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Consuelo Austral

Balazs Pataki

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“La gente está equivocada en la creencia de que comprenden la esencia de lo que la Zona realmente es. Algunos la consideran un mal universal, otros una maravilla otorgada a la humanidad, y otros aun la consideran no más que una fuente de riqueza. Todos están equivocados… La Zona es imposible de comprender cuando se la visualiza a través del prisma de la percepción humana; por otra parte, es aún demasiado pronto para que los humanos siquiera lo intenten.” Profesor E. F. Kalancha

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Reconocimientos Son necesarias unas pocas palabras para agradecer a toda esa gente que hizo posible este libro. Primeramente, quiero agradecer a Oleg Yavorsky y a GSC Game World por permitirme usar ciertos personajes y escenarios de la saga de videojuegos de S.T.A.L.K.E.R. Muchos juegos de vídeo pueden otorgar inspiración, pero pocos pueden ofrecer a un escritor de adaptación mejor oportunidad para añadirle a la historia la profundidad humana como S.T.A.L.K.E.R. Lo cual no resulta sorprendente, ya que la inspiración visual y literaria para el equipo desarrollador de GSC vino de las obras maestras de Boris y Arkady Strugatsky y Andrey Tarkovsky: nunca hubiéramos soñado con este proyecto sin esa visión, en todas sus partes. No existe razón para negar que “Consuelo Austral”
debe también su inspiración a filmes como “Éramos soldados”, “9º Compañía”, “La caída del Halcón Negro” y especialmente “Apocalypse Now”. Este libro intenta, a su modesto modo, rendirle tributo a esas obras maestras.

Gracias también a las personas que ayudaron en la producción y la promoción de este libro: Noah Stacey, Ákos Kozári y Lisa Magyari por el arte; Y finalmente, gracias a ti, querido lector, por tu interés y apoyo. Sólo me resta decir "Fuera de aquí, Stalker", y que disfrutes del libro.

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Índice
Prólogo Cóndor Uno La aguja en el pajar Una estantería de recuerdos Destello en el cielo Ojos en la oscuridad Balas en el Paso Gorrión Dos Corazones y mentes Los últimos hombres en pie El Blues de Bagram Puerta del Infierno Desertor Corte marcial Amor duro Búsqueda y destrucción El corazón de la penumbra El hombre que sería Khan Una chica con pasado Los fantasmas y los traidores Por quien doblan las campanas Conteo de bajas La Ciudad de los Gritos Dentro de las catacumbas Punto sin retorno Zona Cero Epílogo 12 16 45 60 70 82 92 114 141 148 173 195 214 245 260 272 301 314 332 349 363 388 416 434 464 471 482

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liderados por el profesor Sakharov. Las peticiones internacionales son ignoradas por los líderes fundamentalistas. 3 de marzo de 2001: Los talibanes destruyen antiguas reliquias budistas en Bamyan. Artículos Principales. Fox News. McNeill. BBC Artículos Principales de Noticias. el general Dan K. la policía local trata. 25 de septiembre de 2006: En rueda de prensa. recientemente designado comandante de la ISAF. CNN Breaking News. según cuentan los testigos. 28 de diciembre de 2009: Un grupo de científicos ucranianos. han penetrado con éxito dentro de la Zona a una distancia de un kilómetro de profundidad y han regresado sin que se presenten incidentes. 17 de agosto de 2001: Autoridades ucranianas cierran la Zona de Exclusión cercana a la Planta Nuclear de Chernóbil luego de que un autobús con turistas desapareciera en las cercanías de Pripyat. Artículos Principales. 4 de marzo de 2006: Potente luz cegadora ilumina el firmamento sobre la Planta Nuclear de Chernóbil. de evacuar a los pocos aldeanos que aún permanecen. ni recibir heridas. luego de la emisión mortal de hace unos meses. Kyev Post. El profesor Sakharov se negó a hacer declaración alguna acerca del equipo 10 . se niega a responder las preguntas acerca de los presuntos esfuerzos de los talibanes por obtener ojivas nucleares de Pakistán. con desesperación.Prólogo El Independiente. Con ayuda militar. Kyev Post. Afganistán. 10 de junio de 2006: Los cielos ubicados sobre la nefasta planta nuclear una vez más se ven iluminados por una potente luz. de la cual todavía no se tiene explicación.

” dijo a AFP por la vía telefónica desde la provincia del Abyan al sur de Yemen.U.E. 5 de mayo de 2011: El líder de una rama de Al Qaeda. así como mutaciones en la flora y en la fauna”. Osama bin Laden. 7 de junio de 2011. 11 . mientras que.E.35:46 PM ET: El jefe del Estado Mayor del ejército de los E. MSNBC. 6 de junio de 2011. Schoomaker. juró el miércoles venganza contra E. en Alemania. Francia y el Reino Unido. 03:42:58 PM ET: El presidente se dirige a la nación luego de la detonación nuclear en Kabul.” Fox News ticker. ha descrito el ataque nuclear en Afganistán como “el último recurso de un enemigo inhumano y despreciable para martirizarse en masa y negarnos la afirmación de la victoria”. La ACLU (Unión de las Libertades Civiles Americanas) ha condenado enérgicamente la elección de las palabras del General Schoomaker. en el sur de Yemen. miles han protestado. U. confirmó “la existencia de actividad anómala sin explicación científica en la parte física de la Zona.com. una zona baluarte de al Qaeda en territorio convulsionado por los conflictos. quien solicitó el anonimato por “razones de seguridad. The Guardian.U. el general Peter J.E.” Sin embargo.U y a Israel por la atrocidad.U.especial que posibilitó esto. 01. “Nos vengaremos de la muerte de nuestro Sheikh Osama bin Laden y pondremos a prueba a los enemigos de Dios. culpando a los E. pero aseveró que “este enorme progreso no hubiera sido posible sin la incesante investigación en Ucrania para diseñar dispositivos y equipo protector adecuado para la exploración de la Zona. “Verán lo inesperado… Estamos preparando un plan para continuar la yihad en el próximo período. describiéndolas como “culturalmente insensibles”.U por la muerte del fundador de la red mundial.” dijo el líder de al Qaeda.

El vocero también se negó a hablar sobre las denuncias de que dos de las ojivas estaban destinadas a usarse en otras partes del país. y que los extremistas detonaron las tres en Kabul debido a los intentos de las fuerzas especiales estadounidenses por ponerlas a resguardo. 16 de enero de 2012: Índice de Lectura de Nature. Explorer (explorador).The Guardian. Killer (asesino). que las explosiones nucleares que han devastado la capital y una vasta área que rodea el centro de Afganistán fueron causadas por tres ojivas nucleares de bajo rendimiento de aproximadamente 20 kilotones cada una. Adventurer (aventurero). Pravda. con las últimas noticias acerca de la Zona de Exclusión. Loner (solitario).U. 25 de octubre de 2011: El gobierno federal advierte a los ciudadanos rusos acerca de viajar a la zona de exclusión de Chernóbil luego de una escaramuza entre las fuerzas armadas de Ucrania y un grupo de individuos paramilitares e invasores que se autodenominan “Stalkers” – cuyas siglas significan "Scavenger (saqueador).ru Última Hora. lo que incluye un análisis de un experto 12 . Un vocero del Ejército de los E. y fueron obra de los insurgentes o de extremistas de AlQaeda. por parte de fuentes independientes. Sección de Noticias y Comentarios. A pesar de las protestas de las organizaciones de los Derechos Humanos y la Unión Europea. las fuerzas ucranianas que vigilan el área tienen autorización de dispararle a cualquier intruso al ser visto.E. 20 de agosto de 2011: Se ha verificado. se ha rehusado a hacer declaraciones luego de que los informes aseveraran que fueron obtenidos de un arsenal nuclear de Pakistán.U. Nature – Diario Semanal Internacional de las Ciencias. Trespasser (intruso). La detonación fue seis veces más poderosa que la bomba atómica arrojada sobre Hiroshima y tres veces más poderosa que la explosión del reactor número cuatro de la Central Nuclear de Chernóbil en 1986. Robber (ladrón)".

Artículos Principales. Fuerzas Armadas de Ucrania. Observación: El SBU* apoya la postulación. 8 de junio 2013: El Ministro de Educación de Ucrania enviará un equipo científico al yermo nuclear una vez conocido como Centro de Afganistán. Hermann añadió: “Por desgracia.” Cuartel General.sobre la posibilidad de mutaciones tales como las que ocurren en la Zona en el área de Fukushima. se designe al capitán Tarasov como elemento de comando de nuestras fuerzas en la Zona de Exclusión. ahora conocido también como “la Nueva Zona”. como candidato a la Medalla al Valor y para promoción al rango de mayor.Mayor Degtyarev. solemnemente se postula al capitán Tarasov. ha sido calificada por el comando general como un rotundo fracaso. bajo la supervisión del Profesor Sakharov.Coronel Kovalsky. Según los Profesores Sakharov y Hermann. SBU – Dirección de Operaciones Especiales. debido a ciertas condiciones desfavorables. El objetivo de la expedición es acabar con las especulaciones y los rumores generados en 13 . Kyev Post. oficial al mando. 15 de agosto 2012: La Operación Puente. Se sugiere que una vez se le haya promovido. . nuestra investigación en la Zona ha sido pospuesta. de la fuerza de operaciones. Nuestras fuerzas sufrieron bajas severas. . Operación Puente (retirado). no existen probabilidades de tales desarrollos en Japón. el ecologista veterano que encabezó las primeras expediciones dentro de la Zona de Chernóbil entre el 2007 y el 2009. cuyo objetivo era restablecer el control sobre el centro de la Zona de Exclusión (incluyendo a Pripyat y la Central Nuclear de Chernóbil). Por valor extraordinario en presencia del enemigo.

*SBU: Servicio Secreto Ucraniano.) 14 . Las siglas corresponden a Sluzhba Bezpeky Ukrayiny. a pesar de que la evidencia demuestra que las mutaciones y otros fenómenos avistados en el área de Chernóbil no fueron causados únicamente por la radiación.internet concernientes al desarrollo ambiental en el área. (Nota de los T. que se suponen similares a los de la “Vieja Zona”.

la radioactividad y las anomalías.” responde con tristeza. en pleno vuelo hacia su misión. a través de las pequeñas ventanas del helicóptero de combate Mi-24. Les echa una mirada a los otros dos soldados 15 . 18 de septiembre de 2014. el sol bajo de septiembre reflejándose en los cursos de agua. será puesto a prueba. kommandir. Lo vamos a cerrar nuevamente. y esta vez. como un parque nacional: prados de un marrón dorado con cañas doblándose en el viento.” “Algunos Stalkers lograron llegar hasta el escondite de Strelok. Visto desde arriba. una cúpula de madera de una iglesia abandonada asomándose en un fragmento de niebla. teniente.Cóndor Uno Zona de Exclusión de Chernóbil . el olor a podrido. los campos de anomalías de los bordes de la zona brillaban con un misterioso tono verde y azul. ¿Dónde más se puede conseguir un vuelo en helicóptero sobre la Zona?” El mayor Mikhailo Tarasov no le devuelve al joven teniente la jovial sonrisa. el Pantano se ve pacífico.” “¡Sencillísimo!” Tarasov no es capaz de ver los ojos del teniente bajo el oscuro visor del casco pero está seguro que su segundo al mando no está fanfarroneando.Ucrania. 08:50:34 Hora de Europa del Este “Me encanta estar en el ejército. Ivanchuk. Hoy. Tarasov se alegra de que la distancia le escatima los detalles: el constante click de los contadores Geiger. para siempre. Pero su segundo al mando parece estar de un humor parlanchín. perdido en sus pensamientos. prefiere pasar los últimos minutos echándole un vistazo a los Pantanos. “¿Cómo es que pasó este desastre? Se suponía que ese agujero infernal de Agroprom se había cerrado hace años. en cambio. la visión de los cuerpos en descomposición de los que murieron a manos de los mutantes. “Ahórrese el entusiasmo para cuando esté en tierra.

Tarasov saca un cargador de repuesto de los bolsillos de la armadura de Ivanchuk. señor!” Tarasov lanza una carcajada. si es que aún la trae consigo. así puedo cambiarlos con un solo movimiento de mi mano!” “¿Ve eso en mi rifle? ¿No? ¿Puede imaginarse por qué?” “¡Porque yo soy estúpido y usted es inteligente. que por realizar un deber patriótico. “Por cierto. Observa los dedos del teniente. También tiene ese broche para rápel en su chaleco de asalto. Con el rabillo del ojo.” El teniente se palpa los bolsillos y le alcanza un rollo de cinta adhesiva azul. Si la agarra de este lado que cuelga. “Páseme la cinta adhesiva. esto era más importante que las habilidades individuales.acurrucados en el estrecho compartimento. puede desenfundar del bolsillo mucho más rápido y aprovechar el mínimo segundo si está en pleno tiroteo.” se encoge de hombros y le da una palmada en el casco al teniente. “¿Qué hacer? Es un hecho. señor. Su mal humor se desvanece en un instante. teniente… ¿Qué es esa cinta adhesiva en el cargador?” “¿Eso? ¡Pegué dos cargadores juntos. Para Tarasov. Los habían hecho sargentos para que supieran su lugar en la cadena alimenticia militar. puede apreciar la sonrisa de los dos rudos sargentos. Cuando retire el cargador vacío simplemente sujételo ahí con la cinta que dejó colgando.” Envuelve la cinta alrededor del cargador y deja colgando una pulgada de la misma. motivados. “Si tiene los cargadores así. al menos. Aunque no cabían en la horma de Stalkers legendarios. comandante de su propio escuadrón de Stalkers de la zona en el Ejército Ucraniano. “Mire. ¿Ve? Así… Eso le da otro segundo 16 . más por escapar de sus acreedores.” le explica. “su arma le va a parecer más pesada de lo que en realidad es. mayor. Kolesnik y Shumenko han sido Stalkers veteranos desde que se enlistaron en el ejército. que tamborilean nerviosamente sobre su rifle de asalto AKSU. eran buenos jugando en equipo.

“Estoy visualizando la Fortaleza Uno.” Tarasov ha hecho más descensos en helicóptero de los que puede contar.” “Dos minutos para aterrizaje.” dice Tarasov apurándose a sujetar su casco. “La zona de aterrizaje está despejada.de ventaja. teniente Nabokov?” “Vimos un montón de mutantes no muy lejos de aquí. y Fortaleza Dos tampoco reportó contactos recientes. Agarra su arma y abre la escotilla. gente.” “Bien. Y cuando la fiesta haya terminado. Les hace una seña a los pilotos con el pulgar hacia arriba y sigue a sus soldados.” “Muy bien. “¿Algún progreso. no puede deshacerse de la leve náusea que siente durante el descenso repentino.” “Mantenga los ojos bien abiertos. Los motores de las turbinas son demasiado fuertes para que Tarasov se dirija al líder del escuadrón sin tener que gritar. pero el sonido del helicóptero los ahuyentó.” informa el piloto.” Separa el cargador de su rifle SA Val y empuja haciendo presión para asegurarse de que no hay ningún cartucho atascado en el interior. puede volver a poner el cargador en el bolsillo de su chaleco. Mantengan el dedo fuera del gatillo hasta que estemos en suelo firme. El helicóptero de combate se eleva en el aire y emprende un recorrido circular por encima de los edificios abandonados para mirar por encima del entorno. allá vamos. sin embargo. ¿Aún quedan Stalkers adentro?” “Estuve de pie junto a la Fortaleza Uno desde las seiscientas. ¡venga aquí!” 17 . Chumak. “revisen equipo y munición. El sonido del martilleo acerado de su arma es música para sus oídos. “Un minuto para descender. en caso de que algo horripilante emerja de ese agujero. señor. Nadie ha salido de aquí. Le da a cada uno de los hombres una palmada alentadora en el hombro mientras dejan el helicóptero y espera a que todos hayan salido.” suena a través del intercomunicador.

sellamos el agujero del escondite de Strelok y salimos. ¿Algo más?” “¡Mayor.” “¡Hágalo rápido y asegúrese de no meter su jalda dentro de una anomalía!” “La pinga de Shumenko no necesita temerle a las anomalías que están en el suelo. “¡Solamente está meando para que los mutantes sepan que es su territorio!” Tarasov suspira con impaciencia. “Chumak. teniente.El técnico. una abertura redonda ubicada en el piso. Ivanchuk. Nuestra misión es simple: entramos.” “¿Reglas de combate?” “Esta área es de alta prioridad.” Con el escuadrón siguiéndole de cerca. “¿Puedo tener una ametralladora como ésa?” “Si acaso se da cuenta de que necesita un arma más grande. pero hace tiempo que se dio por vencido de amonestar esas costumbres casuales. conmigo. Dispárele a todo lo que se mueva. Mantenga cierta distancia con respecto a las paredes. ¿Algo más?” “¿Si encontramos algún artefacto podemos quedárnoslo y venderlo?” “No si yo lo veo primero. un civil demacrado que. 18 . señor!” “Abra la boca y diga. “¿Sabe cómo manejar una Fort?” “Sí. tiende a los vehículos de la base y ahora se ve indefenso con el chaleco antibalas que lleva puesto por primera vez. pero…” Chumak señala el rifle de Tarasov. sargento. vayan hacia adelante. El teniente participa sin retraso. Tarasov le da su pistola. como una alcantarilla. Shumenko. por lo general. Shumenko. Cuidado con los rebotes de las balas – los túneles son angostos. Kolesnik. cuide la retaguardia. recoja cualquiera de nuestros rifles porque eso significará que estamos muertos. kommandir. lleva escrito “miedo” por todo su rostro.” “Solicito permiso para mear antes de que entremos. Tarasov camina hacia la entrada del túnel.” dice Kolesnik con una sonrisa.

sin embargo Ivanchuk aprovecha la oportunidad para sermonearlo. “Me siento mucho mejor. Revisen la visión nocturna y el intercomunicador. Él la ignora. Y la broma de Kolesnik no estuvo tan mala. se arrodillan y asumen la posición de ataque. Chumak? Los elementos de mando sólo toman vanguardia en las películas bélicas. enciende el canal de su radio.” “Que eso no cambie.” “Shumenko aquí. Listo y cargado. kommandir. pongámonos en movimiento. Si hay una 19 .” “Ivanchuk aquí. informa Shumenko. Siempre listo. Tarasov se da cuenta de la expresión de desaprobación en el rostro del técnico. Escuadrón Cóndor desplazándose. Chumak?” “Sí. “Base del Cordón. para tratarse de un hombre que está a punto de descender en un sistema de túneles infestado de mutantes en el que todo lo que se mueve.Aunque este escuadrón se improvisó hace una hora. ¿también debo decir algo?” “¿Puede ver y respirar.” Los sargentos descienden por el angosto agujero. Cambio y fuera. Cambien al sistema de respiración. “¿Qué está mirando.” “Muy bien… ahora que el sargento Shumenko ha marcado generosamente su territorio. Sus hombres también lo saben. ¡En marcha!” Sistema de túneles subterráneos del Investigación Agroprom. al menos puede contar con ellos si las cosas se complican. lo hace para matar.” “Kolesnik listo. aquí Cóndor Uno.” “Eeeeh… quiero decir. 09:28:00 EEST Instituto de Antes de que Tarasov descienda en el interior del pozo angosto que conduce hacia los túneles. “Despejado”. Apenas llegan al final de la escalera. Él sabe que esto podría llegar a pasar.

Cuando el destello rojo de la luz de emergencia ilumina durante un segundo en su dirección. les indica que procedan. Sin vacilación. ordenándoles a los otros que se detengan. Una sólida columna de concreto le impide la visual. El hombre emite un grito. “Lo siento. kommandir!” “Cállese. una luz rojiza solitaria parpadea y emite su extraña luz sobre las paredes. cuando estas catacumbas aún eran parte de un laboratorio secreto.” “¡Mierda! ¿Qué le parece si grita ‘¡Hey.emboscada esperándonos abajo y le disparan al mayor. Finalmente. Su rifle dispara una ráfaga hacia el suelo cuando la muerte le da un espasmo sobre los dedos. algo se mueve en el suelo. Apunta su arma y una sombra se mueve dentro del punto rojo de la mira de su rifle. Por encima. Le hace una seña a Kolesnik. cae. Ese tipo estaba armado hasta los dientes para tratarse de un Stalker. pero no percibe movimiento alguno. Pasaron dos segundos desde que apareció. allá vamos!’?” “¡Perdón. Que extraño. 20 . El lugar se encuentra levemente iluminado por otra tenue luz de emergencia. suelta dos disparos silenciados. humedad y corrosión. como el recordatorio de una alarma olvidada hace mucho.” Sus camaradas descienden uno tras otro. quizá tres. “Tropecé con algo. estamos jodidos. Chumak” interviene la voz de Ivanchuk. con un sonido que semeja el de un trueno. Tarasov escucha el jadeo del sujeto y presiona nuevamente el gatillo. piensa Tarasov. El túnel hiede a putrefacción. Tarasov los escucha respirar agitadamente. Todo está en silencio. una silueta humana emerge desde la oscuridad. Levanta su puño izquierdo. Con la mano izquierda. un supuesto grito que intentaba ser un insulto pero que termina siendo un grito de dolor. Tarasov escucha el sonido de pasos acercándose. excepto el chirrido de la luz giratoria y la humedad goteando desde el techo. Tarasov echa una ojeada hacia la esquina. Todavía a cubierto. mayor” susurra Chumak. De repente.

Su visión nocturna es demasiado débil para llegar a iluminar las esquinas y no tiene intención de encender la linterna – ya que se volvería un blanco iluminado para los posibles enemigos con ganas de practicar tiro a la cabeza. aguarda unos segundos. Su contador Geiger comienza a sonar como loco.. novato. Grita.” agrega Kolesnik. vamos!’ y salta del sitio escaleras abajo. Esa sustancia se mueve como agua verde en ebullición pero en cámara lenta. vamos. Dos cuerpos yacen sobre el suelo pero Tarasov los ignora mientras escudriña el siguiente sitio. se detiene frente a dos grandes tanques. que arroja una granada. “Todo despejado.“Está demasiado tranquilo aquí. le quita el seguro. “¡Detecto enemigos!” Shumenko no espera la orden de Tarasov y lanza una ráfaga dentro de la cámara del ascensor. Se escucha otra explosión 21 . Ahora es el turno del mayor. Al momento en que la granada aterriza.. que alguna vez fue un ascensor. Sospechosamente tranquilo. bajo tierra. Está a punto de tocarla cuando Ivanchuk le da un tirón hacia atrás. que podrían contener veneno o quizás algo peor.” Pero Chumak. mirando fijamente la sustancia verdosa que se encuentra bajo ellos. y la arroja en la dirección señalada. ¿Ve ese barril rojo de combustible? Hagamos un poco de ruido. Es una anomalía. Un paso más y el ácido te consumirá la pinga en un segundo. mezclados con gritos de desesperación. Un segundo después le sigue una explosión aún más potente cuando el barril de combustible estalla en una bola de fuego cegadora. Tarasov estaba a punto de decirles que se callen cuando el otro sargento grita. alguien grita ¡a cubierto! pero es acallado por la detonación. “Eso es Ponche de Frutas. que hongos en un bosque. ‘¡Vamos. en busca de posibles blancos. “Prosigamos.” “Hay más de esta mierda aquí. que está en las catacumbas por primera vez.” El sargento extrae una granada de fragmentación de su cinturón.” les dice. Tarasov escucha los fragmentos de metal zumbando por el aire.

ensordecedora, pero el enemigo continúa disparando. El teniente da un salto hacia adelante, disparando con su rifle de asalto AKSU. Se hace el silencio. Tarasov les señala la cámara circular, con una enorme columna en medio. “Ivanchuk, usted y Kolesnik vayan hacia la izquierda. Shumenko, conmigo. Chumak, detrás de mí.” Lentamente y con las armas listas, entran en la cámara. Bajo sus pies, rejas de metal oxidado cubren las tuberías corroídas, que se desvanecen dentro del suelo. Una manivela se encuentra en el medio, pero la rueda permanece caída. Sobre éstas, tubos de metal de un sistema de ventilación siguen la forma curva de las paredes, por aquí y por allá les faltan algunas partes. “Pongan atención a esas tuberías abiertas,” le advierte Tarasov a su escuadrón, susurrando, “No quiero que ningún Snork errante nos salte por encima de las cabezas.” “Todo despejado. Procedamos.” Tarasov baja su Val en cuanto ve al teniente emerger desde el otro lado. Frente a ellos, una escalera caracol lleva hacia el siguiente nivel. “¿Seguimos?” inquiere Ivanchuk. Tarasov mueve la cabeza. “Cuidado con las escaleras. Mantenga los ojos bien abiertos, teniente. Quiero revisar esos cuerpos antes de que continuemos descendiendo.” Ahora que el área se encuentra libre de enemigos y con la única salida vigilada, Tarasov enciende su visión nocturna y prende la linterna. Camina hacia el Stalker al que el teniente le disparó. “Buen tiro, Ivanchuk,” le dice, lo suficientemente fuerte como para que el teniente lo escuche. El cadáver que yace en un círculo de luz frente a él lleva un casco táctico con una máscara de gas integrada, con el tubo adosado al sistema de respiración de su armadura azul. Su chaleco antibalas ha sido penetrado por cinco disparos perforantes del AKSU de

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Ivanchuk. Aún muerto, se aferra a su desactualizado, pero todavía mortífero rifle de asalto G36. “Shumenko, encárguese de vigilar. Teniente, venga aquí.” Tarasov señala el cadáver. “Este no era un Stalker sino un mercenario. El sujeto de inteligencia la cagó como de costumbre.” El teniente cabecea y se arrodilla para quitarle la máscara de gas al cadáver. “No. Preferiría no verle la cara.” “¿Y si fuera una mujer hermosa, señor?” “Teniente, usted es un enfermo hijo de puta. Mejor encuentre algo que el sujeto de inteligencia pueda usar … quizás atinen la próxima oportunidad.” “Pero si se trata de una mujer y encuentro un lápiz labial, ¿puedo quedármelo? Mi novia…” “Ya deje esas bromas estúpidas, por Dios santo. Ni siquiera hacen gracia.” Tarasov registra los otros cuerpos. Todos llevan el mismo equipo, lo cual indica que, en efecto, pertenecían a un grupo de mercenarios, los cuales ocasionalmente aparecen en la Zona. A diferencia de los Stalkers, no solo cazan artefactos sino que también van tras blancos humanos de tanto en tanto, es decir, un Stalker con un artefacto especial encima o uno que no entregó a tiempo lo que debía. Y como están mejor equipados y mejor entrenados que los Stalkers normales, le causan dolores de cabeza al ejército cuando aparecen en áreas prohibidas en las cercanías de los laboratorios secretos. La búsqueda de Tarasov resulta inútil: un cuerpo ha sido despedazado por la explosión del contenedor de combustible y en el otro sólo encontró dos estuches de primeros auxilios. “No hay nada útil aquí, señor,” informa Ivanchuk. “No me sorprende… Después de todo, ningún mercenario sería lo suficientemente estúpido como para llevar consigo las órdenes. Maldita sea… Lo último que necesitamos es un grupo de mercenarios en nuestro territorio.” “Le sugiero que informe de ello a la base, kommandir.” Tarasov revisa su radio. “No hay señal. De todos modos, aún nos queda algo por hacer… Vayamos hacia abajo.” 23

Con cada paso se torna más oscuro en la escalera caracol de metal. El piso inferior está marcado con burbujeantes anomalías verdes, que iluminan el túnel con su luz verdosa. Ahora Tarasov escucha el sonido: un eco chisporroteante como un coro de monstruos en la penumbra, como si se estuvieran comunicando entre sí en un profundo susurro funesto. Su contador Geiger suena más rápidamente. “Apaguen sus linternas,” ordena. Las anomalías brillan lo suficientemente fuerte como para iluminar sus alrededores. Lejos, hacia el final del túnel, una luz de emergencia muestra la dirección. A Tarasov sólo le queda esperar que si hay enemigos aquí, reflejen una silueta visible en el tenue fulgor de la luz. “Manténgase cerca de las paredes. Rodee las anomalías,” le susurra a Chumak. Baja la mirada durante un segundo mientras el técnico tropieza con unas cañerías tiradas. Inmediatamente, un puño acerado le golpea en el pecho. Entonces es cuando escucha un disparo de rifle. Se tambalea hacia la pared, instintivamente pone su mano sobre el punto del impacto. Shumenko dispara una larga ráfaga y el rifle de Kolesnik se le une. “Mierda,” grita alguien, “¡vino de la nada!” “Mayor, ¿está herido?” “Estoy… bien, Teniente,” responde Tarasov mientras se pone de pie con un gruñido doloroso. Se alegra de que el visor de su casco táctico oculte el dolor en su rostro. Su pesada armadura atrapó el impacto, pero resultó potente como un martillazo. Le deja el pecho adolorido. Gracias a Dios por mi traje SKAT. “¡Continuemos!” Pasan junto a una solitaria lámpara de petróleo. Su tirador debería haber estado vigilando la salida del túnel, el cual lleva a un amplio pasillo de investigación. Al entrar, ven enormes contenedores de metal detrás de la valla de hierro dilapidada y más tuberías que desaparecían en la nada misma a través de huecos en las paredes de concreto. Otra luz de emergencia 24

lanza su luminiscencia demencial. A través de grietas y agujeros, el aire se mueve con un profundo aullido. Acaban de cruzar la ancha sombra de una columna de concreto. Tarasov extiende su mano hacia el casco para encender su linterna. El sonido chirriante de la luz giratoria le hace doler los oídos como el torno de un dentista, pero lo que le congela la sangre es el sonido de un rugido en las tinieblas. “Enciendan las linternas,” ordena. “¡Dispárenle a lo que esté delante, dispárenle con todo lo que tengan!” Empuja al técnico al piso y él se arroja al suelo también, se muerde la lengua, pero ignora el dolor agudo y dispara frenéticamente hacia el par de ojos centelleantes que reflejan la luz de sus linternas y que se les acercan a una velocidad inhumana. El aullido se convierte en un estertor bestial, sin importar el fuego de los rifles de asalto. Tarasov se queda sin munición y con desesperación intenta alcanzar un cargador de repuesto cuando el estertor cesa; con un sonido sordo, algo cae pesadamente al suelo apenas a un metro de su posición. “¡Maldición!,” escucha la voz del teniente, “nos pasó rozando.” Tarasov se vuelve a poner de pie. Una figura humanoide yace en un círculo de luz más adelante de donde está él. Tiene brazos y piernas más largos que los de los humanos, pero la principal diferencia visible es un montón de tentáculos, aún retorciéndose como serpientes, que acaban en el agujero manchado de sangre donde debería estar la boca. Shumenko se le acerca y vacía el resto de su munición en la cabeza del mutante antes de reemplazar el cargador. “¿Q… Qué fue eso?” El cuerpo de Chumak tiembla entero. “Un chupasangre” Tarasov responde mientras recarga su rifle. “Un macho, a juzgar por lo que quedó… La hembra debe estar esperándolo a que regrese a casa con carne fresca. Por lo general se mantienen juntos, así que mantengamos los ojos bien abiertos…” “Me… Me rehuso a continuar… No puedo,” tartamudea el técnico. Está a punto de llorar. “¡Quiero salir de aquí!” 25

“Contrólese, Chumak,” le dice Tarasov mientras le ofrece su mano, “levántese.” “¡No!” El mayor les echa una mirada a los dos sargentos. Se le atraviesan al quejoso técnico y lo ponen de pie. Sin ninguna emoción aparente en su rostro, Tarasov le apunta con el rifle a la cabeza a Chumak. “¡Vamos!”, le dice, pero el técnico sólo sacude la cabeza aterrorizado. “Muy bien, nos llevaremos su equipo y lo dejaremos.” Tarasov baja su arma y le apunta a Chumak en las piernas. “Pero primero le voy a disparar en la rodilla. Mamá chupasangre se va a enojar cuando papá no regrese y pueden oler la sangre desde lejos.” Chumak mira a Ivanchuk, que afirma con la cabeza, y agarra su mochila a regañadientes. Sin decir más, Tarasov continúa, con su escuadrón siguiéndolo. Cada rincón oscuro le pone los nervios de punta pero ningún otro mutante hace su aparición. O tal vez somos nosotros los que no estamos en la línea de visión de los mutantes. Pronto, un corredor se abre hacia la izquierda. Tarasov ya ha estado allí: es uno de los largos túneles que corren entre las dos instalaciones de Agroprom. Deben doblar hacia la derecha, pero los dejaría expuestos en el flanco izquierdo. Si arrojan una granada para despejar el camino, cualquiera que los esperase para emboscarlos sabría que se aproximan. Les hace señales a sus hombres para que detengan la marcha, se asoma hacia la izquierda y le hace un gesto a Ivanchuk para que procedan. Al doblar hacia la derecha, ve el resplandor estático de una linterna. El mercenario aún no ha notado su presencia. Tarasov apunta con sumo cuidado. Sus disparos le dan en la armadura a su blanco, pero no le matan. Para cuando puede disparar nuevamente, el mercenario desaparece.

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“¡Maldita sea!,” maldice mientras oye que alguien grita órdenes más adelante. “¡Kolesnik, tire una granada! ¡A veinte metros hacia adelante!” La granada cae un poco lejos, pero la explosión golpea al mercenario en el momento preciso en que es lo suficientemente osado para salir de su escondite. Con el arma lista junto a la puerta en caso de que aparezcan más enemigos, Tarasov se precipita hacia adelante. Una silueta aparece en el visor, con la cabeza justo detrás del punto rojo en la mira. Tarasov abre fuego. “¡Izquierda! ¡Cuidado a la izquierda!” grita sacando una granada y tirándola a través de la puerta. Demasiado rápido. Un segundo después de la detonación, otro enemigo aparece a la vuelta de la esquina. El rifle de Tarasov se silencia luego de un disparo. Se agacha para cubrirse y recargar. Un AKSU suena por sobre su cabeza. “Está muerto,” dice Kolesnik. Esperan un minuto. Tan sólo el viento aúlla en los túneles, con el ocasional ruido que escarba desde los niveles inferiores, ya olvidados hace mucho tiempo. Quizá se derrumbó algún sitio. Tal vez un chupasangre que está peleando por su vida contra un grupo de Snorks, invisibilidad parcial contra largos saltos de diez metros y dientes afilados como cuchillos. Tal vez es el miedo de los soldados haciendo eco en sus mentes. Pasan por encima de un enemigo caído cuya cabeza y pecho fueron reventados horriblemente por una granada mientras Tarasov moviliza su escuadrón al siguiente sitio. Desde allí, otro corredor se abre hacia la izquierda. A unos pocos metros hacia abajo, un conducto de ventilación redondo se abre en una pared. Cajas de madera se encuentran debajo, como si alguien las hubiera usado como escalera para acceder. Una vez alojó un ventilador y los restos del enrejado de hierro que lo cubrían, aún yacen en el piso. Ahora un hombre podría arrastrarse cómodamente en la entrada. Incluso hay una escalera de metal que lleva hacia el conducto.

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“Bienvenido al escondite de Strelok, Chumak,” le dice Tarasov al tocarle el hombro al técnico, “lo logró. Ahora es tiempo de su gran hazaña.” “Gracias a Dios,” suspira el técnico aliviado. “¿Y, qué se supone que haga?” “Quitar algunas partes de la escalera. Suelde las partes como un enrejado para evitar que cualquiera trepe hasta aquí.” “¿Está seguro que no hay nada adentro, kommandir?” “No me importaría darle una pequeña excursión… Todos nos merecemos un descanso, después de todo.” Tarasov se vuelve hacia sus soldados. “Mantengan la guardia mientras yo le muestro lo que hay a este advenedizo. Este corredor será nuestra vía de escape. Está lleno de basura para cubrirlo, así que mantengan los ojos abiertos. Chumak, sígame.” Strelok una vez le dijo que la cámara tenía trampas explosivas y no se puede deshacer de esa sensación de desasosiego mientras ascienden por la escalera. Con mucho cuidado, se asoma hacia adentro, y al ver que ningún peligro los acecha, da un salto hacia el interior de la cámara. Escondite de Strelok, 09:59:07 EEST “¿Qué es este lugar?” inquiere el técnico. Tarasov revisa las paredes con su linterna. Están cubiertas por grafitis hechos por Stalkers, mensajitos cortos con nombres de identificación y apodos. Voronin, ya te agarraré. Lukas. Vengan y donen sangre en Skadovsk. Tremor. ¿Quieres conseguirte un traje químico hecho a la medida? ¡Visítame en Rostok! Beacon. Se venden mapas del Oasis. Pregunten por Pedernal en Yanov. Perdí mi rifle otra vez. Recupérenlo a cambio de una recompensa. Brome, en los 100 Rads. No le lleven rabos de pseudoperro a Sidorovich. Guárdenlos. Tienen buen sabor. Scarecrow. 28

A excepción de unas pocas cajas y otras porquerías, la cámara se encuentra vacía. Inclusive, alguien quitó la mesa improvisada con un mapa que había estado ahí hace añares, incluso cuando Tarasov entró por primera vez en el subterráneo, hace como tres años. “¿Alguna vez escuchó hablar del Marcado, Chumak? La Noosfera, la Conciencia-C, ese tipo de cosas?” “No, señor.” “No se perdió mucho, salvo, claro, por el Marcado. Sobre el resto – yo estoy más en la cuestión de los disparos que en esa monserga científica, pero ya que está con nosotros, supongo que tiene derecho a saber de qué va todo esto.” El rostro del técnico se ensombrece por el temor; demasiado, para gusto de Tarasov. “Es complicado, pero de todos modos, así es como un viejo amigo me lo explicó en Pripyat. Como sabe, tenemos bastante tiempo de espera entre las manos hasta que llegue el equipo de evacuación.” El mayor se acomoda sobre una vieja caja contenedora de munición. “Bueno… según dicen algunos científicos, un campo especial rodea nuestro planeta, se denomina la noosfera. Se dice que influencia el comportamiento humano. Luego de Chernóbil, un grupo de científicos dispuso laboratorios secretos en la Zona de Exclusión donde nadie los pudiera molestar. Los intelectuales querían hacerle ajustes a la noosfera, quitar las cosas malas del planeta… incluyendo la palabra ‘no’ del vocabulario femenino.” Chumak se ríe. Tarasov no hace mención al desarrollo de armas secretas y a las pruebas psíquicas practicadas en humanos como si se tratase de conejillos de Indias. El técnico no tiene porqué saberlo todo. “Pronto se dieron cuenta de que algo más poderoso era necesario, así que juntaron a siete voluntarios para crear una conciencia común. Para resumir, la Conciencia-C.” “Para mí suena como a ciencia ficción.”

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“Más bien a terror, porque en el 2006 los experimentos dañaron la noosfera. Nadie sabe a ciencia cierta qué sucedió, pero todos vemos los resultados aquí en la Zona. Si me pregunta, la Zona es el Universo en un día de mal humor.” “¿De modo que estamos aquí para matar mutantes? ¿Para evitar que salgan?” “No, de eso se encarga Deber… Matar a todos los Snorks, controladores, quemadores… Como si eso fuera posible. Pero los Stalkers se la pasan metiendo las narices para cazar unas cosas que llaman artefactos. Algunos hacen maravillas en el cuerpo humano y se pueden vender por enormes sumas allá afuera en el Gran País. Nuestro trabajo, al menos como está estipulado en los papeles, es evitar esto; el estado quiere el monopolio de este gran negocio. Como sea, para hacer corta la historia, a la Conciencia-C le salió el tiro por la culata. Usaba a los científicos para crear una trampa, para lavarle el cerebro a la gente y así protegerse. Los Stalkers llamaron a esa trampa el Cauterizador Cerebral. Le lavó el cerebro a la suficiente cantidad de gente como para tener su propio ejército. Se llaman a sí mismos Monolito, con la creencia de que le sirven a un cristal extraterrestre con la capacidad de hacer realidad todos los deseos. Malditos fanáticos.” “¿Y era cierto, kommandir?” “No empiece a preguntarme acerca del Genio. De todos modos, hace como dos años un Stalker llamado Strelok encontró una ruta hacia el centro de la Zona donde el Monolito protegía a la Conciencia-C. Su seudónimo era Marcado. Nunca contó lo que pasó realmente allí... y honestamente, duermo mejor ignorándolo. Sin importar qué haya hecho, la Zona continúa aquí y lo único que podemos hacer es tratar de contenerla. Quizá ya no necesita a la Conciencia-C para existir. No lo sé.” Tarasov bebe un sorbo de agua de su cantimplora. “Esta cámara era el escondite del Marcado. Probablemente en este momento se esté dando cuenta de que Strelok es el héroe de todos los Stalkers. Vienen hasta aquí para probar que tienen lo que se necesita para ser 30

¿No es así?” “Estoy de acuerdo. las cuales ninguna es de su incumbencia.un Stalker. Y están también los sensibleros que consideran que el mundo entero tiene derecho a estudiar la Zona. La línea más dura coloca una milicia para destruir la Zona. Lo que nos preocupa ahora es que el hijo de un pez gordo de Kiev murió en un intento por llegar hasta aquí. “Yo sé de los Stalkers. o quizá con la esperanza de encontrar una nota que los lleve a algún escondite oculto lleno de artefactos.” Tarasov vacila por un momento antes de continuar. sin nada en que pensar salvo artefactos y en cómo gastarme el dinero ganado una vez que los haya vendido. Pero los tipos de la base también me dijeron algo acerca de las facciones llamadas Libertad y Deber. Hay momentos en que desearía ser un Stalker libre. digo yo. pero la Zona es nuestra.” El mayor se vuelve a sentar. Libertad está apadrinado por los poderosos del lado Oeste que quieren tener su parte de los artefactos. kommandir. Y entonces llega una orden como la de hoy y me hace olvidar esos pensamientos. Nos ordenaron que hiciéramos que este lugar sea inaccesible. Eso es Deber. Chumak. Pura mierda. Lo que hagamos aquí no hace la diferencia… es una batalla cuesta arriba todo el tiempo. pero el técnico le sigue preguntando. Entonces decide que hablar de lo que piensa no hará ningún 31 .” Tarasov se mueve para ponerse de pie. Prefieren regar las paredes con nuestra sangre en vez de pintura. “Son los dos lados de una misma moneda.” “¿Por qué no cerrar una puerta con soldadura?” “Por muchas razones. no entiende.” “No. emite un suspiro de impaciencia.” “Entiendo.” “¿Es por eso que los mercenarios con los que nos topamos estaban aquí?” “Lo dudo.

pero dígame… Es decir. Ahora esto ya no me importa… Lo que sea que hagamos se despega de la Zona. excepto qué es. Pero hasta aquí con el folklore de la Zona por hoy.” “Sí. ¿verdad?” 32 . empecé a desear más y más que la Zona desaparezca ya sea por la fuerza o por un milagro. Para mí no hay modo en que pueda vivir fuera de la Zona.” Tarasov mira en derredor en la cámara y lo invade una sensación de desesperanza. cuando llegué y era apenas un teniente. Chumak… Hace años. Ahora sabemos todo sobre la Zona.” continúa en voz baja.daño. fuimos nosotros los ucranianos quienes más sufrimos a causa de esto. creía que los recursos de la Zona debían ser explotados para beneficio de nuestro país. Estamos aferrados a eso. kommandir. “Sabe. Envidia a Strelok que se escondió aquí durante su larga incursión hacia el centro de la Zona. terminemos con este trabajo. Ya lo entenderá si es que se queda suficiente tiempo. científicos o lo que sean. siento haberme escabullido cuando esa cosa nos atacó… Pero estaba bromeando cuando me apuntó con el arma. pero estoy atrapado aquí. Sería más que justo que utilizáramos los beneficios que posee la Zona. Los Rambos de gatillo fácil de Deber y los anarquistas fumadores de droga de Libertad nunca van a ser capaces de lidiar con eso. En la base ningún soldado toma a Chumak suficientemente en serio para creerle en sus dichos si es que acaso le cuenta sobre sus dudas. Quisiera poder avanzar. Después de todo. “Aún quedaba una razón para permanecer aquí. Vamos. aun cuando sólo haya corrupción. “Qué diferente era entonces…. como un niño que da una mordida demasiado grande y que no puede tragar. Luego. cuando me di cuenta que nuestros generales no pensaban más que en hacerse ricos vendiendo los artefactos en el mercado negro y armas a los Stalkers y a Deber. Corrompe a la gente tanto como a la naturaleza. y eso es algo que jamás averiguaremos. ni escupir. en su intento por develar sus más grandes secretos.

cuando el sargento levanta su puño.” Sistema de túneles debajo del Instituto de Investigación Agroprom. sígame! Shumenko.” dice Tarasov otorgándole a Chumak una mirada aprobatoria. vigilando cuidadosamente hacia atrás en el túnel. colóquese al frente. A la señal de Tarasov. Chumak comienza a trabajar con prisa.” Antes de volver a regresar al túnel. “Formen una línea. otra cámara se abre hacia la izquierda. “Hay algo en esa anomalía. “se llama rifle de asalto. la escalera yace hecha pedazos. Dos anomalías Ponche de Frutas yacen más adelante. Puede que los ojos de Shumenko hayan sido 33 . “Molodets. 10:15:03 EEST Luego de unos veinte metros. pueden pasar sin peligro. le quita el seguro. En cuestión de pocos minutos. Caminen con cautela. Ivanchuk se desplaza y mantiene su arma apuntando hacia dentro del lugar mientras los otros pasan junto a él. Habían avanzado apenas unos pocos metros. Toma las partes más grandes y las suelda a los trozos de hierro. A juzgar por la distancia. Es posible que no impida que ninguno de los Stalkers entre a la cámara a excepción del primero y más desafortunado.” Tarasov respondió poniéndose de pie y sacudiéndose el polvo de los pantalones. señor. Luego asume su lugar por detrás.” les ordena a sus hombres. ¡Escuadrón. Cuando apaga la luz azul de su antorcha soldadora.“No es un arma. “y ahora larguémonos de aquí.” Tarasov saca su aparato detector y se vuelve hacia la anomalía. y con cuidado pone el aparato bajo un pedazo de madera arrancado de la caja. con movimientos precisos. pero al menos eso le da una excusa para informar que en el lugar se encuentra una trampa explosiva. el conducto se encuentra vedado por una nueva reja. Tarasov saca una granada de fragmentación.

mientras deja que el artefacto se deslice dentro del contenedor de su traje con armadura. Eso supondría. no es un artefacto de la variedad especialmente radiactiva. yo lo vi primero. Afortunadamente.” “Debidamente señalado. El display se enciende e indica un punto pequeño y verde. evitando todo contacto con la sustancia ácida que está debajo. paga generosas sumas pero los científicos de Yantar pagan aún mejor. Sidorovich.” dice el teniente. como en estado de ingravidez. sin embargo. Lo primero que se necesita es salir de las instalaciones subterráneas. investiga la sustancia. una larga caminata hasta su laboratorio. 34 . El artefacto se parece a un pequeño erizo redondo. donde una abertura en la pared lleva hacia una escalera. Los efectos coagulantes del artefacto curarían cualquier herida abierta en un minuto. “Miren a este amiguito. el comerciante mejor conocido de la Zona. como a un metro de distancia. Pesa casi tanto como media docena de botiquines pero cualquier persona que lo tuviera cerca del cuerpo ya no tendría que preocuparse de no tener vendas con las cuales contar. pero Tarasov lo ignora. Acercándosele con cuidado. Ya se preocupará de eso más tarde. “¿Alguna vez oyó hablar de la cadena de mando?” El sargento parece contrariado. Le quemaría los guantes de protección en un minuto.engañados por la ilusión pero el detector le da la razón.” dice como si hablara de un cachorro. “¡Privet. Tarasov siente como la piel se le vuelve más dura y menos sensible.” Tarasov responde. El escuadrón procede lentamente entre las anomalías hacia el final del túnel. Lo justo sería dividir la ganancia con sus hombres si es que decide vender el artefacto. “Kommandir…. Lo levanta con sumo cuidado. “Con el debido respeto. con cristales emergiendo de su centro verde. Un objeto minúsculo levita por encima de la anomalía. a juzgar por el sonido constante del contador Geiger. artefacto Soldado!” Sosteniéndolo. mientras que la guarida de Sidorovich está más cerca de su base.

“No es momento de relajarse todavía. de hecho. En marcha. Les señala que paren y saca de su chaleco el cargador de una pistola. emprendieron la retirada hacia la Fortaleza Uno. Y si no… Patearemos más culos. ja. sus ojos sin vida aún iluminan como si 35 . teniente?” “Claro que sí. “Maldición. desde que visité a esa puta de la que me habló. Cuando aterriza en la sustancia ardiente. el escuadrón regresa hacia los laboratorios sin que nadie los moleste. tenía el presentimiento de que no saldríamos tan fácil. Su versión de la idea es más elegante.” “¿Al menos pudo darle a ese agujero?” “Cállense la puta boca. los mercenarios.” “Ésa es la actitud.” contesta el sargento con una risa falsa. nuestros amigos. teniente. El resorte dentro del cargador empuja los proyectiles hacia arriba y él solo tiene que dirigirlos hacia las anomalías con el pulgar. ve más anomalías por delante. los mercenarios fueron emboscados en su intento por salir de las catacumbas. aprendió de Strelok como usar tornillos y tuercas para precisar el tamaño de una anomalía. “¿Todavía le gusta este trabajo. Ahora. Allá en Pripyat. mi orina quema tanto que podría hacer un agujero en la pared con ella. ja. “Si le interesa saber.” “Quizá podamos neutralizar las anomalías si le pide a Shumenko que les orine encima. “No hay modo de pasar por ésta. Vamos a tener que rastrear y encontrar otra salida.“Arriba.” Ivanchuk maldice. Tarasov le sonríe.” dice Tarasov pero. los dos.” “Mierda.” Tarasov les ordena.” “Ja.” Ya sea porque mataron a todos al entrar o porque. kommandir… Sólo lo decía porque no me gusta visitar lugares en los que ya he estado. se disuelven inmediatamente con un sonido agudo y sibilante. apenas pisa el primer escalón. Chumak bordea con cuidado al chupasangre muerto.” dice frustrado. con suerte.

a sabiendas de que es el peor momento. están de vuelta en el túnel que atravesaron. quiere que le vuelen la cabeza en el último instante? Los mercenarios no son estúpidos. Al pasar a su lado. No se transmite a través de los oídos: el sonido ya está haciendo eco dentro de su cabeza. con lo que evita que vuelvan a reclamar los túneles. En un minuto. Los hombres tienden a impacientarse y a perder la cautela. “¡Apague su linterna. Pero es Ivanchuk el que cae de rodillas en cuanto Chumak saca su pistola y le dispara al teniente en el rostro. Lo que no hay forma de que los mercenarios sepan es que Chumak finalizó la misión al soldar el conducto. con resultados desastrosos. teniente!” “Sí. sonido agudo. Kolesnik le dispara nuevamente. transformándose con rapidez y con fuerza en un aullido profundo. envalentonado por la cercanía del conducto que lleva a la salida. Se da cuenta de que el teniente lleva la linterna encendida. señor. ¿Maldición.” “No malgaste la munición. “¡Controlador!” Shumenko grita con horror. “Sólo para estar seguros. Todas las misiones se vuelven más peligrosas cuando están a punto de finalizar. con la escalera que llevaba al conducto y hacia afuera de las catacumbas. “¿Qué es eso?” pregunta Chumak y se adelanta. como si su cerebro estuviera explotando. Un bang alto le golpea a Tarasov en el cerebro. puede ser que estén esperando en la penumbra a que el escuadrón de Tarasov salga antes de volver a emerger. ¡Muévase!” Tarasov dice poniéndose nervioso. rodando en la oscuridad. Antes de que Tarasov pueda ordenarle que regrese siente un vago. 36 .fuese a saltarles en cualquier momento. mayor… Lo que sucede es que esta visión nocturna hace que mis ojos se me salgan de las cuencas… Y ahora este dolor de cabeza…” Tarasov repentinamente también siente cierto dolor reptándole por el cráneo.

“Yo no quería… No quise…” “No. Siente como se desvanece la ira del monstruo.” Tarasov suena ronca y temblorosa. en dos segundos. alcanza al mutante que se eleva imponente por encima de él con su enorme figura musculosa. Las balas silban hacia el final oscuro del túnel. De todas las heridas que una bala puede infligir. Ahora que se desocupó de los soldados. Ya bastante malo es darse cuenta lo delgadas que son las capas del músculo. Le saca la Fort al técnico.“¡Pónganse a cubierto!” grita Tarasov desesperadamente. Su respiración agitada parece ensordecedora en el silencio repentino. De repente ese tintineo vehemente que se había apoderado de su cráneo retrocede paulatinamente hasta desaparecer. intenta apoderarse de su mente. No es justo. Enciende su linterna y ve a Kolesnik levantándose del suelo. Le ha quitado la máscara de gas del rostro. ¡no es justo! Vislumbra la silueta del monstruo contra el parpadeo rojizo de la última luz de emergencia. gimiendo. Chumak se arrodilla junto al cuerpo de Ivanchuk. “Le han… Controlado. El bang-bang ya no está. como si él mismo la hubiese sido absorbido mientras golpea con violencia la cabeza del mutante una y otra vez con la culata de su rifle hasta que ésta se rompe. destella en su mente adolorida. Pero la desesperación y la ira ponen sus músculos como acero y. los tejidos del cuerpo y la piel son los que 37 . la que más odia presenciar es la que produce el disparo a la cabeza. entonces avanza. Fluye sangre de sus oídos. Maldita sea. De sus ojos. fluyen las lágrimas. Se maldice a sí mismo por no tener una escopeta o al menos un AKSU – el pequeño cargador de su rifle no alcanzará para matarlo. sosteniéndose la cabeza aún adolorida. tan cerca del final. El controlador trata de retroceder.” Observa el cuerpo del teniente. Se da cuenta que el controlador no lo ha visto porque aún cuenta con su fuerza de voluntad. Luego Shumenko se pone de pie. Tarasov le vacía el cargador por completo en la cabeza. enloquecidos por el terror.

Únicamente Shumenko se mantiene de pie. Cuidadosa pero ágilmente. El mayor carraspea para aclararse la garganta. sargento. que ya salió del conducto. le hace señas al piloto sacudiendo el brazo y el cuerpo del teniente Vasiliy Ivanchuk emprende un viaje hacia un cementerio en la lejana región de Lugansk. El cuerpo agita el brazo como saludando a los hombres restantes. habla Cóndor Uno. Kolesnik es más débil. Tarasov tiene la necesidad urgente de vomitar. Tarasov se acerca a la escalera y busca su transmisor de radio. Estamos en el conducto. “¡Subamos al helicóptero!” 38 .” “Comprendo. Tenemos un Muerto En Acción. Entre los dos ayudan a Chumak a ponerse de pie. Shumenko. Pero un rostro.marcan la diferencia entre un montón de órganos y una forma humana. Tarasov ya le había puesto una máscara de gas al rostro de Ivanchuk: no hay necesidad de que los otros soldados vean a un camarada de ese modo.” “Procedo. “Fortaleza Uno. “Tome esto.” le dice.” “Misión cumplida.” responde el sargento en voz baja. Mañana. es algo diferente.” “Tómelo. pero logra controlarse. Su armadura está oscurecida por las manchas de vómito. Cóndor Uno. usted y Kolesnik se irán de patrulla hacia Yantar. cambio. Se apoya contra la pared y vomita.” Para cuando bajan los arneses de levantamiento. señor. Kolesnik los ayuda.” Tarasov asiente. Cambio y fuera. y que aún emana calor corporal en el aire frío. colocan el arnés alrededor del cuerpo. Fuera. “Le voy a enviar la parte que le corresponde a la familia del teniente. distorsionado en un horripilante bostezo por la última tracción de los músculos y el cerebro hecho trizas saliendo hacia afuera del cráneo partido. Envíen arneses. a la espera de que Tarasov diga algo. buscando algo en su cintura y dándole el artefacto al soldado.” “Aquí Fortaleza Uno. “Estoy bien.

Tarasov no puede rechazarlo. Para distraer sus pensamientos del cuerpo que viaja con ellos. como suelen hacer luego de una misión. se aleja volando hacia sureste. pero una vez terminado el peligro. le tiemblan las rodillas a tal punto que se tiene que sentar en el pasto. Es la clase de soldado que no se preocupa demasiado previo a una misión y que mantiene la cabeza fría en el proceso. pero con el cuerpo del teniente dentro del helicóptero al grito le falta victoria. Probablemente se va a pasar el día haciendo papeleo. casi repugnante oleaje. sujetos por los hombros. El teniente Nabokov le ofrece un cigarrillo. Apenas puede creer que haya pasado una hora nada más desde que descendieron. Tarasov le echa una mirada al reloj.Cuando Tarasov finalmente sale del conducto. Entonces el helicóptero de combate se eleva y pasando por encima de las ruinas. incluyendo la redacción de la carta al pariente más cercano de Ivanchuk. todo el temor y la emoción que su mente intentó mantener aislados se descargan en un fuerte. Instituto de Investigación Agroprom. con el deseo de poder 39 . Él va a necesitar una nueva cabeza. el helicóptero gana altitud lentamente. "Yo voy a necesitar un nuevo rifle. Ese pensamiento lo deprime. Emiten un grito fuerte para liberar la adrenalina que aún circula en su sangre. Se quita los guantes ensangrentados y observa como tiemblan sus dedos. “Nos encontramos con un controlador. “¿Salió mal?” El mayor no responde inmediatamente. 10:35:26 EEST Antes de subir al helicóptero. En vuelo sobre el camino con tres líneas donde las ruinas de los autos Zaporozhets y los camiones Kamaz están oxidándose desde la época del primer incidente de Chernóbil.” Nabokov no lo sigue molestando con preguntas." le cuenta. Tarasov y los dos Stalkers militares que quedan forman un círculo. Tarasov se la pasa mirando por la ventanilla.

Aun sería hermoso siendo un yermo. el pesar por los camaradas caídos. Desearía poder cambiar el sonido ensordecedor del helicóptero por el silencio de la Zona. pintando el cielo de un púrpura profundo. Sería una visión espectacular. aunque la amó más cuando aún le quedaban secretos por explorar. En los dos años que pasó allí. formaban una capa en constante crecimiento alrededor de su mente. los pequeños momentos de alegría luego de una misión que salió bien. los misterios que presenció. Cualquiera sea el sonido que el viento trae desde lejos.limpiarse el olor a podrido del subterráneo y los restos punzantes de la pólvora de las fosas nasales con el aire fresco. que se asemejan a la Aurora Boreal. El clima cambia rápidamente en la Zona y cuando el helicóptero llega a la estación de trenes con las locomotoras 40 . A veces deseaba que la Zona fuera más grande. Ningún traje protector. sólo el graznido de los cuervos. Y de vez en cuando el rugir de un trueno de una emisión que se aproxima desde el centro de la Zona. no sonaba jamás el gorjeo de los pájaros. Ningún bicho se mueve en los arbustos. Con cada latido de su corazón. El temor diario. ninguna armadura podía proteger del poder de la Zona arrastrándose hacia su conciencia. si se ignoran los vehículos abandonados y los tanques. Tarasov no solo aprendió como sobrevivir en la Zona. un relámpago parpadeante que envuelve todo en oscuridad antes de estallar en un gran despliegue que muestra divisiones como llamaradas en el cielo. sólo los mutantes rugen. sino que también aprendió a amarla. pero ya no estaba seguro si era su propio deseo o el de la Zona. el gruñido de un mutante. hacia el área del Vertedero donde los escombros altamente radiactivos de Chernóbil yacen enterrados. Mira hacia el camino en forma de tenedor. impresionante presenciarla si no fuera letal quedarse al aire libre a observar. es el sonido de la muerte: la explosión de un rifle. el grito de un humano. las granjas devastadas y los edificios industriales en ruinas. En la Zona. había más y más de la Zona en su sangre.

Tarasov también sabía que el SBU consideraba a Degtyarev más un Stalker que un agente. y Tarasov no podía culpar a Degtyarev por encontrar la Zona alrededor de la Central Nuclear cada vez más pequeña luego de una incursión. Quiere verlo. Base Cordón fuera. debe ser un asunto oficial. como si tuviera todo el peso de una piedra en el estómago.” sale de la radio. conoció a Degtyarev como uno de esos pocos oficiales que no habían sido manchados por la corrupción. Fuera.” Tarasov siente. De otra manera me hubiera pedido que lo encuentre en los 100 Rads o en Skadovsk. de repente. 41 . búnker y catacumba. esta es la Base Cordón. así como sus compañeros oficiales lo tomaban como un tipo raro porque no participaba de sus placeres: intimidando a los rangos inferiores y disparándole a los Stalkers por deporte.” “Fuerte y claro. Si quisiera verme enseguida. luchando contra los mutantes hasta el alba. Desde que se conocieron en Pripyat luego de las repercusiones de una misión que salió terriblemente mal. Por un momento se le ocurre pensar que Degtyarev podía haber llegado para otra correría. A menudo se unía a Tarasov en patrullajes en la profundidad de la Zona.abandonadas sobre las vías que se oxidan. Se habían hecho amigos. Base Cordón. Habían estado en todos los territorios.” “Entendido. habían explorado cada cueva. piensa.” “El mayor Degtyarev se encuentra aquí. Nada une más a las los hombres que el recuerdo de las noches de peligro pasadas en compañía en un solitario puesto de guardia. Su amigo aparecía cada vez menos en el Cordón. pero pone en duda su optimismo. Cambio y fuera. se larga una lluvia lenta. Cambio. “¿Me copia? Cambio. “Cóndor Uno. Ya no quedaba mucho por explorar en la Zona.” “Llegaremos en diez. del modo en que un agente del SBU y un oficial Spetsnaz podían hacerse amigos entre la rivalidad del servicio y el ejército.

para saquearlos. Pero él jamás usaría patrullas armadas para cazar a los Stalkers. Tarasov y sus hombres lo tomaron ya miles de veces. el ejército mantenía un control mucho más estricto alrededor de los laboratorios que una vez fueron secretos en Yantar. Tarasov también hizo algún dinero vendiendo artefactos. el Valle Oscuro y más allá. En cambio. así como salió de la Zona a fuerza de sobornos y ascendió directamente por la escalera a general-mayor. la orden de dispararles a los Stalkers al divisarlos. había hecho ganancias con los 42 . Mantenerse con vida en la Zona no es una cuestión de pericia y de armas. aunque Tarasov siempre sospechó que Sidorovich había intercambiado unas palabras con los generales. o contratar a los bandidos para que hagan ese trabajo sucio. Tarasov trata de divisar la entrada al búnker de Sidorovich detrás de una aldea en ruinas.La granja de lácteos abandonada. desde donde se podía llegar a Pripyat con más resguardo. lo abandonaban siempre. ya no se aplicaba. pero al resultar tan angosto como es. los Stalkers volvían siempre. pero afuera se trata de dinero y vivir con el salario de un mayor. No puede evitar sentir arrepentimiento. Fue en estos edificios destartalados donde los Stalkers lo mantuvieron cautivo. Es a este lugar al cual llegan los Stalkers luego de pasar furtivamente por las patrullas militares. que una vez fue la avanzadilla de los Stalkers antes de que los Stalkers libres se fueran a Zaton o a Yanov. Después de todo. Tarasov a veces pensó en cuanto mejor hubiera resultado si los Stalkers hubieran ejecutado a Khaletskiy en lugar de dejarlo escapar. Tarasov aprobaba esta medida. Hace algún tiempo. Ahora. es aún más desafiante. aparece abajo. Así sobrevuelan la última colina antes de llegar la base. El mayor Khaletskiy le viene a la mente. Era una de las pocas cosas que Degtyarev había logrado para hacer la vida en la Zona un poco más pacífica. el cual equivale a los 350 dólares. y tras unos pocos días. Es probable que Khaletskiy los hubiera sobornado también. del modo en que Khaletskiy lo hizo. sin embargo.

Águila Pescadora Uno. con lo cual Sidorovich ganaba aún más dinero en el Gran País.” “Los visualizamos. “Base Cordón. Estamos entrando. Suena el familiar crujido de la radio. Por buen dinero. La base está cerrada ahora. Oye al piloto reportándose. Bienvenidos a casa.artefactos que juntaban los Stalkers. aquí Águila Pescadora Uno.” 43 . los equipaba con armas y trajes protectores para que pudieran volver con vida. venderles los artefactos y otras cosas saqueadas que pudieran encontrar.

Usted y yo. Comparándolo con Tarasov. como siempre.” “Ojalá pudieras decir lo mismo del teniente Ivanchuk. Degtyarev y un teniente con un traje de Spetsnaz con camuflaje de campo se le acercan con prisa.” grita Degtyarev por encima del ruido de las turbinas después de los saludos de rigor.” 44 . “Nos encontramos a un controlador. que aún usa su armadura manchada de sangre. acepta el papel tisú que le ofrece Degtyarev.” “Qué bueno verte también. éste es el teniente Priboi. el agente está impecablemente limpio y el pulcro uniforme planchado lo hace parecer un visitante de otro planeta. El teniente lleva su boina contra el viento enroscada por las hélices del Mi-24. pero al ver que también están ensangrentados. Misha.Base militar.” “Vamos.” le grita Tarasov. vamos a la sala de mando. Es jodidamente bueno poder verte intacto. “Él recibirá los reportes de sus hombres. Tenemos que hablar. no lleva nada en la cabeza. “Mayor Tarasov. uno frente a otro. se dan un abrazo. llena de impactos de bala. Hace un movimiento para sacarse la sangre con la parte de atrás de sus guantes. Degtyarev.” le dice Degtyarev cuando se sientan en el escritorio de Tarasov. Se delata como una nave del SBU a pesar del esquema de color civil. 11:15:27 EEST Tarasov se sorprende al ver un frágil helicóptero AK1-3 en el helipuerto. Alex. Cuando Tarasov sale de la escotilla del helicóptero de combate. “Las cosas se complicaron un poco… espero no haber arruinado tu uniforme.La aguja en el pajar Área del Cordón . Dentro de la sórdida sala de mando con vistas a la entrada.” responde Tarasov. “Todavía tienes sangre en el rostro.

Apenas tenemos suficientes hombres como para controlar y mantener segura la aproximación hacia el Valle Oscuro. las cosas se nos van a complicar como la mismísima mierda.” “Y podría haberse convertido en uno aún mejor. está una foto de archivo de un chupasangre pegada a la pared con cinta adhesiva. “Nunca encontré mercenarios tan al sur de Rostok. en la pared con la pintura verde descolorida. “fueron demasiado rápidos o sabían que se iba a poner engorroso. será mejor que la retire. Cerca de la gran mesa de dibujo con las órdenes de patrullar y las listas de relevo. aún frío por el gélido clima que había afuera. No necesita preguntar para saber que es la obra de arte de Ivanchuk. ¿no es así?” Degtyarev pregunta poniendo un pesado maletín sobre el escritorio. Era un buen hombre. “Si el SBU te envió para investigar el incidente de hoy. “Eran mercenarios.” Tarasov responde. Sin embargo. “¿Puedo suponer que no estás aquí para redactar la carta del familiar más cercano?” “No.” 45 . Espero que aquella incursión haya sido cosa de esa única vez solamente. de otro modo.” Tarasov dice levantando su vaso. se desliza lento por el estómago de Tarasov y se transforma en un calor reconfortante.” “No eran Stalkers los que estaban en Agroprom. “era un buen soldado. “Pero antes de que hablemos… Davaj vipjom!” “Por Ivanchuk. Alguien cubrió magistralmente la cabeza del mutante con la foto de una reconocida funcionaria política de Kiev.“Sí.” El vodka. Una vez que Degtyarev se haya ido. no evapora su preocupación por la visita de Degtyarev.” Tarasov mira arriba.” Degtyarev se inclina en su silla y saca de su bolsillo una petaca con dos vasitos. escuché de ese deceso cuando venía hacia aquí… una pena.” le dice.

acaso.” Tarasov mira por la ventana hacia los edificios derrumbados. pero se hizo humo.” “¿Morgan otra vez?” “Sí. Un vuelo más y nos quedábamos secos. en realidad.” Degtyarev suena preocupado.” Tarasov traga con dificultad.” “Dime algo que no sepa. “¿Voy a dejar la Zona?” 46 .” Tarasov da vuelta la cara y observa por la ventana. Y en cuanto a ti: te tengo buenas y malas noticias. No sé si son buenas o malas noticias para ti.” “Depende de por qué hayan terminado. Al contrario. “La semana pasada tuve literalmente que rogarle a Kiev que nos provea combustible para los helicópteros. Deber también está teniendo problemas en Yanov. La pregunta inocente de Tarasov no puede ocultar su preocupación. para el caso. Es como si no les importara nada acerca de los soldados.” dice Degtyarev. Quizás abandonó la Zona de una buena vez. Su amigo parece leer sus pensamientos porque una sonrisa le aparece en el rostro a Degtyarev aunque no es una muy reconfortante. Hace unos meses. el ejército se quiere deshacer de mí? “¿Estamos tan cortos de recursos que los altos mandos enviaron a un teniente para que me reemplace?” le pregunta. “Pedí más recursos a tu nombre pero sólo obtengo evasivas de los altos mandos. No teníamos nada. hubiéramos estado jodidos desde hace mucho antes de no haber sido por ellos.“Si te sirve de alivio. quedas liberado de tus deberes de comandante de la base. “Ya no tienes que preocuparte más por esos mercenarios… o de la Zona en sí. Es trabajo de Priboi ahora.” “Los problemas de Deber no me hacen la vida más fácil. su intendente le vendió todo un cargamento de armas a los mercenarios. “Priboi es un oficial capaz.” “Lo sé. Trataron de rastrearlo. pensando: ¿Puede ser que. Primero que nada. levantando sus cejas.” “Es exactamente por eso que vine hasta aquí. Morgan.

“Bueno… tenemos un problema. oí acerca de que pasaban cosas extrañas luego de que explotaran las armas nucleares. Necesitaba a los sabelotodo manipulando la noosfera. ¿Cómo pudo haberse origina una Zona 47 . con toda la actividad Stalker en declive.” Por un largo minuto. sí. Entonces. artefactos.” “¿Es cierto. ¿Sabes qué? Me alegra que no tengamos ningún decreto de Libertad de Información..” dice Tarasov mirando su vaso. se habían convertido en la nueva atracción para los Stalkers. que no habían sido directamente afectadas por las explosiones.” Degtyarev respira profundamente antes de proseguir.. recordándole al soldado la dirección en la que se supone que debe mirar. tan alto que el guardia de la entrada lo mira con preocupación. “Creemos que hicimos un buen trabajo aquí. y tú serás la solución. Tarasov apunta los dedos a sus ojos y luego hacia la Zona. Los americanos no pueden mantener nada en secreto. aún perplejo. los Stalkers hablan de un El Dorado de artefactos. “Es decir. no me digas ahora que la URSS tenía laboratorios secretos ahí durante la guerra contra Afganistán.. mutantes y todo?” “Algo así.” “Todavía no lo comprendo.” Degtyarev llena su vaso. “Creo que necesito más vodka.” “Para hacer corta la historia: parece que una nueva Zona apareció allí. “La radiación no creó la Zona. Por favor.” “¿Qué? ¿Afganistán?” grita Tarasov con sorpresa.” Se termina su segundo trago. se gira hacia su amigo. “Supongo que has oído acerca de los acontecimientos en Afganistán. Entonces nos dimos cuenta que las zonas centrales de Afganistán. “Querrás dejar algo de vodka para el final. hermano… Estuvimos un tiempo estudiando la cosa con la misma pregunta en mente. Tarasov mira a su amigo a los ojos.. entonces? ¿Una nueva Zona? ¿Anomalías.

mirando al mayor entrecerrando los ojos.” “Murió sin ver crecer a su niño. Para resumir: irás hacia allí. “Sí.” Degtyarev dice inclinándose más cerca. ¿Y qué? ¡Ya conoces mi archivo!” “Así es. Misha. 48 . “Sí. Esa es tu más alta prioridad. El nombre del Profesor Sakharov debería darte una pista. una de las pocas cosas buenas de la Zona fue que me hizo olvidar de ciertas otras. similar a las de Yantar y Júpiter.” Tarasov mueve la cabeza. el experimentado soldado y el perspicaz agente se sostienen la mirada.” “¡El recuerdo de mi padre no es ningún maldito asunto tuyo!” Por un largo momento. Eso es lo que Gholghola significa. También sé que naciste en el año en que ocurrió Chernóbil. La sonrisa de Degtyarev permanece en sus labios. “Entiendo. a encontrarlos y sacarlos. cuando yo tenía dos años.allí? Se envió una expedición. listo para saltarle encima a su presa.” “Él es el experto de las emisiones psíquicas. pero ya no es una sonrisa: más bien parece la mueca de un depredador. ¿Oíste sobre eso?” “Mi padre lo mencionó en una de las cartas que le envió a mi madre. “Aquí están los detalles. ¿sigues conmigo?” “La Ciudad de los Gritos…” Tarasov murmura.” Tarasov se arrepiente de sus palabras tan pronto como las dice.” Degtyarev continúa. Para mí. protegerás cualquier resultado de las investigaciones. “Exactamente. “No quiero hablar de eso. “Al parecer. sí. Al final. Murió en Afganistán. extraviado en sus propios pensamientos. vas atinando en eso de lidiar con ambas sombras de tu pasado. Pero lo más importante. es Degtyarev quien mira hacia otro lado. ¿es así?” inquiere Degtyarev. Su equipo estaba desenterrando algo en un lugar llamado Shahr-i-Gholghola hasta que perdimos comunicación.” Degtyarev toma un ancho sobre de su portafolio y se lo entrega a Tarasov.

lo siento. Vete a probar tus juegos mentales con un controlador. para comprar cualquier recurso en caso de que se necesite. ¿qué hay de las buenas noticias?” “Ciertamente. porque seguro no fueron tus habilidades de Stalker. coraje. “Tal vez tu conocimiento del inglés pese a tu favor.” Tarasov sacude la cabeza aprobatoriamente. así que utilízalo como soborno para conseguir cualquier tipo de información. Batallón Aerotransportado a tus órdenes.” “Estoy de acuerdo. justo hacia el lejano corazón de la 49 . Alex. pero. O. ¿Kruto?” “Sí. el camino parece cualquier otro de la vasta Ucrania rural: deteriorándose. “Primero. Segundo. bueno… de nuevo. Flanqueado por altos álamos. Estoy intentando dejarlo. honor.“¿Tienes un cigarrillo?” “No. ¿Firmarías esto como prueba de recibo.” Degtyarev ríe mientras prosigue. ese sobre contiene una linda cantidad en dólares americanos. deja de ser el agente por un momento.” “Al menos no tengo que jugar a ese juego de ‘Te digo lo que necesitas.” “Y eso fue lo que mató al gato. Me encanta su lema. pero apareciendo lo suficientemente inocente.” “Exacto. lleva hacia áreas empapadas en sangre. Y aún así.” “Fuerza. ésta no será una misión del tipo lobo solitario. recuerda eso… De todos modos. donde comienza el camino hacia la parte interior de la Zona.” Degtyarev mira fuera de la ventana hacia la barrera de concreto. sí te envidio. si me das lo que necesito’.” Degtyarev dice con un suspiro de alivio. bueno. Es por eso que serás su elemento de mando. Tendrás dos escuadrones del 13avo.” “¿Noto cierta envidia en tu tono sarcástico?” “Te sorprenderá en cierto grado. “Pero eso no ayudará de mucho si se topan con mutantes y anomalías. por favor? Los Stalkers aman el dinero. no conmigo. en el peor de los casos. Y por el amor de Dios. La curiosidad es mi enfermedad profesional.

” “Alex. Quisiera que hubiese nuevos lugares para descubrir. incluso la Central Nuclear… Donde sea. “¿Sabes cómo te oyes? Como un proxeneta.” Tarasov dice con gesto escéptico. znayesh?” “No tienes que ir allí sólo con una chaqueta de Kevlar y un rifle aserrado como un novato. Zaton. Equipo completo. pero no me impresionó tanto. Alex.” Tarasov responde y sacude la cabeza con una amarga sonrisa.” Degtyarev ríe. Si de armas hablamos.Zona – la ciudad fantasma de Pripyat y más allá. prefiero usar una nueva Val en lugar de ésas con los mecanismos y cargadores atrás del gatillo. “Sé lo que quieres decir. Me las arreglé para conseguirte unos cachivaches que te dejarán vivir más tiempo. Misha? Dimos vuelta todas las rocas y estuvimos en todas partes.” “Gracias.” “Así exactamente quería que sonara. “No es mucho mejor que el AKM. “Primero.” “Eres difícil de complacer. los Pantanos. Cualquiera sea el poder que creó la Zona. “Fallamos.” Tarasov cabecea. serás equipado con nuestro nuevo rifle de asalto.” Degtyarev simula desesperación y pone los ojos en blanco. es parte de nuestro trabajo… Al menos en los papeles.” “Le puse las manos encima una vez. “¿Recuerdas los viejos días. nos ha burlado y sucedió… Sucedió de nuevo. tentando a un hombre casado para que engañe a su esposa. Pero evitar que se expanda.” 50 . “La Zona es mi territorio Realmente no quisiera ser un novato en otra parte. Pripyat.” El rostro de Degtyarev brilla de autosatisfacción. a la nefasta Planta Nuclear de Chernóbil. pero no. mira y lanzagranadas incluidos.” Degtyarev se aleja de la ventana y suspira. No me importaría que la Zona se agrandara. “Al menos dale una oportunidad al Vepr. Limansk. Mirarás a la nueva Zona con nuevos ojos… Como Strelok lo hizo en el comienzo. el Vepr.

” “¡Pero no tienes el Buscaminas ahí! Al menos… Mira esto. puedes rascarte el trasero en esto. Le añadimos un detector de anomalías integrado y también algunos contenedores de artefactos. arranca. “Impresionante. “Maldita sea. ¿lo ves?–. capacidad de almacenamiento de hasta ocho kilogramos. sólo contamos con tres. olvidé recargar la batería… Confío en que aún le quede un poco de potencia. mantienes tu nombre clave de la Zona: Cóndor. Uno para ti y los otros para los líderes del pelotón. arranca…” “¿Lo ves? Por eso yo prefiero mi PDA. No seas tan corto de imaginación. Por desgracia. Pero definitivamente te va a encantar mi otra sorpresa. un torniquete integrado sólo tienes que tirar de aquí. completa protección NBQ… Te lo digo. Misha. Tus juguetes te esperan en la base aérea de Termez. Primero que todo. un sistema de curación de heridas que utiliza hemostatos y colágenos reparadores de tejido. Tarasov observa con curiosidad la armadura que aparece en la pantalla. Allí te reunirás con los paracaidistas. Los americanos lo clasifican como un arma secreta. pero algunos generales tienen buenos contactos al otro lado del océano. ¿Al menos ya me puedo rascar el trasero en esto?” “Vamos. “Ahora… Déjame resumir la Operación Pajar. a la cual nos referiremos como Whiskey.“Puede arreglarse.” Inclinado sobre el escritorio.” 51 . Es el último exoesqueleto *DARPA.” Degtyarev enciende su laptop reforzada para trabajo pesado. éste es el Armani de todos los trajes protectores. Vamos.” Degtyarev cambia su computadora a modo de mapa.” “¿Qué hay de los soldados?” “Tienen armaduras Berill actualizadas y el equipo estándar. Y sí. Posee Neovision con escaneo de infrarrojos. placas de Dragon Skin con capacidad para detener balas perforantes de armadura. Tus equipos se llamarán Gorrión Uno y Dos.

” “Sólo te estoy pasando las órdenes… Pero tengo el presentimiento de que no quieren cometer el mismo error que con Operación Puente. de preferencia en esta cuadrícula al noroeste de Bagram.” Tarasov frunce el entrecejo. procederás hacia el oeste.” “¿Guiñapos?” “Bien pensado. Eso es todo. el equipo Libélula te traerá de vuelta a casa. Aquí. o lo que queda de ella.” “¿No podemos volar hacia Gholghola directamente?” Tarasov estudia cuidadosamente el mapa digital. La radiación no debería ser más alta que aquí.” “¿Qué truco?” “Apoyo aéreo cercano. designado como Libélula Uno. mencionada como Aguja. equipo de última generación. “Probablemente ya sabes qué significan las ‘G’. pero mantén tus ojos en el contador Geiger. Libélula Dos te mantendrá abastecido. hacia la última posición conocida de los científicos. Libélula Uno estará a tu lado para proporcionarte apoyo aéreo cercano. en el Cordón. “Ajá… Sabía que hay un truco. objetivos de misión claramente 52 . que debería ser capaz de reventar cualquier cosa que se te interponga. nombre clave Libélula Dos. por si acaso. Una vez establecida la base delantera. dos escuadrones completos. de ahí volarás a Bagram.” “¿Qué hay de los niveles de radiación?” “Las cadenas montañosas al norte de Kabul han protegido tu área de operación de lo peor. aunque en mi mente significa ‘Gauss’… Como sea. Un Mi-8 transportará tu equipo y suministros.Degtyarev guiña un ojo alegremente. Te moverás por el viejo camino de Bamyan con tácticas de reconocimiento de bajo perfil. Tu equipo de vuelo consiste en dos helicópteros: un Mi24VP. Una vez que localices y asegures Aguja. “La base de avanzada parece estar bastante lejos de la zona objetivo.

cuando aún era capitán. Un tirador oculto de Monolito mató a su propio francotirador con una horripilante precisión y poder. Ya perdimos un equipo. Probablemente desertores de la ISAF u operaciones especiales que se les 53 . probablemente a la caza de artefactos. “Más allá de que el rifle Gauss no existe oficialmente y que los Monolitos han sido casi exterminados.” Los ojos de Tarasov se abren con incredulidad. Mientras Tarasov estudia su rostro. no se supone que deberías saberlo. su amigo parece preocupado acerca de cuánta información puede revelar. En una de sus últimas expediciones los científicos también mencionaron algo acerca de los mercenarios.” “¿Quién persiste en deambular por allí con armas pesadas?” “No lo sabemos. pero necesitas enterarte. hace dos años. “¿Renegados americanos?” “Un grupo raro. Misha. Tampoco fueron misiles antiaéreos.definidos… Todo esto suena demasiado bueno para ser verdad. se necesita más que un arma a bobina para derribar un helicóptero de combate.” Degtyarev se encoge de hombros. y dejaron a los sabihondos tranquilos. Y no se debió a las anomalías. “Sabemos de los Stalkers. Recuerda el día en que. y lo que queda de los dushmans… Ya sabes. se hacen llamar la ‘Tribu’. Sin armas y en desventaja numérica. Aunque eran pocos y mal armados. los talibanes. el grupo de choque de Tarasov contó con un solo hombre de refuerzo: Degtyarev. Sin embargo…” El agente se reclina más cerca y baja su voz. por supuesto.” “¿Entonces. “Lo más extraño es que la inteligencia que tenemos habla de renegados pindosi. ¿Hay algo sobre lo que debería saber?” Degtyarev se queda en silencio por un momento. él y su pequeña fuerza de choque fueron atraídos con engaños hacia una trampa en la ciudad fantasma de Pripyat. qué? ¿Combatientes de Monolito con fusiles Gauss otra vez?” el sentido de la ironía de Tarasov está por encima de sus malos recuerdos. “Maldita sea.

De todos modos. Si encuentras cualquier pista..salieron del radar. A 54 . sino sorprendente inteligencia también. ni por qué.” Tarasov mira hacia afuera. ya deseando estar en la tierra salvaje. quizás algún día evolucionen hasta ser seres humanos. Mira estas fotos… Tenemos informes que dicen que no sólo tienen impresionantes capacidades motoras como los que hay en la Zona. mucho mejor. No pretendemos involucrarnos en eso. “¿Qué hay de los mutantes y las anomalías?” “Algunos animales han mutado de un modo similar a los de la Zona.” “Gospodi. que más o menos siguen patrones animales normales. Bien equipados y liderados por un lunático que se considera la reencarnación de Genghis Khan. de modo que no tendrás chance de volver con un jabalí como mascota. el trasfondo es que no tenemos tenemos idea de quién derribó nuestros pájaros. o que los chupasangres aparezcan a hurtadillas por detrás en lugar de emitir un rugido que se puede escuchar desde lejos.” “Estas bestias me parecen perros grandes. Por desdicha. Nuestros socios del otro lado del océano se mantienen con la boca cerrada sobre esto.” “Si es así. para evitar que les dispares. Los informes también dicen que a diferencia de los mutantes de la Zona.. aún es imposible razonar con ellos. pero al menos no usan armas… Todavía. hacia las colinas.” “Espero que mantengas tu actitud filosófica cuando los chacales te muerdan las manos primero. pero no es nuestra prioridad. cazando para comer y todo eso. pero las últimas palabras de Degtyarev le suenan extrañamente siniestras.” Tarasov no puede explicar el porqué. “Son chacales. ¿Están aprendiendo?” “Tal vez.” “Parece un lugar interesante allá en el sur.” Tarasov dice y pone su dedo en la pantalla de la computadora. Y con respecto a la misión: no hay truco. las especies de allí asesinan por placer.

Aún estamos evaluando los informes preliminares de los científicos. pero…“ “Escúchame. “Ahora.” “No podríamos estar más de acuerdo. “Una vez en el terreno.” “¡Oh no! ¿Ese amigo de copas del bastardo de Khaletskiy? ¡Tienes que estar bromeando!” la voz de Tarasov tiembla con una ira repentina. mejor. Sólo di ‘sí. No sé dónde está en realidad. ni se molesta en hacer preguntas. “Él no puede importarme menos.” Degtyarev se encoge de hombros. era un completo desastre. Ahora estoy subiendo la información más relevante a tu PDA. el coronel Kuznetsov se hará cargo de la coordinación táctica.” Degtyarev se aclara la garganta. ¿eh? ¿Por qué no Bravo de bastardo?” Degtyarev se muerde los labios. Tal vez lo hicieron un agregado militar en Mongolia o algo así.” “Cuanto más lejos se encuentre.” “Por favor no me digas que Khaletskiy está envuelto en esto. iré y me uniré a los Stalkers de inmediato.” 55 .” “La última vez que me lo encontré fue hace un año. Kuznetsov y Khaletskiy degradaron nuestra base hasta convertirla en una pocilga!” “Te comprendo. Alex?” “Estaré en contacto como Kilo Uno hasta que llegues al espacio aéreo afgano. Si es así. serás prácticamente libre para hacer lo que creas conveniente. También los artefactos. sobre las anomalías: está confirmada su presencia. “Cuando asumí el mando de esta base luego de la Operación Puente. señor’ con frecuencia.” “¿Puedo contar que tú estarás coordinando la misión. Pero que me lidere un tremendo imbécil en un territorio tan peligroso y hostil… Nombre clave Whiskey. Tendrás mucho tiempo para estudiar el resto mientras estás viajando hacia Termez.sabiendas de lo reservado que el agente puede ser. Alex: me tragué mi orgullo cuando los vi comprarse una carrera con el dinero de artefactos saqueados a Stalkers muertos. “A partir de ahí.

Sonríe. que siempre ha parecido grosero a los demás. Aséate y agarra tu equipo. Su habitual brindis el día de la despedida. De ser posible.” Degtyarev le ofrece una sonrisa pícara.” Tarasov responde enviando el último trago a su garganta. “Muy bien entonces. ¡Ahora!” 56 . mejor será para ti. evoca el recuerdo de las redadas de hace mucho tiempo. riendo.“Acerca de los Stalkers… ¿cuáles son las reglas de combate?” “Por el momento. Degtyarev levanta su vaso. Terminemos ese vodka. Pero tienes permiso expreso de disparar en caso de ser atacado. esquívalos. no atacar a nadie que encuentres.” “¿Acaso sabe que su escondite se ha convertido en una atracción turística?” “No estoy seguro de que ese viejo lobo lo apruebe. Alex… Ni siquiera me has dicho cuándo comienza la misión. Tendrás una noche de licencia. Para eso tienes el dinero. haz amigos y recolecta toda la información que se pueda. así que mientras más pronto llegues a Kiev. “Casi olvido decirte que Strelok te envía saludos cordiales. “Pensé que era obvio.” “Bien. ¡Na zdarovie… za udachi!” “Como si me importara una mierda de tu suerte. ¿Hay algo más que desees saber?” “Voy a revisar los detalles y te contactaré de ser necesario.” Degtyarev dice mientras se pone de pie y cierra su laptop.” “Espera un momento.

Manténganse listos para transmisión de voz. mi combatiente más antiguo. Se suponía que Bauer debía protegerla aun a costa de su propia vida. Todos sabemos de lo que es capaz. Nosotros nos mantendremos inactivos. sin importar para qué los necesite. Listo. ¿Me copia?# #Kilo Uno a Renegado. Ningún botín vale tamaño riesgo. Proceda con la transmisión. debería saber que los intrusos nunca llegan lo suficientemente profundo. lo copiamos fuerte y claro. Me acerqué a su base lo más que pude. señor? Eso no es digno de nosotros. Los soldados de Bauer informan que los excavadores han progresado más.# #El peligro es… # #Aceptable.# #Usted ha estado conmigo allí… en las profundidades. # #Espero que haya regresado a salvo. El dispositivo de escucha está en posición.# #¿ Inactivos. he recibido el reporte del teniente Bauer. # #Ella está bien. aquí Renegado al habla.# #Renegado a Kilo Uno.# 57 .# #¿Quiere que nos mantengamos inactivos? Los hombres están ansiosos por dar el golpe. Usted. No me preocuparía por ella. 17:52:01 Hora de Afganistán (AFT) #Kilo Uno.# #Es por nosotros por quienes me preocupo. El área está plagada de mutantes. ¿Me copia?# #[estática] # #Kilo Uno. Ni siquiera con la ayuda de sus nuevos amiguitos. cambio. señor. aquí Renegado al habla. Le aplastaría el cráneo a Bauer con mis dos manos si permitía que le sucediera algo.# #Deje que los idiotas limpien el desastre que hicieron.# #Kilo Uno a Renegado. La fuente se encuentra en el rango. # #No es necesario cantarle alabanzas.# #[estática] # #Señor.Transmisión de voz sin encriptar entre el Centro de Afganistán y Kiev. 19 de Septiembre de 2014.

pero más vale que sea bueno. ¿Cómo puede ser que me hayan descubierto?# #Vuelva a reportarse cuando haya encontrado un punto seguro.# #De ningún modo.# #Me largo de aquí. tenemos mucho ruido.# #Renegado a Kilo Uno. ajuste la transmisión.# #Kilo Uno a Renegado. ¿acaso duda del poder del Espíritu?# #Con su debido respeto. ¡Mierda! Los veo llegar. le han pagado para tomar este riesgo. Con suerte saldré de aquí con vida. Kilo Uno.#No es simple inactividad… Es inactividad magistral. señor: ¡mierda que no!# #Ahora. Principal.# #[estática]# 58 . Renegado fuera.# #No lo suficiente. Reubicando. Necesito que ella me ayude. déjenla que venga a mí. El horror… el dolor… Nunca cesarán. Kilo Uno. Dejen que caven y dejen que fallen… O.# #[estática] # # Kilo Uno a Renegado. Continúe la transmisión.# #Renegado. Comienzo exfiltración y me desplazo hacia la cuadrícula Sierra Papa. No sé a quién enviarán de carnada.

” grita mientras abraza a Tarasov. Tarasov se la patea de vuelta con maestría. Tarasov oculta su amarga sonrisa y deja al niño en su juego. con un impermeable sobre su uniforme de licencia y un maletín en la mano.” dice el niño cuando atrapa la pelota y mientras estudia con curiosidad las medallas en el uniforme de Tarasov. “Mis padres siempre dicen que nuestro ejército no es bueno. Tarasov. Como el elevador.” se ríe el niño. Una mujer bajita. abre la puerta. “¿Disparan armas de verdad en el ejército?” “Así es. Él le devuelve el abrazo. Se detiene frente a un bloque de apartamentos. 18:02:31 EEST El viejo bloque de apartamentos se ve depresivamente gris bajo la lluvia. madre!” 59 .” “¿Y alguna vez mató a alguien?” “No. el parabrisas libra una batalla perdida con las anchas gotas de lluvia. oficial.” “Lo suponía. que ha engordado con la edad y cuyos ojos azul profundo únicamente hablan de su antigua belleza. Así era.Una estantería de recuerdos Kiev. Al entrar. incluso en su infancia. de cabellos plateados. barrio Rusanovka. “¡Misha! Qué sorpresa. Un Lada Niva con el emblema del SBU en las puertas va por la calle Davidova. “¡Qué bueno verte. Saluda con la mano al conductor del SBU y se apresura hacia la entrada donde un niño juega en solitario con una pelota. no le importa el olor a basura y pesticidas. “Gracias.” Comienza a patear la pelota contra la pared nuevamente. La pelota sale volando hacia la lluvia luego de una patada mal apuntada. sin aparente mantenimiento. sale del vehículo. que aún funciona luego de cinco décadas.

“Todavía me queda algo de galushki de ayer… ¿Quieres un poco? Claro que sí quieres…” “Mhm. ¿Por qué no llamaste? No tengo nada de comida decente para ti y debes estar muriéndote de hambre. “¿Pero. ¡Qué vergüenza!” Tarasov se quita los zapatos y se pone cómodo en una silla en la sala de estar. la felicidad y el alivio de estar en casa nuevamente.” Tarasov contesta. qué has estado haciendo allí todo el tiempo?” “Ya te lo he dicho muchas veces. la preocupación y la ansiedad por su nueva misión… Es demasiado para él como para ponerlo en pocas palabras. dime que estás de licencia.” “¿No podrías. “Hace siglos que te vi por última vez.” responde Tarasov tragando la amarga bebida helada. ayudándolo a quitarse su impermeable. cómo están las cosas en Zhitomir?” “Aburridas. Sólo entonces comienza a darse cuenta de que está en casa. “Veo que tenías sed. dice justo lo que tiene en mente. bastante común. Su madre llega con un vaso y una botella de cerveza Obolon. ¿Te encuentras bien?” “Estoy… Normalno. sinok.” “Sí.” le dice su madre. eres un oficial. Tarasov había estado intentando encontrar las palabras apropiadas con las cuales saludarla. Somos la división de logística. reparamos los camiones. madre. La Obolon. “¿Hay cerveza en la heladera?” Su madre se dirige con prisa a la cocina. irradiando felicidad.” 60 . sabe tan bien como si jamás hubiera bebido cerveza antes. Tenía sentimientos encontrados: el pesar y la extenuación por la última misión. quitándose el exceso de espuma de los labios. para ser exactos. venir a casa más seguido? Después de todo. “No te esperaba. al menos.” Su madre lo mira. Eventualmente. “¿Dime.” A lo largo del viaje desde la base aérea. hijo mío.” “Cinco meses y tres semanas.“Por favor.

” Tarasov se admite a sí mismo que lo que acaba de decir realmente se aplica a la situación de la Zona.” “¿Tan así?” Su madre se oye desilusionada. “El único peligro es morir de aburrimiento.“Es por eso que no puedo… Ya sabes de qué se trata.” le dice su madre mientras lo sigue a la cocina. “Madre.” “Mishka. Su madre enciende el televisor. La tenía por una mujer tan decente. Entonces enganchó con un dentista de Londres y se enamoró de él.” “Tal vez se impacientó. “Escuché que Baskov y Fedorova se van a casar. Tanya me contó que se había suscrito a un sitio de citas en internet.” “Mi madre esperó cuatro años a tu abuelo. ¡Que romántico! ¿Puedo beber otra cerveza?” “Que negodnitsa… Estoy segura que encontrarás otra. No lo comprendo…” “Las chicas son diferentes en estos días. “Te mantienen a salvo. Aún eres joven y tienes un trabajo seguro en el ejército. ¿no?” “Oh sí. los ratones bailan. claro. realmente no me importan las celebridades.” le dice. “Siento escuchar eso. hijo mío…” “¿Dónde está el destapador?” 61 . Para divertirse.” “¿Por qué? ¿No las guardas en el refrigerador?” “Quise decir. madre. Mientras el gato no está. Hace unas semanas me escribió una de esas cartas.” Tarasov le explica con paciencia. otra chica.” “¿Qué cartas?” “Ya sabes.” Tarasov le dice de manera tranquilizadora y abre la puerta del refrigerador. Por cierto… ¿Verás a Tanya mientras estás en casa?” “No.” “Pero a mí me encantan sus canciones. “una carta que comienza con ‘mi estimadísimo’ y termina con ‘espero que aún podamos ser amigos’.

“Sobre la mesa.” Se lo busca ansiosamente. “Sabes, cuando Fedorova y Baskov estuvieron en la televisión anoche, rogué por tu felicidad…” Tarasov le interrumpe las palabras. “Madre, estoy en casa sólo por una noche y tengo que salir temprano por la mañana. ¿Podrías hacerme el favor de apagar el maldito televisor?” “El ejército es una mala influencia para ti… Antes eras un muchacho tan dulce.” Su madre sacude la cabeza, regresa a la sala de estar y toma el control remoto. “Nunca solías decir tales blasfemias.” Tarasov no puede evitar reírse, pero repentinamente siente compasión por su madre, que vive sola en un mar de edificios de concreto, con la televisión y los chismes de la vecina como única compañía, y por encima de todo eso, convencida de que su único hijo arregla camiones en un cuartel aburrido. “Madre,” le dice lo más suavemente que puede, “¿Podría, por favor, tomar un poco de café?” “Pero por supuesto, por qué…” Tarasov camina de regreso a la sala de estar y termina su segunda cerveza. Con el televisor apagado, puede escuchar la lluvia golpeando en la ventana. Se acerca al armario donde los recuerdos de su madre están perfectamente alineados en un gabinete de porcelanas: suvenires baratos de las vacaciones del sindicato de comercio en Crimea, postales descoloridas y otras baratijas del mundo soviético, desaparecido hace ya mucho, y que formaban el escenario de la vida de sus padres. El estimulante aroma del café recién hecho llega desde la cocina. Tarasov agarra uno de los cigarrillos de su madre, que están en la mesa, y lo enciende. El humo gira y se retuerce en el vidrio de la ventana. Afuera, más allá de la grisácea cortina de la lluvia y el canal, yace un parque que se ensancha en la distancia. Así debe haber sido desde siempre. Con Pripyat en la mente siente la Zona arrastrándose hacia él. Desea poder volver allí; desea que Degtyarev no hubiese venido hoy. 62

“Me encanta el brazalete que me obsequiaste la última Navidad,” escucha que le dice su madre desde la cocina. “El elevador no funcionaba la semana pasada y tuve que subir por las escaleras, pero imagínate, mis viejas articulaciones no me dolían para nada… Ese amuleto sí funciona realmente. ¿En verdad lo conseguiste de un observador de las Naciones Unidas en la India?” Una sonrisa asoma en el rostro de Tarasov. El brazalete tiene dentro un pedazo de artefacto Alma. “Solo desearía que fuera más liviano, sinok… La correa no es muy elegante.” Qué mal, madre. Esa cosa emite radiación. “Más vale que no lo estropees,” le responde gritando. “Perderá sus habilidades curativas si lo quitas del brazalete principal.” La porcelana tintinea mientras su madre regresa de la cocina, precedida por el olor del café recién hecho. “No te hice tu café muy fuerte,” le dice. “Si tienes que marcharte temprano por la mañana, será mejor que duermas bien. Encendí el calefactor del baño. En veinte minutos tendrás agua caliente. Para entonces el galushki estará listo.” “Gracias. Me encanta tu galushki, ya sabes.” Su madre se sienta con un suspiro satisfecho y revuelve el azúcar de su café. “¿Por qué tienes que irte tan temprano?” Devolviéndole la mirada, Tarasov siente tristeza y remordimiento por las mentiras que tiene que decirle. Pero, por una sola vez, puede decir la verdad. “Tengo que terminar un asunto inconcluso allí… En el sur.” Entonces enciende el televisor para desviar la atención de su madre hacia una novela brasileña con voz superpuesta en ruso, antes de que ella comience a hacer más preguntas que lo lleven a decirle más mentiras. Se sienta junto a ella en el sofá y mira fijamente la pantalla, bebiendo el café caliente e intentando apagar su mente exhausta. ¡Alejandro, eu não quero mais viver assim! 63

Alekhandro, ja bolshe ne mogu tak zhit. Demasiadas exclamaciones melodramáticas surgen del televisor. El actor de doblaje las hace aún peor, porque dobla los suspiros teatrales carentes de emoción. Frustrado, Tarasov se pone de pie, toma su portafolio, se dirige a su habitación y cierra la puerta. Camina hacia los estantes a la vez que mueve sus dedos por la larga hilera de libros con un movimiento que es casi una caricia. Se le ocurre llevarse un libro para el largo viaje, pero una botella medio vacía de vodka capta su atención. Aún permanece en la mesa, tal cual la dejó cuando estuvo aquí hace casi un año. La abre y toma un trago. Tarasov mira alrededor, en la estrecha habitación, aferrando los recuerdos de una vida que ya había olvidado. En la esquina, permanece una guitarra, que jamás aprendió a tocar. Mueve su dedo por las cajas de plástico transparente que tienen sus discos compactos. Para su sorpresa, no tienen polvo: su madre debe haber conservado la habitación pulcra y limpia, tal vez esperando el día en que él regrese para siempre. A un lado, la pila de viejos, amarillentos ejemplares de la revista Guns Magazine; sobre la mesa, una computadora de escritorio anticuada. Junto a ella, otra caja de plástico contiene más discos compactos. Maldita sea, piensa, No me importaría jugar Doom 2 por los viejos tiempos, si no estuviera tan cansado. O Baldur’s Gate… Degtyarev no lo sabe, pero así es como aprendí inglés: traduciendo todas esas conversaciones con un diccionario. Y la revista Guns Magazine. La carcasa de un cartucho permanece junto al teclado. Tarasov lo toma y lo estudia con una sonrisa. Es todo lo que queda del primer cartucho verdadero que disparó. Ha sido un largo camino, viejo amigo. Mientras sostiene el cartucho verde oliva en su mano, le vienen a la mente las palabras del niño. Lo que dijo acerca del ejército es lo que él pensó exactamente cuando llegó a la Zona, hace ya tres años, como teniente. Cuando se reportó al deber, 64

había estado esperando una tarea emocionante y peligrosa. Khaletskiy, entonces aún un mayor, le ordenó que le juntara veinte botellas de vodka. Cuando se dispuso a seguir esta orden, quejándose y refunfuñando por lo bajo, aún no sabía que le iba a llevar una semana y un viaje por toda el área industrial de Rostok, luchando contra los mutantes y Stalkers hostiles todo el camino, hasta que eventualmente se infiltró en la base Stalker disfrazado como uno de ellos, con el traje liviano de un novato y todo, luego de que un idiota demostrara estar lo suficientemente loco como para abrir fuego contra él. Había desarrollado cierto gusto por las misiones clandestinas: había la suficiente cantidad de cadáveres como para tener suficiente blindaje, desde los trajes de Stalker hechos a mano hasta las armaduras de Libertad y los viejos trajes tácticos OMON que usaban los mercenarios. No era la emoción de ingresar furtivamente lo que le gustaba sino el alivio de deambular con libertad, sin matar innecesariamente. Pronto se dio cuenta de que el peor enemigo no eran los humanos intentando vivir en la Zona, sino las criaturas que alguna vez habían sido humanas pero que no lograron sobrevivir de ese modo: Stalkers zombificados y soldados convertidos en máquinas de matar carentes de conciencia por el Cauterizador Cerebral; los Controladores, como aquel que hizo que el más débil mental de su escuadrón asesinara al teniente; los quemadores, enanos gordos y feos, que creaban campos gravitatorios que repelían las balas; los Snorks, que saltan sobre su presa como ranas depredadoras y la destrozan. Los mutantes que fueron animales, aunque a primera vista resultaban horripilantes, al menos eran predecibles. Por suerte para él, estaba en otra misión de recolección de inteligencia cuando unos Stalkers duros de matar capturaron al mayor Khaletskiy y el ataque de los Spetsnaz para liberarlo se convirtió en un desastre. Khaletskiy escapó eventualmente y la siguiente misión de Tarasov fue eliminar al líder Stalker responsable por esa afrenta contra los militares. El asesinato le 65

dio un ascenso… Y las primeras nociones acerca de quién era su verdadero enemigo. Lo que ya sabía para ese momento sobre los sombríos negocios del mayor Khaletskiy, conseguidos con la sangre de soldados y Stalkers por igual, produjeron las primeras grietas en su hasta entonces inquebrantable sentido del deber. Entonces llegó el día en que Strelok, el Marcado, abrió un camino hacia los secretos de la Central Nuclear. Amigo y enemigo se precipitaron hacia la planta nuclear para verificar si la leyenda del Genio era cierta, matando despiadadamente a todo el que se interpusiera. Libertad emboscó a Deber en el Bosque Rojo; Deber asaltó la base de Libertad en los almacenes militares abandonados. Y todas las facciones y los Stalkers libres se trabaron en lucha contra Monolito, los misteriosos y fanáticos protectores del Genio. Los militares también querían su parte. Khaletskiy se había comprado un avance en los rangos y fue reemplazado por el mayor Kuznetsov, pero ninguno de ellos estuvo en los angostos compartimentos de los helicópteros y los vehículos blindados BTR que invadieron la Central Nuclear. Para variar, fueron los soldados los que tuvieron que quitar los obstáculos entre los generales y cualquier cosa que los hiciera ricos: artefactos, información, lo que fuera. Y como siempre, casi todos murieron. Para entonces, Tarasov se había vuelto líder de escuadrón. Sus hombres sobrevivieron. Como consecuencia de la embestida, Kuznetsov se hizo rico: los soldados fueron forzados a entregar cualquier artefacto que hallaran, y había muchos artefactos en los alrededores de la Central Nuclear. Tarasov fue ascendido a capitán; una palmadita vacía en la espalda, por los servicios prestados. Para el ejército, obtener el control sobre la Central Nuclear era como una vela para una polilla. El Santo Grial de los generales. Nuevamente, lanzaron una operación y falló. Atrincherados en Pripyat y listos para hacer la última salida contra las fuerzas del Monolito y los mercenarios, la ayuda llegó de donde los Spetsnaz menos lo esperaban: Degtyarev se 66

apareció con un grupo de poca monta de Stalkers, a los cuales casi les abrieron fuego cuando emergieron de un túnel secreto que conducía a Pripyat. Más tarde el mismísimo Strelok apareció, solo, pero llevando consigo un inmenso tesoro de información sobre los secretos mejor guardados acerca de la Zona. Cuando fue recompensado y ascendido a mayor luego de la Operación Puente, a Tarasov le valía madres que fuera por valor bajo el fuego enemigo o por recibir un disparo que era para Strelok, el guardián de todos los secretos. Todo lo que importaba era que le dieron una semana de licencia. Y entonces sucedió: la conocí, piensa al contemplar una fotografía puesta en la pared. Pone el casquillo de vuelta en su sitio. La fotografía, de no muy buena calidad y obviamente tomada frente a un espejo con un teléfono celular, muestra una bonita mujer rubia con ojos azules y labios carnosos. “Sólo me enviaste una foto y en ésa, inclusive, estabas haciendo esa estúpida cara de pato,” le gruñe Tarasov a la fotografía. La arranca de la pared, luego la arruga y la arroja bajo la cama prolijamente tendida. “Perra… De todos modos, prefiero las morenas.” Todo allí le hace parecer como si estuviera irrumpiendo en la habitación de un extraño; puede que haya sobrevivido a todo lo que le arrojó la Zona, pero el joven que una vez soñó y amó aquí, no. Tarasov abre su portafolio y saca la PDA. Mientras espera a que se encienda, saca su viejo mapa escolar de un estante. Se abre casi por su cuenta, en el mapa de dos páginas de la URSS. Una línea, dibujada por un trazo descolorido de bolígrafo, conecta Kiev con un lugar de Afganistán, aún marcado en el desactualizado mapa como “República Democrática de Afganistán”. En el margen, distancias y nombres de lugares en letra manuscrita pueril le recuerdan los planes infantiles de ir allí. Quería hacer autostop pero no pude pasar ni el primer hombre de la milicia. 67

Cuando pasa las páginas en busca de un mapa más cercano del área, una fotografía en blanco y negro se desprende. Al levantarla del suelo y mirarla, la vista de Tarasov se vuelve borrosa. Muestra tres jóvenes soldados con pantalones harapientos, usando chalecos antibalas de la edad de piedra sobre camisetas a rayas. Con una gran sonrisa que muestra mala dentadura, están apoyados contra un vehículo blindado. El soldado del medio, que lleva un gorro negro de conductor de tanques, parece una versión más joven de sí mismo: un rostro delgado, con mejillas hundidas, ojos oscuros y una sonrisa satisfecha. Solamente su bigote y el cabello largo dicen cuánto tiempo hace que se tomó la fotografía. Da vuelta a la fotografía para leer unas escasas palabras en el dorso, donde la letra manuscrita parece extrañamente pasada de moda: Con amor, de Kunduz, Octubre 1987. Yuriy y la pandilla. “Ese condenado agente tiene la mente de un controlador,” se murmura a sí mismo mientras pone la foto en su bolsillo. “Mencionó a mi padre para motivarme a meterme en esta misión.” Con un “beep” bajo, su PDA indica que está lista. Tarasov abre el mapa, lo cambia a modo 3D y se desplaza a lo largo desde Rusanovka hacia Afganistán. Una sonrisa le aparece en el rostro cuando compara las capacidades de su PDA con las del amarillento mapa escolar. El equipo de combate de última generación que lo espera en Termez le viene a Tarasov a la mente y su sonrisa se endurece. Ahora las cosas serán diferentes. Y juro por Dios que haré sufrir a los dushmans. Su madre golpea a la puerta. “¡Misha! ¡Ven, la cena está lista!” “Ya voy,” responde a regañadientes. “¡Un momento!” “Espero que no estés otra vez jugando videojuegos… ¡Nunca cambiarás, sinok!”

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Destello en el cielo Base Aérea de Termez, Uzbekistán, 20 de septiembre de 2014 06:00:00 UZT Termez… Mierda. Aún estoy en Termez... Todo el tiempo pienso que voy a despertar en la Zona. La hora local de Termez nada más se adelanta unas tres horas a Kiev, pero el reloj interno de Tarasov aún no se ha ajustado. Mientras desactiva la alarma de su PDA, con tristeza considera que debe irse a una misión hoy. Cubierto de sudor, se levanta de su litera. El coronel Kuznetsov le asignó uno de entre la docena de contenedores metálicos donde residen los oficiales que fueron lo suficientemente desafortunados como para perderse un lugar en donde dormir en los cuarteles más refrigerados. El aire acondicionado se descompuso a mitad de la noche. Ahora, bostezando, desnudo, Tarasov se siente como si estuviera sentado en un baño de vapor. Para despertar sus músculos, Tarasov hace unos pocos movimientos Systema: patea, golpea, tira enemigos imaginarios, aplasta cráneos imaginarios, sujeta manos imaginarias y sofoca gargantas imaginarias. Para cuando finaliza el ejercicio de combate cuerpo a cuerpo, corre por sus venas una saludable cantidad de adrenalina. El coronel lo había estado esperando en la pista de aterrizaje cuando Tarasov llegó la tarde anterior. Kuznetsov incluso intentó ser decente, guardándose para sí el desdén, excepto durante las instrucciones de la misión, en las que presentó a Tarasov como un simple un oficial paracaidista “con algo de experiencia en Pripyat”. Recordarle a Tarasov su peor misión de todas, era un obvio intento de asestarle un golpe bajo, y tuvo poco tiempo para ponerse al corriente con los soldados. Parecen lo suficientemente seguros de sí mismos, impulsados por sus anteriores misiones de paz en los Balcanes y en África, pero la mayoría no tiene la más mínima idea de a lo que se enfrentaban ahora. 69

Si estaba preocupado por sus soldados, el nuevo exoesqueleto resultó ser perfecto. Sus bolsillos contenían botiquines, vendas, kit de higiene personal, calcetines, camisetas, ropa interior, paquetes de comida de combate, drogas anti-radiación; su red de munición contenía cargadores, granadas de fragmentación, granadas de humo y el cinturón de combate con la PDA autorizada por el ejército, kit de primeros auxilios, cuchillo de combate y el arma corta cuyo peso casi ni se siente una vez está apoyada por la estructura de aleación de titanio. Inclusive su nuevo rifle de asalto Val sujeto en bandolera a las placas de la armadura que cubrían su hombro, se sentía tan liviano como un juguete de plástico. Pero ahora, luego de asearse en unas instalaciones cercanas, con duchas compartidas, y de finalizar una comida a base de ración de avena como desayuno, está menos ansioso por meterse en el traje. Sabe que se sentirá más caliente que estar dentro de una anomalía de fuego allí dentro. La guerra es el infierno, Tarasov piensa con un suspiro y sonríe por su propio invento mientras prepara el exoesqueleto. Diez minutos después, se reporta para el deber en una habitación de operaciones. El coronel Kuznetsov ni se molesta en devolverle el saludo. En lugar de eso, mira el exoesqueleto de Tarasov, con los ojos muy abiertos, como si algo le pareciera gracioso. “¿Acaso cree que Termez va a ser invadido por mutantes?” dice el coronel a modo de saludo. “Quítese ese traje de una vez. No hay más que mosquitos y mariposas por aquí. ¿De qué diablos tiene miedo?” “Creí que saldría en una misión,” responde Tarasov tratando, sin éxito, de reprimir su resentimiento con un tono formal. “Y con su permiso, coronel, quiero inspeccionar a los hombres ahora.” “No hay necesidad de eso, mayor. Ya los inspeccioné e hice todos los arreglos mientras usted dormía. Vamos.”

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¿Podría ser que. También habla lo suficientemente alto para que todos en la habitación de operaciones escuchen el desdén en el tono y las palabras. y sus observaciones sobre mi exo fueron porque está muy acostumbrado a la seguridad aquí? “¿Acaso está sordo?” el coronel continúa con impaciencia. Las uniones de metal chirrean como un taladro de dentista. perfectamente alineados en formación. El exoesqueleto no hace ningún sonido que no sea el de sus motores kinéticos. Mejor quíteselo y hágalo arreglar antes de entrar en combate. ¿cree que van al desfile del Día de la Victoria?” “Cálmese. mayor. no escucho que mi exo haga ningún sonido. pero enseguida bajan sus cabezas nuevamente. se tomara seriamente sus deberes. “Primero: la misión 71 . como si estuviera demasiado bien vestido en una fiesta. trajes anti-balas.” responde fríamente Kuznetsov liberando su brazo de la mano de Tarasov. señor. y es tan leve que sólo quien lo usa puede oírlo.” “Tal vez aún tenga mugre de la Zona en los oídos. Lo único que entusiasma a Tarasov es que no hay alcohol en el aliento del Coronel. como si Tarasov no hubiera aparecido puntualmente. sólo sus trajes de faena de verano y sus boinas. “¡Muévase!” “Sí.” Tarasov es incapaz de comprender. Los dos escuadrones permanecen de pie junto a ellos.” Desconcertado. “¿No lo vuelve loco ese sonido de su equipo?” “Con el debido respeto. “Coronel. “¿Trajes de faena?” pregunta agarrando del brazo a Kuznetsov. Se siente avergonzado en su exoesqueleto. Tarasov no puede dar crédito a sus ojos: los soldados no están usando sus exoesqueletos. después de todo. Tarasov camina por la pista junto a Kuznetsov.La voz de Kuznetsov está llena de burla. o cascos. Unos pocos operadores de computadora miran por encima de sus pantallas. Los dos helicópteros están listos para el despegue. señor.

les aseguro. Ahora cállese o reportaré su insubordinación. Luego grita.” Kuznetsov observa su Rolex. Supongo que es acerca del calor que siente en esa caldera.” “No olvide que también presentaré un informe. ruega por una oportunidad para llevar a Kuznetsov a la profundidad de la Zona y arrojarlo dentro de una anomalía. En su interior. que no será como nada que hayan experimentado previamente. Ucrania. Piensa por un segundo. Tendrán suficiente tiempo para ponerse sus equipos más tarde.” Tarasov ve las sonrisas en los rostros de algunos soldados. Uno sólo tiene que cambiar el lugar y los objetivos de la misión. ¡Debe ordenarles que se pongan sus equipos de combate!” “¡Mierda que lo haré! Y ahora diré un buen discurso. “Descansen. Le parece patético usar este texto aleatorio para unos soldados a punto de embarcarse en una misión así. ¡Han sido escogidos para salvar las vidas de sus prójimos civiles ucranianos que han estado realizando importantes tareas de tipo científicas!” El discurso del coronel impresionaría a Tarasov si no lo conociera de memoria. “Desantniki! Smirno!” 72 . Mantengan sus armas limpias. Y ahora. “Está atrasado tres minutos. Es uno de los discursos motivacionales estándar aprendidos en la academia militar. están a punto de salir en una peligrosa misión! Muchos de ustedes han estado esperando este día pero. traerán gran honor a su unidad y a nuestra madre tierra. Segundo: hace un calor terrible. su nuevo comandante tiene algo que decir también. Sigan sus órdenes. “… habiendo completado exitosamente esta misión.” sisea Tarasov pero Kuznetsov lo ignora y comienza a dirigirse a los hombres.” “No puedo creer esto. descansen… ¡Soldados.va a ser como quitarle un dulce a un niño. Recuerden su entrenamiento.

un sargento mayor joven y de apariencia nerviosa. incluso el miedo. “Bien. su segundo al mando. camina hacia los soldados e inspecciona sus rangos con pasos lentos. praporshchik Zotkin?” “Listo para salir. Kuznetsov. Kuznetsov evita sus ojos. kommandir. pero no es su apariencia marcial lo que impresiona a los paracaidistas. este hombre lo seguirá hasta el infierno. jovial. con anchos bigotes grisáceos. “Espero que sepa lo que está haciendo. el soldado endereza sus anchos hombros aún más. Tarasov se vuelve hacia el coronel. los rostros de los soldados se endurecen por el respeto.” Tarasov pregunta tranquilamente. Sólo ve que mientras pasa junto a ellos. El soldado. no lo impresiona demasiado. pues!” Mientras los escuadrones se dirigen con prisa hacia los helicópteros.” 73 . Nadie se atreve a mirarlo. desantniki? ¿Están listos?” “¡Listos para salir. El otro líder de escuadrón. mirando a cada hombre a los ojos. Ya en firmes. “¡Vayamos. Cuando sus ojos se cruzan. Tarasov no se da cuenta de lo mucho que la Zona lo ha marcado. pero Tarasov deduce de inmediato que si es tratado con respeto. Voltea hacia Kuznetsov y no puede evitar echar una mirada como un dardo asesino en la dirección del coronel. es el último de la hilera. “¿Bueno. kommandir!” responden los soldados en un acerado coro con confianza.Dos docenas de botas pesadas hacen un ruido sordo en el piso mientras los soldados paracaidistas se paran firmes.” La respuesta de Zotkin es tranquila. salvo el suboficial de Gorrión Uno. o si le piden con amabilidad. dice mirando la etiqueta con nombre de su uniforme. En lugar de improvisar un discurso. “¿Está listo. Tarasov regresa hacia las filas y grita nuevamente. Él es un espectáculo impresionante con el equipo de combate completo. acecha en sus ojos de color azul acerado. Tarasov inclina la cabeza en una señal casi imperceptible. mientras una sonrisa relajada.

El ventilador puede aliviar el calor de los soldados pero Tarasov está bañado en sudor bajo su exoesqueleto. pero él insistió. que él ordenó que Libélula Dos llevara los trajes de armadura!” “Ya lo puedo escuchar.” ‘Para mí también es una mala idea. Praporshchik Zotkin sonríe en señal de aprobación.“Mejor de lo que usted creería. mayor.” Sin saludo.” ladra tomando su lugar en el asiento gris. Ahora. impresionante discurso ha dado. Hace calor adentro. mejor váyase antes de que pierda su vuelo. Zotkin. Tarasov le indica con una seña que encienda el intercomunicador. praporshchik. “Encienda ese ventilador.” “Viene de hacer el trabajo de un oficial. señor. “¡Dije. “No puedo creer que el coronel les permitió abordar de este modo. mayor…” “Y entonces. coronel. Tarasov se da vuelta y se apresura hacia el helicóptero de combate. ¡Ni siquiera tienen puestos sus condenados cascos!” “Lo creyó inapropiado… “Zotkin le explica pero el aullido de las turbinas del Mi-24 suprime sus últimas palabras.’ “Al menos los soldados llevan consigo los rifles… Pero. no tiene necesidad de gritar. todo lo que Tarasov puede hacer es estallar en un sinfín de blasfemias. Debería intentarlo algún día. ya que el helicóptero se rostizó al sol toda la mañana.” el coronel dice desdeñosamente. el resto hacia el ejército en su conjunto. ¿por qué no veo sus armas?” “Libélula Dos lleva todo nuestro equipo pesado. en su mayoría dirigidas a Kuznetsov. pronunciando ‘mayor’ como un insulto. ¿dónde están el metrallero y el francotirador?” “Todos presentes. “Por cierto. Órdenes del coronel…” Al escuchar esto. Se supone que los motores kinéticos carguen las baterías de los páneles de enfriamiento pero aún no se ha movido lo suficiente como 74 .

estarán en espacio aéreo afgano. Déme un reporte de la situación. Apaga el sistema con el fin de ahorrar energía para su llegada. pero según Whisky nos dirigimos a un desfile. Una señal emite pitidos en su intercomunicador. este es Kilo Uno.” Lo único que Tarasov ve es un gran cuadrado. Lo copio fuerte y claro. “Cóndor. Toca el botón del altavoz en su cuello y responde: “Aquí Cóndor. Cambio y fuera. como una alfombra oriental. Nuestros satélites indican que la zona de aterrizaje está despejada.” “Todo en orden. “Te veo en los 100 Rads. que probablemente una vez consistió en prolijas tiendas provistas por el ejército. ¿me copia?” Tarasov está encantado de escuchar la voz de Degtyarev.” El praporshchik se ve sorprendido al oír esto. es el Amu-Darya. Sabe que lo único que ni siquiera la contaminación nuclear ha cambiado en Afganistán es el calor. “¡Me dirijo a una puta Zona en el puto Afganistán con mis hombres usando apenas nada más que sus uniformes!” “Dos minutos para espacio aéreo afgano. Están preparados. Cóndor?” “¡Alex!” grita Tarasov perdiendo la paciencia. mayor” dice el piloto. ahora convertidas en un desastre colorido. pero Tarasov no tiene deseos de explicar. Kilo Uno fuera.” “¿Repita eso. “Ese río allí abajo.” “Como si me importara una mierda de tu suerte.” suena la voz de Degtyarev.para cargarlos completamente. Whisky le proporcionará las actualizaciones de ahora en adelante. Buena suerte en tu incursión. “Escuche.” informa el piloto. “puede ver el Puente de la Amistad a nuestra izquierda… Y los campos de refugiados. habitadas por una población diez 75 .” “En cinco minutos. Cóndor… Lo único que puede hacer ahora es concentrar el equipo tan pronto como toquen suelo.

“Aquí vamos. una franja plateada que cruza las planicies color ocre. kommandir!” “¿No ha perdido a nadie de su familia allí? ¿Su hermano. Pero Tarasov se rehúsa a parecer impactado. kommandir. “Una vez. ¿no?” “No. nosotros mismos fuimos refugiados del desastre nuclear.” Tarasov dice al viejo soldado.” “Nunca lo olvidaré.” “¿Y Afganistán? Podemos tener nuestra venganza.” El segundo al mando de Tarasov entrecierra los ojos. Se desabrocha el cinturón de seguridad y se mueve más cerca de la ventana. Los dos helicópteros sobrevuelan un terreno ondulante.” Tarasov escucha la voz de Zotkin. algún amigo? ¡Porque es momento de hacer una devolución!” 76 . padre. usando cada metro cuadrado para trinchar espacio donde vivir. “Nos odian con ganas. cuyo color le recuerda al café con leche.” el praporshchik responde. “No podemos cambiar lo que sucedió. Espero jamás ten er que ver esos refugiados en mi país.veces más grande que para la que el campamento había sido instalado. aun cuando están a varios metros por encima. Según su reloj. “Dejé a mi familia en Limansk. “Malditos afganos. como si quisiera verificar si sus palabras hicieron mella en él. kommandir. ¿no es así.” Tarasov mira por la pequeña ventana. Zotkin?” “¡No me importa la venganza. y las dunas de arena aparecen como arrugas sobre la palma de la mano.” El helicóptero sobrevuela el Amu-Darya. Zotkin. “Nunca olvide eso. Las planicies eternas se ven todas iguales por todos lados. “Ahora estamos volando sobre Afganistán. tienen cuarenta minutos hasta la zona de aterrizaje.” llega la voz del piloto.

Tarasov vislumbra un destello en una cordillera.” llega la respuesta renuente. Aerotransportado. “Es el campo de Salang. “¿Sabe qué. Según el mapa de Tarasov el ancho y plano valle de Shamali yace más adelante. Se pone el casco y hace un acercamiento con los binoculares incorporados. uno más. “Eso no está en nuestra ruta de vuelo. señor” dice el piloto como si fuera un guía turístico “Hay un pasaje y un largo túnel debajo. luego como soldado de los boinas azules del GRU de la Spetnaz. “¡No acaricies ese rifle. Tuve que mentir sobre mi edad.” Zotkin contesta con una sonrisa. Las ásperas montañas en punta. Era nuestra ruta principal de abastecimiento en aquellos días. “¿Qué? ¿Ha estado allí?” “Como soldado raso. alrededor de ellos. como si eso hiciera alguna diferencia en el rugir del helicóptero mientras hablan por el intercomunicador. hijo! ¡Si se dispara. Repentinamente. segundos después. kommandir? Luego de dos incursiones en el 87 y el 88. 77 . luego regresa su atención a uno de los soldados que manipula nervioso su AKSU. Comencé a entender de qué iban las cosas. ¿sabe?” Su altitud es lo suficientemente baja como para hacer que algunas colinas dominen el horizonte.Zotkin frunce el entrecejo. pareciendo lo bastante cerca como para que las hélices las golpeen. “¿Podemos acercarnos a esa cadena montañosa a cuarenta grados?” le pregunta al piloto. lo llenan de asombro. te arrojaré del helicóptero!” Luego de unos minutos llegan a una región con colinas. ¡esperaba no tener que volver a ver este maldito país nuevamente!” Tarasov se inclina más cerca del soldado. pero ¿a quién le importa?” “¡Praporshchik Zotkin!” “Kommandir?” “¡Tengo la impresión de que haremos un gran equipo!” “Será un privilegio. aún invisible por la bruma. Solo las mínimas sombras de los helicópteros muestran lo lejos que están.

repito…! “ El piloto de Tarasov exclama “levanten. Destellos eléctricos azules chisporrotean por doquier. notamos una desviación de su ruta de vuelo. casi vertical. ascenso. levanten” pero la única respuesta son juramentos fragmentados.” Por un momento. Las turbinas aúllan como un animal luchando por su vida. “¡Libélula Uno. como si el helicóptero hubiera sido golpeado por cientos de miles de voltios de electricidad. el piloto del otro helicóptero suelta un grito penetrante en los auriculares de Tarasov. Los auriculares transmiten el grito desesperado del piloto de “¡Prepárense para el impacto!” antes de que se quede en silencio. Su cabeza golpea la pared de la cabina. una canción hace eco en su mente. La oscuridad sumerge la visión de Tarasov. pero el peso de su exoesqueleto lo empuja hacia abajo. a menos que se trate de un misil. Un estruendo caliente suprime los gritos agonizantes de los soldados. “Sí. Ajustando curso a cero cuatro-cinco. Se agarra de una manija. Ahora suena Kuznetsov en sus auriculares. Conoce las instrucciones del piloto: trepar y desaparecer detrás de la cordillera más próxima para que cualquier arma anti-aérea pierda su objetivo. El estómago de Tarasov parece caérsele mientras frenéticamente intenta alcanzar su cinturón de seguridad. este es Libélula Dos. que se hacen más débiles hasta convertirse en estática. el piloto se mantiene en silencio antes de acatar reconocimiento. “Doble a la derecha y disminuya la altitud. hemos sido atacados. señor.La curiosidad de Tarasov prevalece e ignora su instinto que le dice que podría cometer un error. 78 . El casco suaviza el impacto pero siente que la sangre inunda su boca. El helicóptero de combate hace un desesperado. Antes de que su conciencia reduzca la intensidad y se desmaye. “Libélula Uno.” El brillo aparece nuevamente por un escaso segundo. Quiero que… “ Antes de que la frase concluya.

Milagroso Obsequio de las Puedo prever el En un fabuloso Se encuentran derramados en las Simulacros de garabatos sobre El día del Juicio final de la Tierra está cerca. cristal estrellas futuro espejo cuevas nosotros 79 .

El resto se encontraban en el helicóptero de transporte. ¿No entiendes que ésta llevaba tres exoesqueletos. Asegúrense de merecer la segunda parte. ¿verdad?# #Ya recibieron la mitad del dinero por adelantado.# #Pueden obtener un exo del Hind. bastardos de gatillo fácil. consigan esos otros trajes como lo hicieron la última vez. Sabemos la locación. cabronazo. ¿Cuándo enviarán nuestra próxima entrega de exoesqueletos?# #No habrá más entregas. Un trato es un trato. Centro Afganistán.# #La próxima vez asegúrate que se apeguen a la ruta de vuelo.# #¿Y qué pretenden que haga?# #Si quieren continuar en el negocio.Transmisión digital VOP encriptada.# #Entonces vayan y tomen su maldita entrega del armazón del helicóptero de transporte. Esa es su área.# 80 . sin mencionar los trajes regulares? No esperarán que sigamos mamándosela a los americanos para conseguirlos. Debemos mantener el perfil bajo. Se estaban acercando a nuestra avanzadilla. 20 de septiembre de 2014. 16:44:08 AFT de #No se suponía que debían derribar esos helicópteros.# #Negativo. Pero necesitamos todo el cargamento.# #Enviaremos un equipo al lugar del siniestro. Fuera.

81 . Con los hombros libres. Maldición… ¿Dónde demonios estoy? Los restos del helicóptero de combate yacen a unos pocos pasos de distancia. Tarasov ve que el impacto lanzó la escotilla abierta del compartimento de la tripulación. Se da cuenta de que tiene los ojos abiertos. Lentamente su cerebro comienza a funcionar. tengo la columna rota. pero cuando comprueba el filtro. Nueva Zona. Incluso ahora puede levantar la mano izquierda. Una luz cegadora le taladra el cerebro con extraños reflejos. Es el cielo abierto. lo sujeta como si estuviese atado por los tubos de metal. Revisa su tosca PDA de edición militar. destrozado y deforme por el impacto. lo encuentra colgando de su cubierta. La luz proviene de arriba. No se atreve a abrir los ojos. con los rayos de sol refractados por el visor roto de su casco. Debe haber sido lo que salvó su vida pero ahora. se pone de pie. Trata de mover sus dedos de las manos y de los pies. Para alivio suyo. Está entera. ¿por qué no puedo mover el cuerpo? Entonces lo comprende: el exoesqueleto lo está reteniendo. Pero. se inclina hacia adelante para liberar sus piernas. El hedor nocivo llega desde adentro. El sistema de respiración integrado de su casco debería mantenerlo lejos. ningún hueso parece estar roto. Oh Dios. Quiere sentarse pero no se puede mover.Ojos en la oscuridad Cordillera de Hindu Kush. Gimiendo. Debo estar en el infierno. Finalmente se levanta ayudándose con las rodillas y luego de acumular energías por un momento. pero no funciona. 17:04:56 AFT Estoy en el infierno La nariz y los pulmones de Tarasov están llenos del hedor de la carne quemada. vuelto completamente inútil. busca el cuchillo de combate sujeto en su cinturón y corta las correas ligadas al marco de metal con su mochila.

sujetos a sus asientos por el cinturón de seguridad. un reproche que se vuelve más terrible porque Tarasov sabe que es justo. que siempre resultan una bendición para los soldados en el campo. Al principio se las ingenia para contener la náusea. Probablemente podría ser reparada. pero con la culata rota. sólo unas pocas drogas antiradiación y vendas. aún en la misma última postura que adoptaron mientras trataban de protegerse del impacto. el rifle no resulta más que un montón de basura. Tarasov lo arroja lejos con frustración. Tampoco le es útil la munición 9mm de repuesto ahora que el rifle no se puede reparar. Cojea hacia los restos. Tarasov se da vuelta y vomita. La mayor parte de los cuerpos permanecen sentados donde iban. estalla en una risa histérica. Entre ellos. 82 . No es tanto la visión lo que lo perturba tanto sino que el hombre lo mira reprochándole. son lo único que aún se puede utilizar. Marca peligrosamente cerca de la zona amarilla. Hay destellos que aún chisporrotean entre los instrumentos rotos y los cables arrancados. Su búsqueda frenética ofrece unos calcetines de repuesto. Sosteniéndolo en la mano.No puedo creer que esto me esté pasando. y… Su cepillo de dientes. Al comprobar su mochila se desespera al ver que está quemada y rota. Además de las granadas. con el cuello roto debajo de su cráneo medio quemado. Al comprobar los instrumentos incorporados de su exoesqueleto. se da cuenta de que sólo el contador Geiger continúa en condiciones de servicio. pero cuando se asoma hacia adentro del compartimento y ve los cadáveres quemados de sus camaradas. Su arma permanece en el compartimento. Se quita su casco: ya no le es útil. si tan solo tuviera las herramientas. Necesita varios minutos para recuperarse. Se cubre la nariz y la boca con la mano y trepa hacia el interior. Parecen estatuas grisáceas ennegrecidas por el humo. tres paquetes de raciones del ejército y un botiquín. yace el praporshchik Zotkin mirándolo fijamente con sus ojos azul metálico y Tarasov voltea la cabeza.

en lugar de eso. Pero el suelo es duro y rocoso. pero tú ya no necesitas esto. Pero aunque fueran apenas aptos para el combate. una cantimplora de campo llena de agua y dos bengalas. Tarasov hace unos pocos disparos para revisar si funciona adecuadamente. otro botiquín. con un maldito cepillo de dientes como única arma! Al mayor le da la impresión de que la Nueva Zona le ha querido demostrar su poder. A los rifles de los paracaidistas no les ha ido mucho mejor que al suyo. Ellos llevaban trajes con armadura liviana. encuentra un AKSU que parece más o menos intacto. Satisfecho.” Tarasov murmura mientras corta las correas que sostienen uno de los cuerpos a su asiento antes de arrastrarlo fuera de la cabina. de modo que. Los pilotos se salvaron de la electrocución en la cabina fuertemente protegida. toma el cuerpo y lo mueve al compartimento de los soldados.¡Gospodi! Hace apenas un momento. Al menos podría enterrarlos. pero. a juzgar por las manchas de sangre en el plexiglás. solo. 83 . burlándosele y forzándolo a dar sus primero pasos aquí. camarada. de pie. incluso menos equipado que el más recién llegado de los novatos. “Lo siento. Tarasov se da cuenta que el impacto los mató de una manera mucho más cruel. piensa. pero eventualmente. los trajes livianos verde-oliva protegerían más que su exoesqueleto arruinado. Cambia el exoesqueleto por el traje protector del piloto. Dentro. donde estará a salvo de animales y cosas aún peores. Ahora que puede volver a actuar como un soldado. se lo cuelga al hombro. una brújula. el deber del escuadrón le viene a la mente a Tarasov. ¡Y ahora estoy aquí. era un guerrero de alta tecnología viajando en un helicóptero de asalto. encuentra una antorcha y un pequeño kit de supervivencia: un paquete con una ración. diseñados para mantenerlos protegidos de lo peor sólo hasta que llegara un equipo de rescate.

su sensación de alivio le dura poco. en especial el líder del escuadrón con su exoesqueleto. se aleja y lanza un 84 . No suena como uno de los nuestros. No puede negarse a sí mismo que fue su imprudencia lo que los condujo al desastre. Debí haber insistido.Si ese hijo de puta los hubiera dejado llevar sus trajes protectores. hubieran tenido una mejor oportunidad. aparece un helicóptero de doble hélice sobre el valle y aterriza en el lugar del siniestro. Tarasov no se permite buscar excusas. y al no encontrar un agujero o explosión. todo apunta. Pero resulta irrelevante. mira hacia adentro. con una mochila voluminosa. Repentinamente nota el leve sonido de un helicóptero. debe habernos golpeado en algún lado. todas con armadura gruesa con cascos tácticos y armas de apariencia moderna. Tarasov ve cinco o seis figuras saliendo. A Tarasov le extraña no ver otro punto de entrada en el helicóptero. Solo eso me llevará a la corte marcial… Si es que logro salir de aquí. Uno de ellos. Algo dentro le dice que se oculte. Fue mi culpa después de todo. Finalmente se precipita hacia una loma y se oculta en los escasos arbustos. Pronto. después de todo. aún seguirían con vida. Comienzan a inspeccionar la cubierta. maldita sea. a que el helicóptero fue derribado por un impulso eléctrico potente que al instante electrocutó a todos en su interior y rostizó los sistemas de a bordo. Si Libélula Uno fue derribado por fuego hostil. No se suponía que debiera cambiar el plan de vuelo. lo cual seguramente fueron esos destellos. Pero reflexionando sobre las pocas impresiones que recuerda del siniestro. Para horror de Tarasov. según él. Protegidos de manera adecuada. levantando una enorme nube de polvo. ¿Podría ser el rescate? Al escuchar con más cuidado el sonido acercándose. pero no podría llegar colinas arriba lo suficientemente rápido y el valle estéril no ofrece ningún escondite.

¿Qué demonios pasa aquí? Desearía tener aún sus binoculares. Mira su reloj. al fin a salvo. 85 . tienen un lanzallamas. tiene suerte. El primero. Tarasov suspira aliviado. pero espera un instante antes de salir del escondite. Entonces. no tengo modo de comunicarme.torrente de fuego líquido dentro del compartimento. debo restablecer el contacto con Whisky. espera que al helicóptero de transporte le haya ido mejor que al de combate. escudriñando el área. Primero. Vinieron para asegurarse que todos estén muertos. ya bajo. Los otros se reúnen en torno a él. El líder ordena a sus hombres que regresen al helicóptero y en unos pocos instantes. Tarasov no es capaz de oír nada de lo que dicen. Tres horas han pasado desde que los derribaron y Termez está apenas a cuarenta minutos de distancia. Pronto caerá el atardecer. Sin embargo. Tarasov conoce la rutina: debe permanecer cerca del lugar del siniestro si quiere que los de rescate lo encuentren. Oh Gospodi. y con el sol. se hace muy oscuro en el angosto valle. Está enteramente pintado de negro. Tarasov prepara su AKSU. los restos se incendian con llamaradas blanquecinas y naranjas. Uno de ellos se tropieza con su exoesqueleto. pero le da la impresión de que los hombres están discutiendo. Los visitantes echan una mirada en derredor. Pero si iba a haber un rescate. ni insignias. debió llegar hace mucho. y ahora. Permitiéndose a sí mismo pensar con ilusión. aparentemente su líder. Con cautela. les ordena recuperar los restos de la armadura y cargarla en su helicóptero. de todas maneras. reconsidera sus opciones. El helicóptero no tiene marcas. Tras unos pocos minutos el sonido del helicóptero se desvanece. Inmediatamente. Uno de ellos comienza a caminar hacia la loma en la que él está oculto. el fuego salvaje en los restos es el único recordatorio de su visita. Probablemente Kuznetsov quiera que revise primero el destino de Libélula Uno.

Pero los misteriosos visitantes también podrían venir en número mayor. ciertamente. Ni siquiera la oscuridad podría ocultarlo si volvían con equipo de imágenes térmicas consigo. mientras llega a la cima de la cumbre. Pero mientras Tarasov esfuerza sus ojos. Lo que desde abajo se veía como una alta cumbre. Pero entonces. iluminada apenas durante segundos por destellos relampagueantes. Es una maldita anomalía Cono. y por lo que observó en sus pertrechos. lo que ve rompe todas sus falsas esperanzas. Al oeste hay un valle circular con un pequeño lago de montaña en medio. cae una cortina de oscuridad. como si un frío repentino hubiera congelado sus olas durante una tormenta. Tarasov decide trepar por la cumbre para tener una visión completa del área. quizá mañana por la mañana. Si esta es la Nueva Zona. Mientras se esfuerza por subir cuesta arriba. Mirando a los lejanos. Saca la pequeña brújula del kit de supervivencia y toma un punto de orientación. Eso me dejaría completamente solo. no les faltaba. se le ocurre pensar que los visitantes podían haber encontrado el helicóptero. luego de una subida rigurosa. 86 . ve que el agua misma se ensancha con ondulaciones que se mueven hacia arriba y hacia abajo lentamente. Su superficie azul oscura refleja las montañas marrones y los parches de nieve gris en las cúspides rocosas. no es más que una pequeña colina. Esta perspectiva le parece atemorizante. picos nevados en el horizonte rojo. equipamiento de avanzada. donde está su locación original. De repente comprende por qué el helicóptero negro salió con tanta prisa. se siente más solo que en ningún lugar de la Zona. a esperas de ver humo ascendente o algo que le pudiera dar una idea del paradero de Libélula Dos.Tal vez lleguen más tarde. Hacia el sur. llevará cien años explorar apenas la mitad. Incluso desde lejos. comparada con los picos irregulares allí a lo lejos.

Lista el arma. Debo encontrar refugio. donde la pendiente se encuentra con el lago. Es mucho más lejos de lo que pensaba. ¡y debo encontrarlo ya! Abajo. La sangre se le congela al ver que el cable se mueve. haciendo desaparecer todo en una aullante. Tosiendo y con los ojos llenos de lágrimas. 87 . Es más instinto que fuerza de voluntad lo que mueve su dedo. No me importa si es una tormenta o una nueva especie de emisión. Sus pasos no emiten sonido. Patrones verdoso-fosforescentes brillan en la piel.Tarasov la ve moverse más cerca mientras sumerge las colinas inferiores. puede oír el latido de su propio corazón. Luego de un minuto. Tarasov levanta la bengala para ver mejor. ya sea para asustarlo o clavarlo en su sitio con el temor. llega justo cuando la tormenta se desata. escapando del polvo radiactivo. lo que indica un nivel más apto para la supervivencia. La cueva se ensancha. Un siseo viene desde las sombras. Toma el AKSU de su subordinado y corre por la cumbre. ve una cueva. se le echa encima y para horror de Tarasov ve la luz de la bengala reflejándose en los ojos luminosos de una serpiente. Las microscópicas partículas se cuelan por los filtros de aire de su casco y pronto siente como si un millar le pincharan la garganta y la tráquea. El suelo está cubierto por pulgadas de polvo. Tarasov enciende una bengala de emergencia y accede a la caverna. sofocante nube de polvo. jadeante. Grita y tropieza. lo que dispara el AKSU e impulsa una docena de cartuchos en la carne del mutante. El click-click y el aullido silenciado profundo desde afuera. se interna más hondo en la cueva. su cuerpo tan ancho como el miembro de un ser humano. En un segundo. Con cada paso que da. Finalmente. son lo único que puede oír. la señal de su contador Geiger desciende hasta los ciclos de señal usuales. Un cable ancho yace en el suelo. La luz anaranjada emite sombras aterradoras contra las paredes de piedra. Su contador Geiger chirrea por encima de los valores máximos.

El hedor proviene de las partes de un cuerpo que se encuentran aún dentro. un detector de anomalías anticuado. poco a poco. puede percibir el hedor de la carne podrida. Sin embargo. Para ayudar a lidiar a quien lo usa con el clima más cálido de la Nueva Zona. Extenuado y con el corazón latiendo fuertemente. levanta la bengala que se le cayó y se sienta. La presa era un Stalker: al menos la armadura se ve casi igual a los trajes que usaban. pero no pudo salvar a este tipo indefenso. Abre la cantimplora y bebe un largo sorbo de agua. En la tenue luz de la linterna. “¡Mierda!” blasfema entre dos jadeos. Los denominaban “Amanecer”. El nauseabundo olor a pólvora quemada impregna la cueva. Mientras sus sentidos se aclaran. Normalmente no haría tal cosa. el pequeño círculo de luz repentinamente cae sobre una armadura severamente dañada. piensa al ponerse de pie y recelosamente patea el cadáver para cerciorarse que está muerta. en la Zona. Ansioso por ver si el cadáver tiene algo útil. Se la estaba comiendo. se sobrepone a la náusea y se le acerca. rasgando a través de los músculos y destrozando los huesos incluso antes de que el atronador bang-bang-bang le llegue a los tímpanos. pero ahora queda claro para Tarasov que la normalidad se terminó cuando abandonó la Zona. Parece bien adaptado a este lugar. áste tiene un esquema de camuflaje color arena con patrones marrones y una bufanda adosada para proteger del polvo la cabeza del usuario. Esta… “serpiente” no se tragó a su presa. por razones que excedían su comprensión. Tal vez era una serpiente enferma. Penetrando la sombra. La cambia por la linterna. La bengala se extingue. una bolsa de agua tipo lomo de camello se había integrado al traje. la búsqueda de Tarasov resulta fructífera. Se 88 .perforando la piel. un par de binoculares y unas pocas drogas anti-radiación. Las bolsas y contenedores de la armadura le dan un cargador de AK. los Stalkers más experimentados.

89 . pero continúa sentado con la espalda contra la pared y el rostro hundido en sus manos. esperando que no lo haga sentir más lleno de náuseas de lo que ya se siente.aplica rápidamente una de ellas. Tarasov quiere ponerse de pie y alejarse del cadáver. Exhausto.

acaso lo rastrearon?# #Intentamos buscar en el área en torno al lugar del siniestro. Ya enviamos varios escuadrones para interceptar al fugitivo. ¿lo comprenden? Ahora.# #Más vale que lo hallen pronto. ¿Qué hay de su dueño?# #No había ningún cuerpo en él. En todo caso. Fuera.# #Estuve pegado a mi teléfono satelital toda la noche. Si entra dentro del túnel. # 90 .# #Lo sabemos. Centro Afganistán. 05:12:47 AFT de #¿Dónde has estado? Intentamos llamarte varias veces.# #Más les vale que lo hagan.# #Que extraño. No podremos usarlo. pero se acercaba una tormenta de polvo. y probablemente es hacia donde se dirigirá.# #No es mi problema. intenten ser eficaces al menos una vez. Como sea: váyanse al diablo.# #[ruido de estática]# #No copié eso. Estaba en perfecto estado cuando salió de Termez. lo perderán definitivamente. no estorbarán. ¿Algún sobreviviente?# #Un miembro del equipo puede que haya salido. hemos desplegado varios dronos para escanear la cuadrícula del mapa por completo. idiotas debutantes. tratando de hablarles acerca del envío del equipo de rescate. No puedo hacerlo todo solo. ¿Encontraste el exo en el sitio del siniestro?# #Positivo. Arruinarán todo este asunto. Probablemente lo mató.# #¡Mierda! ¿Imbéciles. Pero estaba en pésimas condiciones.Transmisión digital VOP encriptada. 21 de septiembre de 2012. Bueno.

Percibiendo el peligro. que ahora son la tumba de sus soldados. aquí y allí. Ocasionalmente. sabe que el camino más cercano lleva a un túnel a través de la sierra de Salang. Perdónenme. Entonces. Al mirar a través de los binoculares ve un ciervo caminando cautelosamente junto al camino. Aunque el estéril paisaje montañoso se ve muy diferente a la Zona. Vehículos oxidados y abandonados esparcidos por el camino. 21 de septiembre de 2014. se creería aún dentro de la Zona. encuentra los restos de un antiguo BTR-70 también. pero me redimiré de este error. O mejor dicho. Tarasov esperaba hallar el helicóptero de rescate y un escuadrón de soldados allí. incluso con su PDA rota. Tuvo mucho tiempo durante el largo viaje hacia Termez para estudiar el mapa y ahora. sus esperanzas se desvanecen para siempre. Tarasov se arrodilla rápidamente junto a un tanque y se pone a cubierto tras el montón de hierro del T-62 ignorando el sonido del contador Geiger intensificándose. siempre acompañado por el contador Geiger y su “clic” incesante. Los baches y las grietas en el asfalto en decadencia. Todo resulta tan familiar. camaradas… Fue mi culpa. muchos de los mismos camiones KAMAZ y ZIL aún oxidándose en la Zona. pero al pararse junto a los restos humeantes. Adiós. 07:23:45 AFT Al regresar al lugar del siniestro al amanecer. las barreras y los abandonados puestos de guardia se asemejan tanto que. algo como un ciervo. desde la rutina de detener y escanear el área hacia adelante en busca de anomalías. Tarasov saluda a los restos. de no ser por las montañas. también de la época en que ocurrió Chernóbil. porque los cuernos del animal no 91 .Balas en el Paso Paso Salang. Tarasov no puede evitar tener una sensación de déjà vu. probablemente una reliquia de la guerra soviética. se dirige al sur.

Otra cabeza de chacal aparece. Las palabras de Degtyarev centellean en su mente: matan por el puro placer de hacerlo. En una inspección más detenida. Ahora. Con el arma sostenida con firmeza. como siguiendo el llamado del líder o una táctica planeada. El mutante más grande gira la cabeza en su dirección. Levanta su cabeza. El ciervo siente su presencia. entonces lo hace la manada de media docena de mutantes peludos. sin embargo. La sangre de Tarasov se congela mientras observa que han dejado los restos de su presa casi intactos. Lo sobrepasan y rodean con precisión. Pero la manada ya se está acercando para matar. e inmediatamente se da cuenta de que esto ha sido un grave error. Así como siente pena por el ciervo. lo único que puede hacer es mirar como las bestias lo destrozan. De haber tenido un mejor rifle y munición de sobra. Vio una foto en la pantalla de la computadora de Degtyarev. tiene que admitir que esos chacales son los mejores cazadores que ha visto entre los mutantes. Otro animal aparece entre las rocas: al principio le parece una mezcla entre zorro y lobo. aquel día hace como tres noches pero que ahora él siente como si hubieran transcurrido miles de años. Tarasov puede ver los dos colmillos curvos en su hocico y se da cuenta que es un chacal mutante. olfatea el viento y huye. Al ver su velocidad y lo alto que pueden saltar. se arrodilla con la espalda contra los restos del tanque para evitar que algún mutante le ataque 92 . Observando la carnicería a través de sus binoculares. y otra más. Tarasov hubiera ayudado al ciervo y matado uno a uno a los chacales.se parecen a nada de lo que haya visto antes: se doblan y se retuercen como una bola de gruesas cuerdas de hueso. silba impresionado. emite un ladrido seco y orienta a la manada hacia él a una velocidad que le arrebata la respiración. se da cuenta en un segundo que trepar al tanque no le serviría como cuando enfrentaba a los predadores caninos de la Zona. hasta que el más fuerte hace un salto impresionante y hunde los colmillos en el cuello de la presa.

Aprieta el gatillo. una pausa que le permite derribar otros dos. Por un instante. cuya boca babea sangre y saliva. Ve los músculos de sus patas traseras estirándose al proyectar su pesado cuerpo en un largo y mortal salto hacia su rostro. le dispara al chacal más próximo. Apenas un segundo después oye un fuerte bang que aún hace eco a lo largo del valle mientras se quita el cadáver del animal y frenéticamente reemplaza el cargador.desde atrás y cuidadosamente. Cierra los ojos para no verlo venir. Su puntería se vuelve cada vez más errática y su ráfaga más larga. Eres uno con el rifle. no podría acertarle a una distancia de varios cientos de metros. piensa. No pienses. El arma se atasca. Sólo le resta un momento para observar al chacal cubriendo los últimos metros. baja el rifle. lo chacales parecen confundidos. Pero cuando ve al hombre armado emergiendo desde atrás de un afloramiento rocoso. excepto que éste no se parece al follaje espeso sino que tiene jirones de tela color tierra pegados a su malla. Es el traje ghillie de un francotirador. Tarasov gira la mira de hierro del rifle hacia el líder de la jauría. Dispara. Una larga. Incluso si debiera ser necesario. Aún me quedan 10 disparos. El olor de la sangre es fuerte mientras el chacal aterriza sobre él. pero no hay ataque. Un disparo afortunado le da al segundo en la cabeza y el mutante aúlla y da un vuelco mientras cae por la ladera. Las diferentes tonalidades de marrón hacen el camuflaje casi indistinguible de la pendiente rocosa. Esta fue una incursión realmente corta. luego. ancha capa revolotea desde los hombros del extraño mientras se aproxima. Tarasov abre los ojos y observa el aire lleno de una bruma roja mientras la cabeza del chacal es casi arrancada por una bala. Ahora sólo quedan el líder de la manada y otro. mientras se le acercan más y más. Una ráfaga corta de su AKSU lo derriba. al segundo. El francotirador mantiene el rifle hacia arriba para demostrar que no tiene 93 .

excepto por un par de ojos azules como el hielo y una boca que le ofrece una sonrisa mientras se le acerca.” le dice finalmente. “Fue una buena. Pero el rostro del Stalker se mantiene oculto tras un pasamontañas negro. Como respuesta. Pero salgamos de aquí. “Era uno grande.” “No hay de qué.” “Yo soy de Ryazan. no sus nombres verdaderos.intenciones hostiles.” le dice el Stalker inspeccionando el cadáver del líder de la manada. El alfa sólo se mueve para terminar la matanza. Crow se toca los bolsillos y emite un suspiro frustrado.” Tarasov no está seguro si están mucho más protegidos detrás del camión volcado donde se sientan. mostrando su rifle.” “Se atascó. Ahora incluso puede reconocer la clase de rifle que acaba de salvarle la vida: un Dragunov SVD. será mejor si no se expone como un oficial del ejército.” el francotirador lo saluda. “Impresionante lucha acabas de tener. y sin tener una mejor idea. ¿de dónde vienes?” Tarasov vacila un momento. “Estas bestias son lo suficientemente inteligentes como para dejar que los más pequeños vayan delante. Antes de presentarse. Me llamo Crow.” Tarasov ha visto suficientes Stalkers libres como para reconocer a uno y se dirige a Crow de la manera familiar en que lo hacen los Stalkers. Tarasov levanta la mano que sostiene el AKSU. La mayor parte de los Stalkers usa nombres claves o apodos. bratan. piensa por un segundo y decide que por ahora. con el corazón latiéndole rápidamente por el subidón de adrenalina. “¿Puede que tengas algún cigarrillo? ¿No? Maldita sea… De todos modos.” Tarasov responde. ¿Alguna noticia del Gran País?” 94 . “Realmente me has dado una mano. “Rostov. hermano. pero al menos los esconde de los ojos que espían. decide usar su nombre clave más común. Este lugar puede esconder cosas peores que los chacales. “Soy… Llámame Cóndor.

Tarasov siempre había estado demasiado ocupado con la Zona para poner atención a lo que acontecía en el mundo exterior.” “¿Honestamente? No podría importarme menos. El Stalker le salvó la vida y no quiere pagarle arrojándole una burda mentira. llegué recientemente… Me dirijo hacia Bagram. Pasé la noche en una cueva cuando se desató la tormenta.” Crow lo estudia con una mirada llena de dudas. Aunque Crow posee un rifle Abakan en su espalda y una pistola Glock-17 silenciada enfundada algo suelta en la cincha de su armadura. “¿Quiere decir que hay otro sitio de siniestro? Había algún… ¿Botín?” “El helicóptero estaba dañado sin duda. no muy lejos de aquí. Vi otro ayer mientras cruzaba el Paso de Salang. Y el traje… El mío estaba un poco desgastado y encontré éste en el sitio de un siniestro. Tarasov evita su mirada. Me salvé. “¿Otro helicóptero? Parece que el ejército quiere problemas. pero mientras lo observaba. No parece fácil de engañar. me pareció que logró llegar a las planicies. él mantendría la ventaja si su rescatista se ponía agresivo.” Tarasov suspira. Mi propio equipamiento se arruinó. de modo que le quité el traje al artillero del helicóptero.” “¿Todavía.” El corazón de Tarasov comienza a latir más rápidamente. “Nikolay Baskov se está tirando a Oksana Fedorova. Decide revelarle su identidad parcialmente.” “¿Y qué estás haciendo aquí de todos modos? ¿Y de dónde has sacado ese traje? Eres dos veces más grande que su medida. “¿Pero por qué te interesa tanto? No me digas que tú eras uno de los pilotos y te rescataron accidentalmente. con el AKSU listo. Ahora 95 . Sólo una cosa le viene a la mente.” “En realidad. en política o lo que fuera. o nuevamente? Creí que eran noticias viejas. “Muy bien… Yo estaba en el helicóptero del ejército que se estrelló. En este momento debe ser un tesoro escondido para los hermanos de allí abajo…” Crow frunce el ceño.

” “¿Y dónde está ese sitio del siniestro. o como quiera que te llames… Salgamos de aquí ahora.” “Ese será mi problema. no tengo todo el día. Una misión de rescate aún podría llegar.” “Éste fue destrozado por un grupo de hombres armados. de tu clase.” “Muy bien.” dice. Normalmente ni siquiera me importaría salvarte el culo pero pareces bastante aceptable de cerca. los Stalkers. Puedes intentar llegar allí solo y morir. No tiene idea de cuántas cosas útiles pueden ofrecer los restos de un helicóptero. Ahora decide. Pero ya no queda mucho de él. mirando a Tarasov a los ojos. “No me interesa mucho quién seas y lo que hagas. bien entrenados y armados hasta los dientes. Pero entonces. “¿Un helicóptero negro? ¿Pesado. Luego del túnel. “Escucha. pero no serás bienvenido en Bagram. o puedes unírteme y también morir. de todos modos?” “A unos pocos kilómetros al norte.” Crow frunce el ceño. se supone que no tienen madres.” Mirando el AKSU de Tarasov apuntándole.estoy intentando llegar a Bagram. pero juro por la vida de mi madre que no se trata de ustedes. Los restos alrededor de Bagram han sido saqueados durante años. con dos turbinas?” “Exacto. éste no es momento de hacerse ilusiones. ‘hermano’. Cóndor. 96 .” “¿Por la vida de tu madre? Los hijos de puta del ejército.” “Mientes. la expresión amigable desaparece del rostro de Crow.” “¿Vas hacia Bagram?” “No. Vinieron en helicóptero. Y me vendría bien un compañero ya que el túnel no es precisamente el paraíso de un francotirador.” Tarasov reflexiona acerca de sus opciones un momento. nos separamos. Pero juntos tenemos una mejor oportunidad.

atento a pasadizos invisibles para Tarasov incluso desde unos pocos metros de distancia. “Es momento de comer algo. Los dedos se mueven con ligereza y con movimientos hábiles. También remueve los cartuchos de las recámaras y los limpia uno por uno antes de volver a cargarlos.” dice Crow. Vayamos. Crow se mantiene cerca de las sombras lanzadas por las enormes paredes de roca que se alzan por encima de ellos. Cuando le devuelve la cinta al francotirador. Tarasov que ve el camino describe una curva antes de desaparecer bajo la montaña a tráves de una arcada. “Descansaremos aquí unos minutos.” comenta Crow. Crow lo lleva por la ladera donde las rocas y los precipicios poco profundos ofrecen refugio con cada paso. el Stalker se detiene y señala hacia adelante. Más allá del camino. Tarasov desmantela su arma para limpiar los componentes. Antes de dejar el escondite de unos riscos bien protegidos por las sombras. “¿Tienes cinta adhesiva?” le pregunta al Stalker. se dirigen cuesta abajo. un campo de anomalías destella con fulgores plateados en medio de un cúmulo de edificios en ruinas.” Mientras comparten una lata de carne para el almuerzo. “Te seguiré.” Moviéndose rápidamente.” “Vayamos. Crow asiente y silenciosamente le alcanza un rollo. reensambla su AKSU. hacia el valle. y ocasionalmente mira hacia al cielo.” A través de sus binoculares. Tarasov adhiere la linterna al rifle. Con el sol aún brillando desde el este. En vez de andar por el camino.“Muy bien. Tarasov pronto admite para sí mismo que el Stalker es un buen guía. “Mira… Ésa es la entrada norte. Tarasov nota la mirada atenta en los ojos del Stalker. “Es bueno tener a alguien que sabe de armas cuidándome la espalda. como si esperara que algo lo dirigiera desde arriba. 97 .” le dice poniendo su AKSU sobre el hombro.

Era todo huertos y campos de patatas antes de las bombas nucleares. no sería justo. así que no los desperdicio. Allí verás los árboles que tanto extrañas. el Abakan es lo suficientemente bueno. Tarasov vacila antes de responder. pero se ha convertido en un bosque ahora. Stalker?” “Era un fotógrafo de la vida salvaje y me envió el National Geographic para tomar fotos de los mutantes. Crow estalla en una risa silenciosa. hermano… Tal vez más tarde tengamos tiempo para presentarnos más adecuadamente. ¿has estado en la Zona?” Crow se oye curioso. Ya sabe que ser un soldado no es el mejor linaje aquí. especialmente viniendo de la Zona donde los Stalkers y los militares se han odiado por mucho tiempo. se lo reconozco. “Es la cosa más estúpida que he oído.” Tarasov asiente. Además. Casi añade ‘en casa’.” Tarasov asiente como si le hubiera creído. “Como sea. sabes. “Hay una gran planicie al este de Bagram.” “Parecido a este lugar. “Eso pensé. El tío Yar sabe lo que hace. ¿Pero cómo es? Nunca he estado allí. Lo único que importa ahora es pasar a través de ese maldito túnel.” “No exactamente… Cartuchos mejores que los 7N14 son difíciles de encontrar. Pero pronto me di cuenta que dispararles con un rifle de francotirador es mucho más divertido. Si sólo estoy de caza. ¡y todo a una distancia de quinientos metros!” “Es un buen rifle.” “Oh sí…” responde Crow sonriendo.“Y tú eres un gran francotirador. ¿cómo atravesamos un 98 . Y también las anomalías. “He estado ahí de tanto en tanto.” Tarasov le explica. considerándolo.” “Cazar debe ser fácil con un SVD mejorado. “¿Y cuál es tu historia. Y los mutantes son un poco más tontos. Pero dime. Ese chacal estaba muerto incluso antes de que pudiera escuchar el disparo. entregando suministros. excepto que no hay montañas y no es tan árido.” dice con sarcasmo. La pregunta es.

Saca de su mochila una caja de evidente procedencia militar. Tarasov ve dos refugios de concreto.. que como fortines. unos cincuenta metros. Yo me adelanto.. Se muerde la lengua.” Avanzan por la angosta senda de suciedad debajo de la empinada ladera. Parecen vacíos. más bien como puestos de guardia. digamos.túnel lleno de anomalías y enemigos y salimos indemnes del proceso?” “Despliegue y vigilancia. te cubro hasta que te me unas. el Stalker le hace una seña para que se detenga. “Espero que este destrozado AKSU no me decepcione. Cóndor?” Tarasov casi le cuenta acerca del equipo de avanzada tecnología que estaba a su disposición hace menos de veinticuatro horas. Está ansioso por volver a funcionar como un oficial. Le hace una señal al Stalker para que avance y enciende la linterna pegada con cinta al cañón de su rifle. saca una mira nocturna y la ensambla en su rifle. con un ojo en la carretera asfaltada a su derecha y otro en las ruinas más adelante. “¿Por qué la expresión de amargura. “Espero que la batería dure hasta que atravesemos. “¿Y así habla el que apenas se encarga de llevar suministros? Vamos. además el casco no tiene visión nocturna. “Ponte en una posición cubierta. Revísalos.” dice mientras remueve la cubierta del lente de la mira.” dice Tarasov luego de pensarlo un minuto. Con manos cautelosas. Adentro hay mucho polvo. 99 .” Echando una mirada hacia la esquina. Y ponte la máscara de gas.” Crow le da una sonrisa escéptica.” le dice y pone a un lado su rifle. “Será mejor si nos preocupamos por esos dos fortines en la entrada. El traje del piloto no está diseñado para los rigores del combate y apenas le ofrece alguna protección. Y entonces continuamos jugando el mismo juego hasta que atravesemos el túnel. Una vez que consigo asegurar la posición. Tú vigilas mi avance con el Dragunov. Antes de acercarse a la entrada.

autobuses. con el rifle en el techo de la cabina. “Ya puedes ir.” susurra Crow. emitiendo un zumbido que rápidamente puede transformarse en una ensordecedora descarga eléctrica. “Odio las anomalías. El rayo azul centellea en una explosión de energía cuando el tornillo cae dentro de él. “pero al menos uno puede ver esas malditas Electros. Entonces desaparece del suelo por un instante. Crow se encoge de hombros.” Tarasov apunta cuidadosamente antes de arrojarlo hacia el interior de la anomalía. ni nada. Cóndor. Tarasov arroja el siguiente tornillo y atraviesa a toda carrera. Continuemos. Maldición.” 100 . Con la esperanza de que el Stalker no pierda la sincronización. Apenas llega al lado de Tarasov. ya voy… ¡Espera! ¿Oíste eso?” Se paralizan por un momento. ni tuercas.“Trepa allí.” Aguarda hasta que Crow asume una posición de ataque en la tina de una camioneta. “¿Tienes tornillos?” pregunta a Crow cuando llega. “Es todo lo que tengo. no tengo tornillos. la anomalía retoma su danza mortal sobre el suelo. “No tenemos tiempo para eso.” Cautelosamente.” “Ya voy. arrojando terribles luces azuladas durante un segundo. Apenas ha cubierto unos pocos metros cuando ve la primera anomalía. y mantén los ojos bien abiertos.” Al ver al Stalker poner su detector en sintonía para cualquiera de los artefactos dentro de la anomalía. Con una indicación a Crow para que lo siga. El Stalker le da tres tornillos oxidados. Una red de rayos azules golpea el suelo. Tarasov no puede ocultar su impaciencia. como si un enorme embotellamiento hubiera bloqueado el túnel cavernoso. Stalker. deja que la anomalía descargue con el último tornillo. camionetas. desliza una mano dentro de su bolsillo. “Debo estar escuchando cosas. Está terriblemente oscuro y lleno de vehículos destrozados: camiones. Tarasov avanza. jeeps. Crow atraviesa saltando con destreza.

descubre que eso le salvó la vida porque una bala golpea la pared junto a la cual estaba de pie hace apenas un segundo. vestidos de negro. Las balas contundentes del AKSU relegan a los hombres armados. Uno cae.” dice Crow y le pasa un paquete con dos píldoras. Sus pasos sobre el metal hacen eco en la penumbra y el contador Geiger se acelera cuando se acercan a un vehículo. El Dragunov de Crow dispara a modo de respuesta y su eco rueda a través de las cavernas como un trueno. “Crow.”grita el Stalker. Cúbreme. Tarasov detecta el nauseabundo sabor del metal en su boca. una roja y otra azul. ¿tienes alguna anti-radiación de más?” dice dándose vuelta hacia el Stalker detrás. Tarasov se vuelve torpe por un momento y se le cae la medicina. Pero la oscuridad prohibitiva que absorbe la débil luz de su linterna lo preocupa más. Crow blanquea una vez más mientras se retiran. Tarasov da la vuelta detrás del camión donde cual el francotiro de Crow mantiene a sus oponentes inmovilizados. tres más retroceden rápidamente detrás de los restos más cercanos con movimientos precisos. los hace trepar por encima. hacia su flanco. la ráfaga de los rifles ha traicionado la posición de los enemigos.” “Aquí. Hay algo siniestro en el Stalker que le preocupa y le inspira temor a que le dispare por la espalda. “¡No puedo verlo!” Tarasov da un brinco por encima del camión. “estos restos son una trampa radioactiva. Al agacharse para recogerla. “¡Cincuenta metros!” Para comenzar. una sensación de intranquilidad pasa por Tarasov. El túnel corre derecho durante una larga distancia y algún camión que ocasionalmente bloquea su camino. salta sobre la tina y abre fuego a los enemigos que estaban agachados 101 .” Mientras avanzaen el angosto espacio entre los restos y el muro del túnel. ennegrecidos por los vapores de escape que el concreto ha absorbido durante décadas.“Pégate a la pared. “Hostiles a las doce en punto.

U.” “Buen punto… Pero de todos modos. el caño a un G36 alemán. no podría importarme menos el diseño de un rifle con el cual me dispararon. “Admito que los chinos saben un par de cosas de armas. “¡Despejado!” No lo sorprende ver que los cadáveres llevan la misma armadura negra que el escuadrón que se encontraba en el sitio donde se estrelló el helicóptero. En la Zona.” 102 . revisa sus bolsillos pero la búsqueda resulta infructuosa.U hasta los escalofriantes rifles Gauss de los Monolitos.E. “Eran buenos.” le dice a Crow cuando el francotirador lo alcanza. “se las arreglaron para produciralgo que es más feo que el rifle Groza. Pero nunca le había puesto las manos encima a tremendo mulo de rifle de asalto: la empuñadura le recuerda a un M-16.” “Ja. por favor. El eco de su último disparo aún ondula por el túnel cuando el último enemigo cae. ja.debajo.” “Porque no pueden pronunciar la ‘r’ de Groza.” Crow une las manos con expresión burlona. el mecanismo del gatillo a un lanza-granadas Kastor y el diseño en general a algo tipo culata corta como el SVU o el FN2000. ja. esto es una broma. ¿Sabes por qué los chinos llamaron a esta chatarra Qing Buqiang Zidong?” “Dilo. maldiciendo en un idioma que no puede entender.” dice meneando la cabeza con desdén. “¿Alguna idea de quiénes podrían ser?” El Stalker mueve la cabeza y Tarasov revisa el arma que se encuentra junto a uno de los cadáveres. Ansioso por hallar alguna información útil acerca de ellos. “como si no dieras un brazo por tener una de ésas contigo en este momento. ¿Por qué simplemente no te llevas ese rifle chino? Es mucho mejor que tu AKSU.” “Francamente. le dispararon con muchas clases de armasy con casi todos los calibres. desde los LR-300 hechos en los E.

” Crow deja el casco táctico en el cadáver. se siente aliviado de ver una luz a la distancia.” “Entendido.”dice Crow mientras carga su Dragunov y escucha con deleite como el cerrojo hace “clic” al volver a su posición. Nota lo que Crow está a punto de hacer y frunce el ceño. las granadas de mano y las vendas que encuentra le van a resultar útiles. Luego de vacilar un momento. “Sí siento algo.” llega la respuesta del Stalker. con aberturas hacia un lado. ¿Al menos sientes algo cuando los ves morir?” “Sí. “¡Parece que ya casi llegamos!” “Es un tramo cubierto por una pared de concreto. Hace tiempo era un camino abierto 103 . “¿Qué haces?” “Quiero ver el rostro de este cabronazo. No salvó al anterior dueño… Pero podría aún salvarme a mí. ven una cabeza en la retícula a cientos de metros y entonces la revientan en pedazos. Nunca le ha gustado revolver entre los cuerpos pero en su situación actual de recursos escasos.” Tarasov se encoge de hombros y vuelve a los cadáveres. cual instrumento musical sofisticado. Quédate aquí y espera a mi señal para proceder. Con la sospecha de que la fiestita en la que se metieron iba apenas a la vanguardia. Luego de unos instantes. le quita el chaleco anti-balas táctico al cadávery se lo pone por encima del traje liviano del piloto.” “Lo sé. “Avanzaré. Cóndor.“Al menos sé por dónde dispara las balas. Tarasov se mantiene cauteloso mientras se mete a hurtadillas de un lado a otro. “Sólo es porque difícilmente me acerco tanto a los tipos malos a los que les disparo. Trae mala suerte.” “¿Y qué sería?” “Un culatazo. Eso es lo que jamás pude entender de los francotiradores… Quiero decir.” Tarasov sonríe con amargura mirando a su rifle.” “Yo no lo haría. se mantienen escondidos.

Su angustia da paso al miedo cuando ve tres comandos deslizándose por el cable y se cubren detrás de los restos del autobús.” La luz que cae de la abertura en las paredes de concreto le pasa factura a los ojos. “¡Está rodeado!” Con los recuerdos del encuentro con la serpiente mutante de la noche anterior todavía vívidos en su mente. con la esperanza de que ningún enemigo lo esté esperando donde termina la hilera de ventanas y continúa la oscuridad. puede escuchar al helicóptero suspendido directamente por encima. hacia un auto que alguna vez pudo haber sido un Humvee. rápidos como gatos.pero lo protegieron luego de que el tráfico fue golpeado por avalanchas. cuando una voz lo hace paralizarse. Atraviesa el tramo preocupado por sus flancos abierto sa cualquier peligro proveniente de afuera. mira en derredor en busca de Crow pero el Stalker ha desaparecido.” “Sigue avanzando. sin siquiera darle oportunidad de apuntar con su rifle. Al llegar al primer despojo que ofrece protección. “¡Ríndase!” 104 . Escondido tras el esqueleto de un autobús. “¡Corre!” Tarasov no necesita la advertencia de Crow para precipitarse lo más rápido que puede. ya acostumbrados a la oscuridad. Avanza unos pocos metros hacia la oscuridad. Sólo quedan dos kilómetros por recorrer. Tarasov se sobresalta al ver un cable ancho que desciende por una de las aberturas de la pared detrás de sí. Tarasov cierra su ojo derecho para mantenerlo acostumbrado a la oscuridad. pero dichas con un acento extrañamente suave. Y yo que esperaba que fuera el final. “Stoi! ¡Baje su arma!”Las palabras hacen eco en el túnel más adelante. Su instinto le da la razón cuandoel tucu-tucu de las hélices suena por encima de ellos.” “Mierda. Cóndor. son en ruso.

“¡Adelante!” grita.” “Revísalo para ver si puedes saquearle algo. Puede oír a alguien ladrando órdenes pero el fuego cruzado que llega desde la izquierday la derecha lo interrumpe. Una lluvia de balas golpea el marco enorme de acero del Humvee. disparando con el AKSU a los enemigos que aparecen en el destello de la linterna.”grita Tarasov en medio del fuego rápido.Un enemigo intenta arrastrarse hacia afuera. “¡Malditos mercenarios…! Intenté aflojarles la lengua más de una vez.“ ¡Han bloqueado el túnel allí adelante!” “¡Lo siento.” Tarasov responde secamente. el Stalker contempla el cadáver. Al mismo tiempo. Se torna una mueca cuando Tarasov abre fuego. ¿Dónde diablos está ese jodido francotirador? El temor a la traición ya invadía su mente cuando oye el familiar ladrido del rifle. Tarasov rueda a su derecha. Crow corre hacia él. Hay algo en los movimientos entrenados de sus adversarios y los equipos en los uniformes que lo 105 . da un salto y avanza rápido. “¡Adelante!” Una parte de su cuerpo golpea contra algo duro mientras se mueve para derrotar a quienes lo emboscaron. “¡Al fin! Somos blanco fácil aquí. Pero simplemente no hablan. jadeando pero con una sonrisa victoriosa en el rostro. Todo lo que obtiene como respuesta es una sonrisa desdeñosa que no desaparece cuando le apunta el arma al rostro a su enemigo. “¿Quién eres?” le pregunta con una voz autoritaria. Acercándose. Un rifle automático empieza a sonar por detrás del autobús así que se arroja al suelo.Tarasov ve la oportunidad y salta para esconderse detrás de los restos del Humvee. hermano! Tuve que cambiar la mira en el Abakan.” “¡Abre fuego de supresión a la derecha!” Crow se mantiene a cubierto mientras dispara una larga ráfaga. Tarasov lo agarra y lo pone de espaldas. manteniendo su rifle por encima de su cabeza y lo que alguna vez fue el compartimento del motor del vehículo.

” A través del humo del cigarrillo.” Tarasov responde tomando un cigarrillo de la caja. Dame uno. “Bravo.” “Es lo que acabas de hacer. compañero… Que nadie diga que Crow no comparte sus cigarrillos. Mientras el Stalker se ocupa de revisar los cuerpos. Ya sabes. Quédatelos. ¿no es así?” 106 . que seguir tácticas coordinadas. para quienes las batallas consistían más en satisfacer a los dedos con gatillos fáciles y superarse los unos a los otros con gritos arrogantes de batalla. Tarasov mantiene su arma apuntando hacia el angosto túnel por el cual descendieron los mercenarios. también sea más difícil que muera. “Encontré un paquete de cigarrillos. “y te llena los pulmones con polonio…” “Correcto.” El Stalker se quita su máscara de gas y se sienta sobre el cadáver de un mercenario como si se tratase de un cojín. “Sí… Imagina lo que hubiera hecho de haber sabido que este idiota tenía un paquete completo de Davidoff. aunque el ruido del helicóptero se ha perdido en la distancia. pero no es esa mi pregunta.” “Está bien..incomoda. ¿sabes?” “Ya me lo han dicho.” informa alegremente Crow. “¿Quieres uno?” Polvo pesado gira en la luz de la linterna de Tarasov pero la tentación de quitarse la máscara de gas es más fuerte. “Tienes un buen sentido del trabajo en equipo. Enciende su cigarrillo y le ofrece el paquete con el encendedor a Tarasov. ¿sabes? Pero hay momentos en que mataría por un cigarrillo.” El Stalker pone la colilla aún ardiendo en la boca del cadáver en el cual está sentado y le palmea el rostro gentilmente. Ya no tienes que preocuparte por el cáncer de pulmón. Tarasov estudia cuidadosamente al Stalker. Las habilidades de combate de Crow parecen demasiado buenas para un Stalker libre..” gruñe. “Estoy intentando dejarlo. Quizá si mantengo mis hábitos malos. los malos hábitos son difíciles de dejar. “Cuadruplica la dosis diaria de radiación.

“¿Qué demonios era eso?” “Creí que había osos en la Zona. El contador Geiger tiene una señal constante. Tarasov siente un baño de alivio cuando. Tarasov con su arma en ristre y revisando el área en caso de que haya hostiles. disfrutando del aire límpido y fresco que invade sus pulmones. Especialmente no como éste. “Al menos los mercenarios se encargaron de éste. Levanta sus binoculares. Tras el oscuro y angosto túnel. bratan. con las garras más largas que la extensión de una mano y una hilera de huesos puntiagudos a lo largo de la espina dorsal.” Crow responde con un suspiro. aún preocupado de que haya tiradores esperando para emboscarlos. se detienen repentinamente sobre sus propios pasos cuando la linterna ilumina un gran bulto de colmillos y músculos. “Parece que lo hemos logrado. la luz del día brilla en la salida lejana del túnel. Crow asiente y salen del túnel al mismo tiempo. El aire que lo rodea aún huele a carne quemada.Mientras avanzan. ¿no?” “¿Osos? No. con Tarasov a la cabeza. lo cual significa que Tarasov puede quitarse por fin la máscara de gas y respirar profundamente.” “Si alguna vez tengo niños. Flanqueado por los picos nevados. Tarasov y el Stalker se miran. sus sentidos luchan por percibir el escenario extrañamente inspirador. mientras que Crow hace lo mismo a su izquierda. “Despejado. cubierta por un bosque exuberante. Cuando llegan a la salida. los llevaré a la Zona un día. Nubes 107 .” comenta Crow mientras pasan junto al mutante muerto. Se tiene que esforzar por mantenerse paciente y cauteloso mientras se mueve desde los restos hacia los nichos de la pared.” Tarasov dice bajando su AKSU. Debe ser como un zoológico.” Luego de horas en la penumbra y polvo sofocante. el valle desciende abruptamente hacia el sur donde una ancha planicie se abre. en condiciones normales. con el pelaje chamuscado por el fuego. al final.

neblinosas flotan sobre el follaje verde oscuro que se extiende hacia el horizonte. sostenida firmemente por Crow. En lo profundo del bosque. Nubes bajas cubren la visión hacia las colinas lejanas que penetran dentro del cielo azul metálico como dientes gigantes. ¿Quién eres tú y qué había en ese helicóptero?” “¡No hemos venido a hostigar a los Stalkers! ¿Acaso no te lo dije?” “No me importan los Stalkers. Estamos en una misión de búsqueda y rescate…” Crow escucha con cuidado su historia.. Muchacho valiente. y a la vez ser lo suficiente hábil como para omitir lo poco que sabe de la misión científica. hacia las colinas. “Bienvenido a la Nueva Zona. Tarasov deja caer su rifle y levanta ambas manos como se le ordena. Una chispa de fuego rojo destella en el medio.” “Estábamos escoltando una expedición científica. Ponte de rodillas. asoma la anomalía más enorme que él haya visto. Quiero saber qué había en ese helicóptero. entrecierra los ojos. Tarasov se da vuelta para compartir su emoción pero se paraliza al ver que le apunta una Glock con silenciador. que ha tallado un arco gigantesco que se eleva lejos. Una sensación estimulante de libertad se apodera de Tarasov. “suelta esa arma. consciente de que no puede mentir para salir de ésta. es tiempo de que te presentes debidamente. “Ruki ver. “Enlaza los dedos detrás de tu cabeza. “Soy el mayor Mikhailo Tarasov.” dice fríamente el Stalker.” dice Crow detrás de él. Fuerzas Armadas de Ucrania. sin demostrar ninguna emoción. con los ojos entrecerrados que no prometen nada bueno. Su única esperanza es ser lo suficiente convincente para que Crow lo deje con vida. Únicamente cuando Tarasov describe a los comandos que destruyeron el helicóptero.. 108 .” Tarasov suspira. Especialmenteen ese Mi-8 que lo consiguió. boyevoychik“.” “Y una mierda. Y ahora.

No eres un cazador. “Para serte sincero. Pero digamos que más o menos estamos en la misma situación… Cóndor. Al menos tienes el nombre adecuado para un Spetsnaz. Es a ti a quien están cazando.”El Stalker enfunda su arma. Estoy tras la pista de una torcida maniobra de contrabando de armas. aún arde una hoguera encendida no hace mucho. Ni siquiera preguntes. aún inseguro de que Crow se trate de un aliado o no. No es asunto tuyo para quién estoy haciendo estos recados. explica un par de cosas. “Bueno. “Vayamos a esa choza de allí y tengamos una pequeña charla” contesta el Stalker. Crow lo lleva a una construcción de ladrillos medio en ruinas en la que aún se lee CONTROL POLICIAL pintado con pintura roja medio descolorida. “Algunos Hermanos deben haber estado aquí recientemente.” “O sea que… ¿Huimos del mismo enemigo?” “Yo no estoy huyendo. sentándose junto al fuego.” “Obviamente no querían enfrentarse a un escuadrón completo de mercenarios y se fueron. Es probable que los mercenarios les hayan interrumpido el desayuno. Al principio creí que estabas involucrado.” le explica Crow.” “¿Acaso somos dos?” Tarasov inquiere. en realidad. havchik?” “Con gusto. La abre con su cuchillo de combate. “Estamos en un país de Stalkers ahora. de la que emana un calor apacible tras el frío viento de afuera. Solo sé de una fuerza que serían los potenciales 109 . Cóndor.” dice el francotirador.” Crow saca una lata de carne de su mochila.” “No tenía intención de asustarte. “¿Quieres un poco.” Tarasov toma un pedazo de carne gr asienta que Crow le ofrece con la punta del cuchillo. Dentro.“¿Se llevaron un exoesqueleto? Eso.” “No veo ningún cuerpo por aquí. casi me matas del susto. Sabia decisión. Lo digo en serio. “pero no podía comprender por qué alguien iba a derribar tu helicóptero si es que acaso debía llevar una carga preciosa.

secuaces… Ahora.” “Qué mal.” “¿Esa gente del lugar del siniestro y en el túnel? ¿Quiénes son?” Crow se encoge de hombros y escupe en el suelo.compradores.” Tarasov frunce el entrecejo. Yar. un chiflado de las armas.” “Y los muertos no hablan. Es mi principal sospechoso. “¿Hay más como él en Bagram?” pregunta intentando disimular el interés en el rostro y la voz. reconoce con facilidad el traje blindado que usan los comandantes importantes de Deber allá en la Vieja Zona. Pero pareciera que le importa más parecer importante que ganar dinero. no tiene sentido.” Tarasov intenta esconder su sorpresa. “Tiene guardaespaldas. “No lo sé. Nunca se quita el casco. pero llevan armaduras livianas.” le cuenta. pero no pude recolectar más información de él. Hombres armados. ¿Los dos payasos más grandes de Libertad en una base a cargo de un capitán de Deber? ¿Qué demonios ocurre aquí? “Los conozco de la Zona. Además… De todos modos. Por la descripción. porque odiaría tener que liquidar un experto en equipo de francotirador tan habilidoso. Usa un traje con armadura pesada. cadáveres. y que también son la única fuerza con armas anti-aéreas. ni siquiera porque lo hace parecer un astronauta loco. Espero que él no esté involucrado. Ashot negociaba equipo de contrabando de la ONU. De haber sabido quién los envió. ya hubiera recogido mi paga. Está su amigo. Alguna gente de Bagram estarían muy interesados en equipo de última generación como tus exoesqueletos. Se encarga de una armería y un bar y comercia de todo. completamente pintada de negro. “pero jamás lo tomé por 110 . Aunque con el mismo esquema de color. Y también hay un drogadicto llamado Ashot.” “Dime sobre Bagram.” “Está a cargo un extraño personaje que se hace llamar capitán Bone. con patrones rojos en el pecho.

” Definitivamente es imposible si te matan. por el momento sólo me interesa averiguar quién es el cliente.uno de los malos. “¿Por qué?” “Los peores hijos de puta que he visto. Creo que podrían estar ocultándose hacia el oeste. aunque siempre estuvo alineado con los anarquistas. nunca vi que utilizaran helicópteros. “Pero lo dudo. no podrían hablar posteriormente. entonces sí. pero dice. Tarasov piensa. ponle encima equipamiento excelente y obtienes la Tribu. pero la gente con la que nos topamos. mantener a las mujeres de la tribu como máquinas de dar a luz y decorar sus vehículos con calaveras y huesos.” Las palabras de Degtyarev acerca de los renegados americanos le vienen a la mente a Tarasov. “¿Quizá volvieron los pindosi?” “Es difícil decirlo… Si sus reglas de combate incluyen torturar a los prisioneros. de qué hacen esto? Como sea. Mientras estuve en Bagram oí que la Tribu estaba ya aquí cuando 111 . pero no he podido reconocer el área aún. Sin mencionar a Yar. “Toma las habilidades de un militar altamente entrenado.” responde el Stalker con aspecto amenazador. pero ni me pude acercar a esos bastardos… E incluso si me las arreglara para dispararle a uno o dos. Y eso es prácticamente imposible sin que te maten. “¿Mierda.” Crow escupe un gran bocado de carne enlatada.” “Puede que sea así… De todos modos. Usan equipo de francotirador de altísima calidad y tácticas avanzadas.” Crow sacude su cabeza. En cambio. viajan por todos lados en Humvees. ¿no es así?” “¿Puede que hayan sido ellos los que nos dispararon?” “Es una posibilidad. definitivamente no son de la Tribu. a quien siempre le importaron únicamente las mejoras. se debe cruzar por el territorio de la Tribu. se puede decir que han vuelto. añádele la crueldad de los guerreros de Genghis Khan. Lo intenté. Para llegar allí.

” “Tal vez podemos contactarnos de tanto en tanto.” se encoge de hombros Crow.” Tarasov mira el pequeño fuego a punto de extinguirse. Compartir información. Sólo una cosa le despierta interés. ¿Qué piensas?” sugiere Tarasov. No confíes en nadie. Jamás imaginé que anduvieran aún por aquí. pero encontrémonos en Bagram. a menos que uno se acerque demasiado. le hace una pregunta más.” Todo esto suena descabellado en los oídos de Tarasov. “Mencionaste a los talibanes. “Ahora.” “Los talibanes son como cucarachas. casi imposible de exterminar. hermano. “Tal vez. Uzbekistán.llegaron los primeros Stalkers. Hasta entonces. Te encontrarás con ellos pronto. Por lo general se ocupan de sus propios asuntos. “¿Tienen mujeres?” “Probablemente llegaron a ellas antes de que dispararan los misiles nucleares… Mejor no te esperances demasiado. Estaré allí en unos días. La mayor parte de los afganos que estaban con vida luego de los misiles nucleares buscaron refugio en Irán. Al ver que el Stalker se prepara para irse. tengo que atender un asunto yo solo.” 112 . un consejo: ese lugar está más enmarañado de lo que aparenta. Paquistán… Ahora este arenero está vacío.” “Sí… Vi uno de los campos de refugiados de Termez.

Los árboles crecen más altos. 2014. su follaje entrelazado extiende una oscuridad sofocante sobre el suelo lodoso que parece succionar los pies de Tarasov mientras atreviesa el barro y la maleza podrida. Tarasov desciende por el camino y se dirige caminando hacia el bosque. lo inunda un sentimiento de familiaridad. Bajo su posición. el camino gira hacia el oeste y continúa en línea casi recta hasta donde se unen las colinas y el bosque. La maleza densa. se ensancha y corre directamente hacia el sur. la oscuridad bajo el espeso follaje. Al entrar. También el escalofriante silencio. con los troncos de los árboles como monstruos en los rayos de luz que caen entre el follaje.Gorrión Dos Norte de las planicies de Shamali. El afluente del valle que él y Crow han estado siguiendo. más oscuro se vuelve. puede distinguir los grupos de edificios y una faja gris que debe ser la pista de aterrizaje en Bagram. Tarasov toma los binoculares y revisa el horizonte. piensa. 16:11:35 AFT Luego que su misterioso compañero desaparece en el desierto. el lecho del río puede parecer seguro pero probablemente esté lleno de mutantes. Hacia el sur. no hay columna de humo. ruidoso en sus oídos como el eco de su propio corazón 113 . no hay nada. Conforme más profundo avanza. No puede ver ningún rastro del lugar donde se estrelló Libélula Dos: no hay fuego. El camino parece sencillo de transitar pero también ofrece muchas oportunidades para las emboscadas. Pero también aquí es diferente. El reloj le indica que quedan aún cuatro horas hasta que caiga la noche. Si bien todavía tiene sus dudas acerca de cuál ruta provee la opción más adecuada. Vapores nocivos emanan desde el suelo lodoso. bordeado por los asentamientos en ruinas a lo largo del recorrido. las bajas y arruinadas paredes aquí y allá… Todo propicio para recordarle al Bosque Rojo de la Zona. El crujido del contador Geiger es lo único que escucha.

Salta fuera del vehículo y sus pies apenas están tocando el suelo cuando una sorda explosión sacuda los restos.latiendo a toda velocidad en cada momento en que visualiza un árbol deforme con ramas putrefactas desplegadas como si quisiera ahogarlo. abre la puerta del primero y echa una mirada adentro. Puede haberse tratado de un convoy. Pero ahora tiene mejores alternativas que en la cueva. un movimiento adentro. Una ojeada al contador Geiger le dice que los niveles de radiación están levemente por encima de lo normal. más que distingue. Mientras se desliza por todos lados. la masa amarronada de un vehículo blindado asoma delante de él. Cada vez que se detiene. Tarasov se quita la máscara de gas para respirar mejor. el bosque parece querer absorberlo. o arbustos densos que podrían esconder un mutante presto a un salto mortífero y luego darse un festín con sus restos. Tarasov se acerca y nota que es el primero de tres. resulta claro que fueron emboscados. arbustos. El olor de la carne podrida y chamuscada se eleva desde el interior cuando vuelve a abrir la puerta. Curioso. como si quisiera deshacerse de una jaqueca. pero aún por debajo de los niveles peligrosos. Con una mirada a las corazas salpicadas por agujeros. piedras. entre los fragmentos sanguinolentos de la carne de la serpiente y los restos pútridos de un pequeño mutante que a 114 . agua… Todo en derredor está muerto. Dentro. El nauseabundo olor de la tierra pudriéndose inmediatamente asalta sus orificios nasales. Su corazón casi deja de latir cuando escucha un siseo y percibe. Árboles. De la única cosa que está seguro es que no son de la guerra soviética. pero no logra reconocer qué clase de vehículos. con el arma lista. Apenas se las arregla para agacharse hacia un lado cuando la boca de una serpiente se abalanza hacia su rostro. El mayor se detiene y sacude la cabeza. haciéndole contraer la expresión por el asco. hacerlo una parte de sí. Arroja una granada en el interior y cierra frenéticamente de un portazo.

Tarasov no tiene tiempo para aliviarse porque. Tarasov nota con ansiedad que a juzgar por la distancia hacia las montañas. Da unos pocos pasos en dirección hacia el sonido.Tarasov le parece un cachorro de chacal. Aquí y allí la maleza sombría es perforada por rayos de luz. inconsciente de la mueca en su rostro. que hacen al polvo visible. Quienquiera que haya estado aquí presentó una lucha desesperada. Se le suman más aullidos. seguido por un profundo y agresivo gruñido. que forman un coro. y ya cerraba la puerta cuando nota algo entre los proyectiles. Al levantarlo y quitarle la mugre se da cuenta de que es un viejo teléfono móvil. apenas ha cubierto un tercio de la distancia hacia Bagram. tras un momento. ve cientos de casquillos. Pasar la noche aquí no será para nada agradable. una enorme y pesada sombra emerge desde la maleza. Levanta su rifle pero para el momento en que apunta. Espero no extraviarme. Como está 115 . Pero las sombras se hacen más profundas cuando la luz del sol comienza a debilitarse. con la idea de que le serán útiles cuando se encuentre con otra anomalía. Con cautela echa un vistazo a través de unos matorrales y ve un claro en el bosque y una jauría de chacales que corren hacia él. No muy seguro de que pueda resultar útil de algún modo o que al menos pueda ofrecerle alguna pista acerca del destino del convoy. piensa. Sus pensamientos se ven interrumpidos por un aullido. ignorándolo. Es el mutante más grande que haya visto: la cabeza peluda se asemeja a la de un oso. los chacales han llegado hasta su posición… Y para su sorpresa pasan por su lado. pero la boca abierta hasta la base del cuello muestra una hilera doble de dientes ensangrentados. Un costado está cubierto por profundas heridas. pero el mutante parece ignorarlas mientras gira hacia Tarasov con un gruñido que congela la sangre. el mayor se lo pone en el bolsillo. Recoge un manojo de proyectiles.

Tarasov ve que el mutante estira su horripilante cabeza y comienza a olfatear alrededor de las anomalías. Rueda por el suelo y un dolor ardiente se clava en su piel. No puede rodearlo y además. Tarasov ve con horror que el mutante se detiene y camina de un lado a otro frente a las anomalías. consciente de que ya no es capaz de correr. Luego de unos pocos metros. evadirla a último momento y entonces ver a los mutantes dirigirse de lleno hacia la trampa. con aún mayor consternación. Continúa corriendo. Entonces. con la escasa protección que le ofrece su traje. el mutante se levanta en sus patas traseras y suelta un rugido desafiante. y Tarasov ve con horror que el mutante simplemente atraviesa la pared. sin resuello. tiene más oportunidades de sobrevivir una anomalía que el ataque de un mutante furioso. ¡Maldita sea! Esta condenada bestia es inteligente. pensando que el mutante no sería capaz de alcanzarlo. listo para abrir fuego. Corre. como si debatiera si puede saltar y finalizar la cacería. Tarasov piensa mientras se vuelve y se arrastra con desesperación. hasta que encuentra un camino entre la sustancia candente y lodosa. con manchas de agua rojiza supurando un vapor furioso.seguro de poder matar a esa bestia con la munición que tiene cargada. El viejo truco de los Stalkers de correr hacia una anomalía. luego más. A mitad de camino por las anomalías. se voltea. Repentinamente ve un pozo lleno de lodo. El gruñido detrás de él se acerca más con cada paso. No hubiera tenido oportunidad en la intemperie. Tarasov contiene la respiración y salta. lo ha salvado muchas veces en la Zona. pero aquí en los densos bosques. Pero ahora. 116 . con un dolor punzante en los riñones. o de si tiene algo de tiempo como para poder cambiar el cargador una vez que se vacíe. se mueve con más agilidad que ese pesado adversario y salta por encima una pared cubierta de lodo hacia lo que debe haber sido un huerto hace algún tiempo. se las arregla para ponerse de rodillas. que siente que se le quema. Entonces un ladrillo colapsa. hace lo único de lo que es capaz. Gimiendo.

“No te muevas. Su piel se incendia de inmediato y Tarasov. “¿Gorrión Dos?”grita. sostiene una ametralladora PKM. aunque ambos también lucen vendajes: hombres heridos. aunque dispara su último cartucho. ve a dos soldados que emergen del bosque y llevan una armadura de aspecto familiar. “¡Me persiguió directo a sus brazos!” 117 . Uno de ellos. Perplejo. Durante un momento. En la Zona. no lleva armadura. Estoy harto de que otros me salven. sólo la camiseta de edición estándar con rayas azules y blancas y una bandana verde.” ordena una voz. pero Tarasov aún tiene suficiente control sobre su cuerpo como para levantar el arma y vaciar el cargador en el torso del mutante. la alegría de Tarasov por haber hallado el escuadrón perdido lo hizo olvidarse de sus piernas terriblemente quemadas. con alivio indescriptible. Entonces. ve como es devorado por llamas corrosivas. Tarasov ve balas pesadas incrustándose en la carne del mutante hasta que emite un chillido de dolor y cae directamente dentro de la anomalía.” “No podría moverme aunque quisiera.con la probable intención de paralizar a su presa.” grita Tarasov como respuesta. piensa Tarasov. Este tipo debe ser un bastardo duro o un completo desquiciado. “¿Mayor?” pregunta uno de los soldados con incredulidad. mira en derredor.” se queja. luchando por respirar. reflexiona. Para asombro de Tarasov. “Gracias a ese maldito mutante. un fornido soldado rubio con ojos azules en su rostro redondo. dejándola con los ojos muy abiertos e indefensos por el horror. Para su sorpresa. si bien levemente. los disparos no cesan. “Quédate justo donde estás. era todo lo contrario. Tarasov asiente con la cabeza y los dos soldados lo sacan de la anomalía con rapidez. Aún ajeno a la dirección de la que provenían los disparos.

Tuvimos una increíble suerte de no golpear contra las montañas. piensa Tarasov. nos ordenó que nos pusiéramos los trajes blindados.” “Sí. Es por mi tamaño… ¡Incluso la más grande es pequeña para mí.” Con rápidas manos bien entrenadas. señor!” El mayor decide no criticarlo por el momento. “¿Qué sucedió con el otro escuadrón.” “Díganme qué les sucedió a ustedes. De repente todos los sistemas eléctricos se murieron. “Nos dieron… Con lo que sea. mayor. “¿Dónde están los otros?” “Soy solo yo. mientras termino de aplicármela.“Estamos felices de verlo también.” “¿Quién está al mando ahora?” “El sargento mayor Zlenko. “Por fortuna para nosotros. Ya lo tengo: un completo desquiciado. aunque sospecha que el metrallero ha usado la rozadura como excusa para ostentar los muchos tatuajes en sus brazos robustos. pero entonces se murió el motor. Oh mierda. porque no hubo proyectil alguno.” dice el metrallero. nuestro médico sobrevivió. Probablemente fue él quien nos salvó la vida. Ocho de nosotros sobrevivimos. Esto servirá hasta que regresemos al helicóptero.”dice el metrallero. porque apenas despegamos. soldado?” “Emmm… Tuve un serio caso de rozadura por la armadura y tuve que quitármela. ¿Y dónde está su traje Berill.” le dice el soldado mientras le aplica antisépticos y fija una venda de silicona.” “Esa fue una sabia decisión. el soldado corta los harapos quemados del pantalón de Tarasov y le vuelca agua de su cantimplora por encima de las heridas. Dénme un botiquín y vendas… Me arden las piernas. al menos casi todos. “Él se encargará del resto. aunque el piloto se las arregló para mantener el helicóptero en el aire por unos minutos. señor. el helicóptero empezó a dar vueltas y aterrizamos de golpe en este bosque. duele como el diablo. señor?” 118 . con los otros tres muy malheridos.

¿cierto?” “Ciertamente. ¿recuerdan? Me salvó la vida.” “Ayúdenme y regresemos a su helicóptero. sostén las ramas del otro extremo. “Ni siquiera él.” susurra Kamensky. Tarasov sacude la cabeza.” “¿Cómo sobrevivió usted?” “Llevaba mi exoesqueleto. Nada la atraviesa. señor. soldado Ilchenko: ¡Cierre la boca! Habla más que un vendedor. pero a cambio. el rostro aún contraído por el dolor. “Es bueno tener un oficial nuevamente por aquí. “¿Ni siquiera Zotkin?” pregunta el soldado con el botiquín. Espero que tengan una armadura de repuesto. Maldiciendo. señor. lanzándole a Ilchenko una sonrisa de regocijo. ¿No está de acuerdo. “No se preocupe. tenemos muchos trajes de repuesto. Los amigos me llaman Ilch. señor.Mirando el suelo.” dice el metrallero a la vez que corta dos ramas de los árboles con su cuchillo de campaña.” “Tenemos. Puedo contar con que establecieron un perímetro de defensa. pero quedó destruido. “Conservar lavida aquí de por sí ya fue una proeza. mayor?” Tarasov frunce el ceño.” sonríe el soldado. señor. Y ahora. Todos los chicos estarán de acuerdo con ello. Kamensky.” dice el metrallero parlanchín. pero cuando intenta ponerse de pie se da cuenta de que es uno.” “Como ordene. Además. ¿de acuerdo?” Tarasov odia la idea de llegar al sitio del siniestro como un inválido. deja a regañadientes que los dos soldados lo lleven. No tiene nada de malo ser llevado unos pocos metros.” “Bien. “Pero tenemos esta mierda por todos lados alrededor de nosotros. 119 . soldado?” “Soldado raso Ilchenko. “¿Cuál es su nombre. En realidad. es mejor tener un poco de piel quemada que su cabeza arrancada por esa… Cosa. nosotros tampoco podemos dejar el perímetro. señor. Siéntese en esto. señor. Y ése a su izquierda es el soldado raso Kamensky.

su alivio se ve ensombrecido al ver cuatro cadáveres cubiertos con lonas impermeables. incluyendo a los pilotos. “Libélula Dos llevaba catorce hombres. Ilchenko les dice lo que sucedió en voz muy alta a todos. También han erigido una pequeña tienda donde el médico. Lo cual significa que aún pueden disparar sus armas. en su mayoría con brazos y cabezas envueltos en vendas sanguinolentas. esos hombres seguirían con vida.” reporta el sargento mayor.” “¿Qué tienen que aún funcione?” “Como nuestro helicóptero llevaba todo el equipo. De no haber sido por su imprudente decisión de cambiar la dirección de vuelo. “Perdimos dos soldados y los pilotos en el accidente. A Tarasov no le importa: al menos no es él quien tiene que decirles a sus camaradas acerca del escuadrón perdido.” Tarasov responde mientras el médico trata las heridas de sus piernas. es la primera oportunidad desde el siniestro en la que piensa que quizá la misión no sea un fracaso. Para él. Aún con sus difíciles pérdidas. pero…” “Gracias. Ahora contamos con cuatro gravemente heridos y cuatro hombres aptos para el combate. sargento Zlenko. algo que ofreciera una muerte más digna. Sus camaradas. señor. se alegran cuando ven que llevan a su comandante. los sobrevivientes han mantenido la cohesión como unidad. Lleva una venda empapada de sangre alrededor de su cabeza. atiende a los heridos. un soldado muy joven y con rostro astuto. comida y suministros médicos para durar 120 . pues establecieron un pequeño perímetro alrededor del helicóptero dañado con el lanzagranadas del escuadrón posicionado para cubrir el área desde donde comienza el bosque.Los dos soldados llegan al sitio del siniestro tan orgullosamente como si llevaran una presa grande y noble. O quizás aun así hubieran muerto pero en una emboscada o un combate aéreo. “¿Tiene comunicación?“ “Me temo que la radio está destrozada. tenemos suficiente munición. Sin embargo.

señor?” “Bagram. pero no me gusta. sé que el equipo es bueno y todo eso. incluyéndose a sí mismo.” “Nos preocuparemos de eso luego.¿Quiere que le entregue uno?” Tarasov mira hacia el bosque donde la oscuridad crece como una espesa niebla negra. “No” responde por fin. Hubiera sido un enorme milagro si hubieran estado.” 121 . piensa.” “Por supuesto. Él también necesita encontrar un modo de atravesar el campo de anomalías. escuchen con atención. “¿Pueden los heridos ponerse de pie? Deje que dos heridos a su elección se pongan los exos. Eso debería hacer que les resulte más fácil caminar. incluso con fuerzas completas. nos desplazamos al amanecer. Necesitaré explicarles algunas cosas….” Tarasov suspira.” “Eso es correcto. No tiene sentido establecer una base de operaciones con la mitad de los hombres caídos. señor. ¿Por qué no lleva el exoesqueleto que se le asignó?” “Con su debido respeto. Ni siquiera sé por qué me molesté en preguntar. Lo único que no tenemos es una manera de salir de este agujero infernal. sería un completo suicidio. esto significa que ninguno de ustedes ha sido enviado alguna vez a la Zona de Exclusión en las cercanías de la Central Nuclear de Chernóbil. señor. Con la mitad de los sobrevivientes apenas capaces de caminar.” “¿Hacia dónde. Mañana. ustedes realizaron misiones de resguardo de paz con la 13va Aerotransportada. entonces?” “Parece que tendremos que ponernos de pie o morir aquí. Bagram no debería estar demasiado lejos.” “¿Podremos pasar a través de esos… Incineradores?” “El previo de la misión decía que antes. Intentar una incursión nocturna hacia el desierto desconocido sería imprudente. “Muy bien. Pero no antes de recoger a esos científicos.un tiempo.” “¿No hay misión de rescate.

quejidos. rugidosy aullidos penetran las tinieblas. se siente a salvo finalmente.” “¿Está seguro que el fuego mantendrá alejadas a estas bestias?” inquiere el médico.” “Si usted lo dice. “y prepárense para otra larga noche. Su estómago gruñe casi tan alto como los rugidos de los mutantes en la noche tenebrosa. junto a la charla en voz baja de los soldados. la serpiente y el oso como añadidura. “¿Qué sucedería si la ven los enemigos?” “Los enemigos por los que deberíamos preocuparnos no necesitan una fogata para vernos. el bosque que los rodea parece comenzar a cobrar vida. Tarasov lo acepta con gusto.” “Pero y entonces… ¿Por qué?” “Porque es acogedor.” Tarasov asiente y se reclina contra los restos del helicóptero para descansar su cuerpo adolorido. El miedo asoma en sus ojos detrás de sus delgadas gafas. le recuerdan a las noches en laZona.” interviene el sargento. una fogata esparce sus rayos relajantes por el perímetro.Tarasov les explica lo básico acerca de los mutantes y las anomalías a los sobrevivientes. “No. Sus llamas cálidas. señor. Pronto. 122 . podremos descansar en Bagram. causando que los soldados se miren unos a otros. Aún está fresco y debe ser de las raciones de Termez. A esta hora. mayor… Iré a ocuparme de ese fuego. con sus más recientes experiencias con los chacales. Un soldado se acerca y le ofrece un trozo de pan.” Tarasov les ordena. Mientras habla. mañana. “Hagan una fogata.” “Lobov está en lo cierto. Esa familiaridad le calma los nervios. pero aún no deja su AKSU fuera de alcance. Gruñidos.

ha habido más que suficientes trajes y armas para escoger. con los ojos en Ilchenko. hace un descubrimiento desagradable: a diferencia de la Zona. ya lodoso. El sudor y la lluvia se mezclan en su rostro mientras avanza. Cuando Tarasov intenta encontrar un camino a través del campo de anomalías que rodea el lugar del siniestro. el sargento Zlenko los sigue en la cola de la columna. Tarasov se siente conforme con el ritmo lento de la caminata. éste es un lugar más malévolo donde debe aprender las maneras locales como si una vez más fuera un novato. en una verdadera ciénaga. 22 de septiembre de 2014.Planicies de Shamali. Luego de enterrar a los caídos por la mañana. que camina por delante de él. Como un soldado gris bajo la cortina de lluvia. No es sólo la fuerte lluvia lo que los retrasa. con casi la mitad de bajas. sin importar su semejanza con la vieja Zona. o mejor dicho. haciendo que Tarasov se dé nuevamente cuenta de que. que convierte el suelo del bosque. Es como caminar por un campo minado en el cual las minas cambian de posición. sus equivalente sureñas se desplazan. Los trajes Berill eran equipo estándar para los paracaidistas y. Observa la columna de soldados empapados moviéndose con lentitud. de acuerdo a su reloj: cuando la primera luz debía haber aparecido. donde las anomalías más o menos se mantienen en un mismo sitio. También se ha deshecho del raído traje del piloto a cambio de un traje Berill5M con armadura. dificultando transitar a través de ellas. 07:10:15 AFT El amanecer trae la lluvia. la tarea de Tarasov ha sido tener que cambiar su destrozado AKSU por un rifle AKM-S con una mira adosada. Como el barro se le pega en las botas y hace que cada paso sea más difícil para sus piernas lastimadas. Tarasov le ordena al escuadrón que se movilice cuando despunte la primera luz. todos ellos llevando cuanto equipamiento extra del estrellado Mi-8 como puedan soportar. Le ha ordenado a los soldados llevar cuantas armas y suministros pudieran 123 .

cargar y ha volado los restos del helicóptero antes de irse. Una vez que el médico lo llenó de calmantes para que pueda ponerse de pie de nuevo, ha sido capaz de caminar y dirigir al escuadrón, aunque con una cojera notable. Mientras se pone de pie y observa a los soldados pasando, el sargento regresa a su lado. “¿Permiso para hablarle libremente, kommandir?” “Si tienes algo que decir, dilo.” “Señor… Tal vez no sea tan vergonzoso abandonar la misión, dadas nuestras condiciones.” Tarasov mira al soldado con una tremenda herida en el brazo. Había visto al médico cambiándole las vendas esa mañana, pero puede ver la sangre manando nuevamente. Otro soldado lleva un exoesqueleto: sus motores kinéticos le facilitan la caminata, pero aún debe ser asistido por uno de sus camaradas. Otros dos soldados llevan a un tercero sobre una camilla. No, piensa el mayor, no sería vergonzoso abandonar la misión. Para él, sería mucho más que eso. Sería una deshonra y lo llevaría a una corte marcial en la que, con Kuznetsov a cargo, no sólo significaría el final de su carrera militar sino muchos años en prisión, todo por un error. Aún así, lo hubiera soportado si sus hombres lo necesitaran. Sin embargo, en la Zona se había acostumbrado a tener éxito en las misiones a pesar de los pronósticos, y estos soldados parecían duros y resistentes. Había más, ya que los recientes sucesos habían dejado un amargo sabor: él, que había alcanzado el rango de mayor y comandante militar Stalker de la Zona, había sido forzado a huir de un mutante y también fue llevado en camilla por dos soldados hacia el lugar del siniestro como un novato indefenso. Tal vez su orgullo sea lo que está más profundamente herido que sus piernas y lo que sea que haya sucedido, debía demostrarle a su nuevo escuadrón que no había sido puesto a cargo por nada. Frunce el entrecejo mientras mira a los ojos de su segundo al mando.“Honestamente, sargento, desde el mismo comienzo 124

esta misión, con soporte aéreo de cerca y dos buenos escuadrones en acción, parecía demasiado buena para ser verdad.” Zlenko no responde, pero le sostiene la mirada a Tarasov, a la expectativa. “Si logramos llegar a Bagram, podremos curar apropiadamente a los heridos. Podemos esperar algunos días hasta que recobren la fuerza suficiente e incluso, tal vez, contactar con Whisky para obtener nuevas instrucciones. Entonces, continuaremos nuestra misión. Después de todo, estamos aquí para encontrar esos científicos, sargento, no para conquistar este condenado lugar.” “¿De modo que continuaremos?” A Tarasov le gusta la actitud del sargento. De haber preguntado si él, Tarasov, quería seguir, hubiera significado que no lo aprobaba. Pero no conocía lo suficientemente bien a los hombres. El sargento puede estar listo para seguir órdenes pero, por ahora, su sentido del deber es menos importante que la condición en la que están sus soldados. “Sargento Zlenko… ¿Cuál es su nombre de pila?” “Viktor, señor.” “Bien, Viktor, si doy la orden de continuar, ¿están conmigo los hombres? ¿Lo está usted?” “Señor… Cuando descendimos en este agujero del infierno con todas esas anomalías, como usted las denomina, a nuestro alrededor, lo único que esperábamos era una misión de rescate. Pero su aparición nos levantó la moral. Ahora piensan que si usted lo pudo lograr solo, ellos también lo pueden lograr juntos.” “¿Y qué piensa usted?” “Pienso lo mismo.” “Bueno,” Tarasov responde concisamente, “entonces será mejor que vuelva a la parte de atrás. Asegúrese que nadie se salga.” “Tak tochno, señor.”

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“Una cosa más. Tenga en mente que los Stalkers serán neutrales hacia nosotros, con suerte. Si nos los encontramos, no debemos provocar ninguna acción hostil.” “Sí, señor. Pasaré la orden de no disparar primero. ¿Y si nos atacan?” “Los aplastamos.” Con una sonrisa de satisfacción en su rostro delgado, Zlenko se apresura a llegar a los soldados. Tarasov bebe un sorbo de su cantimplora y lo sigue. Ya puede escuchar a Zlenko traduciendo sus órdenes en una jerga que los soldados pueden comprender: “Siga moviendo esa camilla, Bondarchuck, aún no tenemos tiempo para descansar… Ilchenko, ¡continúa moviendo tu culo gordinflón! ¡Los dedos fuera del gatillo hasta que nos disparen!”

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Corazones y mentes Planicies de Shamali, 09:22:06 AFT Durante su avance, la columna en ocasiones pasa por granjas arruinadas y restos de vehículos, pero llega pronto al lecho del río. Tarasov decide permitirles un breve descanso antes de continuar al sur. La lluvia se ha detenido y con la aparición del Sol, el suelo de la ciénaga parece humear en el calor repentino. Las moscas zumban alrededor del rostro sudoroso de Tarasov. Quitándose su pesada mochila, estira sus hombros y está a punto de alcanzar su cantimplora cuando escucha el disparo de un rifle. Inmediatamente ordena a sus soldados ponerse a cubierto y con Zlenko a su lado, trepa a una roca para tener una mejor visual. “Mire,” susurra alcanzándole los binoculares al sargento. “Stalkers.” “Y a como veo, pronto serán Stalkers muertos.” No muy lejos de ellos, cuatro Stalkers están luchando con dos osos gigantes, similares al que persiguió a Tarasov el día anterior. Sin embargo, aquí los mutantes llevan la ventaja. Los Stalkers tratan con desesperación de trepar el acantilado a un lado del lecho del río. Uno de ellos, obviamente herido desde antes, tropieza y cae. Tarasov hace una mueca con los labios mientras observa como el mutante comienza a despedazar al desafortunado Stalker. “¿Deberíamos intervenir, señor?” “Es momento de ganarnos la buena voluntad de algún Stalker. Aunque están demasiado lejos para el alcance de nuestros AKS… Traigan al francotirador y a Ilchenko con el PKM.” “Como ordene, señor. Oye, Ilchenko, ¡arrastra ese culo hasta aquí! Kravchuk, ¿dónde estás cuando te necesito?” Los soldados llegan con prisa. Tarasov señala hacia la lucha. 127

“¿Ven esos mutantes? Mátenlos.” “¡Con gusto, señor!” Tarasov ahora le perdona al metrallero su locuacidad. Haciendo el mejor uso posible de su aventajada posición boca abajo, Ilchenko despliega su impresionante puntería con esta arma, de otro modo, inexacta, mientras que el francotirador se une a la carnicería con el Dragunov. El sargento observa la escena a través de sus binoculares. “Kravchuk, maldita sea, ¿no puedes darle a ese condenado mutante desde trescientos metros? ¡Es más grande que el culo de tu tía, maldita sea!” El joven francotirador observa a Tarasov con el rabillo del ojo, con la cara enrojecida por la vergüenza. “Con razón, soldado,” Tarasov dice dándose vuelta hacia el francotirador. “Si sigue mirándome, nunca les dará.” Pero ya no es necesario que el francotirador continúe disparando. Los dos mutantes yacen inmóviles al otro lado del lecho del río. “¿Soy bueno, o no?” Ilchenko sopla el humo del cañón de su ametralladora de manera histriónica, como si fuera el cowboy de un western barato, y sonríe, complacido consigo mismo. Tarasov no lo culpa. Para dos de los Stalkers su intervención llegó demasiado tarde, pero los dos restantes parecen ilesos. “Obtengamos nuestra recompensa,” Tarasov dice animado mientras baja de un salto de la roca. Sin embargo, ni bien aterriza en el suelo, una bala pasa silbando cerca de su cabeza. Se arroja al suelo, boca abajo, y grita “¡No disparen!” Su voz se pierde en el ruido mientras su escuadrón abre fuego. Temiendo lo peor, Tarasov mira hacia arriba… Y se da cuenta de que los Stalkers no le dispararon a él y su escuadrón no está luchando con los Stalkers. “¡Hostiles!” grita Zlenko. “¡Emboscada cerca, a las nueve!” El mayor pronto se da cuenta que sería poco inteligente volver a trepar y por lo tanto ofrecer un blanco claro para

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quien quiera que sea que esté disparando desde las sombras. Con un ruido sordo, Kravchuk aterriza a su lado. “¿Quién demonios le ordenó que baje de su posición?” Le grita Tarasov. “No tenía una visual del enemigo desde ahí, señor, y pensé que necesitaría algo de refuerzo.” “Escuche,” ruge Tarasov en medio del tiroteo, “no podemos volver a trepar sin que nos disparen. ¿Ve esa pendiente de allí? Corramos hacia ella.” Luego le grita al sargento, “¡Zlenko!” “¡Aquí, señor!” “¡Mantenga esta posición! Exactamente en dos minutos, ¡fuego de supresión con todo lo que tenga! ¡Kravchuk, movámonos ahora!” Se precipitan hacia la pendiente, aproximadamente a una distancia de cincuenta metros. Cuando la alcanza, Tarasov le hace una seña al soldado para que se agache. Desplazándose silenciosamente hacia los árboles, Tarasov avanza unos cien metros antes de dirigirse hacia el norte. En ese momento, se desata el infierno cuando el escuadrón despliega el fuego de supresión. “Cubra nuestra izquierda,” le ladra Tarasov al francotirador y avanza moviéndose rápidamente de árbol en árbol. No pasa mucho tiempo hasta que divisa al enemigo: alrededor de doce hombres con rifles AK, todos buscando ponerse a cubierto de la lluvia de balas de los paracaidistas. Para su alivio, sus oponentes no son los comandos bien entrenados del día anterior. Y, a jugar por los chalecos con blindaje liviano que llevan sobre las túnicas de lino, deben ser suicidas o están muy bien adaptados al ambiente… Quizás ambos. “¡Kravchuck! ¡Aquí vamos!” Sus enemigos claramente no esperaban un ataque por el flanco y muchos caen antes de ver al par de soldados o escuchar sus disparos. Uno, sin embargo, mejor armado que el 129

resto, emite un terrible grito y se precipita hacia Tarasov, disparando su ametralladora liviana desde la cadera. Tarasov se mantiene en calma y apunta su rifle, sólo para escuchar un débil clack de su arma vacía cuando tira del gatillo. Temporalmente desarmado y maldiciéndose por esa equivocación, el mayor se arroja al suelo. Su agresor está tan cerca que sus balas encontrarán blanco incluso disparadas desde la cadera. Mientras gira hacia un lado, soltando y cambiando el cargador, las balas enemigas arrojan tierra del suelo, pero le erra por un pelo. Aún rodando en el barro, Tarasov coloca bien el cargador y martilla el arma, a sabiendas de que puede que sea tarde pero con la esperanza de que su traje Berill lo salve de lo peor. De repente, la cabeza del tirador hostil cae hacia atrás, su cráneo salpica hueso y sangre. Cuando mira hacia arriba, Tarasov ve al francotirador arrodillado sobre él, el Dragunov sobre su hombro y su pistola Fort todavía apuntando. “Gracias, Kravchuck,” Tarasov dice cuando se pone de pie. Repentinamente, un ¡hurra! como en movimiento le golpea los oídos desde la dirección de su escuadrón. “No dispare,” le dice al francotirador. “Aquel… ¡Zlenko ha ordenado cargar a bayoneta!” Tarasov casi dijo: aquel idiota, y piensa, ¿Cómo alguien puede ordenar cargar a bayoneta con cuatro hombres? Pero para ese momento, él puede ver que los paracaidistas se le aproximan, disparando sus rifles desde la cadera y acabando con los pocos hostiles que aún restan. Sus rostros están llenos de emoción. El más rápido alcanza un enemigo que huía y lo apuñala con un grito triunfante. Reconoce al soldado victorioso como Kamensky. “No disparen,” les grita a los paracaidistas. “¡Vamos a salir!” Aún no está seguro de si debe reprender a Zlenko frente a las tropas o si debe tener una charla muy seria con él después. Tarasov camina hacia el sargento. “No puedo creer lo que acabo de ver, sargento.” 130

“Somos dos, señor. ¡El truco del flanco que usted hizo fue brillante!” “Lo sé.” Tarasov corta sus palabras y respira profundamente antes de continuar, pero Zlenko, con la adrenalina a tope, continúa hablando. “Mayor, cuando miré a esos bastardos corriendo dejé que los hombres corrieran por su propia voluntad. Había algo en ellos que debía soltarse… Me disculpo si hice algo incorrecto.” Tarasov mira a los enemigos muertos y a los soldados revisando los cuerpos. Están tan exaltados como si hubieran ganado la batalla de sus vidas. Para suerte del sargento, todos parecen ilesos. Tarasov mira profundamente a los ojos marrones de Zlenko. “¿Cuántos años tiene, Viktor?” “Veinticinco, señor.” “¿En cuántas batallas verdaderas ha estado?” “Ninguna, señor. Ésta fue la primera.” Tarasov suspira. Sabe que debe reprender a Zlenko por su imprudente ataque. Después de todo, él, Tarasov, sabe muy bien cuán desastroso puede resultar actuar sin pensar. Pero entonces, le viene a la mente lo difícil que resulta el entusiasmo para un escuadrón de soldados muertos de hambre y heridos, puestos a valerse por sí mismos en un terreno lejos de casa con peligros que quizás apenas conozcan. “Siéntase orgulloso de sí mismo. Hay muchos generales que nunca han tenido la oportunidad de ordenar una carga de bayoneta.” Zlenko es lo suficientemente listo como para comprender que ha cometido un error. “¿Considere que corrí un riesgo innecesario, señor?” pregunta ansiosamente. Tarasov le ofrece una sonrisa siniestra. “Siga así, Viktor… Pero la próxima vez que dé una orden así sin mi permiso, le partiré las nalgas con tanta rapidez que podrá gritar ¡coloquen sus bayonetas! por el agujero del culo. ¿Está claro?” “Sí, señor. Me disculpo.”

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“No lo haga. Después de todo fue una decisión correcta. Ahora vaya y revise los cuerpos para ver si tienen algo útil. Yo me encontraré con esos Stalkers antes de que se vayan.” “¡Como ordene, señor!” El saludo del Sargento Zlenko está tan perfectamente desplegado como si se tratara de un desfile. Tarasov lo devuelve y se apresura hacia el lecho del río. Luego de unos pocos pasos, desacelera la marcha, cuando llega donde los dos Stalkers que aún quedan con vida salen del bosque con sus armas desenfundadas. Uno de ellos lleva un traje de Stalker común y mantiene al hombro su subfusil MP-5. El otro parece encarnar la inexperiencia con su chaqueta acolchada con Kevlar y ni siquiera su escopeta recortada lo hace parecer impresionante. “Gracias por ayudarnos, hermano,” dice el novato a modo de saludo. “Queríamos ayudarlos a lidiar con los zombis, pero… ¡Oh no! ¡Ustedes son unos jodidos boyevoychiks!” Levanta su escopeta pero el otro Stalker le baja el arma de un empujón. “¡Cállate, Danya, que nos acaban de salvar el pellejo!” Dándose vuelta hacia Tarasov, continúa con un tono de voz agradecido. “Eran los últimos que esperábamos aquí… Militares o no, ¡no nos olvidaremos de su ayuda en mucho tiempo! ¡Pasen por nuestra base y les mostraremos nuestra gratitud!” Tarasov sonríe y mira a los Stalkers. “¿Por qué no ahora?” El Stalker de aspecto más listo le devuelve la sonrisa. “Bueno, les podríamos ofrecer munición de MP5 o una lata de carne, quizás un botiquín medio vacío, pero…” “Guárdenselos.” “… Pero pensé que esto les podría llegar a agradar más.” Revuelve en su alforja y le ofrece un pequeño artefacto a Tarasov. “Se llama Esmeralda. Te mantiene corriendo un rato cuando ya te quedaste sin respiración, sin emisión radioactiva

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de hecho. con Misha y Vitka muertos. acéptalo como muestra de mi agradecimiento. Tarasov toma el artefacto que parece una piedrita insignificante con un centro verde claro. Segundo. tú no salvaste mi vida. “¿Te has vuelto loco. Nuestro helicóptero se averió y necesitamos un lugar seguro donde podamos reponernos. El que lo nombró ‘Esmeralda’ debe haber tenido una imaginación vívida. “No causaremos ningún problema. viejo!” 133 . pero cuando la desliza dentro del contenedor de artefactos de su cinturón siente como si el feo guijarro hubiera succionado toda la fatiga de sus miembros. ¿Por qué no ser amigables con ellos? ¡Cálmate. que a Tarasov.” dice el Stalker novato.” Los Stalkers se miran el uno al otro. “Nuestra redada está finalizada de todos modos.” “Si insistes. Puedo llevarlos allí tan directo como vuela un cuervo. Nos dirigíamos hacia Bagram. Lo prometo. Por favor. más a su amigo Stalker.” “Puede ser. pero debemos llegar allí primero para que pueda decidirlo. Pero su compañero se resiste. “Espero que aún no se hayan agotado las reservas de tu gratitud. “Es su día de suerte. intenta relajarlos. primero. Danya.” Satisfecho. evadiendo a los zombis y toda esa mierda.con la cual tu armadura no pueda lidiar. Nos iremos en dos o tres días. “En realidad no depende de nosotros. Soy un guía. Squirrel? ¿Guiar a los militares hacia Bagram? ¿Gratis? ¡Me cobraste ochocientos rublos por el viaje hacia Puerta del Infierno!” “Mira.” El Stalker que le dio el artefacto observa a Tarasov y a los soldados adustos y abatidos que se acercan a su espalda. ¿Podrías llevarnos allí?” Al ver el asombro de los Stalkers.” Estaba dirigiendo sus últimas palabras.” dice lamiéndose los labios. “dependerá del capitán Bone que ustedes se queden. nos están apuntando una docena de armas lo cual los deja en una muy buena posición para regatear. y uno muy bueno.

¡Se me revuelve el estómago de solo pensar en involucrarme en asuntos del ejército!” “Pídele a Lobov que te ayude con la náusea.” Pero Tarasov no tiene que cumplir su deseo ya que el joven Stalker. “Estamos aquí para protegerlos de este lugar. Tú sólo nos ayudarás a llevar las camillas.” Tarasov mueve el dedo en dirección al médico. por los viejos tiempos. Preferiría que me gritaras. ningún mutante los persigue.” “Lo sé. Los llamo zombis porque no tienen cerebro. gritando allaaaaah y todo eso. PeroTarasov aún sigue preocupado por el enemigo que los emboscó. se coloca en la línea. Uno sólo los puede callar con balas. son los talibanes?” “Llámalos como quieras… Nosotros simplemente los llamamos dushmans.” le dice con una amplia sonrisa. Como en la guerra soviética. prosiguen mucho más rápidamente a través de los caminos apenas pisados y los atajos a través del bosque. si sabes lo que quiero decir. “Está bien. Le palmea la espalda al novato.” “¿Entonces.” Entonces el mayor recuerda las palabras de Degtyarev acerca de hacer amigos en el camino. “La palabra pashtu para enemigos. es sólo una manera de decir. Quizá porque la intensa lucha los asustó o porque son menos activos durante el día. “Maldito boyevoychik… Tienes la sonrisa de un chacal. Imagina que estás disfrutando del paisaje en paz o buscando artefactos. de mala gana. “¿Has dicho que eran zombis?” le pregunta al guía que marcha detrás de él.“Tengo un mal presentimiento sobre esto. no al lugar de ustedes.” Tarasov mueve la cabeza. Con él dándole una mano a los que llevaban la camilla. “Nah.” 134 .” El Stalker le devuelve su mirada amigable con expresión ceñuda. y ellos se te aparecen de la nada. “Y no te preocupes por guiarnos.

Y parecen mutantes también. pero valora la disciplina. son sólo otra clase de mutante. El problema es. ¿Los has mirado a la cara?” Tarasov mueve la cabeza. Si un Stalker es atrapado robando o algo así. viejo!” “¿Por qué hay tantos de Libertad allí?” El Stalker se ríe. en vez de Kabul debería haber dicho Kabún. por el camino que lleva hacia Kabul.” “Buena observación. Si sobrevive. porque eso es lo que sucedió allí.“Exactamente.” “No lo sé. Verás. con los pijamas que usaban como armadura. el capitán Bone es un idiota. De todos modos. viejo.” “Este capitán Bone… Oí que es de Deber. ¡De ninguna manera conseguirá que hagamos ejercicios matutinos. Pero con todos los sujetos qque fueron de Libertad por todos lados. ¿Cuál ha sido siempre el placer afgano?” “Hierba y opio. viejo. Si no… Qué bueno haberse deshecho de él. “Bhango.” “¿Hay muchos de ellos por aquí?” “Nunca se sabe… Su guarida parece estar en alguna parte al sur. No valoran sus propias vidas demasiado. tal vez lo fue.” “¿Qué es eso?” “Trata de pensar. para nosotros. puede regresar y quedarse con nosotros. “Todos se ven como si tuvieran un severo caso de enfermedad por radiación.” “¿De modo que Kabul aún existe?” “Por decirlo de algún modo. Pero.” 135 . a veces logran llegar a Bagram pero tenemos una avanzadilla para mantener un ojo en el camino. Algunos de los cadáveres se ven como si se les hubiera quemado la carne. Es un lugar divertido. lo envían a la avanzadilla unos días.” “¿Por qué?” “Bueno. o eso escuché. que tampoco le dan valor a nuestras vidas. No me sorprende. no va a convertir el lugar en unas barracas.

luego lo dejas fermentar al sol un par de días. ¡Estás pálido como un vampiro!” “No. “Escucha. viejo” Squirrel responde rascándose la cabeza. Ahora.” responde Tarasov. Prueba en Bagram porque necesitas colocarte. en el ejército nos apegamos al bumbum. un Stalker ya no necesita su kit... Tarasov tiene que sonreír apenas se imagina a todos los soldados drogadictos de Libertad acudiendo a Afganistán para fumar hierba hecha con brotes de marihuana del tamaño de un puño. ¿no es así?” “Podría usar sus PDAs. muchachos. Sabes.” “¿Y todavía no lo captas? Oh. Ashot paga muy buen dinero por las PDAs usadas. luego de que tus camaradas murieron.“Eres muy. pero que muy listo para ser un boyevoychik. ¡Oye.” “Difícil. se vuelve hacia el guía. ustedes se han perdido toda la diversión de esta vida…” A pesar del dolor en sus labios quebradizos.” “Eso explica por qué no hay vehículos que se puedan utilizar en la Zona.” 136 . espera un momento! ¿Adónde vas? ¡Necesitaré agregar esa receta a mi PDA!” Tarasov. A continuación añade una explicación cuando el Stalker lo mira con curiosidad. “Difícil. dime: ¿qué le pasó a las plantas de la Zona luego del accidente de la Central Nuclear?” “Poliploidía: algunas plantas crecieron en proporciones increíbles. “Ahora entiendes lo que quiero decir. que estaba a punto de echar una mirada a la parte de atrás de la columna. “Tomas líquido para frenos. Te mantiene bien despierto. gracias. ¿supongo que les quitaron todas las pertenencias?” Squirrel se desentiende de la pregunta con un movimiento de hombros. Siempre las piden los novatos. “Una vez muerto. viejo. le agregas algunas pasas y azúcar.

Y cuando le des la PDA.” “¡Eso es un robo. se admite a sí 137 . Sin embargo. pero el mapa digital parece lo suficientemente exacto. “No hay señal en un radio de más allá de diez kilómetros alrededor de Bagram. viejo!” “No.” le explica el guía.” “¡Maldición!” “Estamos de acuerdo. La PDA no es tan fuerte y sofisticada como su destruido dispositivo del ejército. no olvides decirle cómo usarla. “¿Cuál quieres?” Al encender los dispositivos. Pero acerca de tu parte del trato. Tarasov se da cuenta que todos los datos han sido borrados de la unidad de memoria. viejo. Tarasov sólo se interesa por el modo mapa. 2014. pero cuando el sol comienza a ponerse más allá de las montañas con picos nevados. “En realidad. Él es el único que puede salir al mundo exterior también. no me importaría un arma con más fuerza… Está bien. Pudo haber sido hecho por respeto a la privacidad de un hombre muerto. pero el mayor en cambio sospecha que Squirrel quería guardarse la ubicación de cualquier escondite personal para sí mismo. Para su sorpresa. a cambio de dos apestosas PDAs. Piensa en esto: tu obtienes una Kalash sin usar.” Al sur de las planicies de Shamali. ¿dónde está ese sargento?” “Con sus ojos en nuestra retaguardia. Es caridad. “Sólo Bone tiene un equipo que cubre toda el área. Dile que te provea con uno de nuestros rifles y unos pocos cargadores a cambio.” Squirrel extrae los dispositivos de un compartimento de su chaleco de munición. 16:56:21 AFT Puede que Tarasov y su escuadrón hayan salvado a dos Stalkers de la muerte.” El guía suspira y le echa una mirada a su subfusil destrozado. no hay indicadores en la pantalla para mostrar la localización de los Stalkers amistosos y otras ubicaciones importantes.“Dame una a mí y otra al sargento Zlenko.

Luego de otra caminata de media hora. pero las superan con cierta cautela. Pero… Imagínese. Algunos datan del tiempo de la guerra soviética. al final aparece Bagram. Todos semejan insectos gigantescos que sobrevivieron cada cataclismo imaginable para llegar a perecer hasta este condenado lugar. Han dejado el bosque atrás y una ancha planicie con arena se abre delante de ellos. los mástiles rotos de los que ninguna insignia vuela y los aviones y helicópteros saqueados.” “No lo tenía por un hombre emotivo. Anomalías Electro producen un ruido efervescente alrededor de las torres de servicios públicos arruinadas que semejan los esqueletos de acero de gigantes caídos. Y entonces escucha las noticias de lo que sucedió en la Central Nuclear de Chernóbil. Esos bastardos ni siquiera les dijeron qué sucedía cuando la KGB ya estaba allí en las calles tomando las medidas de la radiación con trajes protectores. El guía Stalker los ha conducido por por rutas en el desierto que sólo él conoce. a cambio.mismo que. murmura Tarasov. “Es una vista triste. O lo que queda de ella. Y aún tiene que pelear esa mierda de guerra sin sentido sin saber qué sucedió con los suyos en casa. Las palabras de Degtyarev le vienen a la mente cuando revisa el lugar a través de los binoculares. A la gente la 138 . salvaron a su escuadrón de perderse por completo en el bosque. La gente de Pripyat fue la última en enterarse. ante el panorama de contenedores de acero dispersos por la masa de concreto y arena que alguna vez debe haber sido una pista de aterrizaje. Viktor. “No es que vaya a soltar lágrimas. fueron abandonados por los Aliados del oeste cuando ellos también dejaron el país. hasta que aparecen por un camino lleno con restos de vehículos.” “Ellos no lo sabían… Recuerde que Moscú trató de mantenerlo en secreto. mayor. otros.” responde Tarasov. es 1986 y lo han reclutado al ejército en Kiev o Pripyat y luego desplegado aquí.

señor. parece como si hubiéramos dejado la mitad de nuestra fuerza aérea tirada aquí. codicia por hacerse cargo de un artefacto que se suponía que iba a convertirlo a uno en millonario. los replegaron para que participaran en las maniobras de contención: extinguir de las llamas y arrojar toneladas de químicos que bloquearon la filtración de radiación del reactor… No había otros pilotos capaces de lograrlo. Por lo general. “A la mierda con la URSS. Otras veces. Cuando sucedió lo de Chernóbil. Pero aún hay más…” Tarasov señala con el dedo hacia una parte del tiradero donde sobresale la chatarra de helicópteros y aviones de manufactura soviética: “¿Ve esos despojos?” “Sí. Y ellos despegaron desde este mismo punto donde nos encontramos.” El sargento frunce el entrecejo. y 139 . Pero ahora que veo todos estos desperdicios. ha sido por el terror que vuelve sus cabellos grises luego de una noche en los laboratorios subterráneos. Pero jamás vio a nadie destrozando sus propias ilusiones tan palpablemente como este joven soldado frente a él.” El mayor ha visto a mucha gente cambiar en la Zona. A la mierda con sus malditas guerras.” “Bagram era la base con nuestros mejores pilotos de helicóptero. nostalgia incluso. “Y estoy de acuerdo con lo de la URSS también. Es el sitio donde nuestros más grandes desastres se dan la mano: Chernóbil y la guerra de Afganistán.” Tarasov se sorprende con el cambio en la expresión del joven sargento. Gospodi. A veces.” añade. Su rostro delgado y atractivo se ha vuelto como un frío trozo de metal en un instante. señor. Estoy de acuerdo con lo de Pugacheva. comprendo su argumento. “Honestamente. Alla Pugacheva. la ira por un amigo caído es lo que causaba el cambio.pusieron a mirar dibujos animados y conciertos de Alla Pugacheva. a veces siento tristeza por la caída de URSS. ¿entiende? Como si el desastre ya no hubiera sido suficiente.

“Ésta es nuestra pequeña guerra ahora y en esta oportunidad no estamos aquí para perderla. Repentinamente. aquí vamos de nuevo. ven al Antonov: ¡tenemos todos los alivios que la Nueva Zona pueda ofrecer!” La tentadora invitación viene de cerca. “Adelante… Sigamos en movimiento. Un vigía emerge desde abajo de una sombría esterilla de camuflaje.dejándolo perdido. “¡Alto! ¿Quién va allí?” grita hacia abajo. 17:20:15 AFT Entre los arbustos que nacen en las grietas del asfalto. la fotografía viene a su mente: Yuriy y la pandilla.” Planicies de Shamali. hijo. Un contenedor tachonado de marcas de balas bloquea la entrada. señor. y las filas de edificios en ruinas que parecen haberse expandido interminablemente a lo largo de lo que fue la pista.” “Déle una mano a Vasilyev. “¡Stalkers! ¡Veteranos y novatos del lejano norte! Si ya estás harto de las tormentas de arena. los mutantes y los dushmans. 140 .”responde. “Bien… Lo que sea que yace en el pasado. a la vez que gira como quien no lo quiere una ametralladora hacia ellos. ¿Cuál es el nombre del soldado que lleva el lanzagranadas?” “Vasilyev.” Tarasov observa a Zlenko que aún está mirando a las ruinas. la palabra MAERSK todavía visible en letras blancas despintadas. sin saber qué responder. con bolsas de arena encima. los Stalkers los conducen hacia un verdadero bastión erigido de los contenedores de acero para exportación. Apenas puede mantenerla en sus hombros. Dos enormes cadenas suben desde el contenedor que bloquea el acceso a la entrada y desaparecen en agujeros en la muralla de acero de arriba. Tarasov traga en seco. Un altavoz cruje desde adentro. donde los pesados aeroplanos aterrizadon alguna vez. vacío de cualquier emoción.

hizo todo lo que estuvo a su alcance para lograr que perdure una frágil coexistencia entre sus soldados y los Stalkers. lo juro!” “¿Qué? ¿Trajiste militares aquí? ¿Estás jodidamente loco?” “¡Nos salvaron de dos osos! ¡Y luego nos deshicimos de un escuadrón de fenómenos juntos!” El guardia vacila.” Nubes oscuras se juntan en el horizonte sur pero el Sol aún brilla.” responde y desaparece tras las bolsas de arena. “¿Cree que nos dejarán entrar?” pregunta Zlenko con preocupación. bistec de ciervo y toda clase de brillantes armas nuevas los esperan! ¡Disfruten la comodidad del Antonov!” “Si menciona el vodka frío una vez más. haré un tremendo revuelo en este condenado lugar.“¡Hey. sin piedad. podía haber sido en otro planeta.” protesta Ilchenko. sobre los exhaustos soldados. Pero eso. y los militares siempre se habían entendido con los combatientes de Deber. Al final escuchan el encendido de un generador y el contenedor MAERSK es levantado por pesadas cadenas. “No los culparía si no nos dejan… No hace mucho que en la Zona teníamos órdenes de disparar a los Stalkers apenas los viéramos. Al abrirse la puerta. “¡Stalkers! ¡Visiten el Antonov! ¡Vodka frío. Aquí. “¡Trata de no dispararnos a nosotros. Grisha! ¡Somos nosotros. “Espera… Primero debo consultar a Bone. Squirrel y Danya!” grita el guía sacudiendo su mano. todos ellos con pesadas armaduras y formados 141 . anhela que los Stalkers no utilicen su ventaja actual para ajustar viejas cuentas. “Lo juro. una docena de Stalkers avanzan desde el polvo que revolotea. ¡pero sólo es un defecto de nacimiento! ¡Están bien. camarada!” “¿Y ese grupo de zombis medio muertos que estás remolcando?” “Emmm… Parecen militares. En la Zona.” Tarasov tiene una sensación vertiginosa en las entrañas.

Tenemos muchos heridos que necesitan asistencia médica. Luego se dirige a Tarasov. entonces los dejaremos en pazy nunca más regresaremos. No tendríamos la más mínima oportunidad frente a ellos… No en estas condiciones. Soy el mayor Tarasov de las Fuerzas Armadas de Ucrania.” “No estamos aquí para molestarlos a ustedes. no le resulta reconocible. “aunque estemos en términos estrictamente neutrales. “¿Para qué demonios han venido aquí. dicho con el mismo tono desdeñoso. “Nada de tonterías muchachos. distorsionada por la máscara de gas. Stalkers. No son bienvenidos aquí. Déjenos descansar un día. no tenemos suficientes recursos para curarlos.” les dice a sus soldados y levanta los brazos para demostrar sus intenciones pacíficas. Aquí somos nuestros propios amos y no queremos ninguna interferencia en nuestros asuntos. Tarasov frunce el entrecejo.” “Aunque pagaras por ello. “Esto no es la Zona y ya no estamos ligados a Deber o sus alianzas con los militares. Veteranos de Deber. “Miren ese grupo miserable de boyevoychiks. No tenemos intenciones hostiles y necesitamos de su ayuda.” “¡Stalkers! Disfruten…” 142 . y estos son mis hombres. Sus rifles de asalto Groza de manufactura rusa apuntan a los soldados.”dice el Stalker líder con una risa burlona. Vuelvan al desierto y que se los coman los chacales. caraculo?” ¿Caraculo? Tarasov está seguro de haber escuchado ese insulto antes. el visor del exoesqueleto oculta el rostro del líder y la voz.” “Pondría más pronto mi pinga en la boca de un Snork antes que ayudarlos. esperaba recibir una bienvenida un tanto más cálida de un oficial de Deber.” Bone mira a sus hombres armados. Sin embargo. me importa un bledo. “Capitán Bone. y no pareces ser alguien que pudiera.”le responde.alrededor de una figura revestida por un exoesqueleto.

su rostro arde de ira. junto a la munición restante. Los heridos pueden quedarse.” bufa Bone a través del intercomunicador. ¡Será bueno para mi negocio!” “Ashot. eligiendo morir la muerte de un soldado. Tenemos algunos hombres ubicados hacia el sur. Haga que cure a los heridos y tal vez les daremos una ventaja. Oí que tienen un doctor en la base. y está a punto de ordenarles a sus hombres que disparen contra el capitán arrogante y sus soldados. mayor.” Un soldado con un equipo de telecomunicaciones en la espalda llega corriendo hacia Bone y sostiene el altavoz hacia su comandante. pero con la mitad de mis hombres apenas en condiciones de caminar no les resultaremos muy útiles ahora. “no te entrometas en esto.” El mayor le ofrece a Bone una sonrisa despectiva y le suelta una mirada helada a Zlenko.” La arrogancia persiste aún en la voz de Bone. A los sobrevivientes se les permitirá quedarse en nuestra base. menos que favorables. cuando el mensaje que se repetía en los altavoces es interrumpido por una voz alegre. Aquellos que sean capaces de sostener un rifle. “Es la avanzadilla.Tarasov considera sus opciones. Lleva a tus hombres y ayúdalos a defender la posición.” Tarasov quiere interrumpir pero Bone aún no ha terminado. “Comprendo que Deber necesita de nuestra ayuda profesional. que está a punto de gritarle algo a modo de respuesta. diríjanse a la colina 1865. capitán! ¿Por qué no los dejas pasar? Deben estar sedientos como un chupasangre sin cuellos por ahí. Aquí estamos teniendo una charla de adultos. Están a punto de ser atacados por los dushmans.” Bone escucha el mensaje y le ordena a sus hombres que bajen las armas. capitán. pero parece menos seguro de sus fundamentos.” “Está sobreestimando su posición de regateo. “Muy bien. “Ha llegado una solución. adicto deforme. dejarán esos exoesqueletos aquí. “Por supuesto. he aquí el trato. “¡Oye. 143 .

hijo… Me ha estado preocupando que de un modo u otro. Lo juro. Segundo.” Zlenko lo mira con una combinación de ansiedad y confianza.” Los ojos de Tarasov destellan como un rayomientras observa al joven sargento. “Es el corazón y la mente de ellos. “Junte la mitad de la munición de los hombres.” “Pero…” “Haga lo que se le ordena. Y luego añade en una voz más indulgente: “No tenemos mucha elección aquí. con la mitad de mis hombres heridos!” “Ah sí. en realidad. pero nuestra sangre y nuestras entrañas… Haremos lo que se ordenó.¡No demuestre tanto enojo. vaya y prepare uno de los camiones.” Apenas capaz de tragarse su propia ira. señor. “Bastardo. lideraré una fuerza de ataque en contra de los cuarteles de Deber y los quemaré hasta los cimientos.” responde Bone y se dirige a uno de sus soldados. Tarasov se dirige al sargento. ¿Por qué no nos dispara justo aquí y ahora? ¡Una maldita gran victoria para usted. Si alguna vez regreso a la Zona. No se preocupe. mayor!: ¡Está haciendo una valiosa contribución a la defensa futura de Bagram!” Tarasov se muerde los labios. Para responderle apropiadamente: primero. “Cabo Glazunov. Logre alinear a aquellos capaces de pelear. tendríamos que ganarnos los corazones y las mentes de los Stalkers. Lo que acaba de oír es igual a una sentencia de muerte.” 144 . ¡Vayan por ello!” “¡Hasta un descerebrado de Deber debería ver que no llegaríamos a tiempo allí!” “No tendrán que ir a pie. estoy siendo generoso. ahora habla ese mayor arrogante. ahorramos nuestra munición para los mutantes y los dushmans y no las gastamos en cucarachas como ustedes. Ustedes pueden sobrevivir en la avanzadilla después de todo… Sus chances son de cien a uno.

manipulada por dos hombres de Bone. Mis hombres están deshechos. que está haciendo lo mejor que puede para limpiar su ametralladora. observa al desierto y las montañas áridas detrás. mayor. piensa Tarasov. un arma anti-aérea de doble cañón. o atascados en una torre de vigía en los Pantanos sin municióny con hordas de mutantes 145 . lo único en lo que Tarasov puede pensar es que si no ha cometido otro error al llegar a Bagram. Ambos se unirán a sus nuevos amigos. ¡Muévanse! ¿Acaso son estatuas?” “Te volveré a ver. no tengo contacto alguno con Termez o con Alexander… Estoy completamente solo ahora. gira en la parte de atrás del vehículo al salir con lentitud a través de la entrada. pero ahora se oye genuinamente asustado. Podrían estar peor. mientras el camión se zarandea a lo largo del camino con baches. Suban a ese camión y váyanse de mi base. Un motor pesado se enciende detrás de la puerta y un enorme camión URAL aparece. a excepción de Ilchenko. Podrían estar pasando sus días en las ruinas olvidadas de la mano de Dios de un laboratorio subterráneo abandonado en Yantar. “Los transportará a la avanzadilla… Y si tienen suerte. “Lo que suceda en el medio no es mi problema.” Bone se ríe. Todos sus soldados llevan extenuación escrito en el rostro.” “¡Pero pertenecemos aquí! ¡No pueden hacernos esto!” Bone ignora los ruegos desesperados del guía. Bone. Anchas placas de blindaje cubren el compartimento del conductor. capitán?”El Stalker ha estado siguiendo la conversación sin una sola palabra.“¿Y qué hay de mí y de Danya. ¿Qué demonios se supone que debo hacer? Aún pensando qué diferencia haría una noche más luchando. tú y tu amigo han cometido un error al traer a estos bastardos a nuestra base.” “Olvídese de esa actitud. de regreso mañana por la mañana. ¡Recuerde que sus heridos están conmigo ahora!” Subiéndose al camión. “Squirrel.

La vieja Zona era tan pequeña comparada con este desierto tan vasto. Tarasov frunce el ceño. Siente pena por sus soldados. “Parece feliz. con nuevos secretos esperando a ser descubiertos. y Tarasov decide dirigir la atención de Zlenko hacia otro lugar. El mayor se da 146 . no asesinos. “¡Es tiempo de revancha!” “¡Seguro.Y con este pensamiento. O tal vez enfrentando a mercenarios de gatillo fácil mientras hacen un reconocimiento en Rostok con un AK que se la pasa atascándose y que debió descartarse hace una década.” No puede oír la respuesta de Zlenko por encima del sonido de rugir del motor del camión y la suspensión chirriando mientras acelera por el camino con baches. se da cuenta que su regocijo viene precisamente de esa expectativa: la promesa de una nueva Zona. pero ve la expresión en el rostro del otro hombre. les enseñaremos a los dushmans una lección!” responde. sargento. necesitaría de demasiada explicación. Mirando por encima de una vasta planicie. lo llenan de regocijo. señor! ¡Pero espero también que algún día agarremos a ese bastardo capitán Bone por las pelotas!” “Negativo.” dice Zlenko tratando de hacerse escuchar por encima del motor y el viento. brillando con el azul más profundo que jamás haya visto.arrastrándose por debajo de ellos. Su extraño regocijo es similar al que había sentido cuando regresó a la Zona luego de dejarla tras la Operación Puente. dándose cuenta que el sargento tiene razón. Es suficiente para decirle cuáles son los pensamientos de Zlenko. Ahora el ancho espacio abierto que lo rodea y el cielo despejado. ni ha servido fuera de la Zona. “¡Esta noche. Tarasov nunca ha estado en el extranjero. Somos un equipo de rescate. Pero. Tarasov se pregunta si esta tierra no ofrece mucho más de lo que podía el área alrededor de la Central Nuclear de Chernóbil. que jamás experimentaron la Zona. como si sientiera el olor familiar de la casa propia o el perfume de una amante que no ve hace mucho. todo esto.

lo único con lo que puede lidiar. pero se desmoraliza cuando ve dos docenas de Stalkers comunes. La colina es ligeramente inferior a la cordillera del otro lado del camino pero aun así ofrece una vista perfecta del área y angosto pasaje donde el camino se adentra en las planicies y lleva a las ruinas de Kabul. El camión avanza por un camino roto que cruza sobre arena ondulante repleta de vehículos abandonados y cráteres antes de comenzar a trepar por la colina por un camino ascendente en espiral. Kravchuk con su Dragunov. Ilchenko su PKM. al menos.la vuelta y tomando los binoculares de su estuche. Da un salto fuera del camión y echa una mirada alrededor. algunos portando armas no mucho mejores que escopetas obsoletas. ahora trepa a niveles más peligrosos. el motor para de funcionar. estudia la colina frente a ellos. Aun así. Lobov. él sólo puede esperar que resulte suficiente. Vasilyev sólo lleva una pistola Fort. Esta será una batalla dura. 19:50:47 AFT El camión. se quedara con ellos para brindarles apoyo con su enorme arma anti-aérea. Tarasov esperaba que el camión. Los últimos hombres en pie Colina 1865. eventualmente. La posición en la cima de la colina parece estar bien fortificada a simple vista. Kamensky y Bondarchuk con un AKM. que marcaba valores soportables en Bagram. llega a la pequeña avanzadilla en la cima de la colina y se detiene. El sargento Zlenko. Su contador Geiger. piensa con un suspiro. ya que está cargado con el pesado lanzagranadas AGS-1… Están bastante bien equipados. el medico con un AKSU. 147 . pero el conductor del capitán Bone apenas les ha dado a sus hombres tiempo para descender antes de encender el vehículo para regresar hacia la base Stalker. Tarasov mira a sus soldados cuando se bajan.

puede comprender bien cuán estratégica es esta posición. distingue las montañas neblinosas alrededor del Paso de Salang hacia el norte y las ruinas esparcidas de Bagram. entre la colina y una montaña más alta hacia el sureste. Rodeado al norte y al sur por trincheras con la forma de dos semicírculos. El camino desciende. Necesitaremos la mayor cantidad posible de soldados en las trincheras. Con esa vista panorámica. el trueno saltando por encima del paisaje chato como el eco de un latido de corazón bajo el cielo que se transforma en violentas sombras rojizas y purpúreas. Más allá de las colinas lejanas que proyectan las ruinas de Kabul.“Parece que este lugar ha visto muchas batallas antes.” dice. Lo que mira le quita la respiración: a través de sus binoculares. Tarasov asiente afirmativamente. Tarasov no observa ventanas o rejillas de ventilación en las paredes bajas de concreto. “Muy bien. dando una palmada y dirigiéndose a Zlenko.” 148 . Haré que un Stalker le dé una mano a Vasilyev con ese AGS. nubes oscuras cubren el cielo como olas congeladas de una tormenta eterna. Tarasov incluso ignora el horizonte oscurecido hacia el sur donde destellan los relámpagos. Dígales que mantengan la cabeza baja. manos a la obra. así como una trinchera más pequeña que corre entre el búnquer y las defensas exteriores. “Que el francotirador y el del lanzagranadas se posicionen aquí. Como luego de llegar a la salida del túnel de Salang cuando vio por primera vez la espeluznante bellezade este desierto. un búnquer se yergue en el medio. En su regocijo. Trepa a la parte superior. Que me parta un rayo si no recibimos disparos de un francotirador desde aquella montaña que está más allá del camino.” Zlenko dice mientras inspecciona la colina. pero la parte superior está fortificada con bolsas de arena. su enormidad lo llena de asombro. antes de entrar en las planicies arenosas y desaparecer entre la niebla y las nubes de arena arremolinadas. El perímetro sería sencillo de defender si tan sólo tuvieran más hombres.

señor. ¿alguno de ustedes ha estado en la Zona?”pregunta Tarasov. ¡cómo quisiera tener suficientes hombres para desplegar los en las trincheras delanteras!” Se aproximan hacia el grupo de Stalkers que se encuentran en lo que alguna vez fue un cañón móvil. viejo. El Stalker guía tiene el rostro enterrado en las manos y parece la encarnación de la desesperación. que ahora casi se está desmoronando por el óxido y el desgaste. Tarasov encuentra a Squirrel sentado en una bolsa de arena. “Oye. Soy un Stalker.” le dice Tarasov. con tono confortante.” Zlenko aparece. hermano. 149 . ¡Y maldigo el jodido momento en que me crucé con ustedes!” “¿De modo que preferirías ser comida para mutantes?” “Como sea. ¡Conozco acerca de mutantes y anomalías. El olor a marihuana persiste a su alrededor. “Stalkers.“Como ordene. Ve junto a ese soldado en el búnquer y ayúdalo a manejar el lanzagranadas. Maldita sea. Quiero que Ilchenko y los que llevan rifles ayuden a los Stalkers a contener la línea. “Vasilyev y Kravchuk se encuentran en posición. no un soldado. Puedes gimotear cuando estés muerto.” “Bueno.” Zlenko da un silbido agudo y les hace señas a los dos soldados para que se le unan. Casi todos asienten. como ésta!” “Nadie dice que será otro Termópilas. “Anímate.” dice Tarasov. Escucha. pero no tengo lo necesario para hacer de las Termópilas en colinas olvidadas de la mano de Dios. “Siento que hayas sido castigado por ayudarnos. Mantente abajo y estarás bien. Los Stalkers dejan de charlar y observan a los soldados con miradas desconfiadas cuando éstos se les acercan.” “Ya lo estoy… Ya te dije de qué se trataba este lugar. hermano. lo único que puedo hacer a cambio ahora es ofrecerte un lugar relativamente seguro.

Su rostro está medio escondido por una capucha. hemos tomado parte en eso. aquí y allí. Para sorpresa de Tarasov. No podemos vengar ningún error de Chernóbil. “Es por eso que preferimos que se mantengan alejados de nosotros. hecha de cuero negro. pero Tarasov lo detiene con un movimiento de la mano.” “¿Cuál es tu problema?” Zlenko se le acerca. 150 . ni ninguno de los hombres que me acompañan. aun cuando ni yo. Pero les digo: luchar contra los dushmans no es un castigo. “Sé que están aquí a modo de castigo. También nosotros: por todas las cosas que el ejército le ha hecho a los Stalkers en la Zona. de más cerca. El Stalker descuelga su destrozado AK de su hombro. Han luchado los unos contra los otros en la Zona. Finalmente. Los más jóvenes también se animan. y nosotros hemos luchado con todos ustedes. Unos pocos utilizan el traje protector marrón grisáceo de los Stalkers más experimentados.” Tarasov ve un destello brillando en los ojos de los Stalkers veteranos. reconoce un traje de Deber debajo de ella. Estamos aquí para darles una lección que no olvidarán a corto plazo.”dice un Stalker que lleva una gabardina enorme. cubierta por una capa gruesa de polvo marrón. pero al ver la ametralladora de Ilchenko no se atreve a tomar una postura amenazante. “Escuchen. pero aún tenemos un asunto por terminar con los dushmans. cuando el Stalker se adelanta y su gabardina se abre por el movimiento. cerdos apestosos del ejército. “Veo Libres. hemos estado. Observa a los Stalkers.” comienza dirigiéndose a los Stalkers. la raída armadura con la edición de camuflaje Bundeswehr Tarnfleck preferidos por los combatientes de la facción Libertad. puede adivinar sus orígenes por los arruinados trajes blindados que llevan puestos: novatos con chaquetas de cuero reforzadas por placas de Kevlar. combatientes de Libertad e incluso un soldado de Deber por aquí. sus ojos regresan al Stalker que lleva el polvoriento uniforme de Deber. Ahora.“Sí. hermanos. atentos a lo que él piensa decir.

pero al ver que tiene la atención de los Stalkers. en Rusia. En toda Rusia. Jamás adivinarías dónde se encuentra. Mente?” pregunta el Stalker moscovita.” “Tú eres mi amigo. Mencionar a su padre se la ha puesto extrañamente seca. se llevarán una sorpresa. ¿de dónde vienes?” “Moscú. “mi tío estuvo desplegado allí con su batallón de tanques durante la era soviética.” “Lviv. “Aquí tenemos Stalkers de todo tipo. Puede que hayan derrotado a nuestros padres. pero ahora es contra nosotros contra quienes se enfrentan. pero nací en Zhytomyr.” “Glasglow.” sigue Tarasov. da una palmadita en la espalda a su camarada. de todas partes del mundo. Bosnia. “Somos de diferentes hogares pero 151 . Y les digo. “Uruguay. Con eso basta. lo tenemos nosotros.” “Ekaterinburgo. “Tú.” “Vengo de Krasnodar. Hungría. El moscovita ignora el comentario y a cambio. se anima a hacerles una pregunta.Somos nuevos en este lugar pero luchamos contra un viejo enemigo. Odiaba el clima de ese lugar.” gruñe el Stalker de Europa del Este mientras contempla su escopeta recortada. a la vuelta de la esquina. pero yo estoy aquí y estoy preparado.” “¿Y tú. oficial. Polonia. Odio a los francotiradores. y sé a qué se refiere. el del AK-47?” “Katowice.” Tarasov aclara su garganta.” “¿Y tú. el monumento más hermoso en honor a esa guerra.” “Sarajevo.” “¿Es en serio.” Los demás Stalkers siguen respondiendo por su cuenta.” “Hajmáskér. novato de la chaqueta de Kevlar. el del traje de Libertad?” “Irkutsk. ¡Escocia la independiente!” “San Petersburgo. Moskvich. pero para nosotros fue un alivio deshacernos de tu tío y de sus tanques.

nuestra sangre tiene el mismo color.” “Espera un momento. Tarasov se dirige hacia ellos. Aprovechando su impulso. Estamos en una jodida situación.” 152 . fumadores de droga buenos para nada. Tenía otro nombre allí en Yanov. ¿quieres que te llame hermana. usted tomará posición aquí. Además. el del AK-47. No somos suficientes para usar las trincheras de allí adelante. “Entonces. en los tiempos del comandante Shulga. el Stalker con el traje Amanecer y tú. Mi nombre es Skinner. porque lucharemos juntos y venceremos juntos. no hay duda de ello. así que marcaremos nuestra posición.” dice el de Deber. pero eso ya no tiene importancia. Estos hombres armados con rifles y el metrallero estarán reforzando la línea. trabajemos juntos… Por ahora. Mejor establezcan las defensas ahora antes de que caiga la noche. Que sea el símbolo de nuestra unidad. No tenemos buenas perspectivas. El resto de ustedes síganme. No nos hagamos ilusiones: hoy será derramada. Unos pocos Stalkers que llevan trajes de Libertad empiezan a reírse. Pero si los hijos de puta más duros de la Zona se pueden mantener unidos por una vez. ha sido uno de los que se han reservado su lugar de origen. anarquistas miserables. hermanos?” “No somos tus malditos hermanos. Tú.” responde el tipo duro de Deber. o qué? ¿O la marcha triunfal a la victoria de Deber termina tan pronto como se encuentran con enemigos reales?” El rostro del de Deber enrojece por el enojo.”gruñe. “¿Quién demonios te puso a cargo aquí?” “Tres cañones de rifle y una ametralladora apuntándote. Tarasov ve una sonrisa de oreja a oreja apareciendo en el rostro de Ilchenko. “Está bien. ¿quién puede enfrentársenos. El Stalker se carga el arma al hombro de muy mala gana. haciendo que la última palabra suene como un insulto. “Eso es lo que llamo yo un argumento. “Escuchen ustedes también. Ilchenko. tomen posiciones para cubrir sus flancos. aquí mismo. oficial.” Con el rabillo del ojo.

“Establezca la posición defensiva con los hombres armados. después de todo. Y tampoco me importa un bledo si sobrevives. mayor.” Skinner le ofrece una sonrisa. Fuego concentrado hacia el sur y hacia esa montaña. la sorpresa destella en sus ojos oscuros. Asegurémonos que haya uno de nosotros cada tres o cuatro Stalkers. Pero me importa que lo intentes y que mates a cuantos dushmans sea posible en el proceso. “Soy elmayor Tarasov de las Fuerzas Armadas de Ucrania.” “No le dije que era inminente. que me ganaba con mi sangre a los malditos científicos. “Bone me dijo que el ataque es inminente.” “Ésta es la tierra de la abundancia. dejando que Tarasov regrese hacia el arrogante Stalker. Pero no puedo buscar artefactos si estoy muerto.Tarasov no lo demuestra.” “Qué extraño. “Lamento decepcionarlo. no me interesa cuántos Stalkers hayan despedazado en el Cordón. soldados. si ustedes.” responde Skinner. y pronto. pero soy un desertor.” Tarasov se dirige ahora a Zlenko. Skinner. mayor.” “La ametralladora ya no te está apuntando. y me alegra ver a un soldado de Deber aquí. Bone parecía estar seguro que necesitaban refuerzos.” “Difícilmente podría pedir menos.” 153 . me ayudan a sobrevivir. “Sólo le dije a Bone que habíamos visto un grupo de dushmans acercándose desde las planicies. Cuéntame más acerca de lo que tendremos que enfrentar. Les hicimos algunos disparos y desaparecieron. Bajo la capucha.” El sargento asiente y se dirige con prisa hacia los soldados. ¿verdad? Así que. pero siente un gran aliviopor la decisión de cooperar del de Deber.” “Es comprensible. a lo largo del perímetro. Puede que incluso escuche tus órdenes. Es bueno tener por aquí un Stalker que alguna vez haya oído sobre disciplina. Me harté de entregarle los artefactos.

Cuando salieron los misiles nucleares. las montañas al norte de Kabul tuvieron lo peor del holocausto.Por fin se le ocurre a Tarasov que el capitán se ha querido deshacer de ellos al enviarlos a una batalla irremediable y así dejar que los enemigos de los Stalkers hagan el trabajo sucio.” “¿Eso crees? Mayor. se admite a sí mismo que Skinner tiene razón: no han pasado ni dos días desde que llegó. piensa.” 154 . “Los zombis también eran malos. cuando la tormenta golpee. Ahora júntalos y obtienes a los dushmans. Tragándose el orgullo. porque nos gusta la vida. Una razón más para volver con vida. puede que hayas sido todo un mandamás en la Zona pero aquí sólo eres un novato.”continúa Skinner. “En la Zona. o se dirigirán hacia el búnker. De todos modos. A los dushmans. Pero. no. La devastación es terrible allí también. nos encerraremos en ese búnker. Sino de Bagram.” “Huele a tormenta de arena juntándose.” responde Skinner con severidad. estudiando si nos pueden agarrar con los pantalones bajos.” “Suena como una compañía encantadora. “Pudo haberse tratado de una partida de exploración. sí. reventarán la puerta y nos dejarán freír adentro. Es por eso que quieren irrumpir hacia el norte. ¿por qué quieren tomar este lugar olvidado de la mano de Dios?“ “No están detrás de la avanzadilla. Debemos vencerlos antes de que llegue la tormenta.” responde Skinner apuntando hacia el sur.” “Eso debería mantener alejados a los dushmans. los soldados de Monolito eran malos. sin importar cuántos de ellos sean martirizados en el proceso. Para condimentar la sopa que estamos cocinando… ¿Has visto esas nubes oscureciendo el horizonte?” “Se ve oscuro. Tarasov frunce el ceño pero no logra encontrar burla alguna en las palabras del Stalker. “Ese hijo de puta podría estar en lo cierto después de todo. Tal vez regresen con todas las fuerzas durante la noche.

Skinner escupe hacia el suelo.” “No creía que fueras tan rudo.“Oh Gospodi.” dice el Stalker. “Estoy de acuerdo. alejándose y levantando sus binoculares para revisar las planicies polvorientas. “¿Cómo puede ser que Bone te haya puesto con los de Libertad y los Stalkers ordinarios? Deber prefiere las cortes marciales formales.” 155 . pero no nos damos por vencidos en ninguna pelea.” “¿Y cuál de esas cosas eres tú?” “No un ladrón. me pregunto si alguna vez lo estuvieron. Pero Tarasov tiene una pregunta más para él.” Tarasov lo deja tranquilo y mira a Ilchenko que está ubicando su ametralladora sobre los sacos de arena.” Skinner toma un collar con una pequeña cruz de plata por debajo del traje y la besa. Ilchenko. Mayor?” “Ocasionalmente. “Buena posición. por lo que sé. ni siquiera con el cuchillo de combate de un Libre en su garganta. Aquí. Se da cuenta con satisfacción que el soldado ha elegido una ubicación perfecta: está protegido. ninguno de nosotros pertenece a donde solía pertenecer. te lo aseguro. A veces. Bone ya no está con Deber. Reviéntelos cuando lleguen.” suspira Tarasov. Y ninguno rogaría por su vida. “¿Juega a las cartas. pero aún cubre un ancho ángulo hacia la ladera. El que maté ciertamente no.” Sin quitarse los binoculares de los ojos.” “¿Cómo sabes?” pregunta Tarasov con curiosidad. ¿Por qué?” “Porque el viejo mazo de cartas ha sido barajado. Tal vez Bone tenía razón al enviarte aquí… Somos una pandilla de ladrones y asesinos. tampoco sus secuaces. “Ningún combatiente de Deber que se precie trataría de sacarle a un Stalker Libre sus artefactos apuntándole un rifle. “¿Aún ansioso por hacer tu valiente resistencia?” “Así es. Rezar nunca está de más.

No las utilices hasta que yo te diga. / En adelante rápido. “Nos ahorrará tiempo cuando tengamos que enterrarlo si le disparan porque estaba pensando en la poesía en vez de sacudir esos baystrukhi. “Tengo una licenciatura en literatura. La caja marcada con rojo contiene granadas VOG-30. señor. más rápido fugaz. ¡Tome esa pala y cave profundo. Ilchenko. como se juntan las águilas de las montañas. encaminados por la camada de Rusia. pero…” “¡Y hágalo lo suficientemente profundo!” exclama Tarasov. / Hacia ellas.” “¡Gracias. a través de las rocas. Acércame esas cajas con munición. Tienen más fuerza y un alcance más largo que las rondas regulares. Son nuestro seguro de vida. pero conocen muy bien el nombre Kalashnikov!” Todavía sacudiendo la cabeza. “Funciona como un sueño si el mecanismo de retroceso no se atasca. ¿Está claro?” “Sí.” La quijada de Tarasov casi cae abierta por la sorpresa. Hay una cinta con treinta granadas de amplio espectro en cada una de ellas.” Ilchenko casi explota de satisfacción. señor. si no quiere que este hoyo de mierda sea lo último que vea de este mundo!” “Como ordene. “¡Eso es de Bestuzhev! ¿Qué demonios?” “Eso es correcto. señor.” “Usted es un hombre con muchos talentos. señor. ¡Les importa un rábano Sevchenko y Bestuzhev.” 156 . Ya sabe cómo funciona… En Kazbek se juntan las nubes. se precipitan los salvajes Uzdens replegándose. pero me enlisté en el ejército para ver el mundo y todo eso. “Lo haré. Que recite un poema era lo último que esperaba del metrallero tatuado.El soldado le sonríe. señor!” “Veamos si cavar es uno de ellos. Tarasov regresa al búnker donde Vasilyev le está dando a Squirrel un curso intensivo sobre cómo manejar el lanza granadas. / Echando espuma por todo el camino ensangrentado. Pero ésa no es tu preocupación. lucendo dientes impecables en su rostro redondo.

Tenemos dos. Las escopetas de los Stalkers nos pueden ser de gran ayuda si el enemigo se acerca mucho. Tenemos que decirles a los muchachos que contengan el fuego hasta que el enemigo esté al alcance.” informa el sargento. aún respirando con dificultad. Defender tales ubicaciones es de lo más básico en el entrenamiento de oficial pero Tarasov jamás ha enfrentado una tarea como ésta. pero tenemos las laderas sur y oeste cubiertas con el PKM y los AKs con los que contamos. Squirrel. Soy un Stalker militar. Salvar un escuadrón de reconocimiento de los mutantes.” “Buena iniciativa. “Estamos muy dispersos. la avanzadilla lentamente toma la forma de una base bien organizada. “Ten la seguridad de que los dushmans vendrán aunque no estés vigilándolos. soldado. De todos modos. lo quitas y lo reemplazas con el tambor de reserva. tú cargas la siguiente cinta dentro del tambor vacío. Ese era mi trabajo. Skinner tenía razón sobre rezar. “No sea tan duro con el Stalker. no la infantería.” Bajo su vigilancia. Luego lo cambias si es necesario. Patrullar el Bosque Rojo. “Estamos listos.” “También vi algunos de ellos con MP-5s y AKSUs.” Tarasov comenta al ver al Stalker mirar preocupadamente hacia el sur. señor. todo lo que podemos hacer es esperar. Mientras sigo disparando. Pero desde la posición elevada puede ver qué tan dispersos están los defensores.“¡Llámame ‘señor’ otra vez y te meto una granada por el culo! Ahora. no es uno que ayude si se le pide amablemente. no las batallas campales. 157 . Ahora.” “Ya he dado esa orden. Despejar los subterráneos.” Tarasov aconseja mientras ayuda a Zlenko a bajar de la escalera. Pero yo no creo en Dios.” “Mantén los ojos en lo que Vasilyev te está enseñando.” Tarasov se sienta y abre un paquete de ración del ejército. tomemos dos cintas y colócalas dentro del compartimento de metal del tambor. Tan pronto como uno se vacía. Vasilyev maldice cuando Squirrel falla en fijar apropiadamente el tambor de munición en su tercer intento.

pero Tarasov sabe lo que quería preguntarle. “Espero que lo logremos.” El sargento sonríe. Se relajó un poco cuando envié un poco de dinero a casa de lo que conseguimos con la ONU en Kosovo. Los Stalkers probablemente encuentren un lugar cómodo en el Polo Norte también. “Así es. confíe en mí. Mi padre fue desplegado en Alemania Oriental.” “Me parece justo. “Por fortuna. “¿Perdió a alguien durante la guerra?” inquiere Tarasov. instalado en un viejo avión. “Sería una vergüenza que estos miserables bizcochos fueran mi última cena.” El sargento parece estar perdido en sus pensamientos mientras observa las planicies donde las montañas arrojan largas sombras en el sol poniente.” “Supongo… Pero en realidad. Lo lograremos esta noche. Lloró cuando se tuvo que ir… Y estaba bastante enojado cuando yo me uní al ejército. restos de naves.” “A mí también. en lo más profundo de su chaleco con armadura. pero toca el lugar como si pudiera alcanzarla.” “No sólo eso… Toda la situación. Entonces continuaremos con nuestra misión. “Sí.“¿Puedo unirme. sobresaltado. señor?” Le hace una seña al sargento para que tome asiento. si una Zona aparece ahí.” “Tenemos órdenes y a nadie le importan nuestras motivaciones para seguirlas. La fotografía de su padre está oculta en su billetera. Es una construcción soviética. Los Stalkers me dijeron que hay un bar en Bagram.” Tarasov deja que el envoltorio de la ración vuele en el aire.” 158 .” “Lo entiendo… ¿Es eso lo que lo motiva? Discúlpeme si estoy haciendo demasiadas preguntas. ¿Y qué hay de…?” Zlenko se muerde la lengua. yo?” exclama Zlenko. lo que estaba pensando es que este lugar me resulta extrañamente familiar. no. Lo que sea. “¿Qué. obras de construcción.” “Tienen una habilidad especial cuando de convertir cualquier pedazo de chatarra en un bar se trata… Búnkers.

” La frase escapó de los labios de Tarasov de modo inconsciente. manipulados por una conciencia sobrehumana. Es como… ¿Cómo decirlo? Cuando estuve en casa. “Verá… He explorado cada metro cuadrado de la Zona.” Tarasov le ofrece al sargento una sonrisa amarga.” “Estoy de acuerdo. Y por lo que sé. que jamás ha experimentado la Zona.“No. quería 159 . o cada vez que encontremos a esos hijos de puta con el cerebro cauterizado medio mutantes. Luche contra cada faccióny mutante. El polvillo radiactivo y todo eso. así como para los Stalkers de aquí. esperan que nosotros hagamos la tarea de los científicos si ellos fallaron. “Eso sólo juega un papel menor.” “Pensé que era por radiación. si acaso lo juega… La primera Zona fue creada por una entidad lo suficientemente poderosa para doblegar las leyes de la física. Es por eso que asegurar la investigación de los científicos resulta ser nuestra prioridad. He estado en cada laboratorio secreto. pero las cosas aquí son más… Malignas.” “Supongo que podremos preocuparnos de eso si es que sobrevivimos esta noche. que en la Zona. Y para responder finalmente su pregunta: sí. Si eso pasó aquí también: por sí solo. convirtiéndolos en sombras miserables de los seres humanos que una vez fueron. donde instrumentos de ciencia ficción se utilizaron para robarle a los Stalkers el libre albedrío. el agente del SBU que me informó acerca de la Operación Pajar. no es ni remotamente justo.” Tarasov suspira. Hay demasiado por explicar a alguien como Zlenko. es un problema. “Los científicos fueron enviados aquí para averiguar cómo se creó este nuevo desastre con mutantes y anomalías.” “¿Cerebro cauterizado? Una descripción muy acorde para los dushmans. Estar aquí es como un nuevo comienzo. para mí esta batalla. por cada oscuro desfiladero. será tiempo de revancha. Kiev quiere saber cómo sucedió esto.

todo lo que podía pensar era en volver a casa. El resto… Son chicos normales de barrio que no pudieron encontrar una mejor salida al desempleo. 160 . Todo parece tranquilo. y cuando estaba allí. en parte. esperando lo que pasará. pero mi banda fracasó. pero es confiable. Zlenko no se ve muy sorprendido. luego de vivir juntos por tanto tiempo que. sargento. Tarasov mira por encima de los sacos de arena.” Tarasov trata de disfrutar el sabor neutro de las raciones antes de continuar.” Apenas ha terminado la frase cuando un rifle suelta una ráfaga. “¿Hay más sabelotodos en el escuadrón?” “Lobov tuvo que dejar la escuela de medicina por problemas de adicción.” “Desearía poder ver la Zona algún día. incluso para un hombre joven… Por ahora es suficiente desear con ver la mañana siguiente. Por cierto.” “Sí. Sí. definitivamente lo es. pero haber adquirido una Fender American Standard Stratocaster de seis cuerdas a plazos y no poder pagarle al usurero que me dio el dinero.” “Ese no es un desastre tan grande para arrojarlo en los brazos del ejército. hijo. “Supongo que Ilchenko estaba presumiendo de su título de maestro. “Quería ser un guitarrista famoso.” Para su decepción. Estoy feliz. “Un metrallero tatuado recitando poesía. como un hombre recién divorciado que espera su primera cita nueva. me he vuelto ella.estar de vuelta en la Zona. “¡Sólo era un maldito chacal!” grita Skinner desde las trincheras.” “¿Y usted?” El sargento sonríe tristemente. acabo de presenciar algo milagroso. Estar aquí luego de la Zona… Es como divorciarme de una mujer a quien aún amo pero que no tiene nada nuevo por decir. Estoy aquí ahora.” responde con un bostezo.” “Tiene demasiados deseos. en el modo en que funciono. Poniéndose de pie. pienso y hablo.

Puede escuchar a los Stalkers gritando mientras se pone precipitadamente en pie. que ya le arden de extenuación y por el fino polvo que se ha filtrado bajo el protector ocular. Para horror de Tarasov. “Mejor vayamos y contengamos a esos Stalkers de gatillo fácil. Se sacude nuevamente en posición vertical y mira en derredor de sus hombres. “Kravchuck. Un largo aullido suena en la noche fría.” sonríe.” 21:30:41 AFT Un destello centelleante. “¡Fuego!” grita Squirrel. Después. parecen venir de todas las posiciones a su alrededor. “Lo apreciaría. “¡Es el momento! ¡Se desplazan desde el sur!” Tarasov no necesita las indicaciones del sargento para saber desde dónde viene el ataque. recostándose contra las bolsas de arena duras como rocas y tratando de relajar sus nervios sobrecargados por la falta de sueño. apenas distinguible del de un animal sediento de sangre. Entonces se da cuenta de la verdadera causa: una bengala está suspendida por encima del puesto de avanzada. El mayor abre los ojos. Y apague la linterna de su casco. “¡Disparen ya esa mierda!” 161 . Se supone que debe volarles la cabeza.“¡Mierda!” maldice Tarasov nervioso. “¡Allí vienen!” “¡Mayor!” grita Zlenko. mantenga los ojos en la cumbre del oeste. y luego un centenar de voces –o al menos parecen voces– se le une. señor… De todos modos quería revisar el perímetro. Por un segundo.” Tarasov está ansioso por descansar unos minutos y cerrar los ojos. una lluvia de balas impacta a los defensores. piensa que ha dormido hasta la mañana y que el Sol naciente le arroja luz sobre el rostro. no permitir que le vuelen la suya.” “Lo haré. la emoción y el miedo mezclados en su voz. La noche está a punto de caer y sabe que ni él ni sus hombres serán capaces de descansar en las horas venideras.

desatando un veloz bombardeo con granadas a la masa de figuras oscuras que corre hacia las pendientes. El grito de batalla de los dushmans se desintegra en alaridos de dolor en medio de las detonaciones. El aullido se hace más fuerte y más cercano. Stalker… Trescientos. Observa a los dushmans retirándose rápidamente en la oscuridad. Una sombra gigante se levanta. “¡Treinta y cinco… Espere!” “¿Por qué no disparas y ya. más oscura que la noche misma. “¡Vasilyev! ¡Ajuste el alcance a cuatrocientos! ¡Cubra toda el área. Relampaguean destellos en el horizonte.” Vasilyev tira del cordón de lanzamiento. a las trincheras. 162 . señor!” Manteniendo la cabeza baja. Squirrel da un salto hacia atrás. con los ojos fijos en su oficial. “¡No estaban preparados para eso!” Tarasov les dice triunfal. “Buen trabajo. de diez a una en punto! ¡Espere mi señal!” Ahora la ametralladora de Ilchenko despeja las trincheras.” grita Vasilyev. le viene un frío sentimiento de poder. haciendo desaparecer las estrellas. sostiene los soportes y dispara cortos disparos del AGS. pero lo que ve hacia el sur lo hace temblar. Tarasov estima el alcance de sus atacantes. “¡Zlenko.” “¡Ajustado!” “Fríalos. ahora! ¡No disparen hasta estar seguros de darles!” “¡Allá voy.“¡Abriré fuego cuando se me ordene!” Vasilyev responde a gritos.” Mirando hacia la oleada disuelta de los dushmans y atento a las voces de Zlenko y de Skinner dirigiendo el fuego de sus camaradas hacia el enemigo en retirada. “¡Maldición! ¡No esperaba que esta mierda fuera una ametralladora!” “Cállate y prepara el tambor de repuesto. hombre?” “Tranquilo. seguido por el fuego rápido de los subfusiles.

Tan pronto como la segunda ola se encuentre al alcance. El Dragunov de Kravchuk dispara como respuesta. Trate de ahorrar munición. Escucha a Zlenko gritando. se apresura a la posición delantera.“Vasilyev. “¡Quería que revelaran su posición!” “Buen puto trabajo. “¿Los ve?” “¡Eso creo!” “¡No gaste su maldita munición con sombras!” Tarasov desea que Crow estuviera allí.” “Su nombre era Sashka La Mano. realmente no puede culpar a su francotirador.” 163 .” Se levanta del suelo y enciende un cigarrillo. “¡Kravchuck!” grita Tarasov al tirador del escuadrón.” gruñe Skinner.” responde Lobov. “¡Francotirador al este! ¡Trate de localizarlo!” “Lo hice a propósito. “Momento de relajarse. señor. “¡Vuelva a su posición y mantenga los ojos en la pendiente. se arroja a la trinchera y manteniendo la cabeza baja. ¡Sólo tenemos un puñado de Stalkers allí!” Tarasov no pierde su tiempo en bajar la escalera.” replica Tarasov.” dice Squirrel. abra fuego. “¿Bajas?” “Un Stalker cayó. No nos dan un momento de respiro hasta que llegue la próxima ola. aunque mirando a la inmensa montaña. Una bala impacta el punto en donde estaba la cabeza del Stalker hace menos de un segundo. Un grito viene de las trincheras.” “Lo haré. mientras otra bala impacta cerca de ellos. “Estaba muerto cuando llegué a él. En el mismo momento en que Vasilyev lo arrastra a cubierto nuevamente. Salta hacia abajo. “¡Mantengan sus malditas cabezas abajo! ¡Francotiradores!” Saben lo que hacen. La bala única es seguida por varias más. agachado detrás de los sacos de arena. mantenga los ajustes. “Al menos ya no robará botiquines de sus compañeros Stalkers.” exclama el Stalker.” “Vamos bien. un ruido sordo llega de la montaña más cercana.

“¡Vienen por detrás! ¡Skinner!” “¡Aquí!” “¡Mantenga su posición mientras pueda. “¡Prepara las VOG-30. “Mierda… Necesitaré un arma más grande. “¡Morteros!” “Al suelo. Gracias a las reacciones rápidas de Vasilyev. Sobre su cabeza. Las voces que llegan del lanzagranadas son desesperadas. haciendo eco en las montañas. la línea de atacantes se bambolea. suena nuevamente. “¡Kamensky ha caído!” Tarasov levanta su rifle. Kravchuk dispara su Dragunov. pero disparando en otra dirección. Stalkers!” En medio de la llegada de más fuego de mortero el grito de batalla de los dushmans brama otra vez. Bondarchuk. Luego de un momento. Un segundo más tarde una explosión sacude su perímetro. luego repliéguese a las trincheras alrededor del búnker! ¡Zlenko. El rostro de Tarasov palidece. conmigo!” Con ambos soldados a la zaga. El lanzagranadas dispara pero de pronto se silencia. como la de Zlenko. Abre fuego sin esperar las órdenes. “¡Vasilyev! ¡Destrúyalos! ¡Queme la ladera!” 164 . lanzando su terrible luz roja sobre las colinas.” grita Ilchenko y señala a la ladera donde cientos de combatientes enemigos avanzan hacia ellos. Otra bengala centellea encima de ellos. corre de regreso al búnker. Zlenko y el hombre del fusil se unen a los Stalkers en contener el frente más allá del diseminado refugio de sacos de arena. Stalker!” Vasilyev brama en respuesta. “¡Cúbranse. “¡Última cinta de munición!” grita Squirrel.” grita Skinner. dándole al puñado de defensores un poco de impulso.Un trueno retumba sobre las planicies.

con Ilchenko en la parte de atrás cubriéndoles la retaguardia. Zlenko intenta desesperadamente contener la línea con los pocos Stalkers que quedan. El cuerpo de Vasilyev yace en un charco de sangre. Ignorando el peligro. Kravchuk está arrodillado aún tras unos sacos de arena. Una fuerte lluvia empieza a caer. apuntando su rifle a Zlenko mientras recargaba su arma. El polvo batido por el viento se mezcla rápidamente con la lluvia torrencial y cubre a los hombres con lodo. arena y partes de cuerpos en bolas de fuego. Una explosión brutal sacude el búnker y arroja a Tarasov y al Stalker al suelo. El primer dushman aparece sobre la pared de sacos de arena. pero tan pronto cae. Squirrel!” “¡Mortero!” grita Kravchuk. Los destellos de rayos se acercan tanto que el trueno se funde en un incesante estruendo que casi ahoga el frenético fuego de rifles que ahora llega desde todas las direcciones.Explosiones furiosas agujerean la línea enemiga. Una ráfaga del rifle de Tarasov impacta al dushman. conmigo!” Skinner y sus Stalkers ya están ahí cuando Tarasov llega a los sacos de arena que dominan la ladera. “¡No hay más granadas!” “¡Toma tu rifle y ayuda al sargento. 165 . “¡Tomen esto chupapollas! Svoboda. El viento se ha transformado en una tormenta. el lanzagranadas deja de disparar. Pero antes que las granadas puedan detenerlos. vperjod!” Squirrel emite un grito de batalla y el lanza granadas vuelve a disparar. disparando su Dragunov sin cesar. otros tres aparecen. Los Stalkers están retirándose ya hacia el búnker. Tarasov trepa nuevamente al búnker. Se ve mal. Más lejos de ellos. Tarasov mira por encima del perímetro para evaluar las defensas restantes. arrojando piedras. “¡RPGs! ¡Los bastardos ahora vienen con RPGs!” “¡Salgamos del búnker! ¡Kravchuk.

Tarasov desea ser un creyente.” dice Skinner. no para pedir por la salvación sino para dar gracias.” Skinner sostiene su rifle por encima de las bolsas de arena y dispara una larga ráfaga. disparando su PKM con un grito que le distorsiona todo el rostro. mayor. con los ojos entrecerrados por la lluvia. Ilchenko aún está allí. “Ya sabe lo que sigue. “¡Zlenko!” grita Tarasov con todo el aire que le queda en los pulmones. si nos quedamos en las trincheras. “¡Fuerza! ¡Coraje! ¡Honor!” ruge Zlenko.“¿Mayor?” “Ahora es el momento. Lo que Tarasov ve en esos ojos brillantes es la última cosa que hubiera esperado: felicidad. un hombre que Tarasov reconoce como el otro Stalker que se encontraron en el bosque. excepto aquélla que el hombre elige según su propia voluntad. “¡Nos forzaron a retroceder y ahora vienen contra nosotros por la retaguardia! Pero sabe… Hubo un momento en que creí que realmente podíamos lograrlo.“Los chupapollas saben lo que hacen. “¡Conmigo!” El sargento corre hacia él. Escuchando sus gritos triunfales. Los gritos escalofriantes de los dushmans están tan cerca y sus cuerpos tan juntos que no necesita apuntar. Kravchuk ha soltado el rifle de francotirador a cambio de un AK que le quitó a un Stalker muerto. Squirrel arrastra a cubierto a un camarada caído. Todas las formas de morir son malas.” Tarasov dice jadeante. Entonces levanta su mano y grita. ¡Vamos a morir la muerte de un buen soldado!” Una gran sonrisa aparece en el rostro empapado de sangre del soldado. Déme esa pistola de bengalas y espere mi orden. Se da cuenta de que en cuestión de minutos serán rebasados y aniquilados. “¡Hombres! ¡Fijen bayonetas!” En ese momento. “¡Deber manda sus saludos. con riachuelos de lluvia deslizándosele por el rostro mientras mira en dirección a Tarasov. Cuando escucha el chasquido acerado de 166 . sabe que el enemigo está al tanto de esto también. bastardos!” Tarasov mira en derredor.

la boca del metrallero muy abierta por su terrible grito de combate. su rifle escupe una ráfaga completa mientras él grita como un animal desesperado. y luego cae. añadiendo el peso de su carrera colina abajo en cada golpe.” los defensores diseminados responden uno a uno. siente que su deseo se ha cumplido. “Vperjod! Rota k boju!” Los soldados y los Stalkers saltan fuera de su refugio y corren colina abajo. y otro agarra su escopeta. “Mantengan la línea. Empuñando su AKM como un garrote. Otro arroja su cuerpo entre su camarada herido y un atacante. con sus miembros acelerados por el artefacto Esmeralda. Dispara la pistola de bengalas. “¡Están escapando! ¡Sigan adelante. “¡Manténganse quietos!” En el momento en que la bengala explota en una cúpula brillante de luz roja. todavía disparando su rifle cuando golpea el suelo y rueda para volver a saltar. ¿Dónde está Zlenko? 167 .” Tarasov ruge por encima del sonido de la batalla. “¡A la carga!” “¡Adelante!” exclama Zlenko. “Listos. No necesita su bayoneta. alza su puño contra el enemigo. Tarasov escucha a los atacantes acercándose a través de la lluvia torrencial y la oscuridad: aparecen en los destellos de los relámpagos como fantasmas. Un soldado grita de agonía. ya sea muerto o herido. “¡Manténganse alineados!” Ve a un Stalker disparando su AKSU en una mano y una pistola en la otra. sigan adelante!” Tarasov escucha gritar a un Stalker. Nadie puede alcanzar a Tarasov. “¿Están listos?” grita. aplasta cráneos y destroza huesos. Un Stalker cae. Reconoce a Lobov. El pequeño grupo parece dividirse con cada hombre presentando batalla en solitario.su cuchillo de combate fijándose en el cañón del AKM. “¡Manténganse firmes!” grita. Ve las trazadoras anaranjadas de la ametralladora de Ilchenko describiendo un arco mortal frente a él. Skinner corre hacia el enemigo.

me dieron! Vacía ciegamente el cargador de su pistola en la oscuridad. 168 . totalmente exhaustos.Finalmente lo ve colina abajo y mientras se precipita detrás de él. Un Stalker se asegura que esté bien cerrada.” grita. “¡Cubra nuestra retaguardia! ¡Dénos fuego de cobertura!” Pero el tamborileo de la ametralladora no se escucha por ningún lado.” responde el médico. Otros enemigos se acercan. Su voz está temblorosa. saltando y pisoteando enemigos muertos y agonizantes. “¡Regresen! ¡Regresen a la posición!” Corren colina arriba. Tarasov escucha alguien repetir sus órdenes. le arranca la pistola de las manos y dispara a otro enemigo al pecho cuando estaba a punto de golpear la cabeza del sargento con su rifle. Alguien golpea su brazo izquierdo. convirtiéndose en barro bajo sus botas. patea la cabeza del dushman mientras cae de rodillas. “¡Muchachos!” grita Tarasov con desesperación. la arena gira sobre la tierra sacudiéndose. “¡Ilchenko. Sus hombres están acostados en el piso y sobre los miembros de unos y otros. ¿Pero dónde está Zlenko? ¿Dónde está Ilchenko? “¿Dónde están el sargento y el metrallero?” “No los vi regresar. no ve a nadie. ¡Mierda. ¡regresen. golpea a un enemigo. Agarra el hombro de un Stalker herido y lo arrastra hacia el búnker. le salta por encima. Cuando se da vuelta hacia su atacante. disparando mientras cubren su retirada. Ve a Bondarchuk y Kravchuk. los dushmans siguen huyendo mientras la tormenta cae. El trueno en el cielo suena como si estuviera por encima de la batalla. Sin embargo. donde se dejan caer más que entran. Ahora la furia completa de la tormenta está a pocos segundos. Jadeando pesadamente. La puerta se cierra. regresen! No es la voz de Zlenko. El sargento no está. salta sobre los sacos de arena y ve al último hombre que regresa a la cumbre de la colina.

El mayor levanta la pistola y aprieta el gatillo. pero media docena de manos abren los trajes blindados de los dos soldados y clavan jeringas en sus cuerpos. Tarasov se arrodilla y se da cuenta que en realidad hay dos cuerpos. forzándolo a apoyarse contra la pared. Se desploma en el piso. “Está bien. Sujeta a ambos hombres y. uno de ellos se arrastra hacia la cumbre. Apenas puede ver y su contador Geiger ya no hace click: estalla en un agudo tikitikitik. Rompe la puerta al abrirla y empuja hacia adentro los cuerpos. Lo logramos. “¡Antirads!” gruñe. mezclándose con las estrellas que está viendo ya debido al dolor que le taladra el cráneo. “¿Qué? Usted no puede…” La tormenta casi derriba a Tarasov al suelo cuando abre la puerta del búnker. 18:23:32 AFT 169 . 23 de septiembre de 2014. con un esfuerzo que requiere un nivel de energía que resultaría imposible sin el poder de la Esmeralda.Tarasov cierra los ojos adolorido. que se pinta con un verde horripilante a través de sus gafas de protección con visión nocturna. Sus rodillas tiemblan. “¡Llénenlos de antirads!” “Sólo tengo uno y es para mí. Cada molécula de adrenalina se ha desgastado. Es un Stalker con un traje de Libertad. Clack. quitando la pistola de la mano de Tarasov. Bagram. los arrastra hacia el búnker. mayor.” dice Skinner. usted está a cargo mientras me voy. El cargador estaba vacío. Un destello de luz ilumina una figura voluminosa en el suelo. Los fotones danzan en la tormenta de polvo radiactivo.” Tarasov está demasiado débil para resistirse.” escucha decir a una voz. “Ya está todo bien.” susurra. “Cabo Lobov. destella en su mente antes de que todo se vuelva negro. Doblándose contra el viento.

estoy tan drogado ahora!” Escucho voces pero no las comprendo. “Con toda la radiación que recogiste allí calificas para un nuevo nombre clave. ¿Pero de dónde? “¡Déjame en paz. pero no hay tubos de artillería pesada por aquí!” “¡Entonces intenta con una pistola! ¡Es la única cosa capaz de darte una mamada!” Una mamada… Debe hacer años. Liquidador? Como los tipos ésos que limpiaron Chernóbil. “¿Crow? Qué caraj…” “Descansa.” responde el francotirador con una sonrisa reconfortante.” “¿Qué hay de mis hombres?” “Los que aún están enteros piensan que eres una especie de semidiós. ¿Eso me pondría en el cielo? Hay alguien cerca. Mierda. cariño. parece que le va a explotar del dolor. de todos los lugares posibles. necesito una mamada. “¿Otra vez estás teniendo sexo con el cañón de un arma?” Eso suena como la Zona. ¿Tal vez. Tal vez debería decirles cómo te encontré con un chacal en tu garganta. Para serte honesto. Estoy vivo. “YAR Y ASHOT: ¡YA BASTA! ¡LES RECUERDO A AMBOS QUE EL USO NO SOLICITADO DEL INTERCOMUNICADOR SERÁ CASTIGADO!” Maldición.” Tarasov trata de reír pero estalla en una tos horrible. “¡Ojalá pudiera. Primero. Cóndor. “¡Oh. Y en Bagram. Tal vez sea un ángel. “Ahora sólo descansa. No dan mamadas en el infierno. Tarasov trata de sentarse pero tan pronto como mueve la cabeza. creía que te 170 . estoy jodidamente complacido de verte. nuestra celebridad local se ha despertado!” Gira la cabeza hacia la figura que está de pie junto a su cama en la improvisada sala de primeros auxilios.“¡Ashot! ¿Dónde estás cuando te necesito?” Eso suena familiar.

yo… “ 171 . “Mayor. o eso dice dijo el doctor de los Stalker.” Zlenko se ríe. el resto… Bueno. Los Stalkers perdieron en su conjunto seis hombres.” “¿Cómo puede ser que estés aquí?” “Llegué tarde para unirme a tu show.” Tarasov se ríe. Te admiran mucho ahora. será mejor que diga a tus hombres que recobraste la conciencia. “Dios sabe que hubiera querido darte una mano. pero cuando empezaste a murmurar mamada y Zona pensé que podrías lograrlo. el sargento se precipita hacia la habitación. “¡Mayor Tarasov!” exclama. “Estoy feliz de…” “¿Qué hay de Ilchenko?” lo interrumpe Tarasov. pueden caminar. Pero no cuentes con obtener ninguna mamada. Pero… Bueno.” escucha que llama la voz de Crow. mayor.” “¿Squirrel?” “El bastardo lo logró sin un solo rasguño.” A Tarasov no le importa que el sargento lo deje con sus heridas torturándolo. “Oye.” suspira Crow. Está en mala condición.” “¿Y el resto?” “Dos muertos. “Lo logrará. “Es bueno que sea un chico tan pequeño y delgado… Hubiera necesitado una grúa para levantar dos Ilchenkos. mejor lo dejo descansar ahora.transformarías en un zombi. “¡La Bella durmiente ha despertado!” Luego de un minuto. De todos modos. con crema anti-radiación embadurnada en todo el rostro y una venda cubriendo su frente. pero eso no evita que esboce una sonrisa de oreja a oreja. Ahora siente que tiene vendas por todo el rostro. sargento.” “Al menos uno de nosotros fue afortunado… ¿Cómo regresamos aquí?” “El camión de Bone vino cuando finalizó la tormenta. tres gravemente heridos.

un bang fuerte atraviesa la cabeza adolorida de Tarasov. Viktor. Segundos más tarde. Cuando ciera sus ojos adoloridos.“Gracias. no ve a Crow que saca de la funda su Glock silenciada. Entonces siente más dolor por todo el cuerpo. 172 .” susurra Tarasov.

malditos. Revisen la transmisión.Transmisión encriptada digital VOP. La Nueva Zona. ¿Qué esperas que yo haga de todos modos? ¿Dispararle yo mismo?# #Positivo. Él se nos está volviendo un problema.# #[otra voz humana no identificada] ¡Todos a la enfermería! ¡Ya!# #[ruido de estática]# #[ruido de estática]# 173 . tienen razón… [Sonido agudo. 18:50:33 AFT #¿Has conseguido el cargamento?# #Positivo.# #Olvídalo. Cierro contacto. Hazte una paja en esos malditos exos o lo que tú quieras. espera…# #¿Repite eso?# #[el sonido agudo no identificado continúa]# #Alguien ha activado la alarma. Buen trabajo.# #Tengo dificultad para escucharte. Se te están acabando las opciones. ustedes. Pero aún está vivo. 23 septiembre de 2014. Repite…# #[voz humana no identificada] ¡Hemos perdido un hombre! ¡Hay un hombre caído en la base!# #No te copio. no identificado] Oye.# #En realidad.

cuídate y mantente saludable.” El doctor se dirige a la siguiente cama donde otro Stalker herido permanece tendido y el mayor se refresca con la cubeta con aguaque se encuentra en una esquina de la enfermería.” Tarasov dice luego de echarle una mirada a la etiqueta con el nombre del soldado. 14:45:27 AFT “Fue una herida superficial. “Descanse. Es uno de los heridos que dejó para que se recuperaran. Sueldahuesos?” “Eso es lo mejor que uno pueda sentirse porque significa que sigue con vida. disfrutando la sensación del salpicarse con agua fría en su rostro sudoroso. de sobrenombre Sueldahuesos.” 174 . “Señor. Tarasov lo hace..El Blues de Bagram 25 de septiembre de 2014. pero trata de no forzar el movimiento de tu brazo demasiado… Como tu doctor. Un paracaidista vigila la entrada. Apenas puede esperar para salir del contenedor de metal..” El Stalker doctor. estás en sorprendentes buenas condiciones. estirando los brazos y la espalda. Más allá de eso. Fue por un pelo. “¿Qué esto de la seguridad?” El soldado lo mira con desconcierto. “Dos días en cama con una herida superficial y un poco de radiación…” dice parándose. Al ver aparecer a Tarasov. probablemente estaba inconsciente. Un Stalker trató de matarlo. “¿Estoy sintiendo la edad. le hace un gesto para que se ponga de pie. se pone firme y hace el saludo. te prohíbo disparar cualquier clase de escopeta con pistón al menos por dos semanas. El Stalker le disparó y desapareció tras el alboroto. Stepashin. Uno de los guardias de Bone se lo impidió. lo cual hizo lo suficientemente bien a pesar de la venda en su brazo. El Sol lastima los ojos de Tarasov cuando sale de la enfermería. Ahora.

Probablemente esperaba el momento adecuado. luego de dos días de estar por ahí. pero esta vez no está dirigida al comerciante alborotador. capitán.” “Su vigilancia terminó.” Qué extraño. señor. Vamos a tener una pequeña charla. lo escucho! ¿Qué tiene de malo que le encuentre un nuevo significado a ‘sistema de respiración integrado’?” La voz de Bone regresa al intercomunicador.“¿Un Stalker?” “Sí. “¡Ashot! Trae ese trasero aquí. no puedo! ¡Estoy tratando de averiguar por qué no funciona mi nueva pipa de hachís!” “¿Tal vez porque antes de encenderla deberías quitarte tu máscara de gas?” “No lo entiendes. justo detrás de usted.” ¿Qué diablos podría querer Bone de mí? 175 .” “¡Lo siento. El sargento Zlenko estuvo aquí más temprano. Ese bastardo que estaba sentado en su cama. Venga aquí.” responde el soldado.” “Como ordene. señor.” “Muy bien… ¿Puedo suponer que me estaba custodiando?” “Sí. ¿no es así? ¡Mi máscara de gas es mi nueva pipa!” “¡ASHOT! ¡DÉJAME RECORDARTE QUE CUALQUIER TIPO DE MODIFICACIÓN EN EL EQUIPO PARA FACILITAR EL CONSUMO DE DROGAS SERÁ CASTIGADA!” retumba la voz del capitán Bone. señor. ¿Por qué querría matarme Crow? “¿Dónde están los otros? Necesito hablar con el sargento.” “Tres están aún en la enfermería. “¡Lo escucho. Aún débil y mareado. Bajo las órdenes del sargento Zlenko. “¡Mayor! Estoy encantado de oír que se encuentra de pie nuevamente. cariño. Él y los otros instalaron un campamento en esa choza. poniéndose el rifle al hombro con una sonrisa de alivio. Tarasov se encamina hacia el campamento de los paracaidistas cuando la voz del tío Yar suena desde el altavoz.

como un campamento de niños exploradores. Vaya por las escaleras. A juzgar por la torre que hace sombra sobre la edificación medio derruida. los puestos de vigilancia a lo largo de la pared de contenedores y una torre de observación donde un francotirador revisa el horizonte a través de sus binoculares. desde vehículos militares saqueados hasta restos de helicópteros.” “Vengo a ver a Bone.” Tarasov se encoge de hombres y camina escaleras arriba. El hecho de ver una regadera de campo lo hace darse cuenta de cuánto desea una larga y refrescante ducha. Lleva el traje blindado y el casco puesto. pudo haber sido el centro de control del aeropuerto hace mucho tiempo. No demasiado lejos de allí. y está a punto de abrir la puerta cuando uno de ellos se le interpone en el camino. Los guardias lo saludan y le permiten entrar. El comandante está de pie junto a un enorme y detallado mapa del área. mayor? Felicitaciones por una batalla bien peleada. Rodeado por una pared de contenedores. excepto por los Stalkers armados que vigilan en las posiciones fortificadas. “No puede entrar ahí.Tarasov se siente inquieto cuando entra en el recinto fortificado del Capitán. un avión de transporte en ruinas junta polvo y herrumbre. el cuartel de Bone se encuentra en el centro del perímetro. “¿Se siente mejor. hacia la que una vez fue la sala de tráfico aéreo. Chozas improvisadas y tiendas atestan el cemento agrietado. Los cables salen de la cola hacia el edificio central donde deben estar los generadores. Todo se ve en paz. apostadas entre toda clase de despojos de la guerra. Los Stalkers con manía por la higiene personal han instalado una ducha de campo adosando un tanque de agua de plástico a los remanentes de una estructura de metal que una vez pudo haber sido la torre de una repetidora de radio. Ahora que se ha probado a sí mismo. ¿Alguna vez se lavará? le viene a la mente al mayor. lo dejaré 176 .” “El cuarto del capitán se encuentra en la torre. desde donde se puede ver toda la base.

” “Necesitaré revisar a mis hombres. “Supongo que eso sólo me deja dos opciones… Hacerlo.” “No hay necesidad de ello.” asiente Bone. Ya he iniciado una investigación pero… En todo caso.” “¡Escuche! Esos mercenarios chupapollas están muy activos últimamente. Quiero que haga algo por mí. o los echaré a todos de Bagram.” El casco puede que oculte el rostro de Bone. Necesito que sus hombres nos ayuden a defender la base.” Tarasov lo mira fijamente y con curiosidad.” Tarasov debe admitir que por más que sea presentada de forma arrogante. todo el enojo contenido salta al rostro de Tarasov. esperando que su ansiedad no se note tanto.” “Qué amable de su parte. o hacerlo. primero. “es la ubicación de una avanzadilla de mercenarios. Quiero que lo haga solo. “Sus trajes han sido robados de nuestra armería. si Ashot está metido en esto. “Al menos sus hombres heridos pueden recuperarse mejor mientras usted no está.” Al escuchar esto. en caso de que seamos atacados. “¿Robados? ¿De qué diablos está hablando?” “Sí. moviéndose entre nuestra base y nuestro puesto de avanzada en Ghorband. porque necesito a sus hombres aquí. aquí.” 177 . ¿cierto?” “Bien… Me temo que no es el caso. Pero suficiente con la charla insustancial. “Aquí.quedarse unos días. Punto. mayor. Se lo prometo. pero sus gestos revelan su bochorno. Un trato es un trato. le dispararé yo mismo. capitán. Por cierto… Ahora que hemos defendido la avanzadilla supongo que pueden devolvernos nuestros exoesqueletos. Quiero que encuentre esa avanzadilla y elimine a los mercenarios.” dice Bone. es una… Vergüenza.” “Aún están bajo mis órdenes. la idea de Bone no es del todo irracional. no las suyas. Hará esta misión para mí y dejará aquí a sus hombres. ¿verdad?” “Exacto. señalando una posición en el mapa que indica hacia el noroeste de Bagram. Hostigan constantemente a losStalkers.

La nariz del metrallero está vendada y su rostro azulado por los moretones.” Ilchenko responde. vaya y hable con ese anarquista bueno para nada. ¡Lo juro!” “Así es. sargento Zlenko?” “Señor. Ese pedazo de mierda era un hijo de puta jodidamente rápido.” Tarasov responde de mala manera. “Espero no haber dejado atrás a nadie.” “La culpa es mía.“¿Por qué maldita razón las iba a robar él?” “¿Sabe cuánto cuesta ese traje. ¡Sí! La gente se ha vuelto canalla por una fracción de eso… Como sea. “Veré lo que puedo hacer. Zlenko actúa más reservado.” 15:25:14 AFT Al dejar el recinto de Bone.” 178 .” “¡Maldita sea!” La maldición se le escapa a Tarasov de los labios. no tiene importancia… ¿Qué hay del escuadrón.” “¿A usted? ¿Que mide un metro noventa y tiene más de cien kilos? Se necesitaría una masa para derribarlo. aunque igualmente alegre de ver a su oficial en una pieza de nuevo. los soldados Nakhimov y Obukov aún están en la enfermería. mayor?” “En realidad no. Y estamos de acuerdo acerca de esos mercenarios. y es el turno de Tarasov de abrazar al joven sargento. “Pero si lo vuelvo a ver le romperé el cuello. Tuvimos dos muertos en combate. “¿Qué le sucedió a su nariz. Ilchenko?” “Ese maldito Stalker que quiso matarlo me noqueó. pero…” “Cuesta alrededor de ocho años de su salario. avergonzado. mayor. Tarasov corre hacia donde Ilchenko y el sargento. si es que llega a estar lo suficientemente cerca. pero eso no impide que le dé a Tarasov un abrazo de oso.” “¿Qué quiere decir?” “No tiene importancia. También Bondarchuck: recibió una tremenda puñalada durante nuestro ataque. ¿no es así?” “Sí.

Como el tren de aterrizaje fue arrancado hace mucho tiempo.” “Vayamos. tan pronto como se bajó del camión quiso matar al capitán pero los guardias lo echaron.” Los soldados se dirigen hacia el destrozado Antonov.“No. “¿Lo logró Skinner?” “Sí.” “¿Cómo?” se sorprende Tarasov. yo también me muero por una ducha. “Dejamos ese brindis para cuando usted estuviera en pie nuevamente.” “Dijimos una plegaria y disparamos unas salvas para el amén.” “Bueno. La rampa debajo de la 179 . Y puedo suponer que no hay un sacerdote entre los Stalkers. ¿Dónde está Stepashin?” “La última vez que lo vi estaba tomando una ducha. lo estoy… Y aprecio que esperaran. “Bien. ¿Qué tal ese famoso bar Stalker?” “No lo hemos visto todavía.” “Un funeral apropiado para nuestros soldados paracaidistas.” gruñe Tarasov. pero no se quedó. Ilchenko?” “Ghorband. señor.” “Pensándolo bien. Iré a buscarlo.” Suspira Tarasov. entonces…Brindemos por su recuerdo. mirando a las tumbas. Tarasov baja la cabeza. Está cubierto de grafitis pero el fantasma de una estrella roja aún es visible en la cola.” “¿Honestamente? Fue difícil. Debe haber sido un sacrificio como para morirse. Ambos están aquí: Kamensky y Vasilyev. Se fue a un lugar llamado… ¿Cómo era.” Zlenko apunta hacia dos cruces cerca del muro de contenedores.” “Es una pena que no se lo hayan permitido. En realidad. “Dos hombres. Viktor. Qué maldita pérdida. cada una hecha con un rifle clavado en el piso arenoso y con un casco encima. Las botas de los soldados caídos están en posición de firmes junto a su lugar de reposo. sargento. los cascarones de dos tanques sirven para estabilizar el fuselaje.

el tabernero sacude la mano. detrás de una barra sujetada burdamente con tiras. “¡Si no pueden fumar un poco. “Sólo hay una manera de averiguarlo. la melodía no cuadra bien con los ritmos de reggae del reproductor de música que domina el bar. entonces una bebida fuerte! Aquí tienen: en mi negocio. algunos fumando en pipas de agua. Los Stalkers se sientan o se acuestan por cualquier lado. sugiriendo los medios para elevar el espíritu de los cuales el mayor jamás ha sido aficionado.” La orden es obedecida ansiosamente: al caminar por la rampa. Todos adentro. “¡Bienvenidos al Antonov! ¡Te va a poner realmente en las nubes!” Prolonga la palabra realmente. haciendo que el interior parezca cómodo y atractivo. “ni siquiera se te ocurra ofrecerles bhango a mis hombres. cojines y tarimas que se utilizan como mesas. Una cálida luz anaranjada brilla desde adentro. el tintineo de los vasos de vodka se mezcla con el intento de un Stalker por tocar una vieja canción en su guitarra. algunas en el piso de metal. Pero si tienes un pollitra helado: sírvelo. colega!” Ashot grita alegremente.” dice.” “¡Eh. 180 . Lleva un traje raído de Libertad y fuma un grueso cigarrillo enrollado a mano. las angostas mamparas del aeroplano revelan una guarida cubierta de alfombras.cabina del artillero en la cola ha sido bajada. otras ubicadas en cajas de madera con la palabra USAID aún escrita en los costados deteriorados por el tiempo. “Espero que ese tal Ashot no estuviera mintiendo cuando mencionó el vodka helado. Al otro lado del fuselaje. Nubes anchas de humo flotan en la tenue luz de las velas y las lámparas de petróleo y Tarasov detecta también el embriagador olor de la marihuana. pero tampoco suena tan mal. ¡cada hora es la hora feliz!” Tarasov levanta su vaso de vodka escarchado por lo frío del contenido. Bajo los ventiladores que zumban.” murmura Ilchenko. “¡Por los camaradas caídos!” Sus soldados repiten el brindis y chocan sus vasos. “Ashot.

También te garantizo los mejores precios libres de impuestos… Cuando 181 . Desearía que ese enigmático hijo de puta me hubiera dicho de qué va esto. “¿Qué? ¿Exos? ¡Mierda.” dice Ashot avergonzado y baja el tono de su voz.” El mayor. Escucha la charla inconsistente de sus soldados. Tarasov está a punto de anunciar otro brindis cuando su PDA le indica que le llego un mensaje nuevo. levanta las cejas: el alcohol tiene un sabor como si hubiese sido diluido con agua. tuve que dejar la base con prisa. Hay una guarida de Stalkers en Ghorband. ¡Y cuida tus espaldas en Bagram! Crow. a sus soldados no parece importarles. Lamento la nariz rota de tu soldado. una Kalashnikov dorada. “¿Tienes algún exoesqueleto para vender?¿O alguien más en Bagram?” El tabernero retrocede y deja que el cigarrillo de marihuana se le caiga de los labios. un rifle de pulso de 10 milímetros. siempre aficionado al buen vodka. pero Tarasov está demasiado perdido en sus propios pensamientos como para seguir el relato. Consigue algún equipo de francotirador y visítame allí lo más pronto que puedas. Sin embargo.# Tarasov levanta las cejas.” le dice reclinándose sobre la barra y bajando la voz hasta el susurro. no!” “¿Por qué tad sobresaltado? Te ves como si te hubiera pedido que besaras a un chupasangres.” “Hermano. “Está bien. al principio con melancolía mientras recuerdan a sus compañeros de escuadrón pero volviéndose alegres pronto gracias a que la bebida les quita el humor sombrío. un láser Gatling… Cualquier arma hecha o no y yo te la conseguiré. pídeme una barreta de metal. tal vez no es una hora feliz… ¡Lo siento hermanos! Esta ronda invita la casa.“Oh…. “Oye. Ashot. Ilchenko los está obsequiando ya con anécdotas sobre una prostituta de Bosnia y el ‘tratamiento especial’ que acabó recibiendo de Lobov. #Cóndor. ¿Podría tratarse de una trampa? Pero aún no comprendo por qué Crow estaría en mi contra.

Pero. ¿qué hay de este AMD-65? ¡Muy práctico y con muy poco retroceso! También tengo un Khyber Pass.” “¡Te amo. ¿Quieres algo más actualizado? Aquí tienes un AKMS. ahora sí estamos hablando de negocios!” le dice Ashotcon un gran alivio y abre un enorme armario de metal. ya tienes una. Dentro. muerto… Lo cual significa que incluso si tuviera esa arma. Pero no te preocupes: tengo a toda la familia Kalashnikov conmigo. Bueno. no tiene importancia. ¡Los hombres están hablando de armas ahora! Pero el problema es que no tengo el Val. e incluso entonces sólo se podía tomar de las manos de los Spetsnaz muertos. pero. Ya sabes. hay una docena de rifles de asalto y pistolas ordenados en un estante de armas. No negocio con eso aquí. Ahora es de las manos de un Stalker experto. la última vez que se podía encontrar ese tipo de armas aquí fue en los ochenta. “Está bien. Un Vintorez también serviría. ¿No te interesa?” “Necesito algo como un AS Val con una mira ajustable. muy caro.” 182 . exoesqueletos… No tengo ninguno. ella tendrá que esperar. nadie lo hace.no están los idiotas de Bone. sin intención de ofender.” Tarasov estudia su rostro cuidadosamente. “¿Qué sucedió con toda la linda mercancía de la OTAN con la cual comerciabas?” “Es un poco difícil encontrarla aquí. digamos que un Vintorez sería muy. la semana pasada un Stalker viene a mi negocio y me dice. Lo que en realidad necesito es algo largo y silencioso. ¿sabes?” “¿Vas tarde a una cita? Vamos cariño. imitación del Lee-Enfield. Mira este AK47 en condiciones impecables.’ Le muestro mi colección y me dice…” “No tengo todo el día.” “¡Oh sí. viejo! ¡Es tan bueno tener al menos un cliente que sabe lo que quiere! La única cosa mejor que eso es un vendedor que tenga esas cosas… Imagínate. ‘quiero un Desert Eagle.

Rublos y dólares.” “Algo así. ¡este Vintorez es la primera cosa y la última que un Spetsnaz como tú necesita!” “No me convence. cariño mío? ¿Que acepte pagos con balas o tapas de botellas? Eso no me sirve.Tarasov sonríe. y un cargador lleno va incluido en el precio! Decídete. Está en una condición paupérrimay aunque hiciera que el comerciante le bajara el precio. Él ya sabe hacia dónde se dirige la historia del comerciante. Porque.” “¡Excelente!” Ashot saca un largo envoltorio de debajo de la barra. Luego se fue a un lugar en el que jamás había estado e hizo algo estúpido: se acercó demasiado a un Géiser. gratis!” “¿Estás bromeando?” “¡Claro que sí! ¡Pero la munición con centro de tungsteno SP-6 que tengo en venta no es ninguna broma. te daré una caja de pañuelos descartables para limpiar la mira. Tenía esa cosa en la mirada de ‘ya estuve en todas partes e hice de todo’ por toda su cara con cicatrices. y también supongo que él tenía un Vintorez que milagrosamente llegó a tus arcas. estudiandoel arma.” dice el mayor. rublos y por supuesto. libras esterlinas. ¿qué esperas de mí. no estoy más con los de Monolito. “Viene un día y todo el mundo se paraliza.” Ashot responde con una sonrisa de oreja a oreja. Ya sabes. “¿No es una nena preciosa? Tú me pagas el ridículamente bajo precio de 75000 rublos o 2500 dólares por una mira pancreática de 2-a-10 con un objetivo de 52 milímetros…” “¿¡Qué!?” “… con el Vintorez del pobre Charon adjunta a ella. Dice: no se preocupen por la armadura. esa anomalía que te hierve vivo. ¡Y si la compras en un paquete con la AMD-65. euros. si te das cuenta…” “Tengo efectivo. Pero lo primero es lo primero: ¿tienes dinero suficiente? Acepto dólares. artefactos. se llevaría la mejor parte del 183 . “¿Acaso huelo un Stalker experto muerto en tu guarida?” “Su nombre era Charon. Debe haber sido doloroso…” “Supongo que sí.

¡En estas condiciones. no te preocupes. hasta la comida para perros es más valiosa que esto!” “¡Cálmate. Espero no arrepentirme de esto. pero no es cualquier artefacto… Es un artefacto útil. Ashot? La última vez que oí acerca de ti.” “Eres insistente.” El tabernero se reclina más cerca y le da a Tarasov un guiño de ojo perspicaz. Pero fracasa. Tarasov trata de evitar la tentación. Y también 184 . no pongas esa cara. hermano! ¿Para qué crees que tenemos al tío Yar? Sólo necesitará reemplazar el gatillo y el mecanismo de carga y tal vez enderezar el caño pero conseguirás un descuento. Ya sabes. y aquí estamos hablando de lo real! Sesenta mil rublos. y me lo das por cuarenta mil? Vamos.dinero reservado para comprar información. “El Valle Oscuro se volvió demasiado oscuro para mí.” “¿Y si no hago escándalo acerca de que estás diluyendo el vodka con agua. “Como sea. “Se ve como si una manada de mutantes lo hubiera pisoteado. ¿lo sabías? ¡Ahora llévatelo antes de que se me rompa el corazón!” Tarasov deja el dinero y su rifle de asalto sobre la barra y recoge el Vintorez.” “Oh sí. Te daré mi AKM con mira como parte del trato. ¿cómo acabaste aquí. Al ver el inusual rifle automático silenciado que funciona tan bien como arma de francotirador como de asalto. Así que cuando llegaron las noticias de este cómodo lugar en el sur. mudé mi negocio. tú y Yar estaban de regreso con Libertad allá en el Valle Oscuro. estar en la lista negra de la competencia no es bueno para el negocio. ¿Qué te parecen 45000 rublos por el Vintorez con tres cargadores y tres cajas más de munición?” “¿Quieres arruinarme? ¡Hasta una versión de aire comprimido cuesta 700 dólares o 21000 rublos.” Podría entregar mi Esmeralda como parte del trato. muy contento. la Zona… Los viejos días buenos. “Conserva la mira. como diría Yar.

El comandante Loki jamás lo perdonó por reclutar a esos tipos de Monolito para Deber. ¿dónde está el taller del tío Yar?” “En un viejo helicóptero Chinook cerca del cuartel de Bone. No dejes que mis muchachos se emborrachen demasiado. él siempre quiere competir conmigo pero lo tiene mucho más pequeño y corto que el mío. Se perdió su mascota. quiero decir. de todos modos.” “Pero hay un problemita. Solía hacerle recados.” “Iré a verlo. Yar está más inútil que nunca. “Yar no está de humor últimamente. “Ahora. luego de ser incapaz de timar a Tarasov como hubiera querido. Este rifle necesita una revisión de inmediato.” Ashot replica rascándose la cabeza. Pero.lo hizo el Señor Arréglalo-Todo.” “¿Estuviste? Eres peor que ese rufián del SBU que armó escándalo en la planta de Júpiter. Sabes. disfrazado como un Stalker libre. gracias.” 185 . Su negocio.” “¿Su mascota?” “Un joven Stalker llamado Mac. ¿cómo sabes tanto de Libertad? “Estuve en tu base varias veces. sonríe Tarasov. La vieja Zona era demasiado húmeda y fría para estas articulaciones.” “Le preguntaré sobre eso. “Deber lo derribó en una escaramuza. “Lo tomaré como un cumplido”. ¿está bien?” “¡No te preocupes! ¿Quieres otra bebida?” “Ahora no. cuando todo el mundo corría hacia la planta nuclear. obviamente con menos temple ahora. ¿Qué le sucedió a Ganja? ¿Te hiciste cargo de su negocio?” El rostro de Ashot se ensombrece. ¡Fiú!” El comerciante escupe en el suelo. Y Ashot… ‘Olvidaste’ darme la munición. Hablando de articulaciones y conectes…” “No. Desde que él se fue.

Eventualmente. “¿Cómo te trata la vida. tío Yar?” “Ni lo menciones. Los ojos con arrugas se ven cansados. Un banquito para trabajar ocupa el lugar en que estuvo la cabina del piloto aunque.” Tarasov dice entrando. Camina en derredor del helicóptero y vuelve a golpear. Pensé que era otro chiquillo que quería alguna mejora para su escopeta… Ven adentro. a juzgar por el polvo que lo cubre. el técnico no ha hecho ningún trabajo en mucho tiempo. Botellas vacías de vodka atestan el interior del helicóptero donde una sola lámpara de petróleo es la única luz.18:14:53 AFT Ashot tenía razón… El tugurio de Yar apenas parece más que unas ruinas ordinarias. No pueden dejar en paz a un anciano…” La placa de madera que cubre la puerta del helicóptero se abre y aparece una cabeza gris. Pero necesito hablar contigo. comienza a patear las ruinas con sus botas. “Oh. eres tú… Lo siento. Toda clase de herramientas y partes de armas yacen en el suelo. Señor Arréglalo-Todo.” “No rompí nada. Finalmente una voz ebria viene desde adentro. Vete de aquí.” “¡Sólo te necesito un minuto!” “No me importa lo que hayas roto esta vez. ¿Cómo podría tratarme en este maldito bydlostan infestado de moscas? ¿Qué es lo que quieres?” “Tengo un Vintorez que quiero mejorar.” 186 .” “Malditos novatos. Tarasov golpea la placa de madera que cubre la puerta de las ruinas con el puño pero nadie responde. Aún no hay respuesta.” “Qué bueno verte. “Da?” “¡Tío Yar! ¡Hay un cliente aquí!” “¡Déjame en paz! Como si la vida no estuviera lo suficientemente mal.

Le digo que el negocio anda lento y que no tengo dinero para pagarle. “A esa mira podría servirle una mira térmica y agregarle un moderador de retroceso y algo que detenga el impulso podría hacerla más precisa… ¿Pero sabes qué? Ya acabé con eso de mejorar toda 187 . “Lo sabía… Lo siento. Pero ya sabes cómo es esto… Le eché una mirada preliminar y le cambié la mira. No hay problema. un día. Entonces. ¿pero qué hay de este Vintorez?” Yar ni siquiera mira el arma nueva. Luego le desmonté el mecanismo del gatillo. viene un joven Stalker. sólo para admirar su precisión.Yar pone sus ojos en blanco. pero no le pregunté de dónde la había sacado. pero por ahora no estoy haciendo mejoras a las armas. ¿sabes? Todo iba bien hasta que una mañana él me dijo que se había aburrido de Bagram y que quería aventura. frustrado.” “Es trágico y todo eso. “Siempre trabajé solo.” Yar se sienta en el colchón y recoge una botella de vodka del piso de metal. Entonces desapareció en el desierto para buscar artefactos y no regresó.” “Sí. Mac era un buen chico. Era un placer después de todos esos AKs destrozados que me siguen trayendo los Stalkers.” “Déjame adivinar… Entonces el Stalker tomó tu obra maestra y desapareció. Le instalé un gatillo de titanio. una cosa llevó a la otra y por la mañana tenía un arma ya genial transformada en algo increíble. la arroja nuevamente con enojo. No es mi problema. me ayudaba con las pruebas de disparo con las armas… Mis ojos ya no son tan buenos como solían ser. págame mejorando mi FN-2000. Al verla vacía. no exactamente… Viajamos hasta acá juntos.” “¿Por qué? Oí que perdiste a tu aprendiz pero un Vintorez no es algo con lo cual no puedas lidiar tú solo.” “Es un arma bastante difícil para un novato. un tornillo sintético para sellarlo y otro resorte de retorno para reducir el retroceso.” “Bueno. me dice. Luego le ajusté la trayectoria del resorte para reducir el balanceo y le dupliqué las barras guía… Como sea. Me dice que quiere aprender el negocio.

si nos ponemos a eso– y por lo general morían en el intento. necesito esa actualización y también arreglos en el equipo de mis soldados. prueba con la vieja fábrica textil al noroeste. Squirrel puede llevarte allí. aquí. está bien. Déjame ver tu PDA… Aquí. Tengo algo de dinero ahorrado. Sólo encuéntralo. caza de artefactos y matanza de mutantes’. ‘le enseñaré sobre el negocio para mantenerlo alejado de todo este sinsentido de guerras de facciones.” “No puedo creer que esté regateando sobre esto. Fallé.” “Está bien. ¿no es así? Desde hace una década que reparo y mejoro armas aquí y en la vieja Zona. hagamos un trato: tú me ayudas y yo te ayudo.Tal vez hasta te dé mi Glock de regalo. ¿sabes? Sus tumbas también necesitan una mejora. Aún me quedan unos pocos hombres a pesar de haber enterrado a dos de ellos.” “Pero…” “Ningún ‘pero’ y ningún compensador neumático en la culata de tu rifle. la vida está lo suficiente mal. ¡Maldita sea.” “No hay necesidad de creer cuando están los hechos. mayor –la maldita Central Nuclear de Chernóbil también. Trae a ese niño tonto a salvo. Esta vez estaba este chico. era tan joven que ni siquiera hubiera podido comprar vodka donde Ashot si le pedían una tarjeta de identificación!” “Como dijiste antes.” “¿Vas a dejar que tu negocio se arruine sólo porque tu aprendiz se escapó?” “No lo entiendes. Aunque quisiera. Él conoce todos los atajos hacia las planicies de Shamali. Y tan pronto como los novatos tenían rifles mejorados en sus manos se creían capaces de tomar por asalto tu base. que han muerto en este lugar. te costaría una fortuna. obtendrás las mejoras y las reparaciones. Era como vender drogas. y me dije. ¿Alguna idea de hacia dónde fue Mac?” “Si andaba tras esos artefactos que buscaba. si lo traigo con vida.” “Mejoras y reparaciones gratis. A cambio. Lo usaré para volver a casa.esta mierda. Como sea.” 188 .

se une al sargento que está ocupado discutiendo con dos Stalkers. por cierto… ¿Qué te parece añadirle la mejora de la imagen térmica a modo de adelanto de mi paga?” “Poidi proch.“Entonces tenemos un trato. Saca el teléfono móvil que encontró en el auto de patrulla emboscado y se lo alcanza a Yar. “Gracias. “Mira. al norte.” responde Yar encogiéndose de hombros.” Tarasov está a punto de bajar por la puerta cuando recuerda algo más. ¿podrías revisar si aún queda algo de información en esto?” El mecánico frunce el entrecejo mientras estudia el dispositivo.” “¿No le interesa esa cosa? Qué bueno. “¿Dónde encontraste este pedazo de basura?” “En unas ruinas. Sólo me da curiosidad. “¿Qué está haciendo aquí? ¿Ashot se quedó sin vodka?” El sargento se encoge de hombros. Al verlo acercarse. Tarasov da un paseo por la base y observa a los Stalkers encendiendo fogatas para la noche. Observa a Zlenko en uno de los puestos de vigilancia en la pared de contenedores. tío Yar!” 20:42:39 AFT El sol se pone lentamente en las montañas. “Ya conozco las bromas de los soldados.” Tarasov responde casualmente y se sienta en uno de los sacos de arena. “¡Señor!” “Descanse. Pero. Zlenko lo saluda. Cuando sube las escaleras. Stalker!” “¡Ya me voy. tío… Mientras no estoy. Para deshacerse de la rigidez que dos días de inactividad han acumulado en sus miembros.” 189 . ya me voy…! ¡Nos vemos pronto.” “Veré qué puedo hacer. Y todo ese olor a marihuana… Es nauseabundo.

escondiendo su rostro entre sus manos. Yo discutía en favor de los Kalashnikov. cuénteme sobre ese enredo con el guardia muerto y aquel Stalker. caminando detrás de ella. ¿Cuál es su opinión.” Caminando lejos de la vigilancia. No le hablaría a un matón. entonces se interrumpe cuando el Stalker termina de afinar y comienza a cantar. “Es la canción favorita de Ilchenko. adorabley blanca.” “No tenía ni la más pálida idea de que estaba hacienda ella aquí. mayor?” “Bueno… Mi opinión es que los hermanos estarán discutiendo esto por largo rato.” dice Zlenko con una sonrisa. Probablemente intentaba conseguir un pase. y al escuchar a un Stalker afinando su guitarra. Ella era hermosa. estos Stalkers estaban debatiendo si acaso el M-16 o el AK-47 eran la mejor arma. 190 .. Ya tuve suficiente. Entonces decidí invitarla. pensé. Sólo la seguí. “Sucedió que caminaba por aquí Y lastimé dos personas por casualidad. Me llevaron a los jardines de la milicia Donde la vi y me quebré inmediatamente.” comienza.” Zlenko gime. Venga Viktor.“Toqué en una banda de rock..” “Oh no. Decidí buscar a la chica. Zlenko saca un paquete de cigarrillos de su chaleco y le ofrece uno a Tarasov que mira por encima de las montañas oscuras y la anomalía rojiza a lo lejos de la planicie arenosa donde el viento hace remolinos de polvo. “Gracias… Y ahora.” Zlenko exhala el humo antes de comenzar. “Como sea. por favor no. se siente de humor como para fumar. de todos modos quería hablar con usted a solas. “Es una historia extraña.

Por dentro me estaba volviendo loco. Y no escatimé en gastos. demostré mis sentimientos. El caviar le pareció delicioso. lo degradaré!” “Mientras caminábamos. Y ella dijo: ‘Te creo. “Oigan soldaditos.Al restaurant más cercano. la gente le sonreía a mi belleza.’ La abofeteé desesperado.’” “No es la canción. Le ordené a los músicos grandes éxitos.” grita un Stalker cuando termina la canción. mayor. Toda la noche repetí una única cosa: ‘No he robado en cinco días. perdí la cabeza! Herí el rostro de un hombre extraño Porque se atrevió a hacerle un guiño. eternamente tuya. ¡Estaba furioso.” “Dije que mi vida estaba arruinada. “¡Oiga Viktor! Si una canción de Vysotsky lo hace llorar. En la milicia. ¿Permiso para dispararle?” “Denegado. Puedes tenerme por un precio razonable. Me limpié la nariz y me sequé los ojos. Créeme. ¿Por qué no?” Tarasov le sonríe al sargento. mi amor a primera vista. ¿quieren un poco de vodka? ¡Podemos 191 .” “Klass. mi amor a primera vista. Hice promesas. es lo mal que el Stalker la está tocando. Y la última melodía que tocaron fue ‘Las grúas’. Ahora supe lo que ella estaba haciendo realmente allí.

“¿Le importa si les enseño un poco de modales?” pregunta Zlenko a Tarasov.” 192 . “Quiero decir. oh. “¡Oye. dulce niña mía Whoa.” “Permiso absolutamente concedido. sólo cállate. “Toma este vodka. se mueven sobre las cuerdas con asombrosa gracia. La has tocado bien. oh. oh. bocón! Dame esa guitarra. oh. probablemente me haga llorar Whoa. irritados y sucios con grasa de las armas. oh.” El sargento se une a los Stalkers en el campamento. El Stalker le alcanza el instrumento y Zlenko tira de las cuerdas con la seguridad del conocedor antes de comenzar a tocar. pero esa canción me pone triste. con una guitarra. Sus dedos. Entonces comienza a cantar: “Ella tiene una sonrisa que me recuerda Me trae recuerdos de la infancia Cuando todo era fresco como el cielo azul brillante Ahora y entonces cuando veo su rostro Ella me lleva hacia ese lugar especial Y si la miro demasiado tiempo.” dice el Stalker guitarrista.intercambiarles un poco! ¡Una botella por una medalla!” Ríen los Stalkers. dulce niña mía Ella tiene los ojos de los cielos más azules Como si pensaran en la lluvia Odiaría mirarla a los ojos y ver una pizca de dolor Su cabello me recuerda a ese cálido lugar seguro Donde me escondía de niño Y rogaba que el trueno y la lluvia pasaran junto a mí silenciosamente… ¿Adónde vamos ahora?” “Konchay uzhe.” demanda Zlenko sentándose en el campamento.

pero…” “Estuvo bien. nos iremos juntos.” “Seguro. No se preocupe. No quiero llevarme los pocos hombres que me quedan y dejar a los heridos a merced de Bone. cuide a los hombres y sea mis ojos y mis oídos mientras yo no esté. oh Gospodi! ¡Como una reina de las hadas!” “Mientes.” “No esté tan ansioso porque no le gustará. ¿Cómo llegó una rubia hasta la secundaria?” pregunta el tercer Stalker sonriendo. fue la mejor canción que escuché en mucho tiempo. así que puede que me ausente unos días.” dice el que tocaba la guitarra. “Tengo que admitirlo. ¿Adónde va?” “Hay algo por hacer. Es bastante lejos. Pero suficiente placer por hoy. “¿Qué hacía fuera de la cama?” Estallan en risotadas de borrachos mientras los dos soldados se alejan caminando. hijo. “¿Le gustó? Es americana.” “Tiene razón. por los viejos tiempos… Y por las armas que se repararán. No me gusta. hay un obstáculo más que necesito remover en el camino a nuestro verdadero objetivo: los científicos.” responde otro.” 193 . “Me recuerda a una chica a la que solía echarle un polvo en la secundaria. Necesito que haga algo por mí. masticando una salchicha seca. Cuando termine con eso.“A mí también.” “Entendido. Me equivoqué en uno o dos acordes. Quiero que se quede aquí en Bagram mientras me ocupo de algo.” “Su objeción ha sido debidamente tomada en cuenta. Tolik. La verdad es que no confío en este lugar.” “Me llevaré a Ilchenko conmigo. Me servirá de mucho con el PKM. cuando los encuentre. Qué rubia era. kommandir. “Olvida la secundaria.” dice Tarasov. Usted se quedará aquí.” “Lo que pida.

al menos.” “¿Lo ve? ¿Cómo vamos a luchar hacia nuestro destino sólo conmigo. pero nuestro destino está en medio de un territorio hostil. o los comandos o lo que sean ni siquiera son nuestro peor enemigo. Viktor.” “Esa es la actitud. usted y dos soldados capaces de pelear? Espero poder. Como usted ordene. escuché algunos rumores extraños por parte de los Stalkers. Los mercenarios. entonces. Aguja puede estar en peligro y no podemos demorarnos aquí. ¿aquel Stalker no le dio una botella de vodka?” “Así es.” Zlenko inclina su cabeza. “Pareciera que la sola mención de la Tribu hace que se caguen de miedo.” “Salud. ¡Ésta es por una buena redada!” 194 . tenemos un gran problema por delante.Frunciendo el ceño. Cuidaré las espaldas de los soldados. señor.” “Sí. Zlenko enciende otro cigarrillo. y no sólo los novatos.” “Supongo que no tengo mejores opciones. Hablando de actitud. Si la mitad de lo que escuché acerca de la Tribu es cierto. “Con el debido respeto. quitar el menor obstáculo de nuestro camino. Aquí tiene.” “Entiendo a qué se refiere.

# #Veremos qué se puede hacer acerca de ello. Tenga cuidado. Se reunirá y se enviará un escuadrón lo más pronto posible. Renegado fuera.# #Comprendido.# #Afirmativo.# #He obtenido las coordenadas del transporte. 26 de septiembre de 2014. Somos nosotros quienes debemos adaptarnos a la situación aquí. Necesito refuerzos para interceptarlo: no puedo hacerlo solo.# 195 . 06:41:08 AFT #Ojo de Águila. este es Renegado. Kilo Uno será informado. no al revés. Sugiero que se ponga en contacto con Kilo y lo mantenga listo. Necesito a mi antiguo escuadrón. No necesito hombres cualesquiera.# #Positivo en los refuerzos. Informe.# #Afirmativo. Un elemento amigo podría estar involucrado en eventos a futuro. fuera.# #¿Está seguro de compartir esta información con Kilo. Ojo de Águila. se le avisa que intercepté varios mensajes entre las áreas central y oeste. Renegado?# #Positivo. ¿me copia?# #Aquí Ojo de Águila en Sierra Bravo.Transmisión VOP encriptada entre la Zona de Exclusión y el centro de Afganistán. Renegado.# #Ojo de Águila.

Jesús. “¿Cree que pueda usar esta mierda como grasa para armas? De todos modos sabe igual.” responde Ilchenko y engulle un bocado de la carne enlatada que está desayunando. Su rostro se contrae por el asco.” dice. muchísimo. Ardilla. ¿como pueden ustedes. sólo que lo disimula muy bien. Tengo un alma enorme y un alma enorme tiene un apetito enorme. Y tú. 26 de septiembre de 2014. me enojé mucho. “Desearía tener un reproductor de MP3. 11:25:47 AFT “¡No me oculté! Lo juro por la vida de mi madre. señor. Stalkers. hubiera salido a perseguir a los dushmans yo solo. “¿No estoy en lo cierto.” Ilchenko mira al guía con escepticismo mientras finaliza con la limpieza de su ametralladora. mayor?” “Yo apoyo a Squirrel… Él es un maldito asesino. Lo vuelve a poner en su bolsillo con una mueca. si sabes a lo que me refiero. soy veloz para recoger artefactos y despojos y tengo un rabo largo y grande. ¡lo juro!” “Estoy seguro que les evitó un horrendo destino. Si el sargento no nos hubiera ordenado que atacáramos.” “¿También es igual de peludo?” 196 . Squirrel. “Cuando el soldado que llevaba el lanzagranadas recibió un disparo.” “Exactamente lo que pienso. que en paz descanse. ¿por qué tienes un apodo tan mierdecilla?” “Soy socialista. “¿Sabes qué? No comas nada de comida en dos días y entonces te encantará. para no tener que escucharlos todo el tiempo quejándose.” dice Squirrel intentando soplar el polvo de la destrozada harmónica. vivir con esto?” Squirrel sopla la harmónica pero un chillido distorsionado es el único sonido que hace el instrumento.Puerta del Infierno Planicies de Shamali.” “Vamos. Squirrel: vengo de Ucrania. Te haría bien perder algunos kilos de todos modos.

viejo. Comparado a eso. ¿por qué se llama Puerta del Infierno?” 197 . contaba con un técnico con una antorcha de acetileno en mi grupo. ¡Desearía tenerlo cerca en este momento para que les sellara las bocas!” Tarasov mueve la cabeza con hastío.” “Escuchen bien. A veces. señor! Sólo espero que mire hacia otro lado cuando le reviente la tapa de los sesos. pero el movimiento lo relaja.” “Si es un lugar tan perfectamente lindo. pero atraviesa una aldea abandonada infestada de mutantes. en lugar de discutir con alguien que es tres veces más pesado. En tres o cuatro horas. mayor? ¡Este roedor acaba de llamarme gomik!” “¿Y qué espera que haya al respecto. soldado? ¿Qué lo mate?” “¡No. Sentado contra la pared de la granja en ruinasdonde se detuvieron para un breve descanso. las primeras luces del amanecer emiten destellos a través de los altos árboles. disfruta el placer simple de sentir la brisa fría de la mañana soplando entre los dedos de los pies mientras limpia sus botas con un pañuelo descartable húmedo. “¡Son peores que Yar y Ashot! Así que. los dushmans aparecen también para decir hola. explícame: ¿qué es ese lugar al que nos dirigimos.“No. este atajo es un paseo por el parque. Está cansado tras su marcha nocturna a través del bosque. “¿Escuchó eso.” dice Squirrel. “Hay un camino que lleva directamente allí. Squirrel. deberíamos llegar a un perfectamente lindo campamento Stalker en Puerta del Infierno. Ya no queda muy lejos. Y. ¿por qué el interés? No imaginé que fueras un gomik…” Tarasov bosteza. Ahora. Puerta del Infierno?” “Un atajo hacia la meseta en donde se encuentra la fábrica. Sabe que volverán a estar polvorientas luego de dos pasos. haciendo que el bosque parezca menos inhóspito. ustedes dos… En mi última misón en la Vieja Zona.

“¿Por qué no dejaste ese RGP en Bagram? Fue un buen botín. vayámonos.” “Y el campo tiene oídos. como extraño esos helicópteros… Odio caminar. “Los bosques tienen oídos. hacia un arbusto. Stalker…” “¡Paz. “Ya lo escuché antes. ya sabes. Tarasov ha terminado de limpiar sus botas. “No hagas eso. está seguro de haber visto un par de ojos observándolos desde atrás de los arbustos.” dice Ilchenko.” Patea la lata medio vacía. excepto que no se trataba de salvar.“Oh… En realidad.” le dice Ilchenko. “Muchachos… Si terminaron de fastidiarse el uno al otro. Stalker. ¡Abajo!” Tal vez sean los ojos cansados de Tarasov jugándole tretas.” “Quisiera ver eso. que contiene los restos de su desayuno. poniéndose de pie.” “Si quieres saber.” “¿Se suponía que debía dejárselo a ese dushman muerto en la avanzadilla? Él ya no lo necesita. “No hablas en serio. ¿eso estaría mejor? Quiero decirles a mis amigos cómo fue que Squirrel el Valiente les salvó el culo a dos militares con un solo disparo de RPG. Han 198 . ¿qué sucedería si nos encontramos con un tanque?” “¿Un tanque? ¿Aquí?” le ríe Ilchenko.” “¡Ya basta! Squirrel tiene razón. El proceso era el mismo. pero por un momento. De todos modos. hombre! No me apuntes esa arma. de todos modos?” Mientras tanto.” “Adelante. hazme el día. por nada.” murmura Ilchenko.” “Oye. mirando nerviosamente alrededor.” le dice Squirrel.” “Bien… Entonces quizás un oso. pero me duele la espalda de sólo mirarlo. en la Zona –cuando aún estaba con Libertad– lo hicimos del modo opuesto. ¿Qué carencia física estas intentando compensar con esa ametralladora.” “Vamos. “Maldición. Sólo porque hay unas pocas anomalías Quemadoras y Géiser aquí y allí.

Avanzan con cautela. pero el movimiento de las ramas y un crujido apenas audible en el piso. mayor?” Agachado. jefe?” “No estoy seguro. Squirrel. “¡Oh mierda! ¿Has visto alguno?” “¿Como podría? ¡Se hacen invisibles!” “¡No se supone que los encontremos hasta llegar a Puerta del Infierno!” “Santa Madre de Jesucristo. “¿Qué demonios?” susurra. revisando el área con sus binoculares.” murmura. “Esperen… Veo una gran manada de chacales. “¿Qué es. “Miren eso… Se están peleando por algo. Cambiando al mayor aumento.” Algo largo y delgado se extiende desde atrás del grupo árboles secos y sin vida.” “¿Se mueven en nuestra dirección?” susurra Squirrel. Ilchenko apunta su PKM y revisa lentamente las ruinas.desaparecido.” “Eso es bueno. ¡Avancemos!” El bosque se vuelve disperso mientras lentamente se acercan al empinado descenso de la meseta. ajustando el zoom. “¡Squirrel! ¿Hay chupasangres por aquí?” El guía palidece. o algo. “¿Qué fue eso. se da 199 . quédate de mi lado y mantén la vista en nuestra retaguardia. “No veo ningún contacto. pero cuando estaba a punto de bajar sus binoculares detecta algo siniestro. “¡Dijiste que sólo hay algunas anomalías allí!” “¡Formación escalonada! Ilchenko.” Tarasov hace un zoom en los ópticos para observar más de cerca a los mutantes. “No creo que aún nos hayan detectado. definitivamente los estuvo observando. póngase al frente.” exclama Ilchenko. moviéndose de escondite en escondite. Luego de cincuenta metros. le indica que alguien.” Tarasov le echa una mirada a los mutantes por última vez. Avancemos silenciosamente y evitémoslos. Tarasov hace la señal de alto.

Squirrel.” murmura cuando ve lo que ha quedado del cuerpo. Luego de que las granadas los impacten. Espera a que estén reunidos. Tarasov se concentra en el líder de la manada mientras agarra el premio del mutante pequeño del suelo y frunce el ceño cuando lo reconoce como un brazo humano. abra fuegoy trate de matar a cuantos pueda.cuenta que lo que creyó que era una rama de árbol larga y derecha en realidad es una hélice de helicóptero. viejo! ¡Por favor!” “He dicho que me des ese RPG. déjame disparar el RPG!” “Está bien. Squirrel. Espera a mi orden. está bien. El mutante más grande persigue a uno más pequeño y le da una tremenda mordida. Si lo arruinamos y se nos acercan corriendo… No será agradable.” Ahora Tarasov ve que los chacales se reúnenen torno a un cadáver. “No lo arruines. Tarasov le hace una señal a Squirrel. “¿Qué es?” “Vi un… Pero no.” “¡Por favor. El proyectil 200 . una docena de chacales se traban en lucha. “¡Hélices! ¡Y donde hay hélices.” En el momento en el que se reúnen los chacales alrededor de la tumba. ¿Estamos listos?” Sus compañeros asienten. enséñele cómo hacerlo. medio desenterrado de una tumba al ras de la tierra. hay botín!” “Dame ese RPG. Me niego a creerlo. una sonrisa llena de ambición surca el rostro del Stalker guía. “Me parta un rayo… Están peleando por un cuerpo. “Gospodi. Pero eso no es todo. Stalker. Y ahora. pero será mejor que le quites ese tapón protector de la cabeza explosiva antes de disparar… Ilchenko. Inmediatamente. por favor. Rambo. por favor. El chacal pequeño suelta algo y huye. Ilchenko. No puede ser. Detrás de ella.” “¡Déjame dispararles. hay restos de un helicóptero! ¡Y donde hay restos de helicóptero.” El mayor le da los binoculares a Squirrel y señala las hélices. prepare su ametralladora. no quieres errarle a los mutantes.

caballeros. la ametralladora de Ilchenko comienza a ladrar y dispara una larga ráfaga dirigida a la masa dispersa de mutantes heridos o agonizantes. Hubiera deseado tener este rifle en el Paso Shalang cuando más lo necesitaba. emite un aullido vengativo y comienza a correr a gran velocidad hacia ellos a pesar de tener una de sus patas cercenadas por la explosión y una gran herida en uno de sus costados. “¿Qué es ese hedor pútrido que viene desde adentro?” El entusiasmo se ha desvanecido del rostro de Squirrel. Manténganse en alerta. La insignia azul y amarilla de Ucrania es claramente visible en el fuselaje lleno de balas. “Buen trabajo. Tarasov identifica los restos por la cola del aparato: un Mi-24. Le da la impresión de que el helicóptero estaba 201 . al menos no al principio. aún con vida. “Echémosle un vistazo a esos restos. la visión no lo sorprende. Aun así. aunque su ímpetu lo lleva a detenerse a un metro de distancia de los tres hombres. que lo obliga a ponerse su máscara de gas. piensa Tarasov con una amarga sonrisa.sale del lanzagranadas con un wuuush ensordecedor. como si su agresión natural lo impulsara aun cuando la vida se ha desvanecido. Tarasov hace lo mismo mientras estudia cuidadosamente los restos. El líder de la manada sacude su cabeza pero para cuando toma conciencia del peligro ya es demasiado tarde.” le dice a sus compañeros. El líder de la manada.” Al acercarse. la distancia es tan grande que Tarasov puede apuntar con precisión su Vintorez. la granada impacta a la manada y explota en una cortina de llamas color naranja. el mayor da un grito corto y fatal. el olor es tan fétido. Al mismo segundo. “¡Maldición! ¡Era uno de los nuestros!” Ilchenko y Squirrel se dan vuelta para observar. Con las ruinas de la guerra de Afganistán por todos lados. Mientras se acercan lo suficiente para ver más de los restos entre los arbustos dispersos. Ciertamente. Dispara una corta ráfaga y el mutante cae.

Del otro. desentierra más cuerpos. señor. soldado.” “Y a juzgar por el desastre adentro. sólo son visibles las piernas y los brazos. Los cuerpos están vestidos con apenas unos pantalones de algodón y las remeras del ejército con líneas blancas y azules. “¿Y quién los enterró?” “Tal vez camaradas sobrevivientes.” “¿Está seguro de esto. “Parece que han volado la puerta. la granada ha reventado un cráter superficial en el suelo y hay dos cuerpos desenterrados. déme su pala. cerca de donde luchaban los mutantes. Tarasov e Ilchenko entran por la escotilla. alguien lanzó granadas dentro del compartimento.” Cientos de casquillos yacen en charcos de sangre seca ennegrecida y Tarasov encuentra unas pocas vendas ensangrentadas y botiquines vacíos. Al salir. pero la visión de la piel a medio descomponer es suficiente para hacer que Squirrel vomite. “¿Dónde están sus armaduras?” pregunta Tarasov luchando contra la náusea. Tarasov reconoce el cadáver desenterrado por los chacales. señor?” “Estoy seguro que quiere ponerse la máscara de gas. Según las partes faltantes y el avanzado estado de descomposición. “Mayor… Ilch… Será mejor que vengan y vean lo que acabo de encontrar. “¿Tal vez lo hizo la tripulación?” Ilchenko mira alrededor como si esperara que los soldados sobrevivientes aparecieran desde los arbustos.intacto cuando aterrizó y que ha sido atacado en el suelo. encuentra la puerta del piloto abierta.” A unos pocos pasos de los restos del helicóptero. pero no hay señal de ningún cuerpo. pero Squirrel destroza cualquier optimismo. la mayor parte de ellos casi totalmente desnudos como los primeros. Ilchenko y Squirrel observan horrorizados mientras poco a poco.” “Ilchenko.” Tarasov abre la pala retráctil y empieza a cavar. Sólo uno es diferente 202 .

Su primer pensamiento apunta a los siniestros comandos de la sierra de Salang. El entierro también significa quelos dushmans tampoco son una opción: no puede imaginar ninguna razón por la cual se molestarían en cavar una fosa común para sus enemigos. pero acabó en ejecución. “Se necesita más potencia de fuego que los pocos Kalashnikovs de unos Stalkers para atacar un helicóptero caído con un escuadrón completo de soldados paracaidistas adentro. aquí está su pala. El hedor a descomposición y podredumbre es tan potente que incluso penetra la máscara de gas de Tarasov. y definitivamente no fueron los Stalkers.” 203 . El mayor ha visto la suficiente cantidad de cadáveres como para deducir que fueron enterrados hace varias semanas. “¿Quién hizo esto?” dice finalmente.” “Revisemos el área. “Miren… Puede que esto haya comenzado como un enfrentamiento armado. Sin mencionar el ser lo suficientemente tonto para hacer algo así. observan la tumba abierta. “No lo sé. apenas conectado al resto del cuerpo por tendones pútridos.” Se inclina más cerca de los cuerpos. Tarasov sacude la cabeza. luego se miran los unos a los otros. Ilchenko. Cuando encuentra el séptimo cadáver. “No es necesario cavar más profundo… Parece que el escuadrón completo y la tripulación fueron enterrados aquí. viejo.” Enmudecidos. Un sabor dulce y repugnante se extiende por su boca mientras examina de cerca los cuerpos.” “Estoy de acuerdo. Señala un cráneo.” “¿Squirrel. Rellénelo de nuevo. Pero usan diferentes maneras para limpiar su desorden. pero probablementeno fueron los dushmans.” dice Squirrel.y aún lleva el traje de piloto. puedes leer huellas?” “No sería un buen guía si no pudiera. piensa. Ilchenko frunce el ceño. Tarasov deja de cavar.

hombre. por el contrario. pisotearlos y sofocar a los idiotas con sus propias entrañas. diría: por favor déjame abrirlos en canal. “9x39 milímetros… Hechos en Rusia. se miran el uno al otro.“Como ordene… Maldita sea esta mierda. Yo. Tarasov y el guía peinan el perímetro alrededor de los restos del helicóptero. donde el Stalker se arrodilla y toma del suelo un puñado de casquillos. aquí en la nueva Zona. arrancarles los intestinos. Especialmente con Ilchenko. “Escucha. viejo.” “¿Por qué?” 204 .” murmura el mayor y baja la cabeza. Aquí… Y mira. esa posición hubiera sido tan buena como cualquier otra. debes mantener la boca cerrada por ahora. y el lugar completo parece como si Dios lo hubiera creado para una emboscada… Pero si hubiera tenido que atacar ese helicóptero. Es la primera vez que Tarasov observa horror en sus ojos.” Tarasov examina un casquillo. Ahora dime. ¡Mira!” Le hace señas con la mano a Tarasov por encima del tronco de un árbol. “Squirrel… ¿Conoces a alguien que posea un Val o un Vintorez?” “Sí. dos posiciones de tiro más allá. No hables acerca de esto con nadie. Supongo que no hay mucho amor entre tú y los de Deber del capitán Bone. No lo puedo creer.” “Te aseguro que yo no hice esto.” “Si quieres ver ese día. Muchísimos. Squirrel… Yo ya sé que estuviste con Libertad antes.” En busca de cualquier huella que pudieran haber dejado los atacantes. Incluso una rápida mirada indica que el guía está en lo cierto. Frunce el ceño. Por un largo minuto.” “¿Y quién está armado con rifles de asalto Groza?” Squirrel se quita la máscara de gas.” “Ese no es el modo correcto de decirlo. “No soy un gran táctico. “Exactamente. ¿qué otro rifle utiliza este calibre?” “El Groza. Tú.

aún no estamos listos para atacar a los de Deber. Tarasov revisa el área a través de sus binoculares.“Porque lo digo yo. “Veo a tres Stalkers en el campamento. ¿Está claro?” “Sí. Una choza de madera en ruinas se yergue a una distancia segura de las anomalías. El lugar parece una catedral en ruinas edificada para rendir pleitesía a un dios maligno. pero es la misma tierra torturada la que produce esas extrañas formaciones rocosas. ¿sabes?” “¿Y qué los hace listos?” 205 . 20:25:47 AFT La noche ha caído para el momento en que suben de regreso a través de un valle hacia Puerta del Infierno. Regresemos al helicóptero y démosle a Ilchenko una mano.” Campamento Stalker en Puerta del Infierno. docenas de pequeños fuegos danzan bajo un enorme arco que lleva a la entrada de la cueva.” “¿Cómo puede alguien establecer un campamento aquí? Hay anomalías alrededor y el lugar.” responde Squirrel. Tres figuras humanas se amontonan alrededor del fuego. ¿O quieres que los seis hombres que aún me quedan ataquen a Bone mientras hay cientos de Stalkers alrededor que no saben a quiénes odian más: si a nosotros o a los guardias?” “Ya no odian más a los soldados luego de que nos ayudaste en la avanzadilla. o quienes quiera que sean en realidad. en sí. señor. mayor. se ve tenebroso. La mayoría de sus tablones han sido arrancados para alimentar la fogata que arde en medio de un círculo de piedras. señor. “Snorky es un muy buen guía. Al menos no a ti y a tus muchachos.” “Porque no son estúpidos. Más allá de un área vacía rodeada de ásperas colinas rocosas.” “Perdóname.” “Ése debe ser Snorkbait y sus amigos. no estoy de humor para divertirme.” “Espero que así sea.

contando chistes y todo eso. “¡Paz. ja! Los militares están buscando protección con los Stalkers. apuntando sus armas a los recién llegados.” dice otro Stalker mientras se sienta junto al fuego y continúa afinando su maltratada guitarra. 206 . “¿Les importa que pasemos la noche aquí?” “¡Ja. “¿Qué sucede.” “¿Apicultor? ¿Oficial de SWAT?” Ilchenko observa a Tarasov con una mirada perpleja. “¿Cómo escogen estos tipos sus apodos? ¿Los sacan de un sombrero?” Tarasov sólo se encoge de hombros. Ilch. Todo eso debe haberlos preparado para la peor atracción. Se encuentra limpiando un viejo rifle L85 Enfield. Ya ha notado algo mucho más interesante.” “Eso es muy tranquilizador. estarán a salvo con nosotros. “Vengan. tengo el desagrado de presentar a Mishka Apicultor. entonces” Mientras los tres se acercan al fuego. “Ya conocieron a los osos y a los dushmans. mirando alrededor. sentándose junto a la fogata.” dice el guía.” dice Ilchenko. Simula tocar la guitarra pero no puede. los Stalkers saltan. Squirrel!” “Hola. es Sashka Oficial de SWAT y el hermano con un gusto por las armas antiguas. viejo amigo?” “Estoy guiando a mis invitados soldados a través del zoológico local. Squirrel. Squirrel?” se dirige al guía el tercer Stalker.” dice Tarasov. El nervioso de allí.” “Suena razonable.“Los mutantes no se acercan demasiado a las anomalías y los Stalkers listos hacen campamentos donde no van los mutantes. hermanos! ¡Soy yo. “¿Qué te pasa? Estamos sentados aquí. ¿y tú te apareces a hurtadillas así? ¡Nos hiciste cagar del susto!” “No les haremos daño alguno. Cambia el modo de seguridad de su rifle a ‘encendido’ y se coloca el arma al hombro. Mayor. es Snorkbait. “¿Te perdiste como de costumbre. Vamos a unirnos a ellos en la fogata.” dice un Stalker bajando su arma. Snorky.

” “Dejemos las preocupaciones de mañana. a través de esa aldea abandonada que mencionaste. ¿el aprendiz del tío Yar?” Los Stalkers se miran desconcertados.” responde Squirrel alegremente. ¿qué más?” Mishka Apicultor le ofrece la botella. “Maldita sea… No tenemos tanto tiempo.”dice. “¿Qué tan lejos queda si vamos por el otro camino. Debemos encontrar una manera de llegar mañana.” “Allí es hacia donde queríamos ir hace unas noches.“Me importan una mierda los sobrenombres alocados si el nombre en la etiqueta es real. Parece como si hubiera barrido todos los malditos Géisers y las Minas dentro del arco. luego se la pasa a Ilchenko quien ha ocupado un lugar junto a él.”dice Snorkbait.” “¿Cómo dicen?” “La última tormenta movió las anomalías. Squirrel?” “Dos días. Olvídenlo.” maldice Tarasov. “¿Qué los trajo hasta aquí.” 207 . Puedes gastar un millón de tornillos pero aún así no encontrarás el modo de salir. echándole una mirada a la botella de vodka que los Stalkers comparten entre ellos. “Nos dirigimos hacia la Fábrica. El mayor se quita el casco y se frota las sienes. “¿Eso es realmente lo que indica la etiqueta?” Se quita su pesada mochila con un suspiro de satisfacción y se une a los Stalkers sentados alrededor del fuego. Lo siento. “Nop. amigo. “¡Claro! Es Stolichnaya.” Tarasov mira a Ilchenko que le devuelve la misma preocupación en la mirada. para mañana. muchachos?” pregunta Snorkbait. “y ahora cuénteme amigos. Tarasov toma un largo trago. “¿Han visto últimamente a Mac? Ya saben.” “Mierda. ¿tienen alguna historia nueva?” “Hablábamos de mujeres.

Quizás un rifle rosa. Sashka?” “Ese es el punto.” “¿Y por qué iba a haberlas? Prada no produces botas de Stalker.” Los Stalkers ríen a carcajadas. excepto Snorkbait.” “¿O un traje blindado con una pegatina de ‘Hello. que parece más interesado en el mantenimiento de su arma.” “Lo cual apesta. Louis Vuitton no ofrece contenedores de artefactos y los cachorros de chacal no son lindos. no por las tetas.” gruñe Snorkbait. cascos o al menos pasamontañas.” “Totalmente cierto. Mishka. bastaría con saber el apodo. Es por eso que no vienen aquí. Ilch? Como sea. Entonces por las tetas. más que nada porque Snorkbait maneja el arma desmantelada con una rutina que sólo puede venir de un pasado militar. “¿De todos modos. por una vez.” Ilchenko sonríe sardónicamente. Sin embargo. “Por dejarte por un Stalker con un rifle más grande. “¡Sólo fíjate en el Stalker que persiguen los chupasangres en ciertos días!” “¡Qué asco! Eso es muy debajo del cinturón.” “¿Por qué.” “Bueno.” “¿Por la voz?” “Vamos. De todos modos. No hay ninguna por aquí. A Tarasov le gusta esa actitud. “Todos los Stalkers usan máscaras de gas. cómo reconocerías una?” pregunta Tarasov. Kitty’?” “O simplemente por ser un dolor de cabeza. Sashka? ¿Cuál sería?” “La Marcadora.” “Bajo la armaduraella podría tener las tetas como las ubres de una vaca y nadie las notaría.” dice Squirrel riendo. nadie tendría que estar adivinando. Hablar a través de una máscara de gas hace que cualquiera suene como un mutante. “¿Hablas por experiencia propia. Squirrel. Mango no tiene trajes protectores.“¿Qué mujeres. 208 .” suspira con resignación el Stalker llamado Oficial de SWAT.

Eh. No quise asustarte. un artefacto Flor de Piedra. Sashka. Oigan.” bromea Tarasov.” “Quiero decir.” dice Snorkbait.” “¿Sólo una flor? Eres un tacaño. Si eso es cierto y no te enriqueciste con el contrabando de artefactos. presumiendo que una mujer Stalker estuviera aquí.” “Sólo en los días de paga. Supongo que los oficiales del ejército consiguen más vaginas por allí. esto no tiene sentido… Hablemos de las mujeres del Gran País. ¡Primero las damas!” “Yo le daría una Flor.” “¿Antes o después?” “Como sea. “O todas las mujeres son putas. 209 . “Entonces. ¿de dónde sacan sus mujeres los de la Tribu?” dice tomando otro largo trago de la botella. “Pero en Bagram escuché un pajarito que gorjeó que habías sido el comandante de la base del Cordón. ¡cuéntennos una buena historia!” “¡Claro que sí! Cuéntennos algo picante. “Me pregunto.” dice eventualmente un Stalker. “Kruto. Repentinamente el silencio se apodera del campamento. recién llegados. ¿saben?” “¿Quién está hablando de putas?” “Todas las mujeres son caras. “Las mujeres son caras en Kiev. Ilchenko.” suspiraTarasov. “Oiga mayor. ¿qué harían?” “Soy un tipo cortés. amigos.” dice aclarándose la garganta.” “No discuto acerca de que las mujeres son caras. Apicultor.” El Stalker llamado Oficial de SWAT retoma el hilo de la conversación.encuentra la conversación de los Stalkers más interesante que tratar de adivinar en cuál ejército el Stalker ha adquirido sus habilidades.” dice Squirrel. “¡No arruine la fiesta nombrando a esos animales!” “Lo siento.” “No estaría tan de acuerdo con ello. “Le abriría la puertaa de cualquier área subterránea y la dejaría entrar antes que yo.

pero ella era de Yoshkar Ola. pero hay una gran universidad y nueve de cada diez estudiantes. Cuando los idiotas le dicen a una de las chicas: möchtest Du was trinken. yo hablo un poco de alemán. ve a los detalles jugosos!” “Es una historia triste. te perdiste la oportunidad de tu vida. De modo que. nos encontramos nuevamente en San Petersburgo. “Perdiendo el tiempo. A Tarasov no le queda más que admirar sus habilidades con la bebida: el soldado parece tragar el fuerte alcohol como si fuera agua. “¡Escuchen todos! Yoshkar Ola es el lugar para ir. estudie en Odessa.” responde un Stalker.” “Lo cual es cierto. mayor. “No.” “¿Estudió allí?” le preguntaTarasov a Ilchenko. que terminó en un intenso intercambio de fluidos corporales y luego emails y toda esa mierda. Squirrel.” “¿Entonces qué demonios estamos haciendo aquí?” murmura Snorkbait. Ilchenko toma un largo trago de la botella de vodka. saben. Ilchenko le lanza una mirada de desaprobación y bebe una vez más. “De modo que.entonces. Ilch.” Ilchenko reprime el hipo y toma otro largo trago. con el debido respeto.” Mishka Apicultor interrumpe..” responde secamente Tarasov. Es un pequeño y feo bydlostan en Rusia. Ella y otras chicas habían organizado una fiesta. porque estudié a Goethe y a Rilke y las ayudé a traducir. La conocí durante el intercambio de estudiantes. “Durante el receso de verano. Mishka..” “Quizá lo hice. yo simplemente les dije: ‘quiere saber si te acostarías con él por una visa Schengen’. viejo puñetero. y estaban mirando a nuestras chicas como si no fueran nada más que vaginas. mirando fijamente al fuego. Snorky. Apestaba: había varios tipos del Este allí también. Sashka! ¡Vamos.” 210 .” “¡Por fin una historia! ¡Es lo que necesitamos!” “¡Estás en lo cierto. yo vengo de Odessa y ella era de Yoshkar Ola. “No hablo de ti. son chicas.

hombre. Extraoficialmente. De todas maneras.” “Ni siquiera me atreví a pensar qué más podía haberles interesado a las chicas. Si.” ríe Squirrel. ese kurvenok se jodió a mi chica!” “Culpa tuya. Le dije que saliera de mi vista y regresara al jodido Yoshkar Ola. Squirrel. ¿Pueden creerlo? Estaba en alguna jodida hermandad para estudiar esa mierda de sociología o lo que sea.“A eso es a lo que yo llamo arruinar una fiesta. Tarasov lo observa. vendía drogas. se lo reconozco. pero su soldado parece estar demasiado borracho como para levantar una mano. admito que tomé mucho vodka también. No fue la única cosa que me arruinó la fiesta. viejo. ¡Y cuando me estaba drogando. pero algunas. ¿cómo se dice cuando una discusión no funciona?” 211 . a la mañana siguiente encuentro a mi chica en la habitación de al lado y al negro encima de ella. listo para intervenir en caso de que se pelearan. idiota! Acerca de por qué no debía tirarlo por el balcón. también había un negro de mierda. Stalker. No estaba muy… Mayor. Deberías haberte quedado con la Coca-Cola. compré unos gramos de droga para alegrarme.” “Ese bastardo me dio algo más fuerte de lo que yo quería. Ilchenko le ofrece una mirada de desprecio y ahora parece estar realmente enojado. “Cierra la boca.” “¿Acerca de la droga?” “¡No. “Sí. pero no entienden mi punto. “Como sea. ¿entienden?– simplemente dijeron que sí. Oficialmente. ¡Mi punto es que a mi chica se la tiró un maldito negro!” “Siempre supe que algo estabas compensando con esa ametralladora. con el negro. Luego tuve una… Conversación.” dice Tarasov. supongo que sí.” bromea Squirrel. está bien. Las chicas lo dejaron venir a la fiesta porque tenía muy buena mercancía. Stalker. pero lo peor fue que algunas de las chicas –no todas. Imagínense. Me noqueó completamente.

porque. aunque las palabras del soldado en ocasiones se trasforman en incoherencias de borracho. ¿No estoy en lo cierto?” 212 . “Mayor. tres. ¡Usted es un tipo duro.“En su caso. ¿quién demonios quiere estudiar cuando se tiene el botín de un vendedor de drogas entre manos? Así que una cosa llevó a la otra y un año después incluso tenía mi propio bummer. un día llegará a general. apareció un oficial de reclutas y me dijo que podía bien ir a la cárcel o al ejército.” “¿Es una orden?” “Termine la historia primero. De todos modos.” “Con un pasado como ése. pero déjeme decirle esto: descubrí algo muy interesante acerca de los negros. Fui un poco severo con él… Como sea.” le dice Tarasov. cepíllese los dientes y prepare su vivaque. Mejor váyase. ¡No me mire así! ¡Lo vi con mis propios ojos cuando golpeó el pavimento. no les diga a los otros que no terminé la universidad.” le dice Tarasov. mientras esperaba mi turno en la militsia. Ya sabe. Puede que su piel sea negra pero sus sesos son blancos. pero lo amo! Por favor. si aún puede. dos. cuatro…! ¡Cinco pisos por debajo del balcón!” Squirrel se atraganta con el pedazo de pan que está comiendo. hijo. se supone que seamos tipos duros. Imagínese cuántos profesores de literatura manejan uno. uno. además de la curiosidad por el final del relato de Ilchenko. “Esa fue la cosa más interesante que aprendí durante mis años de estudiante. suavizado él también por la bebida. Así que. pero ser un tipo duro con un título universitario me hace un tipo duro especial. lo amo. mayor señor. Ya voy. señor. no hubo más estudio para mí. “Ya voy. se llama estar completamente enfurecido. un lindo X6 negro. al final no podría interesarme menos mi licenciatura y todo eso iba bien hasta que un día un imbécil rayó mi auto. mayor.

estirando su espalda. “Mi trabajo es darles órdenes. ¿no luchamos todos juntos contra los Nazis? ¿Y luego contra los dushmans? Todo está jodido en el Gran País. “No me importa lo que haya hecho antes.” “¿Es la clase de soldados que tienen ustedes en el ejército? Y yo que pensé que los Stalkers ya eran un grupo bastante bruto. libertad.” le dice al Stalker. Los Stalkers están callados.. mira a Tarasov de manera interrogativa. pero aún no sabemos cómo conseguir las mujeres.” “Tiene razón en eso. “¿Por qué alguien toma demasiado vodka si no puede soportarlo?” dice Snorkbait después de un rato. De hecho.” “Esa fue una historia conmovedora.” Mishka Apicultor dice. Mishka. que ronca. ¡A mí. a veces me alegra que no tengamos mujeres alrededor.” 213 . “Vayamos a dormir. el único que ha mantenido su mente más o menos sobria. que soy de su sangre! Maldita sea. no juzgarlos. “Oh.” Tarasov observa al metrallero.Tarasov suavemente rechaza el brazo de Ilchenko mientras el soldado intenta abrazarlo.” “Ha probado ser un soldado capaz y confiable para mí. Ilchenko se recuesta en el suelo y comienza a roncar inmediatamente. ¿Qué hay de bueno en todo esto si no hay vaginas por aquí?” Snorkbait. es tu turno mantener la primera vigilancia.. armas. “Veo que uno no necesita sólo nombrar a la Tribu para arruinar una fiesta.” le responde el mayor encogiéndose de hombros. aventuras. Dios. fue en San Petersburgo! Alguien lo hubiera matado de todos modos. “¿Ésa es su única preocupación luego de haber matado a un hombre?” “¡Vamos. Algunos tipos en la calle me llaman hohol cuando me escuchan hablar. Artefactos. necesita hombres como Ilchenko a su lado. Todo…” Doblegado al fin. “Además… Si está en una batalla.

” “¿Cree que era cierto.” “Qué ironía. “También es mejor para las mujeres. por ejemplo. Snorkbait. lo observa por un minuto. o sólo estaba exagerando?” “No me importa. mate. Pero para serte honesto. como la chica de Ilchenko. son capaces de hacer para poder huir a Londres.“Estoy de acuerdo.” 214 .” dice Snorkbait con una sonrisa socarrona. Antes de cubrir al soldado que ronca. “Porque no tienes idea de lo que hombres como yo son capaces de hacer para salir de ahí. creo que no eres de Ucrania o Rusia y no tienes idea de lo que algunas mujeres.” Tarasov saca la bolsa de dormir de la mochila de Ilchenko y la abre.

Lo único que puede ver ahora es un laberinto de piedras color arena y colinas empinadas. No lo sé… ¿Crees que deberíamos ir a ver?” 215 . viejo. “Una semana a base de havchik… Tal vez tengas razón. “Y se supone que ustedes son aerotransportados. 27 de septiembre de 2014. a la meseta. “Tal vez haya un pasaje subterráneo que nos lleve hacia la cima. 13:12:48 AFT “¡Mierda. viejo.Desertor Más allá del campamento Puerta del Infierno. Squirrel. patsanni. observa eso. ¡Parece que no hay un camino hacia esa condenada meseta!” “No puedo creer esta mierda.” Ilchenko parece cansado y furioso.” dice Tarasov. hasta donde le alcance la vista. “Creo que vi algo. Tarasov no lo culpa por sentirse frustrado: desde que salieron del campamento al amanecer. allí.” El mayor le alcanza sus binoculares al guía y señala a las fauces de una cueva. Stalker.” “Pónganse las máscaras de gas…” “Déjense de tonterías. todos han terminado en una sección infranqueable o en otro callejón sin salida. ya estuvimos aquí!” La mejor parte del día ya ha pasado cuando Squirrel estrella su PDA contra el piso.” replica Squirrel. Squirrel. Todo lo que necesito es pedorrearme y me impulsaré allí arriba. Se supone que eres un guía. se la pasaron todo el día vagando a través de las grietas escarpadas con paredones que se elevan varias docenas de metros por encima de ellos. Con sus equipos pesados. “¿Por qué me necesitan? ¡Vayan y vuelen por todo lo alto!” Tarasov revisa el área con sus binoculares. Sin importar cuántos acercamientos han intentado. forzándolos a buscar un camino más sencillo. las mismísimas paredes son demasiado empinadas para escalarlas. “Lo siento.

que le cubre la parte inferior de su rostro curtido. Entonces hace un movimiento con la cabeza. Squirrel señala un sendero que lleva a la entrada. rebyata.“Tú decides. Sorprendentemente está bien apisonado. Con el dedo índice en el gatillo. “Podría ser el escondite de los dushman. Su rostro tiene profundas cicatrices y arrugas. “Ilchenko.” Signos de presencia humana aparecen en el círculo de luz de la linterna: un colchón y una hoguera. “Buscando artefactos. viejo” responde Squirrel. pero lo que aparece en el haz de luz le da un susto más grande que cualquier mutante.” Mientras se aproximan a la cueva. enciende la linterna que ha adosado al Vintorez con cinta adhesiva. Quietos. “Quietos. El guía mira con el entrecejo fruncido a Ilchenko. retrocede. lo cual 216 . Es un hombre demacrado con una barba crecida a lo salvaje. Squirrel. Vamos. en lugar de caminar por ahí completamente perdidos. cuida tu retaguardia. señalándoles a sus compañeros que avancen.” dice Tarasov y cubre los últimos metros restantes hacia la entrada de la cueva con extrema cautela. “Podría tratarse de la guarida de un mutante. como todos los demás… ¿Qué pensabas? ¿De peregrinaje?” “Squirrel.” “Al menos tendremos la oportunidad de dispararle a algo.” Una sombra se mueve en la penumbra. incrementando el aumento para ver mejor. esté preparado para segar todo lo que se mueva. entra en la cueva.” susurra. Antes de entrar.” “¿Qué demonios harían los dushmans aquí?” dice Ilchenko bufando. listo para disparar. “Mantengan sus armas listas. El mayor sacude su rifle hacia la esquina en la que percibe el movimiento. sucia. “¡No disparen!” grita Tarasov. Vamos a entrar. Yo iré al frente.

” añade Ilchenko. Papa. me mearé encima. “Wy… nashi?” “Bajen sus armas. incluso si se trata de una difícilmente concebible. Su boca sin dientes suelta un palabrerío sin sentido. Luego toca el parche del ejército ucraniano en el brazo de Ilchenko. “Sovietskiy? Da! Da!” La figura camina hacia adelante y agarra el brazo de Ilchenko. somos ucranianos. Papa.” “A mí también. lo es: una cápsula del tiempo viviente que ha trocado cada recuerdo abstracto del pasado en realidad. Tarasov debe forzarse a creer en lo que ven sus propios ojos: es el abrigo de un oficial soviético de hace muchos años atrás. 217 .” Tarasov dice a sus compañeros y se acerca a la figura de aspecto fantasmagórico. Un turbante talibán polvoriento le cubre la cabeza. Entonces se da cuenta de que en realidad. “No le haremos daño. Retrocede a su cueva y se cubre los ojos de la luz enceguecedora de la linterna. “En realidad. “Sí. Santa Madre de Dios. El anciano parece estar igualmente aterrorizado.” dice Tarasov. todavía ostenta el rango de capitán. delgado y viejo como una momia. ¿Quién es usted?” “Nash… Nuestra columna.” le dice Ilchenko. sucio y descolorido. siempre lo fuimos. “Nashi. “Inclúyanme también. piensa Tarasov.le da la apariencia de ser lo que queda de un hombre. Parece que le vendría bien un poco de vodka. “Vypji.” “Si nos encontramos a un tipo soviético de esa guerra. pero el otro.” murmura Ilchenko. sus ojos abiertos por la perplejidad. ti nashoi synok!” Antes de que el soldado pueda hacer algo. pero lo más escalofriante es el abrigo harapiento que lleva puesto. el anciano le besa la mano que sostiene la ametralladora. observando al anciano como si fuera una criatura de otro planeta.” Squirrel saca una botella de su mochila y se la ofrece al anciano. Uno de los parches en su hombro ha sido arrancado.

” “Que me parta un rayo. “¿Capitán Igor Vasilyevich Ivanov? ¿División de logística 276?” “La columna. entregado por el Ejército Soviético.” El anciano puede estar devastado. “Venga. Ilchenko mira a Tarasov con expresión interrogante. “Nuestros… Ustedes son de los nuestros… Han llegado. siéntese. el hombre sacude su cabeza.” El hombre busca en su quitapolvo y le da a Tarasov un documento de identidad apenas legible. Ya está lo suficientemente confundido.. O era. Tarasov no se siente más listo que su soldado.” “¿Ucranianos? ¿Cómo?” Ilchenko está a punto de lanzar una larga explicación cuando el mayor le hace una señal para que se mantenga callado y se vuelve hacia el anciano. quizás encuentren algo útil que nos ayude a saber quién es. Ahora soy. De otro modo. señalando su boca e imitando que mastica.” dice. Squirrel. ¿Tiene hambre?” Le pregunta. Soy esto. “¿Quién es usted?” “Quién… Yo soy. Papa. pero no es un desvalido. que te devuelva la botella. tome mi mano. Sus palabras suenan como las de alguien que no ha hablado en un largo tiempo. Para su sorpresa. Parece haber perdido la capacidad de hacer o decir. llámelo Squirrel.” dice Ilchenko ofreciéndole al anciano su mano. “Salgamos de esta cueva. Nuevamente. Este es el soldado Ilchenko. Venga. palmea a Ilchenko en la espalda mientras camina con ellos hacia la luz de afuera. Es nuestro guía.“Muy bien… Venga. Y el otro sujeto es… Bueno. voy a pensar que es un fantasma. riendo. Ilchenko..” 218 . ayúdelo a caminar. Miren alrededor. “Soy el mayor Tarasov de las Fuerzas Armadas de Ucrania. Toma un pesado bastón de madera y. El mayor lo sostiene entre sus manos como si fuera un artefacto que nunca hubiera imaginado que existía.

concentrándose en sus necesidades más básicas.” Tarasov dice con un suspiro. ¿Realmente puede creer que un hombre pudo haber sobrevivido aquí durante casi treinta años. Vamos a asumir que lo que dice es cierto y que el Ejército soviético de algún modo lo dejó abandonado. “Además asegura que sabe de un camino a la maldita Fábrica. estamos en el 2014. con el debido respeto. completamente solo? Mírelo: ¡es más un esqueleto caminante que un ser humano!” “Su tarjeta de identificación parece genuina. ¿Qué novedades?” “Capitán… Por favor.” Tarasov le indica con la mano a Ilchenko que lo siga a unos pasos de distancia. Esto significa que lo necesitamos y que debemos permanecer con él. debe guiarnos.” dice Ilchenko. Yo. señor… No lo sé. Llegar a la Fábrica es una parte de eso. Tarasov trata de sobreponerse a la situación irreal. Mire. ¿Cuál es su visión de este asunto?” “Señor. déme un momento. la poderosa URSS. Nuestra. ¿Qué le decimos? ¿Que su nación.” 219 . Capitán Ivanov. “Estamos aquí para resolver asuntos no terminados con los dushmans.” Tarasov le da a Ilchenko la tarjeta arruinada. ¿Terminó?” “No exactamente. “Debemos llegar a la fábrica que está en la meseta. Y debemos pasar. capitán?” “Mi columna. ¿Conoce algún camino o no?” “Sí… Conozco. “Las cosas se han decantado hacia lo irreal. Viejo kravasos se oculta allí.“¿Qué columna. No podemos pasar. me escondo aquí. No me gusta dejar mi escondite. soldado.” “Somos la nueva columna.” “Este palabrerío no tiene sentido. fue humillada y que corrió fuera de aquí como un perro azotado?” “No lo sé. ¿Conoce algún camino hacia la fábrica?” “Mi columna se perdió.” “Esperaba… Que la guerra terminara.

mayor! Mira lo que encontré. Escúcheme: ahora es el año 2014.” “Es su decisión. “Uhm… Eso es una pegatina de Homero Simpson. ¿que su país ya no existe más? ¿Y todo lo que ha pasado desde entonces? ¿El CIS. señor?” “Sacarlo de su miseria. “¿Qué demonios es esto?” dice Tarasov mirando la tapa. Ilchenko.” Tarasov retrocede unos pasos hacia el anciano. la columna. una cosa es segura: no podemos dejarlo aquí.” Squirrel emerge de la cueva y le da a Tarasov una libreta maltratada. el golpe de estado. ¿Pero cómo consiguió esto el anciano? Como sea… No perdamos más tiempo.” “¿Y qué hacemos con él. Está sentado en el suelo. Yeltsin. Y decirle eso nos tomará tanto tiempo que estaremos sentados aquí hasta el día del Juicio Final. el mayor sonríe. “Quiero decir. mayor. señor.“Y entonces. con la mirada perdida en la distancia. La 220 .” “Me doy cuenta de ello. “Capitán… Igor Vasilyevich. Ilchenko. “Igor Vasilyevich Ivanov. ¡tal vez este sujeto ni siquiera escuchó hablar de Chernóbil tampoco! ¡En lo que a él respecta. no soy yo quien ha estado viviendo en una cueva desde hace décadas. repitiendo claramente su nombre una vez más. murmurando repetitivamente dos palabras: la columna. Putin y toda esa mierda? Maldición.” “¡Oye.” “¿Qué?” Al ver que Ilchenko frunce el entrecejo. mayor. escuche. probablemente le dé un ataque al corazón y no lleguemos a ese maldito lugar. Esperemos que no resulte demasiado doloroso para él. No veo otra opción más que mentirle.” Tarasov se pone de rodillas delante del viejo y lo mira con fijeza a los ojos. fuera de la cápsula del tiempo.” “Bueno. su comandante en jefe aún es Leonid Ilyich Brezhnev!” “Si se lo decimos.

Usted no me es útil.” dice el anciano tocando la armadura pesada de Tarasov.” le dice Squirrel. maravillas!” “No sabe ni la mitad de eso. ¡ya basta!” Repentinamente una idea surca la mente de Tarasov.” “Yo soy mayor. ¡Oh. Stalker! ¿Cómo demonios podríamos serlo?” “Ilchenko. A casa… A Rusia. La URSS ya no existe. “Ustedes no son de mi ejército. Ilch. Usted estará entre ellos. “Su uniforme es diferente también… Mucho mejor que el nuestro. “Dejémoslo a merced de su destino o arrastrémoslo con nosotros. Ahora lo llevaremos a casa. Seguirá mis órdenes y nos guiará a la fábrica. ¡Esto no tiene sentido!” “Pero ése es el punto.” “¿Ya no más URSS?” “Ya no está.” “Usted habla diferente… ¡Todo en usted es diferente. “No eres de su ejército.” “¡Gracias a Dios Todopoderoso! ¡Oh.” “Pero…” El anciano toca el parche ucraniano en el brazo de Tarasov.” “¿Qué? ¿Breznyev está muerto?” “Así es. ¿sabe?” 221 .Guerra finalizó hace veinticinco años.” “Kommandir!” Ilchenko habla en voz baja. El ejército soviético ya no existe más.” “¡Eso es jodidamente cierto. pero Tarasov tiene la sensación de que su soldado apenas puede reprimir la ira. no! Usted no es de mi ejército. es hora de regresar ya. Terminaremos nuestra misión. Dios ha hecho maravillas. Será transferido a su hogar desde allí.” “¿Ganamos la guerra?” “Bueno… Algunos de nosotros salimos victoriosos. “Usted es un genio. si lleva a cabo una última orden… Para mí.” “¿Rusia?” “Donde sea que esté su hogar. Los rangos no han cambiado. Entonces lo llevaremos a un lugar seguro.

se encuentra donde estaba. Vamos.” Por un instante. le he dado una orden. y lo supero en rango. luego a Tarasov. nuestras insignias en los hombros han cambiado pero aún debería poder reconocer la estrella de un mayor. porque el deseo de venganza es la única cosa a la cual aferrarse. ¡hágalo entrar en razón!” “Capitán Ivanov.” dice Tarasov. nos vamos a casa.” 222 . Cuando abre los ojos. “Capitán. “¡Soy uno de los suyos! ¿Ve eso? ¡Ese soy yo! ¡Kunduz. fechas y la historia carecen de significado.. “Debe venir con nosotros. Cierra los ojos y cae en una vorágine de recuerdos donde el tiempo. ¡Es una orden!” Una sombra de duda se posa en el rostro del capitán. 1988! ¡Mírelo!” El hombre mira a la fotografía. sargento. No lo hemos olvidado ni a su columna.” “Pero no puedo ir a casa. varado en la realidad: una realidad a la cual necesita aferrarse si quiere mantener la cordura. “Y no puede descansar en paz por el sonido de todos los bummers y las putas de tacones altos que caminan en la Plaza Roja.” Traga en seco y suelta al anciano. “¿Breznyev realmente falleció?” “Realmente.Tarasov busca en la pechera de su armadura y le muestra al capitán la foto de su padre. “¡Mayor…! Por el amor de Dios. capitán Ivanov. que indica su rango. Sus ojos se abren muy grandes.” Ilchenko añade apretando los dientes. “Sí… Ese es usted. señalando el parche pequeño en su armadura. la mente de Tarasov pierde la noción de la realidad. donde sus latidos se convierten en una tormenta de emociones que amenaza con arrastrarlo en profundidades oscuras en las que se volverá loco. “Ahora soy un mayor. Jamás… Ahora he venido para llevarlo a casa. ¡De modo que alguien sí sobrevivió!¡Lo sabía! La columna completa no se podía haber perdido… No podía ser que todos murieran.” Tarasov se pone su visor para ocultar sus ojos..

Tal vez sea la reducción de un cuerpo humano a huesos. nos guiará hacia la Fábrica. ¿Hará algo por mí. Por ahora.” “¡No tenemos más tiempo para misiones secundarias.” “Está bien. pero por momentos se les dificulta seguirle el ritmo a los pasos del nuevo guía. no ahora. Pero los llevaré… Los guiaré. Los lleva por grietas y sobre riscos en un camino que nunca hubieran podido encontrar ellos 223 . Tenemos una misión que completar. kommandir?” Desierto. se puede arreglar. sí. Lo haré. mayor?” “¿Qué más puedo hacer por usted que no sea sacarlo de aquí?” “No requerirá mucho tiempo.” “No… No todo se puede arreglar. Los guiaré y aceptaré sus órdenes. capitán. si se puede hacer rápidamente. tendones y músculos lo que lo mantiene caminando de prisa. Tarasov mira al anciano con ojos diferentes. ¿Está seguro de que puede…?” “Lo estoy. Puedo.” “¡Gracias! ¡Bien! Davaj uhodim!” “¿Dónde?” “¿No quiere llegar a la Fábrica?” “Oh… Por supuesto.“Lo que sea que haya querido decir con eso. 17:11:38 AFT Luego de unas horas de caminata. Por favor. joven. si hace algo por mí. y supongo que quiere llegar a un lugar seguro lo antes posible. No repetiré mi orden.” Toma su pesado bastón y comienza a caminar colina arriba. le ruego que diga que no!” “No ahora. Luego de que los guíe hacia la Fábrica. señor!” Ilchenko casi le está gritando a Tarasov. “¿Qué espera. “¡Si quiere enviarlo a Kandahar para buscar su rifle extraviado o que vaya a Kabul para encontrar su tarjeta de miembro del Partido. comparada a los tres acompañantes que llevan equipo pesado y armas. también. o nada más la libertad de movimiento que tiene.

Véndele uno a Sueldahuesos allá en Bagram y serás asquerosamente rico. Los Stalkers dicen que aumenta la salud de uno como nada… Sólo te lo digo porque se supone que se encuentran por aquí. se inclina con las 224 .solos.” “No me importaría que me dispares unas cien veces si tuviera un artefacto Corazón de Piedra. O quédatelo y te hará vivir por cien años.” “Ya no queda tan lejos.” dice el capitán. “¿Qué quiere decir ’no tan lejos’?” lo interroga Tarasov.” Squirrel se rasca la cabeza.” dice Ilchenko respirando pesadamente por el reciente ascenso a través del angosto barranco. “No podrías estar más equivocado acerca de la Fábrica. muchacho. Se detiene y seca el sudor de su rostro.” El capitán señala hacia adelante mientras Tarasov al fin llega a la cumbre. viejo… ¡Seré el único guía que conoce un camino hacia la Fábrica!” “Lo dudo. Vive rápido y muere bonito es mi filosofía. “Pronto acabará el día.” “Tendrás un problema con eso de morir bonito. Respirando con dificultad. Los rumores dicen que hay más artefactos que condones usados en un night club de Kiev. mayor.” “¿Qué es un Corazón de Piedra?” “Un artefacto muy raro. Ilch.” “Como unos trescientos metros. demasiados Stalkers vendrían aquí. parándose en la cumbre mientras Tarasov y sus compañeros todavía trepan hacia una estrecha grieta en la ladera.” “No estoy seguro de querer vivir cien años. mirando su reloj con expresión nerviosa mientras se apresura en los últimos metros. “Este nuevo camino me hará rico. Véndelo en el Gran País… Y serás aún más asquerosamente rico. “Es una pena que no haya un artefacto que te haga asquerosamente rico y vivir por cien años. Squirrel ocasionalmente se detiene para documentar el progreso en su PDA. Menciona cerveza helada y te dispararé dos veces.” “Menciona los night clubs una vez más y simplemente te dispararé.

revisen sus armas. Ilchenko y Squirrel finalmente los alcanzan. “¿Y ahora?” pregunta Tarasov. siguen al capitán hacia una loma baja cubierta por arbustos espinosos. Un gran agujero yace debajo. Vperjod. Con la respiración pesada.” “Sí.” 225 . ¡Mierda!” En el suelo rocoso abierto entre ellos y la Fábrica. silban anomalías mortales. Más allá de la pared. Se mueven lentamente y explotan en trombas de fuego cuando se contraen. “Y ahora nos vamos hacia la guarida.” dice el guía mirando hacia la Fábrica. Pero lo que ve entre ellos y la Fábrica lo hace emitir un largo suspiro de frustración. “Eso es genial. lo suficientemente ancho como para que se meta un hombre. A unos minutos de marcha se levanta una alta pared hecha de planchas de concreto. Ilchenko.”dice el capitán. mejor descansemos. “Les mostraré el camino. ¡hacia la Fábrica!” Manteniendo cuidadosa distancia de los campos de anomalías. “Está bien… Descansaremos aquí unos minutos. “Aquí vive el viejo kravasos.manos en las rodillas para darle a su espalda un minuto de descanso y observa la dirección que se le muestra. como si intentaran bloquear cualquier camino que a través de ellas. Squirrel.” “¿Entonces sólo se trata de un chupasangres? “Y su familia. “Es como si nunca hubiéramos salido de Puerta del Infierno. extiende una mano hacia los arbustos y mueve hacia un lado las ramas con espinas.” Una maldición desagradable es lo único que le viene a la mente a Tarasov. se asoman los edificios de un parque industrial en ruinas. En algún punto se detiene.

” “¿Y qué es esto?” Tarasov le pregunta sacando la libreta del bolsillo de su chaleco. No la comprendo. Mac. ¡al fin es tiempo de meterse en lo real!” Tarasov sonríe. para su sorpresa. También ahuyenta al chupasangres. La encontré hace unos días en un campamento abandonado. unos pocos dibujos aparecen entre las notas. recuperará el uso del lenguaje completamente. o cómo?” “Ya verá. el dueño de la libreta debe ser muy joven. Tal vez si le hablo más. Está llena de una letra manuscrita prolija y. luchas con mutantes.” Lo que Tarasov encuentra en las páginas lo sorprende. evidencia que el dueño ha estado en todos lados en la Zona mientras estaba bajo el mecenazgo del tío Yar. descubre una nota que menciona su propia base en la 226 .” “Mi equipo jamás se queda sin balas. piensa. a quien se unió en su viaje hacia el sure n busca de una mina de artefactos. Como sea. Es sobre un país llamado ‘Zona’. capitán. Varias páginas con notas y texto acerca de la Vieja y la Nueva Zona. En una de las primeras páginas. ninguna luz. Las notas que logra leer hablan de misiones. Tarasov sonríe cuando aparecen algunos nombres familiares: Sidorovich. Hola. con Stalkers experimentados. mutantes. Tal vez su memoria también. la encontró… Puede quedársela.Tarasov nota como los diálogos del capitán están mejorando. “Oh. ninguna armadura. me sorprende lo impreciso que es un AK-47 en realidad. el Tabernero. “Pero usted no lleva ningún arma. incluso un niño. Es un gusto conocerte. probablemente de los que su dueño encontró aquí.” “¿Cómo se mantiene alejado a un chupasangres? ¿Pegándole. escritas en un pésimo ruso. Examina a través de las páginas. A juzgar por las primeras entradas. Absolutamente nada. expediciones con novatos. “¡Maldita sea! Luego de jugar al Call of Duty tantas veces. al que le gustan los videojuegos. Loki de Libertad y el general Voronin de Deber. piensa.

no. haciéndose pasar por turistas en Uzbekistán.” “No. Tarasov continúa echando un vistazo a través de las páginas. Una nota cerca del medio de la libreta cuenta acerca de un malogrado viaje a la Central Nuclear. Algunas de las primeras notas han sido escritas enteramente en la lengua materna del Stalker. Escuché cuando alguien entraba y me escondí. Para su decepción.” Alabando al joven Stalker por su sabia decisión y maldiciendo los oscuros negocios de Sidorovich al mismo tiempo.antigua Zona. Está escrita en ruso rudimentario. S. me advirtió que no hiciera lo que Sidorovich me pidió. El idioma y el vocabulario van mejorando página tras página. A la mañana siguiente encontré esto. “Día 3. Mejor me salto esta misión. el idioma de las últimas notas regresa al español. ¿dónde y cuándo encontró esto? Espero que no haya sido en un cadáver. Al carajo con esto: apenas puedo caminar y esta basura me está derribando por el peso pero sería idiota dejarlo aquí para que se lo lleven los malditos Monolitos. 2014.” 227 . mezclado con palabras en un idioma que no comprende pero que adivina que es español. lo cual no le otorga ni una pista acerca de porqué el chico dejó Bagram o hacia dónde se desplazó.” Notas posteriores cuentan acerca del viaje del chico y Yar a la nueva Zona. pero el final de la libreta cuenta un exagerado aprendizaje del ruso. “Capitán Ivanov. Dijo que la base del Cordón tiene un nuevo comandante y que ya no es… Un completo desastre (¡Maldita sea! ¿Por qué esta maldita PDA no viene con un diccionario incorporado?) Y que sin importar cuánto prometa pagarme Sidorovich no debería ni siquiera intentar robar esos documentos. Se dirige al capitán. “Llegué a la maldita pija de cristal y lo arruinó todo y ahora ese mecánico de Libertad es mi única esperanza. ¡Maldito sea el Genio! ¡¡¡Mierda!!!¡Maldita sea la Zona! Ahora ha vuelto mi deseo más secreto en mi contra. o el próximo imbécil que venga aquí a pedir un deseo y se joda como yo. sobornando su acceso a la Zona y finalmente a Bagram.

pero un Stalker lo asusta?” “Un… ¿Qué?” “Un humano. Pero acerca de los hombres.” responde Tarasov y se dirige a sus acompañantes que están recostados en el suelo. con la forma de una cuchilla como si hubiese sido hecha por cavernícolas.” dice Squirrel generosamente. “¡Lindo… Muy lindo!” “Puede quedárselo si lo quiere.” Saca una pequeña bolsa del bolsillo de su quitapolvo. “Está oscureciendo.” Squirrel se arrodilla y. de todos modos. ¡Acampemos y continuemos mañana!” “Supongo que está terriblemente oscuro en esa guarida. El capitán sostiene la piedra cortada contra el fuego. El capitán. pero lo siguen a la entrada de la cueva. Avancemos. Observando de cerca. como si estuviera sosteniendo un gran tesoro. “Oiga abuelo. los ojos de Tarasov se abren bien grandes.” “Está en lo cierto. si no le importa. Con cuidado. “Primero necesitamos fuego. Toma un objeto pequeño y negro de su mochila y lo coloca en un extremo de su bastón. Es una piedra negra. “Oh… Eso es maravilloso… ¿Puedo verlo?” dice el capitán admirando el encendedor. uno nunca sabe. el capitán desenrolla un trapo sucio y saca un par de anteojos rotos. consigue encender un pequeño fuego en un segundo. Luego de unos 228 .” Ilchenko y el Stalker gruñen enojados al levantarse. “¡Oigan ustedes dos! ¿Listos para irnos?” “¿Tenemos que hacerlo? Estoy terriblemente cansado. El capitán lo rechaza. en cambio.” “Conozco a los chupasangres. extenuados. deteniéndolo.“¿Está listo para entrar en la guarida de un chupasangres armado sólo con un bastón. tengo algo mejor.” se queja Squirrel. usando un mejor encendedor. Arranca unas pocas ramas del arbusto más cercano y comienza a juntar la luz del sol en el vidrio. agarra de la mochila a Tarasov.

memo?” El capitán se dirige a ellos y pone un dedo en sus labios. rebyata!” Guarida de los chupasangres. 18:27:30 AFT Tarasov se da cuenta que su equipo de visión nocturna se ha vuelto inútil por el brillo antinatural que emite el artefacto del capitán. “Ya lo sabemos. “¡Silencio! Los chupasangres no ven bien pero tienen oídos muy sensibles. un insoportable hedor le impacta en la nariz: el hedor de carne podrida. capitán.“Entonces no se han encontrado con un chupasangres de aquí. Odio esta clase de túneles. “¿Le gusta. brilla. y emite una pequeña esfera de luz. Tan pronto como está adentro. sangre seca y heces de animal. iluminada desde adentro.” El capitán frunce el ceño. “¿Tal vez deberías moverte más rápido. A los chupasangres no les gusta. dedicando a Tarasov una sonrisa orgullosa en su boca sin dientes. sólo hacia atrás y adelante.” 229 . “Jamás vi que se usara un artefacto de ese modo. “¡Pónganse las máscaras de gas.” le dice. quita el cañón de tu arma de mi espalda. No hay espacio para flanquear o maniobrar. De mala gana enciende la antorcha en su cabeza y hace una señal a Squirrel y a Ilchenko para que hagan lo mismo. Tarasov lo sigue.” dice Squirrel asombrado. joven? ¡Bien! A mí también me gusta. “Ilchenko. mayor.” susurra. Pero deberíamos poder escucharlos cuando vienen: tratan de hacer cagar de miedo a sus presas con un aullido antes de atacar. “Esta es mi antorcha. piensa mientras avanzan en el angosto pozo de la cueva.” El capitán envuelve el final del turbante talibán sobre su boca y entra en la guarida.segundos.” susurra Squirrel.

llegan a un punto donde el túnel se ensancha.“¡Squirrel! ¿Por qué no mencionaste nada de esto? ¡Se supone que eres nuestro guía después de todo!” “¡Lo siento. su juicio le dice que confíe completamente en el Capitán. Sin embargo. “Permanezcan en la luz. excepto él. ya que lo único que puede detectar es que parece que ascienden gradualmente. eso fue lo que mencionó Degtyarev durante la sesión de instrucciones. “¡Mierda! Chupasangres sigilosos es lo último que necesitamos. una razón más para que ustedes dos dejen de molestarse el uno al otro. El artefacto del capitán ilumina una pequeña parte de la cueva. Miles de moscas lo invaden. piensa Tarasov. avanzan. que los está guiando a través de un laberinto de túneles con pasos firmes y no vacila nunca ante esquinas que se convierten en conducto sa la izquierda y a la derecha donde nadie. como si estuvieran caminando en una esfera de brillo rojo tenue. dándoles una mejor chance de evitar tropezarse en el suelo irregular. pero suponía que ya sabías todo!” Maldita sea. ¡En marcha!” Caminando con pasos lo más silenciosos posibles en el suelo arenoso y rocoso. Otorga más luz de lo que las linternas en sus cabezas darían por sí solas.” Tarasov se mueve más cerca del anciano. Está bien. pero también facilitaría que los chupasangres o algo más que esté al acecho en las cuevas oscuras los detectara. hombre.” 230 . Tarasov hace una mueca bajo la máscara de gas cuando ve un cadáver en el piso: el traje de Stalker destrozado tiene las marcas de enormes garras. Tarasov espera que el sentido de orientación del anciano no le falle. sabría en qué dirección avanzar. preguntándose si quedarse cerca del artefacto brillante es una buena idea. “¡Squirrel. Luego de varios minutos de andar a hurtadillas y ascender. regresa a la línea!” Tarasov le susurra furiosamente al guía cuando se mueve para inspeccionar los bolsillos de la armadura del Stalker muerto. “Éste no es momento de buscar objetos. por supuesto.

no necesitamos temerle. El aullido es bueno. Entonces escucha el sonido de pasos aproximándose hacia ellos. pero mantener los ojos muy abiertos constantemente y los oídos atentos se vuelve más y más extenuante mientras el tiempo pasa.” “Odio a los chupasangres. allí viene!” No necesita el desesperado grito de Squirrel para darse cuenta del peligro. En el destello rojo del artefacto del capitán. Caminar es sencillo en el suelo firme y el ascenso es por lo general. levanta su arma. una sensación aterradora de claustrofobia se apodera de él. pero el silencio es mortal.“Pero…” “¡Shh! ¡Silencio!” dice el capitán en un tono de voz bajo. bueno. “Especialmente los que andan a hurtadillas.” responde Squirrel susurrando. Experimenta auténtico placer cuando ve uno de los túneles ensanchándose nuevamente en un largo espacio con forma oval y está considerando un descanso corto cuando ve que el capitán se queda paralizado. “¡Chupasangres! ¡Esperen! ¡No se acerquen!” Tarasov está a punto de gritarle al anciano que se arroje al suelo ya que tiene un tiro seguro. pero la frágil figura del capitán se interpone entre él y el mutante. “¡Escuché algo!” Ahora Tarasov lo puede oír también: es un rugido ahogado que llega de las profundidades del túnel que yace más adelante.” La larga y tediosa marcha le pasa factura a la energía de Tarasov. Tarasov levanta su rifle para disparar. Maldita sea esta espeleología… Estos conductos angostos golpean mi energía con cada paso que doy. Conforme su energía mental se agota. “¡Jesucristo. pero se da cuenta de que no 231 . Instintivamente.” susurra el capitán. aparece la sombra de un chupasangre en la pared rocosa a escasos metros de su derecha. “Si lo escuchamos. “Significa que el chupasangres no nos ha detectado.

” exclama Tarasov. como si estuviera hipnotizado por el destello del artefacto. incluso se vuelve más atronador por el eco de la cueva. que sostiene el artefacto brillante.” Con los ojos bien abiertos por el horror y la sorpresa. “¡No disparen!” El capitán levanta su bastón. kravasos… Vete. Con un grito de dolor. Cuando Ilchenko. Cuidadosamente. y avanza.es a él o a sus camaradas a quienes el capitán les está hablando: sus palabras son para elmutante. “No disparen. apuntando su rifle desde la cadera al centro de la sombra del mutante. el capitán hace una seña para que avancen.” dice el capitán en un tono de voz casi paternal. el Capitán lentamente da un paso hacia atrás. Ahora el subfusil de Squirrel se une en los disparos. ha llegado al extremo remoto de la caverna. Con un movimiento de cabeza. Ilchenko da un paso adelante. Tarasov también abre fuego. que mantiene en alto el artefacto y cerca del hocico del chupasangre.” le susurra el mayor a sus acompañantes. “Ahora vete. Luego del largo silencio el fuego de la ametralladora es ensordecedor. donde Tarasov puede ver ahora cómo los ojos reflejan la luz. el metrallero aprieta el gatillo del PKM.” Antes de que Tarasov pudiera ladrarle una orden para que no dispare. se acercan al capitán. pero un mutante muerto es mejor. “Aléjate.” “Que me parta un rayo. Aún encarando al mutante al cual parece tener bajo su voluntad. “Vete de aquí hasta que regrese tu vista. La sangre salpica de cada vez más 232 . Tarasov ve la sombra del mutante que da unos pasos hacia atrás. el último hombre en la fila. “¿Realmente cegó a la bestia?” Pero antes de que el capitán pudiera responder. se dirige hacia ellos con pasos lentos y cautelosos. Guiado más por el instinto que por la razón. “Un mutante ciego está bien. el capitán cae al suelo. La sombra se les acerca mientras las balas golpean el cuerpo aún invisible.

muere al fin. arriba y abajo. arremolinando polvo al golpear el piso.heridas y ahora el mutante emite un aterrador y largo aullido. “No. rápido!” “¡Los aullidos se están acercando!” grita Squirrel. Si su marcha había sido cuidadosa hasta ahora. “¡Corran!” grita el capitán. Unos pocos segundos más tarde. no. “¡Squirrel! ¡Recargando. vienen del conducto al frente. el color natural de su cuerpo aparece cuando el cerebro del mutante. no. “¿Por qué?” Tarasov lo ayuda rápidamente a ponerse de pie y nota con alivio que el anciano está ileso. “¡Corran!” Corren. retrasados por Ilchenko que cada tanto se da vuelta para disparar ráfagas cortas de su arma.” gime el capitán. “¡Jodido infierno! ¡Adelante de nosotros!” El mayor vacía su cargador en el mutante que les bloquea el paso.” Tarasov le responde gritando. Luego cae. el túnel que han dejado y desde cavernas que no habían visto. Su alivio se desvanece rápidamente cuando escucha varios aullidos haciendo eco a través de la cueva. ahora se ha vuelto en una huída descuidada mientras siguen al capitán. “¡Sí! ¡Mate a un mutante!” “¡Soldado estúpido e inútil! ¡Mataste un mutante y llamaste a una docena!” El capitán se dirige a Tarasov. “Desde mis tiempos. “¡Debemos llegar a esa maldita Fábrica. que corre a toda velocidad adelante. Casi se cae al suelo cuando se detiene repentinamente y Tarasov choca con él porque no tiene oportunidad esquivarlo en el angosto túnel. cúbreme!” 233 . “¿Ve lo que ha hecho?” El capitán le lanza una mirada furiosa a Ilchenko. la disciplina se ha vuelto incluso peor!” “Reprenderé al soldado más tarde. que lo hacía aparecer invisible por cualquiera sea la habilidad que posee. maldiciéndose por no haber puesto un cargador nuevo luego de haber matado al mutante ciego.

Luego de cubrir una corta distancia. “Listo. Squirrel! ¡Arrastren sus culos detrás de mí! ¡Cúbranme. Continuemos. mayor! ¡Adelante!” El capitán. los muros naturales de piedra y la tierra terminan en un muro hecho de ladrillos. “¡Ilchenko. el ruido de ambas armas casi superado por el aullido del chupasangre. estoy preparando una trampa explosiva!” Tarasov saca sus últimas dos granadas de mano de su chaleco de munición y quita los fusibles con mucho cuidado. Stalker!” “¡No. “¡Ya casi hemos llegado!” “¿Alguna vuelta más. Capitán?” “¡No! ¡Ésta lleva directamente a la Fábrica!” Tarasov echa un vistazo dentro del túnel mientras el metrallero y el guía llegan.El crujido pesado del PKM se une al estrépito del MP5. piensa recordando las palabras del capitán. ¡y permanezcan callados! ¡Especialmente tú. Cuando Tarasov recarga y se une al fuego. cuida tu retaguardia!” “¡Maldita sea! ¡Ya hemos estado aquí!” “¡Debes estar bromeando. el silencio es mortal. sin darle ninguna chance a cualquier mutante que fuera lo suficientemente afortunado para evitar la primera granada. Los aullidos son buenos. el aullido se transforma en un chillido lleno de dolor. Saltan por encima del cuerpo sin vida y avanzan corriendo. Aullidos de chupasangres todavía hacen eco en la oscuridad. pero siguen disparando hasta que el mutante cae. soldado!” La guía del capitán demuestra ser acertada. “Vperyod. ahora también cansado y respirando con pesadez. vperyod!” “¡Squirrel. apunta hacia adelante. Coloca una granada en el suelo en un punto en que cualquier mutante la puede mover y cautelosamente pone una piedra en la empuñadura de activación. 234 . pero ninguno parece estar lo suficientemente cerca para indicar una amenaza inminente. Entonces hace lo mismo con la otra.

“Pero este túnel siempre ha estado abierto.” 235 . “Es un cachorro. venga aquí. dejando un agujero lo suficientemente grande para que un hombre trepe y entre.” dice Ilchenko. “Considérese nuestro ingeniero de combate. “Avancemos.” susurra Squirrel. escuchan un gruñido. Mayor.” “Ilchenko. Definitivamente está hecha por el hombre: se ve como un sótano con cañerías herrumbradas y cables corriendo por las paredes de concreto.” dice Tarasov sin bajar su arma. Repentinamente. Una patada más y la pared colapsa con un gran estruendo. “Y bastante sofisticados para ser simples chacales.” ordena Tarasov.” dice Tarasov. Una mochila voluminosa se encuentra junto al nido de la mascota.“Hemos llegado a las sótanos. “Esto no lo hizo un chupasangres. ¡Extraño!” Da un paso hacia atrás. Luego de unas pocas patadas más. “¡Chacales!” grita Squirrel. Las hileras de ladrillos están colocadas de manera suelta y el equilibrio de la estructura completa parece nacer de una única. rascando su barba.” “Parecen ser una gran familia amorosa. la viga cede. Esta pared tiene que irse. parece una barrera improvisada con rapidez para impedir el paso. entran en la habitación al otro lado. En su conjunto.” dice el capitán. Pero un solo mutante aparece en la luz de su linterna.” El corpulento soldado camina hacia la pared de piedra y le da una patada con todas sus fuerzas.” “Considérelo hecho. Tarasov examina la pared. Parece estar atemorizado y se oculta tras una cañería. “Me pregunto dónde está el resto de la manada. enorme viga en el medio. “¡Y esperemos que no haya atraído a más mutantes con ese jaleo!” Uno a uno. “Eso es seguro. apuntando su linterna a unos trapos cómodamente dispuestos y una placa de metal en el suelo.

una voz viene desde la oscuridad. Pero antes de que siquiera pueda apuntar.” contesta gritando Squirrel.” añade Ilchenko con una sonrisa. Está acompañada por el sonido característico de un rifle al ser martillado. “Está bien. “No le haremos daño a tu… Mascota. “… y aquel Stalker con el MP5 es nuestro guía. sino cuán perfectamente el exoesqueleto se ajusta a quien lo lleva puesto. El rostro del Stalker está oculto tras el visor protector del casco y la máscara de gas integrada. No es el hecho de ver el caño de una de las mejores armas del mundo lo que le da una extraña sensación acerca de este encuentro. camina con cuidado hacia su oponente.” 236 . Es como si lo hubiera hecho un sastre. “Si piensan siquiera en lastimar a mi perro. ¡los frío!” “Ese no es un perro. Yar hace maravillas con los rifles pero las armaduras nunca han sido su fuerte. Ilchenko y yosomos militares…” “Los amigos me llaman Ilch. Especialmente los sofisticados.” dice Tarasov. presumo?” “Eso es correcto. Su nombre es Squirrel. Tarasov ve que lleva un exoesqueleto y mantiene su rifle automático FN-2000 en ángulo recto para disparar. ¿Quién eres?” “Mi nombre es Tarasov. “¡es un maldito chacal!” “Es un perro y su nombre es Billy.” Squirrel levanta su subfusil para dispararle al indefenso mutante que aúlla. El mayor frunce el ceño. ¡Todo el mundo relájese!” Lentamente. El cachorro de chacal sale disparado de su escondite y se oculta detrás de su amo. ni el tamaño relativamente pequeño de su oponente.“Odio los chacales. Qué extraño. en una perfecta posición de disparo por encima de ellos cuatro. ¡Bajen sus malditas armas!” Un brillo de luz potente destella de la linterna en la cabeza de una figura humana de pie en una esquina. “¿Mac el aprendiz. con sus manos arriba.

“¡El capitán parece el rey lich de algún estúpido RPG!” “¿Tienes algo en contra de los RPGs? ¡Es el mejor botín que he tenido!” pregunta Squirrel dando un paso adelante. Mac.” “¿Cómo ha estado?” “Estará mucho mejor cuando regreses con él. Hay menos mutantes. ¿quieres un poco de salchicha?” A modo de respuesta.” “Olvídalo. Llámalo capitán. “El tío Yar nos ha enviado para llevarte de regreso. y no hay tipos arrogantes de Deber metiendo sus sucias narices en los asuntos de los Stalkers. Pero si en algún momento miran mal a Billy…” “Amo a ese cachorrito. “No es esa clase de RPG a la cual se refiere el muchacho. Dile que me he ido al valle Panjir. el cachorro de chacal le gruñe y emite un gañido furioso que probablemente intentaba ser un ladrido atemorizante. a nuestros asuntos. “Entonces.” 237 . “Oye cachorrito.” dice Squirrel.” “Muuuy bieeeen… No les dispararé. sólo se metió en un vórtice temporal. “El valle es como el cielo para los Stalkers Libres. está con los buenos también. La tensión se disipa cuando Mac sostiene su rifle contra el pecho. “¿Operación Magistral aún se lleva a cabo? ¡Fuimos allí cinco veces…! ¡Siempre nos derrotaban! ¡Ese lugar es el infierno! ¡La columna! La columna se dirigía allí…” “¿Qué le pasa a este tipo?” pregunta Mac.” dice Tarasov.“¿Quién es ése? ¿Alguno de ustedes trajo a su abuelo de paseo?” “El abuelo que sostiene la luz rojiza es… Bueno. tienes razón acerca del capitán. ¿Podemos relajarnos ya?” Mac ríe.” “¿Qué?” El grito aterrorizado del capitán los sorprende a todos. Todos estamos con los buenos. créeme. Tarasov sonríe y le hace una seña para que se detenga. pero él es un lich caótico bueno. Ilchenko y Squirrel hacen lo mismo.

“¡Billy.” dice Tarasov preparando su rifle. no yo!” “Deberíamos irnos. “¿Tú le pusiste bombas explosivas al túnel? Mucho mejor.” responde Tarasov. cúbrete los oídos!” Mac entra en la abertura de la pared y dispara un proyectil del lanzagranadas incorporado a su rifle. Piedras y tierra caen y bloquean el túnel. fue un boyevoychik de gatillo fácil quien los despertó. agarrando a su mascota y poniéndolo en una bolsa que cuelga de su pecho. un segundo más tarde. “Debes haberlos hecho enojar.” “¡Son mutantes.” grita Mac.” Repentinamente.” dice el capitán ansiosamente. ¡Muévanse!” “Tú primero.“No le hagas caso al capitán. ¡Al menos podría ahorrar algunas granadas!” “¿Por qué te molestaste en construir esa pared de piedra?” Tarasov inquiere cuando entran al corredor y Mac cierra la puerta de metal con firmeza. reconfortándolo. “¡La podrías haber bloqueado 238 . seguido. Entonces mira al cachorro de chacal llamado Billy. incluso sin que Squirrel lo moleste. niño. el chacal de nombre Billy empieza a gruñir. “Entren aquí. Squirrel… ¿Ves? Parece que todos los animales te odian. “Oh-oh… Aquí vienen los chupasangres. Abre una puerta de metal que lleva a un corredor hacia la izquierda.” dice Mac preparando su rifle. “¿Cómo lo sabes?” le pregunta Tarasov con sorpresa. por dos detonaciones más. “En verdad está desactualizado. que se magnifica hasta retumbar como un trueno en el angosto espacio. “No me digas que…” El gruñido bajo del cachorro es suprimido por un aullido agresivo que viene de los túneles. mientras Mac agarra su mochila e incluso se da un tiempo para acariciar a su chacal. “Vámonos de aquí. no animales! ¡Y en realidad. El tenue pump es seguido por una gran explosión dentro del túnel.

”dice Mac mirando al altísimo metrallero a sus espaldas. pero al menos es obra del hombre. lo que le provoca interrogantes acerca de lo que en realidad pudo haber sido este lugar. “Mac.” “Y tú…” Tarasov interrumpe a Squirrel “¡Cierren sus malditas bocas. “No soy gordo. Si no. Tarasov ve puertas de metal con pequeñas ventanillasa la altura de los ojos. A intervalos regulares.” dice. la salida debería estar despejada. Huele como uno.” “Sí. enanito. Come osos en el desayuno. ¿ahora hacia dónde?” “Probablemente ya hayan adivinado que éste es el sótano de la fábrica textil. “Señor Tarasov.” gruñe. los dos! ¡Avancemos!” El corredor es angosto y oscuro. “Nadie me llama enanito. Una puerta permanece entreabierta. gordo.Es una pena tener que dejarlo. “Les sugiero a ustedes dos que arreglen esto más tarde.” “¡Tal vez porque es un chacal!” dice Squirrel. aunque… Era un buen lugar para ocultarse. Echa una mirada adentr. incluso para ser un perro. Normalmente. Huele cualquier mutante. ¿dónde encontró a tremendo imbécil de guía que no distingue entre un perro y un chacal?” “Squirrel es genial.con unas pocas granadas de 40 milímetros del lanzagranadas de tu rifle!” “Sólo me quedan unas pocas granadas. pero hay más que suficientes ladrillos por aquí. sin importar cuán lejos esté. algo inusual para el sótano de una fábrica. Billy nos advertirá. ¡Oye. y lo que ve se asemeja a una celda de una prisión.” dice Tarasov. “Este lugar es aterrador. lo cual es un alivio luego del laberinto de cavernas que dejaron atrás. déjame pasar!” Ilchenko deja pasar a Mac y se pone al frente en el corredor. imaginé que sí.” “¿Cómo?” “Tiene buen olfato. 239 .

Mac les hace una señal para que se detengan y mira en derredor con su rifle listo para disparar antes de hacerles una seña de que lo sigan. Botellas de plástico vacías. como si se fuera a colapsar en cualquier momento. gracias. en el final. qué más? Sólo un tipo atemorizante como Ilchenko se ocultaría en una celda de una 240 . los cuales Tarasov está feliz de dejar sin explorar mientras continúan su ascenso. “Ya tuve suficiente de cosas aterradoras por hoy. Nada es más aterrador que una cámara de torturas subterránea. La escalera oxidada rechina y se mueve bajo sus pasos. “¿Sentido de la seguridad. era la KGB. Ilchenko.” “Entonces vayamos hacia arriba. La habitación sólo tiene una puerta decente. “¿Qué te hizo esconderte en el lugar más profundo y oscuro?” pregunta Tarasov mientras se une al chico arriba.” “¿Una fábrica con celdas y una cámara de tortura? ¿Qué demonios era este lugar?” “¿Adivina qué? Los niveles de la Fábrica están arriba. sillas y estantes deteriorados. como siempre!” “No deberíamos demorarnos tanto aquí. Debajo. situada a lo lejos. Cuando llegan a la parte de arriba de la escalera. lo que sea.” “¿Por qué no me sorprende? Olvídese del excursionismo.” dice Tarasov. y se encuentra a sí mismo en una amplia habitación rectangular sin ventanas.” Mac se detiene en una escalera caracol de metal.” dice Ilchenko detrás de ellos “me gustaría verla. viejo! ¡Estoy contigo.” “Qué mal. Maldición. mayor. ¿acaso soy el único que quiere salir de este agujero infernal lo más pronto posible?” “¡No. Dos corredores más aparecen. la CIA.“¿Quieres ver algo realmente aterrador?” responde el chico. hojas de papel y más basura cubren el piso entre mesas caídas. “¿Estás seguro de que quieres perderte la habitación de tortura?” “¡Señor! Si me lo permite.

” “Ahórrense el esfuerzo. Incluso el capitán gruñe algo como ya era hora de descansar. Se abre hacia afuera.” “Olvídate de la puerta. “Eso no bloqueará la puerta.” “Además. ¿no te ayudé a matar a los chupasangres?” 241 . Por si acaso.” “Vamos.” “¿Está en la superficie?” “Claro. o un demente como Squirrel en el nivel de la Fábrica…” Mac cruza la habitación y abre la puerta con cautela. Cierra la puerta. Necesitamos descanso.” dice Mac moviendo la mano con resignación. “¡Ciertamente! Tú tienes una tendencia a huir. espera un minuto. “Aparentemente despejada. nos encontramos con el capitán y nos arrastramos por las cuevas en una sola jornada.prisión. La última vez que tuvimos havchik fue temprano esta mañana. ¿Por qué?” “Está terriblemente oscuro… Deberíamos quedarnos hasta el alba.” “Sí. Ilchenko.” Ilchenko y Squirrel emiten profundos suspiros de alivio.” dice Squirrel. toma esa mesa y bloquea la puerta. especialmente contigo por aquí. “¿Se acobardaron?” “Mejor cuida esa lengua. muchachos. niño. Mac se encoge de hombros. viejo. Esta habitación parece un lugar seguro para descansar.” Tarasov mira su reloj. podrías correr hacia la oscuridad y hacer que todo este viaje sea en vano. como tú eres un pequeño bastardo furtivo. “Después de todo este enredo hoy. Salimos de Puerta del Infierno esta mañana. ya sosteniendo una salchicha en su mano. “¿Qué hay detrás de esa puerta?” “El salón principal de la Fábrica.” le dice Ilchenko quitándose la mochila y colocando la ametralladora en una mesa que permanece en pie. Han pasado algunos minutos después de la medianoche. Ilch. Vamos…” “Mac. Mac. probablemente no existe nada que atraviese el umbral con lo que no podamos lidiar.

“¿Qué sucede. ¿Billy te comió la lengua?” “Estaba perdido en mis pensamientos… Capitán.” Tarasov espera una respuesta instantánea por parte del Stalker de lengua afilada. “¿Cómo pueden comer ustedes los Stalkers toda esta mierda? Si tuviera que alimentarme con nada más que esta basura. mis pedos tendrían un radio explosivo más grande que el de una granada de mano. idiota. ¿no va a hacerle una reprimenda al soldado por abrir fuego sin que se le ordene?” “Ilchenko. Mac? Es tu turno.” “Vamos.” Sin importar cuánto se queja de la carne enlatada. obviamente. blyntsi. considérese reprendido. el anciano salta ante la oportunidad de poder hablar. pero al menos en el ejército podemos irnos cada tanto y con eso. 242 . no eres. pyrozhky hasta la próxima oportunidad en que consiga algo decente para comer. No mencioné cerveza y vodka porque se explica por sí solo para un verdadero hombre. toma una lata de ‘desayuno para turistas’ de su mochila y la abre. “Para mí. señor. tú. Lo cual. surge la oportunidad de conseguir comida mejor. señor. sobrevivir en el ejército significa sobrevivir hasta la próxima licencia… Desearía ser un camello y almacenar suficiente galuptsy. hablando con la boca llena.” “Los camellos almacenan líquidos. Ilchenko aún se sirve una gran porción y continúa masticando. niño.” Tarasov dice con tono casual. así que el silencio de Mac lo sorprende. ¿esa luz que usted tiene no se apaga nunca?” Obviamente feliz de que alguien le esté hablando. Ilchenko? ¿Las raciones del ejército son mejores?” “No.” “¿Por qué. “Mayor.“¡Ni lo mencione!” exclama el capitán. Ignorando el ceño fruncido del capitán.

También es capaz de oler ciertas anomalías. sigue siendo un chacal. pero aquí y ahora no quiero verlos beber. Billy es el mejor compañero: no cuenta bromas aburridas. viejo. señor. Primero tenemos que salir de aquí. Pero de todos modos.” dice Squirrel ansiosamente. ni siquiera los perros podrían oler algo mientras a través de una máscara de gas. “Una serpiente atacó a la madre de miperro. “¡Yo mismo tengo un gran interés por los artefactos!” “Si es que hay suficiente tiempo. tiene que explicarme todas estas cosas. que hacen contacto?” “¡Sí. antes que la tensión en el aire pueda hacerse más densa. señor. ¿Queda claro?” “Absolutamente. ¡Aún no hemos llegado a Bagram!” “Lo siento. “Por favor. Hay otra piedra dentro del bastón: cuando ésta se encuentra encendida y ellas están… Cuando ellas… ¿Se encuentran?” “¿Quiere decir.” 243 . ¿cómo fue que encontraste a tu mascota chacal?” dice Squirrel. mayor! Cuando las dejo hacer contacto.” “Ofrécela al capitán. capitán. Sólo cuando la quito de mi bastón. joven… Recuerde.” “Probablemente porque nadie ha hecho un traje de protección con placas de blindaje y máscaras de gas apto para perros. Squirrel.” “Oye Mac.” “Eso es genial. “Además. arde y arde y arde. siempre me pregunté por qué los Stalkers no usaban perros en la Zona para que olfateen a los mutantes y las anomalías.” “¿Alguien quiere vodka?” Tarasov rechaza la oferta de Ilchenko.“Nunca. y que prometió hacer algo por mí. Sabes. que el mayor no lo tiene. Y querrás guardar esa botella para más tarde.” “Hmm… Eso es cierto. olvidemos eso por ahora.” dice Tarasov. Ilchenko. no me ruega por un botiquín y siempre me alerta de los mutantes.” “Cuando salgamos de aquí.

descansaré por un largo. Tarasov se quita el casco.” “Tampoco me arrancará las bolas. en realidad. Pero antes de caer en un intranquilo sueño.” “Sí. largo tiempo. ¿Ya estás feliz?” “Feliz. Ya he comido. viejo. no lo hará!” “Será mejor que tengas cuidado con los mutantes. Nos retiramos a las cinco en punto. “No necesito descanso. Él era un chacal.” El capitán sabe.” “No es necesario. capitán.” interrumpe el capitán. a ti te toca la siguiente.” “Tus hombres pueden dormir. lo hará. se dirige al capitán una vez más. ¿Y quién ha oído hablar de un oficial que tome la primera guardia? Es el privilegio de los soldados.” “No.” responde Tarasov encogiéndose de hombros. puedes estar seguro de eso. Incluso un héroe. “Muy bien… Mac.“Muy bien.” “Vamos. Y eso lo convierte en un perro. ahora no necesito dormir. te toca la primera guardia. tome este rifle si insiste en hacer guardia. mayor. se frota sus ojos cansados y se recuesta en el piso. Crecen rápido. es cierto. Siente como si sus parpados fueran de plomo. Necesita descansar. muchacho. No serán mis bolas las que arrancará de un mordisco cuando crezca. Él es un canino domesticado ahora.” “Lo que sea.” “¡No.” Tarasov estira sus brazos y emite un suspiro cansado.” “Eso. Confío en que aún sepa cómo utilizarlo. Tú ganas. 244 .” “Pero realmente no necesito dormir. “Porque una vez que haya llegado a casa. Squirrel. cruzando los dedos detrás de su cabeza. Más tarde. Por ahora. su única preocupación serán los periodistas y todo eso… Será una celebridad.” “No lo creo. Pero aún lo sigue siendo.

Vete a dormir… Los niños como tú necesitan al menos ocho horas de sueño. “Cállate. Mac. orinar. tenga esto en mente: no permita que el muchacho se escabulla. decir sus oraciones o hacerse una paja. Si tiene que cagar. lo que sea.“Y capitán… Si quiere que yo le haga ese favor. él lo hará delante de usted. Es una orden. pero cuatro y media es todo lo que vas a tener.” “Pero…” intenta interrumpir el joven Stalker.” 245 .

pero despertarme en el mismo espacio que tú. lo hace parecer el sueño más hermoso que jamás haya tenido. piensa Tarasov mientras se levanta y le da un suave puntapié a las botas del metrallero que ronca. 246 .” “Jesús. Quita el artefacto brillante de su bastón y lo coloca en su morral.” Squirrel bosteza. justo a tiempo.Corte marcial Terreno de la Fábrica.” responde el capitán aún sonriendo. 04:55:00 AFT Los muchos años que lleva en el ejército han hecho que la mente de Tarasov desarrolle un extraño sentido del tiempo. O quien sabe… Tal vez él esté mejor quedándose en Bagram. “Oye. éste muestra cinco minutos para las cinco. “Tomen su equipo y revisen sus armas. mayor.” “Maldita sea. Este hombre realmente se merece una medalla. cuando se despierta y mira a su reloj. Hay tanto que podría enseñarle a los Stalkers. Ignorando el gruñido del cachorro de chacal. despabilado por el ruido. viejo. “Dobro utro. Ansiosamente. mira alrededor pero se relaja cuando ve al aparentemente incansable capitán de pie junto a la puerta. 28 de septiembre de 2014. el anciano le sonríe. “¿Ya nos vamos?” Ilchenko gruñe aún medio dormido. con la luz antinatural de su artefacto aún brillando y el AKM de Tarasov en las manos. patea la pierna del Stalker dormido. enano. Levántate. “¿Algún acontecimiento?” “Nada para reportar. Detesto levantarme temprano. Sin importar cuán cansado pudiera estar. capitán. Al ver que está despierto. Ilchenko se pone de pie y se para junto a Mac.” Tarasov saluda al anciano. Ilchenko… Tuve una pesadilla en la que un chupasangres me perseguía.” Bostezando.

ponte al frente. arrancados o caídos de los herrajes que los sostuvieron hace mucho tiempo. cuelgan sueltos. Mac. Apesta. escaleras de metal llevan hasta una pasarela que corre alrededor de la pared de la Fábrica.“Mac.” “Tienes suerte de que no tenemos tiempo para un poco de saludable ejercicio matutino.” “… y tú. hombre. Lo sé. Ilchenko. no hay descanso.” Tarasov vuelca agua de la cantimplora en sus manos y la frota en su rostro. “He estado esperando por tanto tiempo. no hay bromas. pero espera poder ver pronto la luz del día. Enciende la linterna en su cabeza. “Despejado. Adonde sea que mire en el salón. “¿Todos listos?” “Es la última vez que llevo a los soldados en un viaje.” gruñe Squirrel. luego se pone su casco. El espacio relativamente amplio podría ser un alivio para sus sentidos embotados por las cuevas angostas. usted…” “Cuidaré nuestras espaldas. puestas ahí aparentemente para permitir el acceso a las cañerías y los cables de arriba. sólo prepárense y avancen y apresúrense. puede ver el cielo encapotado.” Mac abre la puerta y con cuidado. Squirrel. devolviéndole la cantimplora. En algunas de las columnas de concreto que sostienen el techo. “No hay desayuno. usted hará algo por mí. Ahora ponte en formación. señor.” Al salir del cuarto desordenado luego de muchas horas en casi oscuridad completa y encierro. capitán Ivanov? Aquí tiene… ¿Por qué tan feliz? “Hoy. Tarasov siente el alivio de encontrarse en un salón espacioso. dame luz aquí… ¿Quiere un poco de agua. Aquí y allá. no se toca la guitarra. hay hileras de maquinaria pesada.” dice el anciano. mira alrededor con su rifle listo para disparar. aunque la mayoría de ellas apenas si parecen como un montón de basura de metal oxidada. Capitán. A través de los agujeros en el techo que se distinguen muy arriba de ellos. quédese conmigo. pero el 247 . Es como unirse a Deber.

” ordena el mayor. Al ver que el capitán sólo tiene su antigua máscara para protegerse. Este lugar es una gran trampa radiactiva. Pónganse las máscaras.sonido que se intensifica del contador Geiger es de todo menos relajante. enciendan los sistemas de respiración. apenas evitando las balas que. Más allá de la chatarra y una pared de losas de concreto. se pregunta si uno más de los herrajes en descomposición ha cedido al peso de las tuberías y los cables que están por encima. “¡Dushmans!” grita Mac. Entonces escucha la ráfaga de un rifle de asalto. en cambio. su grito de 248 . ¿Cómo lo logró? Aunque no hay signo alguno de los mutantes o de ningún otro elemento hostil en las cercanías. “Detecto altos niveles de radiación. “¡Dushmans a las dos en punto!” “¡Pónganse a cubierto! ¡Hay uno disparando desde esa rampa encima nuestro!” El PKM de Ilchenko rocía la rampa con balas y un combatiente dushman cae de cabeza desde arriba. incluso si la radiación en el área no es tan alta como debe serlo al sur de la avanzadilla. Sólo una docena de metros los separan del portón cuando Tarasov escucha el ruido de metal cayendo sobre el metal. Se agacha. se visualizan colinas marrones con los imponentes picos de la cordillera de Salang lejos de ellos en el horizonte distante. Con razón… Todo aquí es de metal. ileso gracias a las anchas placas de Kevlar dentro del traje Berill. cerca del epicentro de las detonaciones. Por unos pocos segundos. Un rebote impacta la parte de atrás de su armadura y cae al suelo. hace que Tarasov se pregunte cómo sobrevivió luego de que se lanzaran todas las ojivas. golpean una de las máquinas. mantienen sus armas listas mientras siguen a Mac a un gran portón que se encuentra abierto a un patio que contiene varios camiones y otros vehículos abandonados.

cuando un gran combatiente dushman aparece a su espalda y los persigue para dispararles con su AK. “¡Ilchenko. elimine a esos dushmans que están en la rampa!” “¡Sí. está seguro que los mismísimos dushmans no estaban preparados para encontrarlos allí y su falta de preparación podría significar que él y sus hombres tendrían la ventaja. con su arma en alto por encima de su posición cubierta.agonía finaliza cuando su cuerpo golpea en una de las máquinas. El Stalker se agacha y dispara una ráfaga. Una bala por poco le da a la cabeza. Ilchenko gira la ametralladora en la dirección indicada por el mayor y dispara. Ya casi ha llegado a la última máquina en la hilera. “¿De dónde salieron?” grita Squirrel. Tarasov se da cuenta de que la única manera es avanzar hacia el patio disparándole a cualquier enemigo que pudiera estar esperándolos afuera. “¡Ése es uno menos!” “¡Squirrel! ¡Adelántate! ¡Cubre al capitán!” Squirrel hace lo que se le ordenó. mirando por debajo de la cubierta de una máquina. Pero él sabe que si estuviera comandando la parte atacante. Asumiendo que el comandante de los combatientes oponentes no es un tonto. Tarasov no puede dispararle. desde donde el portón está a unos pocos metros de distancia. recargando su MP5 mientras avanza y lleva consigo al capitán. “¡De todos lados!” Al notar que están atrapados entre dos filas de máquinas que ofrecen un blanco fácil a los combatientes enemigos que les disparan desde arriba. hubiera colocado una emboscada afuera en lugar de atacarlos en el salón donde las máquinas y las columnas de concreto ofrecen más que suficiente protección. “¡Abajo!” 249 . “¡Detrás de ustedes!” grita. Con Ilchenko y el capitán directamente en su línea de tiro. kommandir!” “¡Hay uno! ¡A las once!” Agachándose.

Tarasov apunta. viejo! ¡Nunca he visto a nadie pelear así!” “¡La rampa está despejada!” grita Ilchenko. Tarasov está a punto de llamar al joven Stalker para que se retire del salón cuando aparecen más enemigos e Ilchenko inmediatamente abre fuego. Ahora los papeles se han invertido: son los dushmans los que se esconden y Tarasov y sus acompañantes se precipitan hacia el portón. Ayudado por una mira incorporada en su rifle de asalto. El subfusil de Squirrel termina la matanza. En unos pocos segundos. mientras Mac saca total ventaja del punto de vista elevado. gran hermano!” “¡Más visitas desde el sur! Desde tu posición. levanta su arma. Squirrel y el capitán buscan refugio rápidamente detrás de dos camiones destruidos que cubren sus flancos. “¡Wow. “¡Fuerte y claro. “¿Cuántos dushmans más hay en este condenado lugar?” ruge por encima del tableteo de su ametralladora. “¡Mac! ¡Hostil a tu izquierda. rápido! ¿Mac. “¡No hay más fuego desde arriba!” “¡Te equivocas!” llega una voz desde la rampa. Tarasov. ¡Ven aquí rápidamente y dejemos que se acorralen en fuego cruzado!” “¡Allá voy!” Tendido boca abajo debajo del camión y cubriendo al capitán con su propio cuerpo. dispara y a la vez ve con el rabillo del ojo a Mac bajar de una escalera y avanzar hacia el camión. pero apenas ha apretado el gatillo cuando el bastón del capitán golpea su cabeza. El joven casi llega cuando un dushman. Mac dispone fuego letal y preciso en los atacantes. me escuchas?” le grita a su intercomunicador Tarasov esperando que el chico haya encendido el suyo. Ilchenko se les une. eso es a las nueve en punto. “¡Capitán! ¡Póngase debajo de ese camión. al suelo! ¡Ten cuidado!” 250 . que creían ya muerto.El dushman dispara.

vengan! ¡Papá Ilchenko los está esperando!” Aliviado porque la balanza de la batalla se inclina a su favor. Tarasov arrastra el cuerpo de Mac lejos del portón y dentro del salón. Gracias Dios por hacer que la tercera bala que dispara una ráfaga del Kalashnikov casi siempre le erra al blanco. El PKM de Ilchenko reanuda los disparos. anhelando contra toda esperanza que ningún dushman permanezca con vida allí para darle una sorpresa desagradable. Tarasov le dispara otra al dushman que aún se mueve y que le disparó al chico y luego se precipita hacia el cuerpo del Stalker para ponerlo a salvo. levanta el visor del casco y le quita la máscara de gas al rostro del Stalker para facilitar su respiración. Impactado en un costado. Aprovechando el breve lapso en el fuego hostil. “¡Arma atascada!” “¡Squirrel! ¡Continúa disparando!” “¡Acabo de cargar mi último cartucho!” Inmediatamente los hostiles abren fuego nuevamente. El dushman levanta su arma y le dispara a Mac a quemarropa. ten cuidado a la derecha!” “Vengan. “¡Ilchenko! ¡Mac ha caído! ¡Cúbrame!” El metrallero dispara una larga ráfaga en dirección a los atacantes. dushmans. dos balas han penetrado los paneles laterales más débiles de la armadura. “¡Se están retirando!” “¡Sigan disparando! ¡Squirrel. Luego. también ileso pero que aúlla de ansiedad. dejando sólo el pasamontañas color arena como cubierta. Primero. el Stalker emite un grito de dolor y colapsa. Billy parece ileso. el fuego del PKM cesa. 251 . Tarasov coloca a Mac a cubierto entre una cabina que alguna vez debió haber sido un puesto de guardia para vigilar la entrada y la pared de la galería de máquinas y comienza a revisar el daño en el joven Stalker. pero a una pulgada de distancia de la bolsa en que transporta a su mutante mascota. Repentinamente.Su advertencia llega demasiado tarde para Mac.

Tetas. pero en el modo en que la belleza natural que sólo las mujeres jóvenes poseen. piensa al abrir un botiquín. Ella se equivocó. Normalmente. preparado para ver sangre bajo las placas de la armadura. Una sonrisa le aparece en el rostro cuando recuerda las palabras de Mac acerca de que el cachorro de chacal no le iba a morder ‘sus’ bolas. ¡Esperen un poco más!” Tarasov respira profundamente y levanta el pasamontañas que aún cubre el rostro de Mac. Reconoce las facciones características de un rostro femenino. No impresionantemente bella o irresistiblemente deseable. del modo del encanto sexual que no viene de otro lado que no sea de la juventud. Tarasov abre la cremallera y las hebillas en el exoesqueleto de Mac. El chico lo logrará también. aun cuando Mac ha hecho obviamente todo lo que pudo para ocultar su belleza. que muerde sus gruesos guantes y trata de arrastrar la mano de Tarasov ledjos del cuerpo de su amo. ¿Está usted bien?” “Estoy bien. Afuera. Y son lindas. se ve hermosa. “¡Sí! ¡Eso les enseñará a no venir a lugares a los que no han sido invitados!” “Todos estamos enteros. Ilchenko. las balas no han penetrado la armadura. porque incluso con el rostro cubierto de polvo y suciedad. No se puede tener todo… ¿Necesita ayuda?” “¡No! No es tiempo de relajarnos aún.” “Maldición. Squirrel da un grito triunfal que se sobrepone al desfalleciento sonido del tiroteo. Tarasov hubiera tomado ese rostro por el de un joven apuesto. La joven Stalker abre sus ojos y parpadea ante la potente luz que cae a través del portón. 252 . Sí que tiene pelotas. Ahora que conoce el secreto de Mac no se deja engañar por el cabello corto y el rostro lleno de mugre.empujando a un lado al mutante que gruñe. Lo que ve lo hace olvidarse de Billy. Para su alivio. mayor. Mucho más de lo que muchos hombres tienen. Rápidamente aplica una venda adhesivade su botiquín a las partes del cuerpo amoratadas y cierra la armadura.

“¿Todo despejado?” “¡Todo despejado!” “¡Salieron corriendo como perros!” grita el guía. “Ilchenko.!” A juzgar por el tono con que Mac susurra la imprecación.” le grita al metrallero. ¿qué es eso?” inquiere ella tocando por encima del sitio en que Tarasov ha aplicado una venda. Ay… Oye. Tuvimos que terminar con los dushmans mientras estabas gruñendo y quejándote. “¿Es la primera vez que eres vendado por alguien más?” Tarasov mira hacia otro lado y trata de reprimir una sonrisa de oreja a oreja. No 253 . pequeño bastardo. “¡Niño estúpido! Deberías haberte quedado en casa a jugar videojuegos hasta que te volvieras lo suficientemente hombre como para entrar en la Zona. ve que todo el mundo está ileso. “eres un suertudo hijo de puta. para disimular que conoce el secreto Mac.. “Mierda… Duele como el diablo. gracias a tu exo.. añade.” A través de la sección demolida del muro de la pared. como si peinaran las colinas y el bosque ensanchándose debajo de sus pies. ¿está claro?” “Claro. Fuertes vientos arremolinan el polvo del suelo e impulsan oscuras nubes a través del cielo. forro.. Tarasov puede darse cuenta que ella captó el mensaje y que no está muy feliz por lo que él ha averiguado. se abre una vista hacia las planicies inferiores. “Pero. cubriendo el sol.” responde Tarasov y. pero emite un gemido de dolor y se toca el costado amoratado. “¡Espero que le digan a los otros idiotas que Squirrel estuvo aquí!” Tarasov ayuda a Mac a ponerse de pie. Seguido por sus compañeros. Rayos largos de sol hacen agujeros a través de las nubes. Para su alivio.” “¡Andáte a la mierda.“¿Qué estas mirando?” Mac trata de ponerse de pie. ¿Me dieron?” “Solo un moretón. hey… Al menos la vista no está nada mal. Tarasov camina hacia el borde de la meseta.” le dice a Mac. “No sería la nueva Zona si volver a la luz del día fuera sencillo. La próxima vez trata de que no te disparen tan fácilmente..

conminando al cielo con su amenazador poder. a Tarasov le parece que son las garras de la mismísima Nueva Zona. con un millón de arrugas en su rostro barbado. ¿Cuál es su respuesta?” “Primero. Desde aquí. “No se preocupe. con su quitapolvos harapiento y su larga barba soplada por el viento.” “No. con un movimiento de cabeza en dirección a Mac.” 254 . “Con un poco de precaución. No hace falta regresar por el mismo lugar que vinimos. quieto ante el viento que juega con su abrigo hecho jirones. se ve justo como realmente es: un anciano demacrado. o al menos abrazar. dígame qué necesita. podríamos simplemente bajar. “No tomará mucho de su precioso tiempo. ¿efectuaría una tarea para mí?” El mayor frunce el ceño.” Todos los rostros se dirigen al capitán.lejos de su posición. cansado. Las nubes oscuras finalmente ahuyentan los últimos rayos de luz. pero no es por los rigores de las veinticuatro horas pasadas. Primero necesita escucharme.” dice Squirrel. Entonces se da vuelta y mira a Tarasov a los ojos. “Bajar debería resultar sencillo. el desierto sin esperanza.” dice. haciendo que las planicies de Shamali aparezcan en sombras pálidas de color gris y azul. La extenuación está escrita por toda su figura frágil.” El capitán da unos pasos hacia el precipicio y da la vuelta hacia las vastas planicies. “Mayor Tarasov… Veo que ha encontrado lo que estaba buscando. parece como si la garra de un depredador gigantesco se alzara desde la tierra.” le dice el capitán. Puerta del Infierno se distingue donde las llamas anaranjadas de las anomalías explotan hacia el cielo y emiten una nube purpúrea sobre el arco de piedra. “Es sobre la columna… La columna que se perdió. El morral se encuentra en el suelo. como si quisiera bendecir.” “Sí. consciente que es hora de que continúe con su misión. Ya no me necesitan. “Y ahora. al ver a Tarasov vacilando. Estira sus brazos. Apoyado en el bastón.

Y yo que esperaba que hubiera recuperado la cordura a estas alturas. tres tanques T-62.” dice Tarasov impaciente. Nevaba mucho y ningún helicóptero vino a ayudar. Capturaron a nuestro kommandir y lo decapitaron. munición.” El capitán señala a Squirrel e imita el disparo de una granada propulsada por cohete.” Mac deja de acariciar al cachorro mutante. alabando a su dios. Tenía que pasar. pero quiere oír lo que el anciano aún tiene para decir. “La columna dejó Kunduz al comienzo de enero de 1988. piensa el mayor. Tarasov se sorprende de su propia falta de emociones por esa historia: en lugar de tristeza o enojo.” “Los afganos… Primero.” “¿Cómo huyó usted. supongo que era lo más seguro. lo único que siente es extenuación. A algunos los dejaron para que murieran en la nieve. Con RPGs como ése. armas. Veinte camiones Ural.” 255 . “¡Kapún! ¡Kapún! Luego los de atrás.” “Oí que no se podía confiar en los afganos en nada. Todo esto sucedió por culpa de un traidor. tres tanques de combustible llenos de petróleo y gasolina. nos atacaron a nosotros.” “Sí. Cuando los camiones estaban ardiendo. “Lo que quedó de nuestra carga. cinco transportes de soldados BMP. Les abrieron las gargantas a aquellos que no recibieron disparos. ¡Bam! ¡Kapún! Ningún vehículo se podía mover. “Continúe. Fueron traicionados. capitán. combustible. Jamás llegó. Nunca llegó al desantniki que luchaba en el valle Panjir. “La columna se dirigía hacia Khost. Es seguro suponer que también murieron. primero acabaron con los blindados al frente de la columna. fue a las manos de los dushmans. capitán?” “No fueron los afganos los que nos traicionaron.” Tarasov frunce el entrecejo. para que murieran congelados o que se los comieran los chacales y los lobos. Ya sospecha hacia dónde se dirige la historia.

Mac está de piecon su máscara facial abierta. Una nube de tristeza está suspendida por encima de los tres. el honor perdido de un oficial soviético… Ruso. O un hijo que creció sin padre. ¿Cómo podría ser que el que aman esté muerto.” “¿Realmente lo cree así?” “¿Qué desea de nosotros ahora?” responde con una pregunta. ejerza de corte marcial para mí y me ejecute por traición. Yo fui el traidor.” “¿Qué?” “Ya me escuchó. he esperado esto. “Ciertamente merecía veintiocho años en prisión por ello… Y no puedo imaginarme una prisión peor que este lugar. Vendí la columna a los dushmans a cambio de un pasaje a Paquistán y luego a América.” Tarasov mira a sus camaradas. su mano descansa en la cabeza de Billy.” “Capitán… Lo que usted hizo es horrendo. atento a la reacción de Tarasov con el rabillo del ojo. “Sólo está imaginando una situación.” Mac lo mira espantada. “Rogué día y noche para sobrevivir aquí y salvarme de que me dispararan los dushmans o me destrozaran los mutantes cuando estuviera demasiado viejo para poder defenderme. pero Tarasov la ignora. Lo merecía. pero ha pagado el precio. mayor. “Por mucho tiempo. Me mintieron.” “No lo creo. 256 .“Veo que ya lo ha adivinado. evitando los ojos del capitán. mayor. “Quiero que usted. Ilchenko está mirándose las botas. y el traidor con vida?” Tarasov baja su cabeza. Olvidemos lo que ha dicho. no está en la imaginación. Aclara su garganta y se dirige al Capitán. Incluso si estuviera equivocado. Squirrel está jugando con su detector de anomalías.” continúa el capitán. El país que debió llevarlo a la corte marcial ya no existe más. Venga con nosotros.” “No puedo. ¿Cómo podría mirar a las caras de la gente? Podría encontrarme con la madre de alguno de los hombres que murieron por mi culpa.

Squirrel y Mac comienzan a gritarle. capitán. soldado?” “Estoy seguro que hará lo que es correcto.” “¡Guarda esa arma! ¡Debemos ponerlo a salvo!” Tan solo Ilchenko permanece en silencio. lo es. Se abotona su armadura y se pone en posición de firmes. discúlpeme un momento. “Ustedes dos. no puedes estar tomando en serio a este lunático. señor? ¡A un perro. Al ver esto. Eso es lo que yo le pido a cambio de guiarlo. mayor Tarasov. Pero también sé por lo que ha pasado. señor. Tarasov se dirige hacia los dos Stalkers. Tarasov se dirige al metrallero. pero pertenece al ejército soviético y en la URSS tremenda traición se castigaba con la muerte.” “Déjese de tonterías. la muerte de un perro!” “Pero ya no tenemos pena capital. Y la pena capital tampoco se aplica más en Rusia. tampoco su ley.Rogué para vivir hasta que llegara el día en que pudiera morir una muerte apropiada.” “Pero la URSS ya no existe más. den un paso atrás.” “¿Entonces qué. reflexiona Tarasov. Y usted. Tanto tiempo como el que yo pasé en la Vieja 257 .” Ilchenko dedica una mirada desdeñosa al capitán.” Tarasov saca su pistola. pero al menos dada del modo de un oficial. La muerte bien merecida de un traidor. no se supone que juzgue a los oficiales.” “Señor… ¿Permiso para hablar libremente? No es una decisión legal lo que se espera de nosotros ahora. “Oye viejo. Ahora. “¿Qué piensa de esto?” “Sólo soy un soldado. Quiero decir.” Ahora sé lo que significa estar de pie frente a un hombre cuya traición mató a mi padre. Sobrevivió veinticinco años en Afganistán y tres años en la Nueva Zona. Ustedes los soldados no hacen más que eso a nuestras espaldas. señor. lejos del rango de escucha. “¿Honestamente.” Con los otros.” “¿Nosotros? Él no es uno de nosotros.

No puedo juzgar al destino. “Llevarlo a casa no será de ayuda para él y usted tiene razón: quizá no lo merezca en absoluto. ¿probablemente esté también de acuerdo si digo que este hombre ya ha recuperado para este momento su honor y dignidad?” “Y si es así.” Ilchenko da un paso atrás sorprendido. Pero sólo aquellos con honor y dignidad pueden pasar un juicio justo sobre sí mismos.” Alejándose del confundido soldado. tuve una infancia bastante feliz.Zona. más allá de la perdida de mi padre que murió cuando yo era muy pequeño. Todo lo que debemos hacer es recuperar su honor y dignidad.” “El honor no nace con nosotros.” “Señor: los desertores no tienen honor. Tampoco la dignidad: yo no creo en toda esa mierda acerca de los derechos humanos. ¿eso cambia el pasado?” “Para nada. El destino fue lo único que me mantuvo con vida. y cobardía en la presencia del enemigo. lo cual resultó en las muertes de sus camaradas. Él era un conductor de BMP con los otros soldados de la misma columna que traicionó el capitán. Al menos eso es lo que la vida me ha enseñado.” “Señor. Su 258 . Uno debe ganarse el honor y la dignidad del modo difícil y puede perderlo del modo más fácil. pero ahora lo comprendo. “Gospodi… Estaba un poco confundido cuando usted le mostro esa fotografía. No me corresponde juzgarlo. ¿creció usted en las calles de Kiev?” “No. Tarasov aclara su garganta y se dirige al capitán. “Capitán Igor Vasilyevich Ivanov: ¡posición de firme! Usted ha cometido los más despreciables crímenes que pueda cometer un oficial: traición. ni dignidad… Y los traidores. incluso menos que eso. si me permite preguntar. Que él y los otros descansen en paz… ¡Le preguntaba porque yo sí crecí en las calles y estoy de acuerdo con usted un doscientos por ciento!” “Si es así.

A todos ustedes. Señala el morral que permanece en el suelo. pero ahora él también tiene algo para decir. son evidencia de que una vez más es digno de ser llamado oficial de… Cualquier ejército. Por lo tanto.infamia empeora por las motivaciones que tuvo. mayor. Tarasov e Ilchenko responden el saludo.” Antes de continuar Tarasov respire profundamente. los cuatro compañeros se quedan de pie como si se hubiesen convertido en piedra. Entonces Ilchenko habla.” Con la cabeza inclinada con solemnidad. su habilidad para sobrevivir por tantos años en el más extremo de los ambientes y su prontitud para asistir a sus compañeros soldados para completar una misión peligrosa en tiempos de guerra.” responde Tarasov encogiéndose de hombros y se aleja de sus acompañantes. viviendo a la altura e incluso excediendo los más altos estándares establecidos por el honor y la dignidad.” “Necesito una nueva pistola. “Gracias. sí.” El capitán mira hacia el cielo grisáceo. “Sin embargo. sus dedos aún aferrándose al arma.” “Y la confiscación de todos los bienes. El disparo todavía hace eco entre las colinas cuando el cuerpo del capitán Ivanov cae hacia atrás desde la meseta ydesaparece muy abajo. Squirrel y Mac se adelantan. Luego cierra los ojos. Tamaños crímenes son castigados con la muerte. Toma la pistola y saluda. 259 . yo… Esta corte marcial concluye que su honor y dignidad como oficial han sido restituidos. Por un minuto. pone el arma en su cabeza y aprieta el gatillo. Una sonrisa aparece en el rostro del viejo soldado. “Olvida agregar la confiscación de todos los bienes. hasta la misma tierra maligna que finalmente se lleva su alma atormentada. Tarasov le entrega su Fort al capitán. “Mayor… Eso fue genial.” El capitán permanece de pie muy firme y escucha ansioso las palabras de Tarasov. y queDios lo bendiga.

así concluye la historia de nuestra incursión. Da una larga bocanada a su cigarrillo de marihuana y despacio. y a través de los agujeros del pasamontañas que dejan visibles sus ojos y su boca. O quizá si la leyenda Stalker es verdad. Eso es lo que amo de este sitio. “No tengo idea.” dice Mac mirando fijamente el fuego. rublos. mirando como las chispas se elevan desde el fuego hacia el cielo estrellado. descansando sus pies adoloridos y observando las estrellas. que permanece allí. euros. “Podría venderlo por un millón de dólares. pero el artefacto brillante del Capitán es uno bueno. aparece la sombra de una sonrisa triste. “Como sea. mayor?” Tarasov. Ilch. Probablemente no lo venda. dame esa botella!” “Lich sería una buena elección.” “¿Cómo se llama?” Mishka Apicultor inquiere. exhala el humo. digiriendo una gran porción de desayuno para turistas.”dice Squirrel. “Entonces. son malvados.” 260 .” dice melancólicamente Squirrel. ¿Pero qué es un lich. “No me puedo quejar.” “Qué tal… No lo sé. me aferraré al artefacto y me mantendrá saludable por el resto de mi vida. ¿Estás de acuerdo. nuevos artefactos y todo eso.” “Entonces deberías ponerle un nombre. sólo se encoge de hombros ignorando la pregunta. de todos modos?” “Todos los chicos saben eso. 22:38:04 AFT La hoguera se consume con lentitud. Un lich es un mago que permanece con vida a través de muchos siglos. No encontré un Corazón de Piedra. Nueva Zona. ¡Oye. Lichs erá. entonces. “Genial. quizás algún día regrese a encontrar un Corazón de Piedra. viejo. lo que sea. Mac hurga en el fuego con el bastón del capitán mientras que Billy duerme en sus piernas. Nah.Amor duro Campamento Stalker en Puerta del Infierno. seguro lo conservaré. Por lo general. Su casco se encuentra a un costado de ella.

” “Yar se va a sentir decepcionado. Entonces: ¿qué le da una puta de regalo de Navidad a su mejor cliente? SIDA. sin mirar a ninguno de los Stalkers. patsanni. donde ha puesto el artefacto que encontró en el morral del capitán. ¿quieren?” Snorkbait e Ilchenko aparecen desde la oscuridad. “Despejado.” Un grito suena desde la oscuridad.” Tarasov oculta su sonrisa y pone su mano sobre el contenedor de artefactos en la armadura de su traje. muchachos.” “¡Oh vamos.” “Esto es un campamento. fingiendo avergonzarse. “¿Y qué hay de ti. “¡Stalkers acercándose! Traten de no dispararnos.” 261 . “Esa es una muy linda historia. niño?” le pregunta. mayor. “¡Relájate. “Sí. pero aún… ¿Por qué?” “Sólo pregunto. Todo está tranquilo alrededor del perímetro. no un perímetro. Sashka! ¡No arruines los sueños de este pobre tipo. quizá medio millón. soldado! ¡Ahora estás entre Stalkers!” “Bienvenido de vuelta.” los saluda Squirrel. “Estaba a punto de contarles un chiste a estos aburridos aquí. me hubiera olvidado por completo de su morral.” Mishka Apicultor dice.” “No es mi problema. Confiscación de bienes… Si él no hubiera mencionado eso. viejo!” “¿Has dicho un millón de dólares?” dice Tarasov.” Mishka Apicultor dice y termina la oración en un coro con Sashka Oficial de SWAT: “¿Dónde están las mujeres?” Tarasov se sienta y observa a Mac con el rabillo del ojo. “¿Dónde quieres ir ahora?” “Panjir. Ella se sienta tranquilamente. Adonde sea menos a Bagram. pero aún no hemos obtenido la respuesta a la Pregunta Número Uno. señor.“Entonces te ruego que no lo encuentres. Está bien. tratando de suprimir una sonrisa.

“No está mal.” grita Mishka Apicultor. ja!” Los Stalkers se ríen.” dice Ilchenko rascándose la barbilla. no solamente presionar botones en una PDA. “Son todos unos imbéciles.” gruñe Snorkbait mientras toma notas en una libreta. Ilch. No puedo esperar a irme con Snorkbait hacia el valle Panjir.” “Mis disculpas.” “¡Dos célebres amantes de la naturaleza forman equipo…! ¡Una pareja perfecta hecha en el cielo!” “Apicultor. ciertamente no soy yo. fingiendo una amable reverencia. “Al fin algo que podría distraerte de garabatear. “¿Cómo haces llorar a una niña pequeña dos veces? ¡Pasa tu pinga con su sangre en su osito de peluche!” “¡Genial!” Sashka Oficial de SWAT le ofrece a Ilchenko una botella de vodka. estoy escribiendo un libro: La Zona y el arte del mantenimiento de las armas” “Suena extrañamente familiar. Son asquerosos. toma su rifle e imita la copulación. Príncipe Myshkin. “¡No fue mi intención herir tu sensibilidad!” “Si hay un idiota entre nosotros.“ dice Ilchenko. La escuché miles de veces.” “Creo que has encontrado la horma de tu zapato. ja. 262 .” “Necesito recordarme a mí mismo que aún puedo escribir. “¡Tendré que recordarlo. Verás. “¡Necesito una mujer ahora!” Se pone de pie. pero conozco uno mejor. son aburridos también. por alguna razón. sólo Mac frunce el ceño. “Maldita sea. por la mañana. aún riéndose de su propio chiste. Y lo que es aún peor.” dice Tarasov. dándole al metrallero una sonrisa satisfecha. “Al diablo. deja de molestar al chico o te hundiré los dientes de una patada.” dice Ilchenko.” “¿Qué diablos te sucede?” le pregunta Ilchenko. “Mejor pregunta qué diablos sucede con tus chistes.

no estoy de humor para seguir jugando.” Mac agarra la libreta de las manos de Tarasov. “Mac. señorita. refresca el alma.“¡Mantén las abejas en tus putos pantalones.” “Fue cuando una patrulla dushman se acercó demasiado durante la noche… Muchas gracias.” Tarasov le ofrece la mano a Mac para que se ponga de pie.” “Claro que sí. Necesitamos hablar.” “¿Cómo está esa venda? Tal vez necesites que te aplique una nueva.” “No te debo nada. Alivia el corazón. alejando el rifle del Stalker con un gesto de la mano.” “Escuche. “Entonces… Creo que me debes una explicación. obviamente con prisa. Todo lo que te pido a cambio de tu libreta es un poco de honestidad. no… Está bien. Mira en el interior con ansiedad y la oculta a salvo en el compartimento para mapas de su traje blindado. entonces respira profundamente antes de interrogarla.” Tarasov le hace una seña para que lo siga hacia la choza en ruinas donde no serán escuchados. “Ni siquiera se te ocurra tratar de convencerme para que regrese a Bagram.” dice Tarasov tranquilamente. maldito imbécil!” le dice Snorkbait.” “No.” le dice Tarasov. No hay más que decir. pero la Stalker la hace a un lado. Mac. ¿No? Vamos.” “Lo es. sacando el diario de Mac de su bolsa lateral. “vamos a dar un paseo. “¿Dónde encontraste esto?” “El capitán la encontró luego de que abandonaste el campamento.” “No creí que fueras un idiota insistente. “Supongo que cada tipo honesto que encuentra algo merece una recompensa.” 263 . tal vez ir a caminar un poco sea una buena idea.

“Estoy de acuerdo.” “Esos Stalkers tienen razón con respecto a las mujeres… Aquí en la Nueva Zona. Supongo que su corazón latirá más rápido que un contador Geiger.” 264 . Además. a veces puedo resultar un dolor en el culo. no te sienta bien. Comencemos por el principio. En realidad.” “¿Por qué?” “No hice esta misión exactamente para ganar favores de arriba. “No hay razón para negar eso.” “¿Lo ves? No intentes coquetear conmigo. Sólo sé quién eres. Y ahora escucha esto.” responde ella. ¿alguna vez conociste a alguna mujer de Argentina?” “Mmm… no. sé que no querías sólo venir y llorar en mi hombro sobre lo solo que te sientes. Es parte de mi trabajo como oficial. podemos ser quienes somos. debo llevarte de vuelta con Yar. Y tú también tienes razón al decir que uno es genial cuando se es lo que se es.” “No soy el Genio. Ninguna mujer allí afuera entendería de qué se trata la Zona y lo que significa para mí. Pero afuera… Me siento como un pez en tierra seca. “Pero veo que funciona. como diría Sidorovich. pero espero que tarde o temprano te encuentres con una mujer que aprecie tu encanto radioactivo. ¿De dónde eres?” “Argentina. su corazón está destrozado.” “El chantaje emocional es patético. Como sea. sí me pareces hermosa… Incluso para los estándares argentinos. Es por eso que es malo que no tengamos mujeres Stalkers.” “¿Y qué? ¿Sigues aún bajo el efecto de lo que has visto bajo mi armadura?” pregunta Mac con una sonrisa provocadora. “Deberías ver a mi sobrina… Pero vamos. así como en la vieja. Eres un tipo bastante genial. “Este lugar no deja de sorprenderme. Yar sólo arreglará el equipo del escuadrón y las armas si te llevo de vuelta.” Mac se ríe.” “Una mujer de Argentina…” Tarasov emite un silbido bajo. mordiéndose el labio. Ignora eso si puedes.

. de otro modo… odiaba las expectativas de ser una mujer que nada más es la apariencia y lo que simula… Maldita sea. En mi disfraz. Sin coqueteo.” “¿Lo prometes?” “Depende. nada de lo que se me pedía para ser aceptada. ¿Por dónde comienzo?. sea lo que sea que tengas que decirme. No es que odie a los hombres o sea una 265 . ¿qué mierda hice para ser tratada con todas las atenciones? ¡Nada! Por primera vez. Pero para este momento ya deberías tener claro que mantengo mis promesas… Sólo piensa en lo que le había prometido al capitán. No quería que se me tomara como alguien que necesita ‘ayuda’ sólo porque soy una mujer. niña. porque si una dice ‘no’ a toda esa mierda de la industria de la belleza. ¿Tienes alguna idea de lo extenuante que es vivir de acuerdo a esos estereotipos? Pero una debe hacerlo.” “Mira… Yar no te dijo todo. Y no tengo ninguna intención de exponerte. no hay más juegos estúpidos. disfrazada como un Stalker. cuando me enteré acerca de la Zona. y me di cuenta que. ni pestañas postizas. no necesitaba más maquillaje. pero como sea. Quise decir.“Bien dicho. quería ser juzgada por lo que hago y no por cómo me veo. En mi disfraz de Stalker ni siquiera tenía que preocuparme de que los tipos me ofrecieran su ‘ayuda’ y ‘asistencia’ a cada paso. ni faldas cortas. Pareciera que fue en otro planeta ahora. te tratan como si fueras extraña. Entonces. mis estúpidas amigas casadas siempre pavoneándose de sus vidas maravillosas.. allí. sin clichés. Ni siquiera es halagador.” “No necesito tus cumplidos. la sociedad estúpida metiéndome presión para que sea la mujer maravilla…” “Lo eres. podía ser quien quisiera: sin expectativas. porque. tomé un vuelo a Kiev y me infiltré. sin presión para hacer algo sólo porque la puta sociedad y sus reglas me presionan… Podía ser quien en realidad era. muchas de mis amigas morirían antes de dejar que las vean sin maquillaje y esas cosas. en casa estaba cansada de todos.

y algo en mí me dice que eres un pijudo. Khui. pero sin embargo lo abandonaste cuando te aburriste. ¿cómo lo dicen en español?” “Pija. ¡No me mires con esa expresión de celos. idi na hui. conocía a algún Stalker agradable y cuando estaba segura que mantendría la boca cerrada. Yar podría ser mi padre! En realidad trató de actuar como uno… Por decirlo de alguna manera. ¿sabes? Y si conocía a un tipo duro que se hacía el implacable porque me toma por otro Stalker. vio lo que no podía ocultar.” “¿Y qué me hizo? ¡Vi una luz muy brillante y luego de un segundo. huesos! ¿Qué tal?” “Nada mal.” “Realmente te tiene mucho aprecio. y luego me di cuenta de que había perdido todo mi cabello!” “Está creciendo de vuelta. Imagínate: ¡no podía sacarme el maldito exo! ¡Estaba encarcelada en el! Regresé con Yar porque era el mecánico más cercano a la Central Nuclear. blyad. no te preocupes. Le llevó dos días quitarme el traje sin destruirlo por completo. idiota. yo se lo devuelvo de igual modo. Desde tu garganta. Hay más que uno puede hacer durante una emisión en lugar de quedarse quieto y tener miedo. mi G36 y mi traje de Stalker ya no estaban y estaba de pie ahí con este exoesqueleto y un FN2000 en mi hombro. Entonces. De vez en cuando. na hui.” “No estoy hablando de un mal día para mi cabello.lesbiana. Vsyo zaebalo. cuando Yarmudó su negocio a esta nueva Zona te fuiste con él. Y luego me quedé con él porque digamos que me agrada… Me sacó del traje y por supuesto. pizdyets. eventualmente llegué ante el Genio y le pedí: ‘despójame de mi propio sexo’…” “Por el amor de Dios.” 266 . Comienza a fumar y pronto podrás pronunciar la palabra más importante como lo hacemos los ucranianos. porque después de todo es un muy buen traje. De todos modos. le daba la mejor cogida de su joven vida. ten en mente… Que sí me encantan los hombres. pero fue lo suficiente genial como para guardárselo para sí mismo. Por cierto.

Siempre quise tener la transformación de Lady Macbeth: deshacerme de mi debilidad. odiaría estar en sus sueños. no les importaría matar por una vagina. Esperemos que Ilchenko no se entere de esto. casi. Mac: Macbeth.” “¿Por qué haces mi vida tan difícil?” suspira Tarasov.“Es cierto. Lo siento. ¿por qué escogiste un nombre con tal sonoridad inglesa si eres de Argentina?” “Si alguna vez leíste algo más que manuales de armas.” 267 . “Es un idiota.” “No estoy de acuerdo.” “Estudió literatura antes de que… No importa. “Te lo pedí de buena manera. No quiero que vayan tomados de la mano y arrancando flores en el camino de regreso a Bagram. algo a lo cual ser condescendiente. a Ilchenko. de mi cualidad de ser tomada por otros como débil y suave. Mi nombre real es Elisabeth. pero…” “Olvídalo. así que probablemente se lancen a la oportunidad. Pero como sea. pero así soy yo: no puedo permanecer demasiado en el mismo sitio. Beth. No hay muchas flores aquí de todos modos.” “Él simplemente es así. Me trajo muchos problemas. mi punto es que él es más listo de lo que aparenta. Ti ponish?” “Sí. pero escuchar sus monólogos acerca de las mejoras de la imagen óptica y los reemplazos de las barras de titanio y los mecanismos de gatillo suavizado durante todo el día… Difícilmente es emocionante luego de un tiempo. sólo porque… De todos modos. Bueno. o aún mejor. Vamos a hacerlo del modo difícil entonces… Probablemente tu percepción femenina sofisticada ha hecho que te des cuenta de que a esos Stalkers. lo entiendo. lo entenderás. Puede que sea su primera cogida en meses y la última de sus vidas. y por supuesto.” “¿Cómo se enteraría?” se encoge de hombros Mac. Yar es genial.” “Si Ilchenko es así cuando está despierto. Todo lo que tengo que hacer es decirles quién eres. Quiero ir al valle Panjir y ver ese paraíso Stalker.

Pero entonces. no sé… Tres hombres. “El trato con Yar era sólo llevarme de regreso a Bagram. Le haré una visita a Yar. para proteger a una perra arrogante como tú!” Entretenido por el miedo y la ira que aparecen en los ojos de Mac.” “Realmente eres un idiota. ¡Y no sé Snorkbait. me 268 .“¡No te atreverías!” Despavorida. “pero apreciaría que no hicieras mi vida aún más difícil.” le dice Tarasov encogiéndose de hombros. si entiendes lo que intento decir… Y hace tiempo que no me acuesto con nadie. no hacer que me quede allí. todos armados hasta los dientes.” Por un momento. esta vez resignada. ¿Eso es correcto?” Tarasov asiente. Mac da unos pasos alejándose de Tarasov. Mac suspira nuevamente. luego le da a Tarasov una mirada penetrante. Tarasov le sonríe mientras continúa. tú ganas. Tanto más porque hay algo como una cadena de mando. ¿qué sucedió con ‘tipo bastante genial’? Lamento decepcionarte. ¿lo sabías?” “Oye. jamás le dirás a nadie mi secreto. “Claro que lo haría. “Te mentí… En realidad. ¿hace alguna diferencia?” “¡Mierda!” “De la que estamos hasta las narices. Luego emite un suspiro frustrado antes de responder. “Está bien.” “Parece que tenemos un trato. Entonces. pero probablemente es lo suficientemente listo como para no meterse con cuatro tipos excitados. “Tu única esperanza es que Squirrel esté demasiado drogado como para unirse al show. cuatro hombres. “Eres libre de hacer berrinche cuando quieras.” Mac murmura algo en español que suena como un insulto muy desagradable. ella se mira las uñas sucias. Beth. ¿vendrás y verás a Yar o no?” Por un minuto. Mac muerde su labio inferior. pero sólo si tú me prometes que jamás.

En la vieja Zona tuve un amante. ¿Alguna vez conociste a Strelok?” “Nunca. “No.” Ahora es Tarasov el que retrocede por la sorpresa.” dice Tarasov evitando su mirada triste. Es por eso que sigo escribiendo algunas cosas en mi idioma. mayor.” 269 . Realmente espero. Incluso educándome.” Ella emite un suspiro largo y extenuado. para mí. de otro modo los otros podrían pensar que nos hemos perdido.gustaron tus cumplidos. fue amor. eso significa que tú llevas la madera. “¿El Marcado? El misterioso ‘S’… ¿Era él?” “Sí. Lo que soy ahora.” “No te culpo: yo haría lo mismo. Ahora será mejor que tomemos algunos troncos de esta choza para echar al fuego. Encontrar un amor así y perderlo es peor que si las garras de un mutante te arrancaran el corazón. En apariencia. no lo entiendes… Uno necesita cercenar su ego de macho alfa. es su obra. Está bien…Regresemos a la testosterona envuelta en sutilezas. para que puedas entender de qué estoy hablando. “Entonces no sabes lo que significa encontrar otro ser humano que tiene todo el significado de la Zona en él: da un nuevo motivo para vivir. estaba guiándome. Supongo que sí leíste mi diario. que algún día encuentres un amor así. Fue amor…. Hace bastante tiempo que nadie me dice que soy hermosa. pero yo no estoy para eso. Le causaba placer mi dolor y a mí me causaba el mismo placer que él me lastimara porque. En marcha. No mucho. Si yo soy mujer y tú eres un hombre. Su nombre era Strelok.” “Entiendo lo que quieres decir. Me amaba a través de causarme dolor.Amor duro. Pero perdió el juicio por la Zona… La Vieja Zona. él era la Zona.” “Algunas partes. pero las cosas importantes. Para mí.

Regresemos a Bagram por suministros. Más le vale.” dice Squirrel. Snorkbait parece listo. Espero que se mantenga decente cuando se dé cuenta de que está formando equipo con una mujer. Luego iremos a Ghorband. Tarasov observa a los dos Stalkers e Ilchenko caminando hacia Bagram. Sacude la cabeza. Mac lleva el bastón del capitán sobre su hombro y de vez en cuando lo mueve de un lado a otro hacia Billy que trata de agarrarlo con los dientes. Pero también parece más decente que el resto.06:17:58 AFT A la puesta del Sol. “¿Nosotros también iremos al valle Panjir?” la pregunta de Squirrel trae al mayor de vuelta a la realidad.” “Genial. Snorkbait e Ilchenko caminan a su lado. “Me harás rico. o Billy se comerá su pija de desayuno. Esa bestia se está poniendo cada día más grande. Tarde o temprano se enterará. viejo. “Tal vez en otro momento. ¿lo sabías?” 270 . con las armas al hombro. Los tres parecen estar de buen humor y Tarasov no parece poder deshacerse de cierta sensación de celos. Este viaje ya te ha costado una fortuna.

# #No pienses que me asustas. El resto dependía de ustedes. Se suponía que debía mantener el orden en su área. negativo… ¿Podrías hablar como un ser humano por una vez en lugar de como un robot?# #Negativo. El transporte fue emboscado.Transmisión digital VOP encriptada. Casi podría llorar. Nos enteramos que falló en deshacerse del foráneo. Yo entregué las cosas. Centro de Afganistán. positivo.# #Siento eso.# #Negativo… # #Negativo. bastardos. monitor sin un ojo. ¡Bu-hu! Y ahora escúchenme.# #[ruido de estática]# 271 . Hemos terminado con usted. Ha sido advertido. 08:44:13 AFT #No tenemos el cargamento.# #¿De qué diablos estás hablando?# #Sus jueguitos son molestos. 29 de septiembre de 2014. No es mi jodido problema si sus monos incompetentes fueron aplastados.

piensa el mayor mientras revisa el paisaje a través de la mira de última generación de su rifle Vintorez. sin mucho éxito. Salvar al indefenso mutante fue una buena oportunidad para que Tarasov probara las habilidades de su arma mejorada y se las había ingeniado para dispararle al líder de la manada a una distancia prudente sin que el mutante siquiera se diera cuenta que le había dado. que les sirvió como área de descanso mientras se habían comido sus paquetes de raciones en el almuerzo. Por la tarde. Aldeas abandonadas y restos de la guerra ofrecen más que suficiente refugio y han pasado al lado de muchos tanques soviéticos en ruinas con sus torretas reventadas. Se acerca el anochecer y Tarasov está de pie en lo alto de la colina observando el camino en el hermoso valle. BTRs con los cascos destrozados… Hasta un monumento desfigurado y acribillado que una vez marcó la ubicación de un momento histórico o la muerte de un oficial de alto rango.Búsqueda y destrucción Desierto. 18:10:14 AFT La Nueva Zona tiene su belleza. atentos a las montañas imponentes en busca de enemigos y con un ojo en el bosque tenebroso en el valle. había visto una manada de chacales mientras acababan con un ciervo. Squirrel está intentando extraer un acorde decente de su harmónica. han estado cautelosos. avanzando a hurtadillas de un punto a otro. Había sido difícil no reírse cuando la muerte de su alfa provocó al resto de la manada una huída descuidada y Tarasov había estado más que satisfecho con el manejo suave y la precisión de su rifle con silenciador. No muy lejos suyo. mejorado recientemente. bajo los picos nevados. 1 de octubre de 2014. Desde que se fueron de Bagram una hora antes de la salida del sol. aunque esperaba nunca tener que meterse en una situación que requiriera el uso de su otra recompensa: una pistola Glock-18 negra brillante con modo de 272 .

Las llamas emiten una luz trémula en los enormes muros marcados por manchones de lodo en las cercanías y las gotas de lluvia chisporrotean cuando las tocan. pinta en las crestas blancas un rojo furioso y envía al valle a un lóbrego olvido por esa noche. “¿Qué asunto tienen aquí?” “Cualquiera que sea. Debajo de la pared baja de sacos de arena.disparo automático y cartucho extendido. Cuevas.” 273 . 19:51:08 AFT “Stoi! ¡Bajen sus armas!” Tarasov se detiene para dejar claro que sus intenciones son pacíficas. no tiene que ver con estar de pie aquí en la lluvia con dos imitadores de Rambo apuntándonos sus armas. cubriendo la imponente puesta de Sol con una cortina de nubes grises. Ghorband. hundiéndose lentamente detrás de los picos. Sólo vamos de paso y buscamos refugio por la noche.” dice el mayor. Dima. ”Vamos. con su escopeta de cañón largo lista para disparar. “No buscamos problemas. Hacia el oeste. Camina colina abajo y le hace señas a Squirrel para que lo siga. los habían tentado a buscar refugio y descanso. tengo bajo control a este soldadito. Otro Stalker los vigila desde la entrada de los restos. La lluvia comienza a caer. al menos por un tiempo. arde un fuego en lo que alguna vez fue el compartimento del motor de un tanque.” Squirrel dice impaciente. En lo profundo del valle hacia el Oeste. Se coloca el rifle al hombro y saluda con la mano al Stalker con armadura pesada que vigila un camino bloqueado. Una gota de lluvia le nubla la visual y Tarasov la seca. Había tenido suficiente de los túneles subterráneos y la lucha a corta distancia. que aparecían como puntos negros entre las rocas. puesto de avanzada Stalker. pero se habían esforzado todo el camino hacia esta colina. y ahora el valle se ensanchaba bajo sus pies. un pequeño punto naranja aparece en la mira. brilla una fogata. El Sol.

“¡No te quedes ahí! Te he dicho que pases. afuera. hermano. ¡Entra al recinto!” Pasar por los restos del tanque sin orugas y llegan a la entrada de un edificio rodeado de un alto muro. “La Tribu… Están cerca.” dice uno de ellos. ambos evidentemente ignorados por todos. Quiero salir de aquí. él dijo que era mejor que la chaqueta de cuero… ¡Desde aquel momento deben haberlo hecho pedazos!” “¿De qué estás hablando?” inquiere Tarasov. ¡Sólo quiero irme de aquí!” “Oye.“¡Squirrel! No te había reconocido. encendida en un barril de combustible tachonado de agujeros de balas. Los Stalkers se sientan en lo que debe haber sido una baranda hace mucho tiempo. que Tarasov reconoce como un vehículo de transporte de personal hecho en los EEUU. Más Stalkers cuidan la entrada. Le dije que no usara esamaldita armadura de dushman pero aún así. Oí la campana y corrí. la lluvia se cuela a través de los agujeros como balas de una ametralladora. dirigiéndose a Squirrel. Hay una fogata en el interior. Un letrero en el portón dice ’NO SE ADMITEN ARMAS MÁS ALLÁ DE ESTE PUNTO’ en inglés y en otro idioma que debía ser pastún. “Juro por Dios que me harté de los artefactos y los escondites y el saqueo. que emite una luz tenue dentro del recinto. “No puedo… No desde que los vi llevándose a Danylo. “Te daré mi escopeta y dos botiquines si me guías de regreso a Bagram.” le responde con un gruñido el guía. aullidos de chacal atraviesan el sonido de la lluvia y Tarasov piensa que no hay nada en el mundo que lo tentaría a intercambiar posición con los Stalkers guardianes que caminan a lo largo de las paredes. Otro vehículo destrozado. ¡Si tan solo alguien pudiera ayudarme!” “¿Que escuchaste la qué?” 274 . quitándose de encima la mano del Stalker. viejo. “Sáquenme de este agujero del infierno.” dice otro. Desde el desierto.” “Cálmate. permanece cerca. haciéndole un gesto.” gruñe un Stalker.

” responde el renegado de Deber de mala gana. mayor. Aquí tienes. Un amigo mío. debía haber regresado ayer de una incursión. acercándosele.” “Munición no es exactamente mi problema. Vaska. soldado. El Stalker junto a ella. Viendo que estás cuerdo. Soy Borys. “Tienes buen material aquí. “¿Eres tú?” “Sí. Tarasov se relame los labios mientras el alcohol le baja por la garganta. “Bienvenido al Asilo. que bebe de una botella de vodka medio vacía.” “¿Entonces lo que quieres es hablar? Vodka. ¿Cómo estás?” “Déjate de cortesías. creando un placentero calor dentro de su cuerpo. “¿Skinner?” Tarasov pregunta. hasta que algunos buenos samaritanos del Oeste lo convirtieron en un 275 . me resulta obvio que lo que necesitas es munición. Al ver al mayor acercándose. entonces. le parece familiar. Ya he dicho bastante… Si necesitas compañía.“¡La campana de la Tribu! ¡Esos caníbales deben haber estado en una cacería de dushmans!” Dentro del edificio unas pocas luces de petróleo pelean con las sombras.” El vodka local tiene un sabor más puro y fresco que el de Bagram. “Me alegro que lo hayas logrado y llegado hasta aquí. No estoy para charlatanerías ahora.” Tarasov se encoge de hombros y regresa hacia el fornido Stalkerque maneja el bar.” le dice al mayor a modo de saludo. ¿Qué es este lugar?” “Solía ser una fortaleza y luego una prisión. el Psiquiatra. habla con el Psiquiatra. “Al fin uno que no huele como si se hubiera cagado en los pantalones. Aún no hay rastros de él. Alguien ha improvisado una mesa con una simple tabla de madera apoyada en dos barriles de gasolina. el tabernero deja de limpiar los vasos y lo miracon ojos curiosos e inteligentes.” “¿Por qué te llaman psiquiatra?” “Porque puedo curar tu cerebro con vodka o tu rifle con munición.

para responder tu pregunta: la Tribu es un vecino bastante malo.” Tarasov está demasiado absorbido por el efecto placentero del vodka como para decir algo compasivo. pero recientemente…”El tabernero corta la frase. luego de que los talibanes volaran esos dos grandes Budas. “Esto no es un jardín de infantes como Bagram. Eso fue antes de que sucediera lo de los misiles nucleares. y luego regresó. Danos a mí y a mi guía otro trago. pero se seguía poniendo de pie una y otra vez como un jodido zombi. No parecía feliz de vernos nuevamente: nos abrió fuego.” “¿Y cuál sería?” 276 . sólo no han bebido lo suficiente… Como sea. Tuve que aplicarle el remedio más fuerte que conozco...” “¿Has estado allí?” “No.” El Psiquiatra se reclina contra la barra y baja la voz. Hace unos días. un Stalker apareció. “Allí es donde fue el amigo de Skinner… La gente dice que era lo suficientemente tenebroso ya antes de que comenzara la guerra de Bush.. Se había ido varios días y todos asumimos que había muerto. Como dos o tres días de caminata desde aquí.asilo. Sus propios amigos tuvieron que dispararle. brindamos en su memoria y todo eso.” “¿La Tribu? ¿Es por eso que todo el mundo tiene tanto miedo por aquí?” “No tienen miedo.” “¿Alejarse? Oí que hay un lugar llamado Shahr-iGholghola hacia el Oeste. Francamente. Ahora es el lugar apropiado para aquellos que fueron lo suficientemente chiflados como para alejarse y lo suficientemente afortunados como para regresar.” “Eso es cierto. a veces me alegra que tengamos a la Tribu entre nosotros y ese lugar.” “¡Salud! No hubiera sido un gran evento si matarlo hubiera resultado sencillo.. “Así es la vida en la… Nueva Zona. pero recientemente las cosas se han vuelto extrañas de verdad.

Bien entrenado. Quería asegurarme de que esto no llegara a tu PDA antes de que llegaras a Ghorband. “¿Un Stalker con algo que esconder de su pasado? Nunca oí tal cosa. tiene un aire de nigromante. ojos fríos.” “¿Qué? ¡Me dijo que jamás había estado en la Zona!” El Psiquiatra llena su propio vaso de vodka. ¿Conoces a alguien así?” “Déjame pensar… ¿Tal vez te refieres a ese Libre que esperaba a un muchacho con un traje Berill al que le encantaba el vodka y tenía una actitud cínica y de mandamás y trataba de apretar a los demás para conseguir información? Suena como tú y debes ser tú. El Psiquiatra es genial pero de todas formas no olvides borrar este mensaje. donde encontrarás un monumento conmemorativo y los restos de un APC. Cóndor. #Hola. C.. Revisa el compartimento del motor.. Tengo que salir apresurado hacia las Planicies de Shamali. Quiero decir. Tengo el presentimiento de que ese lugar se va a poner caliente pronto. No hubiera resultado agradable si lo encontraba la persona equivocada luego de matarte.” dice el tabernero con una sonrisa socarrona. Avanza dos clicks hacia el oeste.” dice 277 .” “Ya veo… ¿Has visto un Stalker llamado Crow por aquí? Usa un SVD y lleva un abrigo con camuflaje. Aquí hay una memoria USB que dejó para ti… Aquí está. hay un escondite.# “¿Sabes dónde encontrar a Crow?” “No.” Tarasov conecta el dispositivo a su PDA y aparece un nuevo mensaje en la pantalla. luego fue a asaltar una patrulla de mercenarios. Él es un personaje extraño. Pasamontañas negro. o al menos eso es lo que dijo. Después se quedó esperándote pero desapareció nuevamente. “Llegó con prisa desde Bagram hace dos días. le gusta poner cigarrillos a medio terminar en las bocas de las personas que acaba de matar y cosas así. Incluso oí rumores de que una vez estuvo con los Monolitos. va y viene sin decirle a nadie hacia dónde se dirige y qué está haciendo.“Vaciarle el cargador de balas de nueve milímetros en el cerebro. probablemente un ex-militar.

” “Entonces tengo un serio problema. Dispara demasiado bien para ser un Stalker ordinario. viejo. “Te escucho…” “No importa. viejo. “Pero no por nada me llaman el Psiquiatra. “Hablas como un Stalker que traté una vez. ¿lo sabías?” Tarasov se dirige a Squirrel. ¿Hay algún lugar donde podamos pasar la noche?” “Hagan como les plazca y sírvanse. francamente. Lo siento. “Como sea… Al menos Crow. o cualquiera sea su nombre verdadero. Pero ahora. No quería creer que su odio primordial hacia los chupasangres era simplemente el reflejo de sus sentimientos hacia su ex-esposa que lo había desangrado cuando se divorciaron. Accedí a guiarte hasta aquí. “No.” responde Tarasov entrecerrando los ojos. él odia a Bone pero es demasiado ecuánime para unirse a Libertad. Psiquiatra.con una sonrisa irónica y bebe el trago. Tenemos suficientes celdas vacías. no más allá.” Tarasov se encoge de hombros. Pero. Así que.” “¿Y tú. dime: ¿conoces algún camino alrededor del territorio de la Tribu?” “De ningún modo. Pero luego de una segunda botella de vodka… ¡Lotería! El vodka es el suero de la verdad definitivo. pero no podría ser un Spetsnaz o un SBU porque si lo fuera no te verías tan estupefacto ahora.” suspiraTarasov. Psiquiatra?” “El único camino seguro para evadir a la Tribu es regresar a Bagram y olvidarse de acercarse al oeste. Verás. al parecer está de nuestro lado. dime: ¿qué podría ser. si no encaja en ninguno de los clanes aquí o en la Vieja Zona?” “No quisiera creer lo que me estás dando a entender. preferiría mucho más a los Monolitos que a la Tribu. “¿Lo creerías? ¿Antiguos Monolitos deambulando por la Nueva Zona?” El guía sacude la cabeza.” 278 .

porque esta niebla nos mantiene ocultos de los francotiradores enemigos… Pero tampoco me importaría descansar un poco. 2 de octubre de 2014. “Este lugar es tan bueno como cualquiera. viejo… Tengo un serio caso de comezón en mi dedo índice y sólo se puede curar tirando del gatillo. Squirrel. El camino está replete de niebla tan densa que una jauría de chacales podría encontrarse a unos pocos metros y ellos jamás los verían. Pero el mundo está casi en silencio gracias a los efectos amortiguadores del banco de niebla.” “Será mejor que los encontremos pronto.” “Más tarde.Desierto. Los fantasmas de esporádicos arbustos y árboles atrofiados emergen de la penumbra que rodea donde sea que hayan crecido en las cercanías del camino. pero además de eso no hay nada que ver.” dice el guía. Movámonos lo que más podamos durante la luz del día. Tenemos que hacer el reconocimiento de la primera fortaleza. “Desearía que pudiéramos hacer una fogata. “Deberíamos estar entrando pronto en un área urbanizada.” dice el Stalker. ¿Tienes algún plan de cómo vamos a hacer esto?” “Depende. compártelo entonces.” 279 . sentándose bajo un cartel de metal agujereado por balas que dice ‘¡PELIGRO! ¡MINAS! MANTÉNGASE EN EL CAMINO MARCADO’. según la PDA.” Tarasov está de acuerdo con Squirrel.” “Por favor.” “Sólo pregunto porque yo ya tengo un plan. Tarasov asiente. Puede que haya sido un punto de control de tráfico hace mucho. 11:40:52 AFT “No me importa perderme los paisajes. viejo. Pronto las paredes grises de un edificio solitario aparecen a lo largodel camino. aunque está confiando en sus oídos más que en sus ojos para estar al pendiente de problemas.

llevaría una cocina entera conmigo!” “Sería mejor si no llevaras ese RPG con dos ojivas. comida o vendas. El enorme bloque de piedra que servía como monumento estaba destruido y sólo una inscripción en inglés apenas legible que aún guardaba un indicio de la batalla que había devastado el lugar años atrás. Había salido a buscar el escondite de Crow. hombre. siguiendo el camino hacia el oeste hasta que las ruinas del APC emergieron de la niebla como un monstruo durmiente. No verá venir mi bala. puede que esté loco pero no soy un idiota… ¿Tienes algo de pan? ¡Si tuviera un equipo como el tuyo.” Tarasov le ofrece una hogaza de pan a Squirrel. Y 280 . “Sería más seguro para ti llevar esa mierda con las ojivas desmontadas. matamos a todos. saqueamos el lugar y salimos de ahí. sacudiendo su cabeza debido ala inexperiencia del guía con armas pesadas. Paso dos. Entonces vendemos todo lo que robamos en Bagram y nos volvemos asquerosamente ricos. viejo. Ahora tienen suficientes recursos.” sonríe sardónicamente Tarasov. Y luego yo me echo un polvo con todas las putas de Kiev y muero de extenuación física como un hombre feliz. es tiempo de havchik. esperaba encontrar el escondite común: munición. viejo?” “Es un muy buen plan. ¿Alguna vez consideraste ser un oficial del ejército?” “Con el debido respeto. “como si te los hubieran enseñado en la academia militar. Y sería el paso tres. Paso uno. ¿Qué piensas. Cuando Tarasov echó una mirada cautelosa dentro de los restos. se sorprendió al encontrar una gran caja con una nota escrita a mano en la parte superior: ¡Este traje es lo máximo! Ahora sólo necesito averiguar quién está matando a tus soldados para obtener estos exoesqueletos y quién le está pagando. ¡Me hacen ver genial!” “¿Por qué al menos no las desensamblas?” le pregunta Tarasov. Ahora.” “Vamos. Por lo tanto.” “¿Qué? ¿Se pueden remover las ojivas?” “Sí… Te enseño luego.“Avanzamos. quizás algún artefacto común.

el Stalker había aceptado con ganas a cambio de unírsele en la incursión. Cuando se colocó el exoesqueleto nuevo y los instrumentos incorporados –el medidor de radiación. Aunque fingió reticencia. los motores kinéticos. Sin embargo. ¡Nos despedimos.si la ve. Tarasov sintió como si hubiera abordado un artillado luego de muchos días de peligroso patrullaje a pie: al fin a salvo. por ahora! C. su pesado equipo se volvió casi liviano una vez adherido al marco corporal de aleación de titanio. Ya que no tenía más para ofrecer que una pelea. el sistema de soporte vital– entraron en acción y empezó a zumbar suavemente en el silencio del amanecer de la montaña. Espero que no te importe que haya tomado dos de tus trajes que encontré con los mercenarios. no me importa. Con la armadura del exoesqueleto de metal duro. intenta aunar las piezas del rompecabezas que ya conocía: los hombres de Bone emboscando al escuadrón que habían enviado antes que ellos. pero el francotirador ciertamente sabía cómo 281 . Lo consideraré tu agradecimiento hacia mí por salvar tu culo en Salang. su período de confianza había muy pronto cedido paso a la preocupación cuando le vino a la mente que este maravilloso traje había sido robado a él y a sus hombres. protegido por una armadura pesada y con poder de disparo casi inacabable a su disposición. el mayor eventualmente tuvo que ofrecerle su propia armadura Berill. las pistas de Crow del peligro en Bagram… Crow podía ser un aliado en este juego. los mercenarios cazándolo. Una vez de regreso en Ghorband intentó convencer a Squirrel para que se le uniera. convertida en un peso muerto ahora que tenía el exoesqueleto. cerámica y silicona –capazde detener docenas de balas perforantes de armadura– protegiéndolo. el detector de anomalías. Mientras camina tras Squirrel hacia el norte. se siente como si se hubiera vuelto un monstruo destructor caminante. No había nada en los mensajes de Crow que les diera un indicio de los involucrados en los oscuros asuntos a sus espaldas.

Le pertenecía a uno de los abogados que defendían a nuestros camaradas de la injusticia.” “¿Entonces por qué te ofrecistea tocar mi canción favorita? Esa ciertamente no está entre mis favoritas…” “Sólo te lo pregunté.” “Estás completamente loco. lo siento. viejo. era parte de la guerrilla allí. Pero entonces. “Oye. ¡Sólo para demostrarles a los bastardos ricos que la Resistencia está viva y coleando!" "Incendiar autos no suena justo. endless steppe por ejemplo." "Suena como una batalla difícil. viejo. Sabes.mantener para sí sus hallazgos.” le dice Squirrel. No dije ni una palabra acerca de tocarla. eso." "Squirrel… ¿De dónde eres.” “Nah. mis amigos y yo solíamos incendiar unos enormes Mercedes y Porsches. a todo esto?" "Alemania. viejo." "¡Pero es divertido! Deberías intentarlo. “Déjame alegrarte con mi harmónica. No sé tocar esa. no te pongas melancólico. Squirrel. Las cosas se pusieron un poco complicadas y decidí unirme a nuestros camaradas en armas de la Zona. luchando contra la opresión de los pobres. la única melodíaque puedo tocar es el himno Soviético. Berlín. anoche dormí en un asilo abandonado. una de nuestras redadas nocturnas salió mal: escogí el auto equivocado. si en realidad sabía más que Tarasov. en realidad. interrumpiendo los pensamientos del mayor." "¡Claro que sí! Cada noche. ¿Lo sabías?” “Por supuesto. Así que me ofrecí como voluntario para entregar otro cargamento de ayuda 282 . aquella canción de Vysotsky?” “En realidad. No se defienden. ¿Tienes alguna canción favorita?” “Déjame pensar… Me encanta Steppe. Después de todo.” “¿Qué hay de Los barcos entonces? Ya sabes.

no podemos desactivar la seguridad de los nuevos G3 DMR mientras estamos apuntando porque nuestros dedos son demasiado cortos para llegar al interruptor. viejo. no los podemos usar porque no tenemos la munición para francotirador requerida. Por el amor de Dios. La fecha y la hora no están almacenadas. no nos entregan la munición necesaria para ahorrarse el dinero." Tarasov gruñe en voz baja.humanitaria en Ucrania y dos días después estaba bebiendo vodka con todos los tipos deLibertad. a Tarasov se le ocurre que este podía ser un buen momento para revisar los mensajes de texto que Yar encontró en el viejo teléfono móvil y subió a su PDA." "¿Cómo?" "Verás… Una vez que encuentras un artefacto para vender. piensas de modo diferente acerca de la distribución de las riquezas.." "Libertad… Anarquistas y bandidos.” Al oír la melodía discordante de laharmónica de Squirrel. Oye Frank. La Zona me cambió mucho. pero es obvio que los mensajes son de la época de la guerra de Bush. ¿Lo entiendes. ¿Diseñaron esos rifles para pianistas? Además. "No te preocupes.. Y como si eso no fuera suficiente. ¿por qué? Todo lo que hizo fue conseguir unos repuestos no originales para su rifle G3 y ponerlo en condición más o menos moderna. encargan cientos de rifles nuevos y por otro. Menos cazadores. Quieren llevar a cabo un proceso disciplinario contra el sargento pero. Luego oí que en la Nueva Zona hay aún más por encontrar. 283 . si te hace feliz. te contaré por qué estoy furioso. Frank? ¡Nos dieron rifles de francotirador los cuales sólo podemos utilizar a menos de 500 metros! Es la verdadera obra de un genio: por un lado. Esos días han terminado. más botín. Nos dijeron que usáramos cartuchos para la ametralladora MG3 pero sólo es precisa hasta 500 metros. ¿Qué se suponía que hiciera? Los rifles nuevos que se supone que debemos usar son una porquería. ¿Estás seguro que no quieres oír el himno Soviético?” “Tócala. ¿te das cuenta? Y aquí estoy.

El mayor apaga su PDA y observa la niebla tenebrosa. No debemos pedirles asistencia a los americanos porque se supone que debemos mantener la seguridad en nuestro sector nosotros solos.las gafas de visión nocturna no funcionan junto con la mira telescópica. El campamento de su objetivo yace por encima de otra colina. no se nos permite pedir apoyo aéreo. Avanzadilla de los mercenarios. Los húngaros querían darnos una mano pero sus jeeps Mercedes estaban descompuestos. Situación normal: ¡todo jodido. Tarasov estudia el angosto cordón que conecta su posición con la fortaleza de los mercenarios a través de sus binoculares. y examina el ancho paisaje. mi amigo! Como sea. A la distancia lejana. nos encontramos más tarde. 12:39:28 AFT Tumbado boca abajo en la cima de una colina. mi asignación se habrá terminado. Deséame buena suerte: en dos semanas. como siempre. el mayor puede ver la planicie chata y arenosa entrelas montañas y el Amu-Daria. tristemente. nos estamos yendo ahora. Le pedimos a los franceses que nos refuercen con un escuadrón para esta misión pero están escasos de munición. 284 . Ni que los británicos que están cerca tuvieran helicópteros disponibles. no tan alta como su estrecho mirador. para variar. Hasta que encuentre el ocular de la mira para que pueda usar las gafas. se terminó la guerra. ¡Mi ejército debería estar actuando en un circo. 3 de octubre de 2014. Ahora avanzamos con una compañía de tropas afganas lo cual es una invitación a los problemas. no en Afganistán! El segundo mensaje es más corto: Luego de lo que sucedió en Kunduz. dominando fácilmente el valle inferior. de todos modos. deseando ser un creyente para poder decir una plegaria por el alma del soldado muerto. rocosa y nevada.

La forma de cono de la estructura de concreto luce similar a los muchos fortines de construcción soviética y los búnkeres que ha visto antes. “Coloca tu silenciador. pero es probable que esté bien defendida. Squirrel. No se observa ningún mercenario en el cordón. Mantén los ojos abiertos mientras estoy apuntando. Yo lo hacía. Todavía podría estar minado o con trampas explosivas.” “Ese PBS no me ayudará mucho.” “Por si acaso.” “Muy bien. “Debe haber sido una base de observación durante la Guerra Soviética. Cuida nuestras espaldas. hombre. Aliviado por no tener que preocuparse porque su sombra traicione sus movimientos. Tarasov avanza raudo y se agacha detrás de una roca. Al menos el terreno adelante parece ofrecerle ventaja suficiente con sus muchas piedras y peñascos.” Por suerte para ellos. sin importar lo que haya dicho Squirrel. ¿Está claro? “Como el agua. ¿Entonces cuál es el plan?” “Seguimos tu plan. Mientras revisa las paredes de sacos de arena a través de la mira de su rifle.” “Debes estar bromeando. Una huella de jeep lleva a la fortaleza. deseando poder utilizar las instalaciones de radio. Avísame si aparece un hostil donde no pueda verlo.” “Me parece justo. Debería hacer su acercamiento un poco más fácil. Tarasov sigue sus movimientos. el guardia se mueve en un patrón predecible hacia 285 .” le murmura a Squirrel. el cielo en realidad está encapotado. pasa por otro búnker con una antena de radar y un bosque de otras antenas encima. Terminemos con esto. Al menos no estarás ensordecido cuando te diga que ceses el fuego. Los disparos harán muchísimo eco a través de estas montañas. Tendremos que tener cuidado. Aparentemente aburrido. Tarasov da un suspiro. un mercenario aparece pronto en la retícula.” “Toma esos binoculares.

Otro disparo atraviesa el viento aullante. Ignorando la impaciencia del guía. el sonido agudo y penetrante del disparo silenciado parece ser ensordecedoramente alto.” “Toma los binoculares. El segundo guardia cae hacia adelante. Su sangre aún no ha rociado la pared detrás de él cuando Tarasov ya mueve el rifle hacia el guardia de arriba. “¿Estás dormido?” susurra Squirrel. Le hace una seña al Stalker para que lo siga. como si un puño poderoso lo hubiera golpeado en la espalda. todo el lugar se va a revolucionar. Tras el silencio. ¿Ves otros?” “Ninguno. El mayor le echa otra mirada al búnker. Caminando con cuidado en caso de que hubiera trampas explosivas. manteniendo su rifle listo para disparar. Sólo puedo ver esos dos. Debe haber más por ahí. Y ahora esperemos que el tío Yar haya hecho sus deberes con esta nena. viejo. le hace señas a Squirrel para que lo siga. vuela el casco del primer guardia.” En unos pocos segundos.” “¡Sigue mirando! Voy a entrar. Mantén los ojos en el búnker y en el camino mientras yo estoy ajustando la visión. trepa con rapidez sobre los sacos. sin hacer contacto con nadie más.” Tarasov ajusta la mira. avanzan hasta que consiguen mejor refugio. veo uno en la pared y uno encima. Otro hostil está de pie encima de la pared dándoles la espalda. Si caen. El guardia muerto 286 . Sin percibir ningún movimiento desde el otro lado. Tengo que acercarme. “Squirrel.” “Muy bien.adelante y hacia atrás a lo largo de la pared. Tarasov llega hasta los sacos de arena. Respirando profundamente. cuando nada más aullaba el viento. “¿Ves alguno más?” “No. Tarasov sopesa sus opciones. En el medio del círculo negro de la retícula.

con los movimientos de un combatiente experimentado.” dice Squirrel. “Se supone que esto… No existe. agrupados alrededor de un arma gigantesca aunque se deben haber sobresaltado por el ruido: el primero ya está subiendo las escaleras para dar la alarma. Tarasov se hubiera mantenido con cautela. El Stalker está preparado y dispara dos ráfagas cortas de su AKM. 287 . En cualquier otra situación.permanece echado frente a él. todo sostenido por un marco de metal y muchos cables eléctricos. Tres mercenarios permanecen de pie allí. Detrás del edificio encuentra una plataforma que no hubiera podido observar desde su punto de mira. intentando dar crédito a sus ojos. su cerebro perplejo y ajeno a cualquier peligro que aún podría andar por allí. Sonido de pasos llegan de la vuelta de la esquina. pero ahora se está de pie frente al arma en la plataforma de concreto.” El arma se ve como una versión gigante del rifle Gauss que vio hace mucho tiempo en las manos de Degtyarev durante su batalla en Pripyat: un cañón largo que atraviesa varias esferas. rueda escaleras abajo. el tercero. El disparo de Tarasov lo impacta mientras aún abría su boca para gritar. Los dos guardias en la plataforma caen al suelo en el mismo momento mientras.” susurra Tarasov. inmediatamente apunta su arma en la dirección contraria. El mayor echa una mirada hacia la esquina antes de avanzar con cuidado. El guardia no tiene tiempo de encontrarse sorprendido. con su cabeza en un charco de sangre. cubriendo la espalda deTarasov. “¡Squirrel!” grita Tarasov mientras aprieta el gatillo. “¿Qué carajos es esto?” Squirrel suena tan confundido como él. con un único disparo en el pecho del Vintorez de Tarasov. “Despejado. Ahora llega Squirrel y. “Avancemos.

el arma parece ser accionada por medio de un cable ancho que desaparece en un agujero dentro de la plataforma. Tarasov sacude la cabeza. Su búsqueda le ofrece una tarjeta de identificación.” “No… No son mercenarios. De hecho.¡Así. ¿La decías tú?” “No. parecen estar solos en el recinto. sin poder creer lo que está viendo. viejo. era un actor de voz de Kiev y poníamos el mensaje en bucle. Gospodi. era capaz de penetrar cualquier armadura a la distancia. que este es el dispositivo anti-aéreo que derribó mi helicóptero! No hay cajas con munición por allí y Tarasov tampoco puede ver baterías como las que había en el rifle de Degtyarev. Entonces. y no a la Zona de ustedes’?” “Claro. para nada. pero éstos son del Ejército Popular de Liberación!” “¿Qué demonios están haciendo aquí los chinos?” Tarasov se frota las sienes y mira en derredor. incapaz de creerlo. pero no es el punto. Si el más pequeño. e incluso entonces se rehusó a dejarme tocarlo! Se acerca a uno de los cadáveres y le quita el pasamontañas y los oscuros protectores oculares. deja expuestos los rostros de los otros dos. Por el momento. ¡Son chinos! ¡Operaciones Especiales o lo que sea. a la vez que registra los cuerpos buscando algo que pueda probar sus sospechas.” “Dios no está allí. Un quejido en voz baja se le escapa de los labios. negándose a sí mismo la realidad de la cual está comenzando a ser consiente. “Oh. A lo que apunto es que era una 288 . esta pieza de artillería debería ser capaz de derribar virtualmente cualquier cosa… Pero. la versión de mano. “¿Recuerdas la advertencia que solían reproducir en la Zona? ‘Estamos aquí para protegerlos de la Zona. ¿quiénes son estos tipos? ¿Cómo se robaron este monstruo? ¡Degtyarev sólo tenía uno de los rifles más pequeños. Sólo mercenarios con una bala en el cerebro.

Para cuando ha terminado. Squirrel ha regresado con tres granadas de fragmentación.mentira. Squirrel. los europeos occidentales– trataban de infiltrarse y tener su parte de los artefactos.” Con cuidado. Al menos sabe cómo funcionan estas cosas. que sepas eso… Está bien. ¡Eso nos deja. Revisa los cuerpos en busca de granadas. los americanos.” “¿Y ahora qué?” Tarasov echa una mirada en la estación de radio que se encuentra como a doscientos metros de su posición a lo largo de las huellas de jeep. “No son muchas. pensando: Debo informar a Kiev sobre esto.” “Quédate con la comida. para ti. También encontré que tenían algunas raciones de comida. vi armas similaresantes pero estaban clasificadas por encima del Máximo Secreto. Nosotros… Frustrábamos su intento. como sea. abren el portón de metal. por decirlo de algún modo. Tarasov corta los cables que recorren el cañón del arma. tres mil millones de hostiles! ¿Tendremos suficiente munición?” “Déjate de bromas. Maldita sea. pero si le agregamos las nuestras harán un lindo espectáculo de fuegos artificiales. Entonces veremos si podemos acceder a esa estación de radio. El 289 . Pensar que los chinos les pongan las manos encima me da escalofríos. más o menos. no sería una sorpresa encontrar expediciones chinas acechando en la Nueva Zona. “Primero debemos despejar este búnquer y desactivar esta arma. Por tanto.” “Sólo hemos matado a cinco. Pero lo que me sorprende es esta arma… Es suficiente. como me gustaría que Degtyarev pudiera ver esto.” Usando su cuchillo de combate. donde pueden hacer lo que se les antoje. Intentamos proteger la Zona de la gente de fuera pero todo el mundo –los chinos. entran en una habitación con paredes peladas y una hilera de colchones. Entremos y encontremos la fuente de poder.

Encuentra el punto donde yace la cabeza del guardia debajo de la capucha de la bolsa de dormiry la tira hacia atrás. Cuando cesa el sonido terrible y el cuerpo ya no se mueve. “Quédate callado. pero se paraliza inmediatamente. ¡Ahora puedes dormir hasta el Día del Juicio!” “Una vez tuve una novia que odiaba mis ronquidos. Junto a la pared. “¡Me alegra que ella no haya tomado la medida que tú tomaste. No tenemos mucho tiempo… Además. un guardia parece estar dormitando. ¡bastardos! Los ronquidos se transforman en un golpeteo indefenso cuando su cuchillo de combate corta la garganta del guardia. empujando su rodilla en la espalda del guardia. Esto es por el praporshik Zotkin.olor de las medias viejas y los cuerpos desaseados abruma las fosas nasales de Tarasov y hay latas de comida vacías y botellas de agua desparramadas por el suelo. Tarasov pasa por encima del guardia durmiente. “Spokoinoi nochi.” susurra Squirrel. a menos que quieras que se despierte. Tarasov lo suelta y limpia la sangre de su cuchillo en la bolsa de dormir. añadiendo el ahogarse en su propia sangre a los dolores del enemigo agonizante. Luego de un momento que parece eterno.” Con pasos silenciosos. Por un momento. con razón no nos escucharon venir.” se ríe Squirrel. considera la posibilidad de interrogarlo. en una bolsa de dormir. “¡Ssh! ¡Escucha!” Escucha los sonidos de una conversación en voz baja en el portón que lleva hacia el nivel inferior. ni siquiera estoy seguro de poder entender cualquier cosa que pudiera decir. “Con sus ronquidos. el golpeteo se transforma en un borboteo cuando la sangre entra en el tracto respiratorio. las palabras en chino despejan las últimas dudas deTarasov acerca del origen de sus 290 . verde y gruesa. viejo!” Tarasov sonríe.

¡Squirrel. con una etiqueta adosada. “Ojalá tuviera una bomba de tiempo. Dos manos aparecen. Silenciosamente. Descienden rápidamente por la escalera. “Dice: llave de la sala del generador’”. agáchate detrás de esa caja!” Tarasov escucha que alguien sube la escalera de acero. ciertamente no funciona con diesel. Un gran dispositivo se encuentra en la habitación.” dice Squirrel. Tarasov escucha un grito alarmado.” “Lo adiviné.” dice Tarasov cuando la llave se desliza suavemente en la cerradura. no ve a nadie. Su búsqueda le otorga una llave en el bolsillo del técnico. “No me digas que sí hablas chino. Dos disparos del rifle de Squirrel lo derriban en el suelo. lo levanta y le corta la garganta. Un grueso cable sube y desaparece en un conducto angosto que se dirige hacia arriba. “Ya deben haberse dado cuenta de que algo no está bien allí afuera. Un chino vestido de civil salta de su computadora. ¿verdad?” le pregunta Tarasov a Squirrel sosteniendo la etiqueta. Pero sólo hay una puerta aquí y tiene‘sala del generador’ escrita en ella en ruso y los mismos caracteres apretados de la etiqueta de la llave.” “Eso es inteligencia. Con rapidez. saca unapistola y dispara frenéticamente en su dirección. Tarasov sostiene al hombre hasta que deja de moverse. “No hablas chino. “Dame esas granadas. se mueve detrás del portón.oponentes. Agarra al hombre del pecho. “Lo que sea esa cosa. “Avancemos. luego una cabeza con cabello corto. baja el cuerpo al piso. pero las voces parecen alarmadas. Tarasov registra el cuerpo con celeridad. negro.” le susurra a Squirrel.” Tarasov coloca las granadas con 291 . Echa una mirada hacia abajo. sus manos y sus piernas aún se sacuden en un espasmo de muerte. emitiendo un zumbido bajo. Cuando llega a la parte inferior. No logran entender lo que están diciendo.” suspira Tarasov.

desatando una lluvia de astillas de concreto y fragmentos de metal a través de la puerta. “¡Corre. corren. El aire se vuelve denso con el hedor de los aparatos eléctricos quemándose. Maldita sea. Tarasov también los ve. regresa a la entrada. Saca una granada y le quita el anillo del seguro. ¡Vamos!” Solo.cuidado en un punto que parece vulnerable. disparando su rifle desde la cadera para darle fuego de cobertura. con su rifle apuntando hacia el exterior. seguidos de una nube de humo y polvo.” grita. Tarasov mira alrededor en busca de algo que valga la pena llevarse antes de hacer volar el generador. la pone con las otras. Una docena de comandos corren hacia ellos y más aparecen desde el búnquer de la radio debajo. 292 . poniéndose precipitadamente sus chalecos con armaduras y sus cascos. Apenas si ha tocado el suelo cuando el trueno ensordecedor de varias detonaciones sacude la estructura. pero nada más ve algunas herramientas en el piso. “Squirrel.” “¿Y qué hay de ti?” “Tendré cerca de tres segundos para salir de esta habitación. Tarasov enciende la linterna en su cabeza y rápidamente sube la escalera. “Salgamos de aquí. Squirrel!” Tarasov se gira. Las primeras balas les pasan silbando. Allá va la oportunidad de contactar a Degtyarev… Son demasiados para que nos encarguemos de ellos. Sin las luces. por el mismo camino que llegamos!” Saltando por encima de los sacos de arena. piensa. “¡Retrocede. Muy bien… Aquí voy. El enemigo ya debe haber llegado al búnker con el arma. huye hacia la salida con dos grandes saltos y se arroja detrás de la pared. pero los comandos lo han superado. “¡Toda la maldita China se despertó! ¡Veo a los malos acercándose!” Al mirar hacia afuera. Squirrel aguarda en posición de ataque en el portón de la entrada.

nota que sube humo desde la avanzadilla y sonríe triunfante.La sonrisa se desvanece de su rostro cuando escucha un sonido como un fuerte rugido. su propia respiración agitada y los quejidos de Squirrel son lo único que puede oír. “¡Me dieron en la pierna pero aún puedo disparar!” “¡Apóyate en mí! ¡Sigamos adelante. En unos segundos. Parecen contenidos al estar a resguardo. El 293 . me dieron!” grita Squirrel. “¡Squirrel!” grita. Tarasov corre hacia él. El AKM de Squirrel se une en los disparos. Tarasov suelta unos pocos disparos.” responde el Stalker gritando.“¡Me dieron. De tanto en tanto. Tarasov dispara unas pocas rondas hacia la parte superior de los sacos de arena. con el perno de lanzamiento piezoeléctrico ahora abierto. “¡Listo!” El dolor se refleja en el rostro de Squirrel mientras apunta el lanzacohetes y dispara. pero el traje también evita que corra tan rápido como quisiera. “¡Carga esta mierda!” Tarasov quita rápidamente la tapa de aluminio de la granada y. llega pronto a la relativa seguridad del cordón y recuesta a Squirrel sobre unas rocas. De todos modos. “¿Estás bien?” grita Tarasov. sólo para contener a los chinos. recarga su Vintorez y apunta para darle a algunos hostiles que fueron lo suficientemente estúpidos para seguirlos hasta la intemperie. Apenas siente el peso con el exoesqueleto. Echando una última mirada hacia atrás antes de descender hacia el lado seguro de la montaña. Ninguno lo ha hecho. Saltando de protección a protección. coloca la granada en el caño del lanzagranadas. vamos!” El fuego hostil acaba cuando los Stalkers salen del campo de tiro. “¿Puedes disparar ese RPG? ¡Tenemos que derribar ese helicóptero!” “Ayúdame a arrodillarme. un helicóptero negro aparece desde el valle allí abajo. Para cuando llega al cordón. lo pone de pie de un tirón y se echa al guía al hombro. Tarasov rápidamente toma la otra granada de su espalda. El proyectil falla.

No hay ninguno. y los ojos rasgados estarán lamiéndose las heridas en lugar de acosar a los Stalkers cerca de Ghorband. hombre. Al menos eso es lo que Bone esperaba. helicóptero por helicóptero. llevando al Stalker sobre sus hombros para ponerlo a salvo. Tenemos mucha información ahora. “Ésta ha sido la peor incursión de mi vida. Desierto. Ojo por ojo. golpeando las piedras con un fuerte sonido chirriante. “No hay necesidad de que estés tan triste.. “¡Derríbalo!” grita Tarasov con desesperación. “¡Derríbalo o estamos acabados!” Asomándose fuera del refugio.helicóptero aparece más cerca y abre fuego con sus ametralladoras. piensa el mayor. vigilando cualquier indicio de persecución.” “Sí. Tarasov agarra el hombro de Squirrel y finalmente lo arrastra hacia el cordón.” “Además de que fuiste herido. sombríamente.. cubriéndolos con astillas de roca y nubes de polvo. y corre hacia el valle. Ni hay indicio de mutantes o siquiera de otros Stalkers. eso le da un nuevo significado a mi vida. esta vez logra un impacto.” dice Tarasov mientras coloca una venda en la pierna herida de Squirrel. el Stalker apunta durante segundos que parecen ser eternos antes de disparar el lanzacohetes.” Tarasov va hacia la entrada de la cueva poco profunda que ha elegido como su refugio y mira hacia afuera. tuvimos éxito.” 294 . Hacer feliz a Bone y que me dieran en la puta pierna a cambio. pero sobrevivir ás. La granada detona hacia la parte trasera del helicóptero y lo envía en círculos unos segundos antes de que colapse en la ladera de la montaña. 16:27:00 AFT “Estarás cojeando uno o dos días.” gime Squirrel. “Toda esta mierda por un par de latas de comida.

” Los ojos de Squirrel casi se salen de las órbitas cuando ve el artefacto. Espero que tenga un efecto positivo en su herida. De otro modo estaremos realmente jodidos.” Abre una lata de ‘desayuno para turistas’ y se la ofrece al Stalker. ¡Misión cumplida. habla Tarasov. Squirrel. de alguna manera. te guiaré gratis adonde quieras ir!” “Parece que tenemos un trato.” 295 . mientras juntaba leños con Mac. dándole el Corazón de Piedra al Stalker.A pesar de los mejores esfuerzos de Tarasov. me pondría a bailar ahora! ¡Ahora sólo necesito el Corazón del Oasis. “Bone. tómalo: es tuyo. este viaje es gratis! ¡Donde quieras ir. Como estaba. “Mira… No sé lo que hace este artefacto. “Quizás acelere tu recuperación. No sabía que era un Corazón de Piedra.” “¡Oh. si no fuera por mi pierna maltrecha. no lo sé. un fragmento del Genio y un artefacto Brújula para tener todo lo que quiero! ¡Y para ti. viejo. Tarasov había tenido que llevar el equipo del guía para aliviarle la carga. pero ni siquiera eso iba a ser suficiente. Aquí tienes. Pero ahora comamos algo. el valle de Panjir. Tarasov piensa por un momento y abre su contenedor de artefactos. “Mira esto: una vaina azul. con una sonrisa de oreja a oreja.” le dice. la pierna de Squirrel ha ido de mal en peor. Luego de que sacía su apetito. pero se siente bien tenerlo activo.” “¿Y aún así me dejarás quedarme con él?” “Claro. El mayor sabe que muy pronto estará cargando a Squirrel y su equipo. quien está aún admirando con regocijo su nuevo artefacto. Tarasov saca su PDA y sintoniza la frecuencia de Bone. Kabul. como un gran pedazo de vidrio… ¡Pero…! ¡Éste es un Corazón de Piedra! ¡Es increíble! ¿Dónde lo encontraste?” “Uhm… Cerca de esa choza de troncos en Puerta del Infierno. En poco tiempo. con un centro rojo. no podrá caminar. opaco.

. bebiendo un trago de vodka. “Guárdeselo por ahora.” “Una cosa más: el lugar estaba manejado por chinos.” Tarasov se quita su casco y se frota los ojos. “Bone ha pedido que mantengamos lo de la presencia de los chinos en secreto. ¿Puedes mantener tu boca cerrada?” “Supongo que sí… No es una maravilla si Bone está asustado. Fuerzas especiales. Ya lo resolvimos.” “No tiene importancia… Este golpe dará un respiro a nuestros chicos. ¡Maldición! Nunca creí que desearía ver ese condenado lugar de nuevo… ¡Oh.“Ésas son excelentes noticias.. Realmente no era una avanzadilla… Era una batería AA. viejo. Me estoy quedando sin munición. La pequeña manada de mutantes se ha alejado del camino que desciende empinado de la ladera hacia el cañón árido. Tarasov piensa a la vez que recarga su Vintorez. De todos modos. “No lo sé. Pensamientos salvajes le cruzan la mente y no puede compartir ni la mitad de sus preocupaciones con el Stalker. Fuera. 296 .” dice el Stalker escupiendo un pedazo de carne grasiento.” “Su información era incorrecta. mayor.” Bone se enmudece un minuto. no puedo esperar a ver el rostro de Psiquiatra cuando le muestre mi Corazón de Piedra!” 19:40:05 AFT Estos chacales o bien eran muy tontos o estaban muy hambrientos. Buen trabajo. Lo último que necesitamos es confrontar con ellos… Si es que en verdad esos malditos eran los chinos. Squirrel… No lo sé.” “Esta comida está podrida. viejo. Si tenemos suerte. “Desearía estar en el antro de Borys.” Tarasov se dirige a Squirrel.” “Voy de regreso a Bagram ahora. puede que incluso lleguemos a Ghorband antes de que anochezca. Todo esto apesta como la guarida de un chupasangre. llevemos nuestros culos de vuelta a Bagram. comandos o lo que sea.

pero es la visión de lo que les han hecho lo que produce un escalofrío a lo largo de la columna. por favor?” El miedo persiste en la voz de Squirrel mientras se acercan hacia 297 .” dice el mayor.” El rostro de Squirrel se endurece. Sus armas –viejos y destrozados rifles de asalto AMD-65– yacen en el polvo. desde postes de madera.” “¿No se supone que son caníbales? Veo tres rifles en el suelo. pero sólo dos cuerpos. A juzgar por el grado de descomposición. Salgamos de aquí. “Sólo para asegurarme que no se conviertan en zombis. que aún tienen la expresión de terrible dolor mientras miran hacia abajo. Los genitales de los talibanes han sido colocados en las bocas de los rostros putrefactos. junto a las pocas pertenencias que los talibanes llevaron alguna vez. lo que tira las piedras camino abajo con un estrépito traicionero. a sus propios cadáveres. Tarasov saca su pistola y le dispara a los cuerpos. no quiso correr el riesgo. viejo… ¡Andando!” Antes de abandonar la sombría escena. “No. El hedor de la carne podrida invade sus fosas nasales cuando se aproxima. baystruki. moviendo su dedo hacia los cadáveres. ve por qué estaban peleando: los restos de lo que alguna vez fueron dos combatientes talibanes. viejo… Así es como la Tribu lidia con sus enemigos. “No están lo suficientemente avanzados en la evolución como para hacer tal cosa. Al acercarse a los autos abandonados.pero a sabiendas de lo agudos que son sus oídos. “Obviamente no fueron los mutantes los que los mataron.” “Te aseguro que no me entusiasma averiguarlo. El sigilo ya no es una opción con Squirrel apenas capaz de arrastrarse y haciendo mucho más ruido cuando tropiezan ocasionalmente con las piedras en la oscuridad.” “¿Podrías hacer un poco más de ruido. lo que sea que haya ocurrido allí sucedió hace dos o tres días.

Mantén los ojos bien abiertos.” “Maldita sea. El artefacto. ha mejorado su condición. viejo… Quedémonos quietos. con cuidado de no tropezarse con nada que pueda producir algún ruido. pero el dolor sigue siendo lo suficientemente obvio como para limitar el ritmo de Squirrel. cojeando.” Una piedrita cae desde las rocas en la ladera y Squirrel inmediatamente levanta su arma.un riachuelo seco. “Nada. Dos o tres días de descanso ayudarían aún más.” susurra Squirrel. Tarasov sabe que no es aconsejable permanecer demasiado en esa área tan inhóspita. Saca un poco de agua del bolso camelback sujeto a su traje blindado y mira su PDA. La marcha ha sido lenta. “Mira eso” Tarasov enciende la visión nocturna y mira hacia adelante en el valle. “Espero que haya un escondite… Un búnker abandonado o lo que sea. “¿Qué es eso?” “Aún no tengo idea. Nada se mueve en el display verde brillante de la visión nocturna. su curiosidad predomina. Lentamente. avanza tras un peñasco y apunta su rifle hacia adelante para proporcionar fuego de cobertura de 298 .” Luego de escasos minutos. de hecho. pero ambos han usado la mayor parte de la munición durante la incursión en la avanzadilla de los chinos y con pocos botiquines y vendas disponibles. Squirrel. mucho más lenta debido a la herida del guía. Squirrel se detiene. parcialmente cubierto por arbustos como si alguien tuviera la intención de ocultarlo. “¿Qué sucede?” “No lo sé. Hay algo grande y hecho por el hombre delante de ellos. Tarasov hace una seña. Repentinamente. Tarasov también gira su rifle en la dirección del ruido. se acercan. pero sólo ve rocas. “No hay modo de que lleguemos a Ghorband hoy… Será mejor que nos ocultemos durante la noche.” responde el guía con un susurro.” Ya ha caído el ocasoy aún se encuentran lejos de un refugio decente. No sé por cuánto tiempo más podré moverme solo.

ser necesario. Reconoce la respiración pesada de Squirrel.” dice Squirrel gimiendo. “La Tribu. Tarasov se pone de rodillas. “¡No disparen!” “Son blanco fácil. De ningún modo podría luchar contra un enemigo invisible. “Madre de Dios. Indefenso. Lentamente. Las puertas de metal golpean y Tarasov detecta los asquerosos olores del sudor. tan fuerte y tan intensa en los oídos como la luz que está cegando los ojos.” responde gritando en inglés. Escucha el sonido de varias botas pesadas acercándose pero no puede ver a sus captores. “¡Alto!” grita una voz en inglés.” Brazos portentosos los agarran y los llevan del brazo hacia el vehículo. Suelten sus armas. Alguien le quita brutalmente el casco y le coloca esposas desde atrás. Alguien ladra órdenes cortas.” Hace lo ordenado y levanta sus manos en señal de rendición. aceite de motor y cordita. carroñeros. o serán blanco muerto. De repente sus ojos explotan de dolor. agachado de principio a fin. “No pretendemos hacer daño. Una patada lo envía nuevamente al suelo. lo cual significa que también está cegado… O muerto. Se arranca las gafas de visión nocturna del rostro pero el brillo cegador permanece. es la Tribu. Tarasov.” 299 . Un cuerpo aterriza en el suelo a su lado. cubre sus ojos con la mano. se acerca a los arbustos altos que ocultan el extraño objeto. El rifle de Squirrel permanece en silencio. “¡Aseguren a los prisioneros!” “¡Señor!” “Y apaga esas luces altas de mierda del Humvee.

” “Aslaheye khodkaare jadide Benelli shotgun ra didehyee? Boxkicker yek mahmooleh. si bien en ocasiones mezclan palabras en inglés. “Are. Podría ser de mujeres o del modo más efectivo de torturar a sus prisioneros. “Dar haale haazer hich selaahi barayam mohem nist. “Man patrol leader hastam. to raanandegiat ra bekon. habían usado el inglés como su idioma para dar órdenes cuando los capturaron. 300 . Tarasov está seguro de que tienen alguna conexión con las fuerzas norteamericanas. y a juzgar por el modo en que hablan y el vehículo que los transporta. Mesle sag khasteh hastam.” dice el conductor.” ríe el otro niño. “Zaaheran dandeh moshkel darad.” responde el niño en el asiento del acompañante con voz autoritaria. man ham hamintor.” “Dar har haal. “Chandin rooz ast ke inja sabr kardim ta in suckers saro kaleyeshan peida shaved!” “Fekr nemikoni bayad be Lance Corporal Bockman begim ke biaad va be motor negahi bendaazad?” La voz del conductor suena preocupada. Bogzaar bekhaabam. chicos que ahora hablan entre ellos en un extraño idioma que no resulta desagradable.” Tarasov escucha al niño mayor dar un bostezo. Pero aunque ahora sólo hablan en su propio idioma.” Sólo le queda adivinar de qué están hablando. la posibilidad de ser prisioneros de estos renegados. ni siquiera el horror y el dolor en su voz. 07:20:23 AFT No fueron las palabras del Stalker lo que hizo que la sangre se le paralizara a Tarasov. “Khosh haal hastam az inke in gasht tamaam shod. fue el ver a niños armados hasta los dientes.El corazón de la penumbra Desierto. 4 de octubre de 2014. Recordando el horripilante espectáculo que habían presenciado y lo que había oído de Crow acerca de la Tribu. El tercero permanece en silencio y Tarasov no necesita dirigir la mirada hacia arriba para saber que está sosteniendo un rifle.

“¡Sí señor. Un exoesqueleto. pero su inglés tiene un acento extraño y difícil. Tarasov ve el soldado más alto que haya visto de pie ante él. Este soldado parece una máquina asesina de carne y hueso. El rostro del hombre permanece oculto detrás de los oscuros protectores oculares y la máscara de gas. Un gran cinturón de munición cuelga de su cuello. señor!” responde el joven patrullero.” El adolescente habla como un soldado bien entrenado. Sin aparente esfuerzo. En letras rojas borroneadas.” “Déjenme verlos. “Hemos capturado a dos carroñeros. señor. no le parece positiva. la verdad es que se ven completamente atemorizantes. no promete nada bueno. oculta el gran cuerpo del soldado. profunda y ronca. “Los exploradores se reportan de regreso. Avanzadilla de la Tribu. Mirando hacia arriba. recostado en la parte trasera de un Humvee con las manos esposadas y rumbo a un destino incierto. similar al suyo pero con apariencia de ser más pesado. a unque claramente proviene de alguien que habla inglés norteamericano como lengua materna. las perspectivas de escapar y regresar a Bagram son definitivamente negativas. Por otra parte. 301 . 09:48:29 AFT Tarasov pestañea con la luz cegadora de la mañana cuando el Humvee finalmente se detiene y sus captores lo arrastran hacia afuera. sostiene una ametralladora M249 en una mano. en su condición actual. piensa Tarasov asaltado por el asombro y el miedo.” La voz. teniente primero Driscoll. Y si da demasiado crédito a las palabras aterrorizadas de Squirrel y los Stalker asustados en Ghorband. cachorros del demonio. Les recuerdan a patadas que deben permanecer arrodillados. las palabras SEMPER FI están pintadas en su casco.norteamericanos o no.

“¿Es un espía. Respirando con dificultad y con la vision oscureciéndose a los costados. Un oficial. pero de nada nos sirve un simple carroñero. llévale esto al coronel lo más rikitik posible.” “¡Yo no soldado! ¡No espía!” grita desesperadamente Squirrel en un pésimo inglés. “¿Qué demonios?” dice despacio. “¡sólo es un Stalker!” “El oficial puede ser un buen hallazgo.” dice el guerrero al cual los patrulleros se dirigieron como teniente primero Driscoll y le asesta a Tarasov un golpe rápido como un rayo.” protesta Tarasov en inglés.El mayor es forzado a estar en pie. “¡Soy un oficial de las Fuerzas Armadas de Ucrania!” “Los prisioneros hablan cuando se les ordena que lo hagan. mientras cachea a Tarasov con cuidado.” El niño de más edad hace una venia perfecta y sale corriendo con la billetera de Tarasov. Aunque es un hombre alto. señor.” interrumpe Tarasov. Persiste en su voz la sed de sangre.” “No soy ruso. Dile que aquí tenemos un ruso que habla inglés. “Cachorro del demonio. el guerrero ataviado con el exoesqueleto lo es más. “El ejército ruso está aquí. el mayor cae de bruces al suelo. la abre y saca la vieja fotografía junto con su tarjeta de identificación del ejército. ¿Estaban juntos?” “Sí. “¡Sólo un traje! Por favor…” “Dice la verdad. señor?” pregunta el otro niño. su pierna está podrida. “Además. Al encontrar su billetera. “Ni siquiera los rusos son tan estúpidos como para enviar un espía con una tarjeta de identificación consigo. a la boca del estómago.” 302 . aún de rodillas. Y mira a este otro.” continúa el sargento primero y señala la herida con su arma. Lleva un traje militar pero tiene el rostro de un carroñero.

el teniente se limpia el escupitajo de la armadura.” responde el muchacho. Sólo los zarrapastrosos. lo hace aún más cuando mira que la derecha. “Johnny Cash! Star Wars! Semper Fi!” “¿Qué has dicho. Cuando cae al suelo. Sin prestar la más mínima atención al cuerpo de Squirrel. ustedes los pueden matar como quieran. ustedes. ¿Queda claro. “Pude haberle cortado la garganta mientras aún estaba en el piso para ahorrarle una bala. Tarasov ve al guerrero dispararle a Squirrel en la cabeza.” le dice al muchacho con un tono aleccionador. se eleva para apuntarle a la cabeza. maldiciéndolo y vociferando con orgullo el grito de batalla del clan al cual una vez perteneció. El guerrero. A ésos. toma un puñado de arena para limpiarse el guante. con la voz teñida de vergüenza. señor. “¿Qué has dicho?” Cuando ve que el oficial levanta su arma para dispararle a pesar de sus ruegos desesperados. gruñe. cachorro?” “Oorah. Ni siquiera los carroñeros. con calma. carroñero?” El imponente guerrero alza en vilo a Squirrel con la mano izquierda. los últimos latidos de su corazón todavía bombean la sangre. 303 . que ya tiembla de miedo y dolor. que empuña una subametralladora. “Escúchenme. señor.“¡Por favor. Ningún hombre muere de rodillas con la garganta cortada desde atrás. El movimiento reservado de su mano enguantada es evidencia de su asco. “Y a los zarrapastrosos. los deben matar del modo en que puedan. El Stalker. Squirrel escupe la armadura del teniente. casi con lágrimas en los ojos. no! I love America!” gime Squirrel. “Ningún vil carroñero es digno de manchar con su voz la Semper Fi”. que se esparce en la arena.” dice el chico que condujo el Humvee. “Fuck you! ¡Libertad!” Con ojos desorbitados por el horror.

todavía con trozos de carne podrida adheridos. puede ver mejor el vehículo que lo ha traído hasta aquí: es un Humvee color arena con una hilera de potentes faros alineados en la parte superior. Bastiones y murallas cuidan el camino que lleva hacia allí y están reforzadas con cemento donde sea que los muros de ladrillos de barro rojo pálido han comenzado a colapsar. en la parte superior de la ladera de la montaña dentada. con el rostro que se pudre todavía visible. dice MATAHADJI en el capó. Ahora que la luz del día ha llegado. todo da la impresión de que no se ha escatimado ningún tiempo ni esfuerzo en convertir las ruinas en una fortaleza inexpugnable una vez más. En una de las paredes se lee BASE DE ARTILLERIA ÁLAMO. descubre la de un Stalker con una máscara de gas aún sobre el rostro. porque lo que observa son también sus enemigos. algunas solamente cráneos. casi vertical. un cráneo humano. Echando un vistazo en derredor. Más adelante. Pasan por fortines tan bien escondidos que Tarasov sólo los distingue en el último minuto. Se detienen fuera de una entrada arqueada que se encuentra protegida por dos fortines más. largo de mi vista. Arriba. Para su horror. nota que están en un puesto de vigilancia muy bien protegido en la angosta entrada del valle. por 304 . se encuentra situada una antigua ciudadela.“Lleva este pedazo de mierda al artillero. Sólo cuando se aproxima se da cuenta de que esos objetos redondos son cabezas humanas. Dile que deben llevarlo al calabozo hasta que el jefe decida su destino. En letras rojas pintadas a mano. y todas ellos aún con el turbante talibán.” El estómago de Tarasov aún esta adolorido cuando los dos jóvenes soldados se lo llevan. La visión lo relaja. pero su alivio sólo dura unos momentos: entre las cabezas de los dushman. Ahora. Postes bajos se encuentran a lo largo del camino con objetos redondos pequeños sujetos a ellos y Tarasov primero cree que son lámparas. adorna el guardafaros del vehículo. que se yergue sobre el valle.

y no serán cachorros del demonio por mucho tiempo más. Me pregunto cómo se sentiría Ilchenko ahora. Sus rifles parecen estar en excelentes condiciones y sus uniformes blindados están inmaculados. se acerca. ¿Quién demonios es esta gente? ¿Rebeldes? ¿Renegados? Ciertamente se encuentran demasiado bien equipados y demasiado bien organizados para ser un puñado de desertores. Varios soldados están en derredor. cachorros del demonio! Su turno de patrulla fue sobresaliente. es diferente: reconoce el símbolo del Cuerpo de Marines en el medio. sargento de armas Anderson. Uno de los soldados. “Reportando de vuelta con la patrulla. el primero que ha visto en persona.” informa uno de los chicos. si estuviera en mi lugar. La bandera de batalla confederada. con las armas sostenidas de modo casual. porque saluda a los patrulleros con una sonrisa amistosa. Quienquiera que sean estos soldados y lo que sea que tengan en mente para mí. Pero esa bandera. pero sobre un campo rojo cruzado por dos franjas azules con estrellas blancas. una bandera ondea en el viento de la mañana. Llevan armaduras más livianas que las del teniente y los rostros están expuestos bajo los cascos de Kevlar. Basado en los rumores que escuchó de la Tribu. les reconozco que realmente tienen disciplina. Tarasov había esperado encontrarse banderas de los Estados Unidos por aquí tarde o temprano. pero el patrón de camuflaje de color arena es el mismo.encima de las paredes. el sargento negro le parece un superior más tolerante que el teniente primero Driscoll. Sólo cuando el guerrero se acerca nota Tarasov que no es polvo lo que oscurece su rostro: en realidad es un hombre negro.” 305 . a pesar de ser americana. señor!” A Tarasov. Sigan así. “¡El teniente primero Driscoll ordenó que el prisionero sea llevado al calabozo hasta que el jefe decida su destino. con el rostro ennegrecido por el polvo. “¡Bienvenidos a casa.

” “No soy un espía. hasta que se para delante de ellos descalzo. pronto nos enteraremos. “¡Dame ese reloj. Desvístanlo hasta que quede en ropa interior y pongan todo su equipo en su bolsa. Como sea.” El sargento de armas. quítenle esas esposas al hombre. rusito!” Uno de los chicos golpea a Tarasov en el pecho con la culata de su rifle. como niños normales tras recibir una recompensa especial.” dice el otro patrullero estudiando la Glock de Tarasov. botas y todo. Él los pone en la mochila del exoesqueleto con el resto del equipo de Tarasov. “¿Dónde demonios le puso las manos a esto?” Dice admirando el exoesqueleto del mayor. Lo hacen quitarse su exoesqueleto. “Un espía rusito con una de nuestras armaduras. pero están progresando a grandes pasos. cachorro del demonio! Y tú. que luego abrocha en su propia muñeca con una sonrisa de felicidad. quien mientras tanto estaba revisando exhaustivamente el kit de Tarasov. únicamente en camiseta y calzoncillos livianos de algodón. mira con desaprobación a los chicos.” exclama. “¡un buen reloj!” “Y esta pistola es genial también. “Wow.” dice Tarasov furiosamente. Gimiendo de dolor. “Es el jefe quien decide. Ahora. “Soy…” “¡Cierra la jodida boca. Escupe saliva que tiene sabor a sangre.” Tarasov deja que los jóvenes soldados se lleven todas sus pertenencias sin oponer una resistencia que habría sido insensata. Sin importar cuán humillante haya sido. sargento?” Los dos chicos suenan felices. mas permanece de pie. se tambalea. Pronto deberían ser soldados reales. pero 306 . ¡No se supone que deban comportarse como carroñeros!” “¡Señor!” Los chicos bajan la cabeza avergonzados mientras le entregan a su superior lo que han saqueado. lo que más le duele al mayor es que uno de los chicos le quita su reloj. esa pistola.“¿Es en serio. “Boxkicker me pagará bien por esto.

“Si habla demasiado. Sus rostros son lo último que ve antes de ser vendado y guiado hacia la derecha por el golpe de una culata de rifle en su espalda. Uno de sus guardias le quita la venda y las esposas y lo empuja dentro de una caverna oscura y angosta antes de que Tarasov tenga la oportunidad de mirar alrededor. sargento Hillbilly! ¡Venden los ojos del prisionero y llévenlo al calabozo!” Los dos sargentos son más jóvenes. con palabras en inglés a veces mezcladas en su conversación.” le ordena a los patrulleros. “Los hermanos se encargarán del resto. ¿sí?” La puerta se cierra de un golpe. “Driscoll estaba de humor piadoso y no le cortó la lengua. el sargento permanece indiferente a la actitud del chico y tampoco le importa la mirada furiosa de Tarasov. “¡Sargento Polak. siéntete libre de quejarte con Amnistía Internacional sobre tortura psicológica.” Llama a dos soldados sacudiendo la mano. pero hombres adultos. La puerta se cierra detrás de él y Tarasov ecucha algo que nunca hubiera esperado en este atemorizante sitio: conversación y risas femeninas. búsquense algunos problemas. No puede ver a las mujeres debido al vendaje. “Pónganle de vuelta las esposas. pero las voces son jóvenes y alegres. Ahora vayan. uno con cabello rojizo y una barba tupida y el otro con un rostro pálido eslavo y ojos azules. Lástima que olvidé dónde guardé el número telefónico… Pregúntame más tarde. Lo conducen a través de la enorme puerta hacia el interior de la fortaleza.mira a sus captores desafiante. 307 . Esta vez. “Tendrás uno de los que llevan trapos en la cabeza de compañero.” dice el guardia con barba mientras encadena el cuello de Tarasov a un aro en la pared. Sus guardias se detienen nuevamente y escucha que se abre una pesada puerta. siente que las burlas se dirigen a él.” añade el otro. Aunque hablan en un idioma que no logra comprender.

luego un hombre vestido con algo que ahora es apenas más que harapos sucios.” responde el prisionero en ruso casi impecable. Pero ahora está encerrado junto al primer dushman que ha conocido fuera de la batalla. “No soy un dushman. Recuerda la primera vez que quiso matar a los dushmans. Formas comienzan a emerger en la luz tenue: primero. mientras esperan la muerte. ¿Hablas inglés?” El prisionero sacude lentamente la cabeza. muy similar a como él debe haberse visto mientras los mataba. Sus ojos se adaptan lentamente a la oscuridad. desprovistos de miedo.El calabozo. 12:10:41 AFT Está completamente oscuro excepto por dos destellos de luz que llegan de los agujeros superiores. luego una forma cerca de la base de una de ellas. hace mucho. La cadena apenas le deja espacio para moverse. las paredes. Tarasov apoya su espalda contra la pared de piedra. Arrastrando los pies. se sorprende al ver nada de enemistad. “¡Oye! ¿Aún sigues con vida?” El otro prisionero lo mira. unidos. No hay manera de escapar de aquí. emitiendo un suspiro largo y resignado. Reconoce un par de piernas. Tarasov puede ver que el rostro del dushman ha sido golpeado brutalmente. en un irónico giro del destino. “Te estoy hablando. distorsionados por el dolor. durante su niñez. Estoy jodido. el mayor patea las piernas del hombre. incluso cierta amarga resignación. pero los ojos en el rostro redondeado todavía parecen calmos. hechas de rocas toscamente talladas. en los ojos de este hombre. Tarasov ha visto los rostros de sus enemigos muchas veces. Incluso en la penumbra. 308 . Ahora. “Maldito dushman…” murmura Tarasov para sí. el odio. el esfuerzo. cuando ya era lo suficiente mayor como para que su madre le contara cómo murió su padre. La pelea en la Avanzadilla había sido bastante personal.

dime cómo. Eso también estuvo mal. “Maldito seas. bastardo. “Hijo de puta… Como sea… ¿Quiénes son estas personas?” “Demonios.” “¿Entonces qué?” “Sólo a ti te van a matar. “¿De dónde eres?” “Daguestán.¿Una bala en la cabeza?” “No.” “¿Y luego qué?” En respuesta. sorprendido.”gruñe Tarasov.” “¿Ahorcados?” “No.” 309 .“¿Hablas ruso?” Tarasov inquiere.” “Beslán estuvo mal. con el cerebro cauterizado. “Cualquiera sea la manera en que mueras.” “¿Entonces?” “Las mujeres vendrán. Yo seré martirizado.” “Todavía eres un dushman. “Vamos.” “¿Y dónde está tu Dios ahora?” El prisionero levanta sus manos con un gesto que puede a la vez significar ‘aquí’ y ‘no lo sé’. tú mereces morir por lo que sucedió en Grozni. ¿Vamos a morir la muerte del soldado? Si es que acaso eres un soldado o algo parecido…” El talibán mira fijamente el destello de luz.” “Por fin. asesino de niños?” “Soy un estudiante de Dios. pero si yo merezco morir por eso. lo tienes merecido por matar a todos esos niños en Beslán.dagi.” “¿Entonces qué eres.” “¿Y qué van a hacer? ¿Matarnos?” “No. además de ser un hijo de puta inconciente. el talibán toma piedritas del suelo y las arroja una por una contra la esquina oscura de la mazmorra.” “No soy un dushman.

será porque merecemos morir. hombre débil. Pero tú estás furioso. “Mereces morir miles de muertes. Gente como tú convirtió esta tierra en un desierto con aquellas ojivas robadas…” “Se iban a usar en otro lugar. ¡No tuvimos nada que ver con lo que sucedió allí!” “Beslán no tiene nada que ver contigo. Lo que sea que lo haya creado es más poderos que tu tan nombrado Dios. tú… “ Las palabras de Tarasov terminan en insultos vacíos. Si creyera en Dios. ¿Por qué te ríes?” “Porque el destino es tan absurdo. ¡Y te las daría con gusto pero no te alcanzo. Puedo confiar en su juicio. ni a mí. aunque seas ucraniano. No yo. No eres lo suficientemente valiente para aceptar tu destino. “Eres tú el que está rezando para salir de aquí. Desesperado. Los norteamericanos atacaron a mis hermanos y no les dejaron más opción que martirizarse.” “¿En serio? ¿Ese poder vendrá y te salvará?” Por un instante. Se come las leyes de tu Dios de desayuno.” “¡Malditos bastardos de mierda!” Tarasov intenta acercarse al talibán pero las cadenas muerden su cuello.” “Ruego por fortaleza para aceptar mi destino. Ningún juicio es justo excepto el de Dios. le hubiera rogado cada día para que me dé venganza. se refiere al único poder sobrenatural que ha experimentado. no por una oportunidad de escapar. no te corresponde. De cualquier forma. Si morimos. y le ruego a Dios que te tenga piedad. del mismo modo en que no tiene nada que ver conmigo.“¡Ésa no era mi jodida guerra! Soy ucraniano. Tarasov se queda callado. El talibán ha puesto el dedo en la llaga. Fue gente como tú la que mató a mi padre. “He superado un lugar peor que el infierno. Siento pena por ti. y en lugar de aplastar tu cabeza 310 . Tose fuertemente antes de poder continuar. ¿Y tú? ¿Te queda algo en lo que puedas confiar?” “Escuchame bien. juzgar. ya que yo no estuve allí y jamás lo hubiera estado.

Y le ruego a Dios que te dé…” Tarasov escupe toda su ira en el rostro del talibán con cuatro palabras. hermano Polak. Moriré de todos modos… Pero aun si no fuera así. Al ver la furia que aún permanence en su rostro luego de la discusión con el talibán. pero ahora perdí mi teléfono móvil. volviéndose hacia la oscuridad. El coronel desea verte.” “Estás muy distraído hoy. como si el destino intentara probarle lo vacío que está por dentro.” Ya sea porque el destino de Tarasov está sellado o por una razón que solo ellos conocen. no aceptaría tu piedad. El Sol ya está bajo y las calles limpias empedradas están vacías. no puedo mantenerme despierto mucho más. salvo por algunos soldados 311 .contra la pared lo único que puedo hacer es permanecer sentado escuchando tus sandeces!” Pero sin importar cuánto grite y sacuda sus puños. “Eres un hombre cruel. “¡Cállate la jodida boca!” Extenuación y desesperación se apoderan de sus sentidos. Tarasov sabe que está perdiendo esta guerra de palabras. “Encontré su número. “Levántate. pero los guardian viene por Tarasov. “Entonces.” murmura el talibán. Agarra al mayor del brazo y lo pone de pie. Pero debes tener piedad por ti mismo.” dice el guardia con barba. La piedad de un infiel me desgraciaría. sacudiendo la cabeza. rusito. esta vez los guardias no se molestan en vendarle los ojos. Asustado. Estos demonios no tendrán piedad por ninguno de nosotros. rusito. ¿quieres hacer esa llamada a Amnistía Internacional?” le dice. el talibán se mueve. el guardia de ojos azules le sonríe. quitando las cadenas del cuello de Tarasov. 16:39:00 AFT El sonido de puertas que se abren despierta a Tarasov de su sueño intranquilo. “e incluso si ahora pudieras matarme. Estoy preparado para morir felizmente.

tan grandes y atemorizantes como el teniente primero que mató a Squirrel. Sin decir una sola palabra. abren la puerta y le hacen una seña para que entre. 312 . Los guardias lo llevan a través de un laberinto de casas de barro hacia una torre gigantesca. Santo Dios. Hay más de ellos. También llevan pesados exoesqueletos y están armados con ametralladoras. fumando en pipas de agua y mirando a Tarasov con curiosidad cuando él pasa a su lado.sentados aquí y allá en alfombras puestas alrededor de pequeñas fogatas. Suben varias escaleras y llegan a una puerta de madera vigilada por dos soldados.

Una pequeña llama arde cuando enciende un cigarrillo. la luz cae sobre su rostro y Tarasov nota el tatuaje tribal en su frente. 17:20:30 AFT Tarasov se halla a sí mismo en una pequeña habitación con una única ventana. “Traiga esa luz. “¿Le gusta la literatura. de Sun Tzu. Una mujer joven con un pañuelo sobre la cabeza aparece y coloca la lámpara más cerca. El coronel –si en verdad este hombre lo es– tiene la apariencia de un militar endurecido por la experiencia. “Sí. pero la luz es lo suficientemente fuerte como para que Tarasov vea un poco del rostro del hombre: cabello canoso muy corto. Forzando sus ojos. con ojos hundidos en sus cuencas. mayor Tarasov?” La voz. sin ella.” dice el hombre. la mujer poseería una belleza excepcional. Por un instante.El hombre que sería Khan La Torre. Pensando por un momento que está solo. Tarasov intenta tocar los libros.” responde finalmente con la garganta seca. sobre la cual Tarasov observa una laptop apagada. Una lámpara de parafina ofrece una débil luz en la que se distingue una silla y una simple mesa de campo. grave y dominante. Tarasov está a punto de alcanzar la lámpara cuando otra sombra emerge de la oscuridad. ve una horrible cicatriz: la piel parece casi derretida. Estrategia. con las paredes cubiertas de alfombras y grandes mapas. Pero cuando se gira y la lámpara echa luz sobre la mitad derecha de su rostro. llega de una esquina oscura de la habitación. me gusta la literatura. Tarasov distingue a un hombre en las sombras. una radio. 313 . aunque su edad difícilmente podría ser adivinada. un cenicero cubierto de colillas de cigarrillos y varios libros: las memorias de Napoleón. La vieja cicatriz resulta más impactante cuando comprende que. una novela de Joseph Conrad y una colección de historias cortas de Rudyard Kipling.

Mikhailo Yuryevich?” inquiere el coronel. en general.” Tarasov siente los ojos del coronel estudiándolo. dos mil libras de educación se reducen a un jezail de diez rupias. Siente la imperiosa necesidad de ponerse en firmes. mayor… La literatura comienza cuando la estrategia termina. Algo frío trepa por la espalda de Tarasov cuando la ve suturando la herida. “Una escaramuza en una estación de la frontera. “Su padre y sus camaradas eran hombres valientes. él era mi padre. Usted habla inglés. el coronel se adelanta. Un autor muy menospreciado en estos días.” Como no sabe de dónde viene la cita. aturdido por el tamaño del hombre. “Vayamos a los asuntos. mayor. Es un gigante. no es la primera vez que lo hace. “De modo que lo que decía el informe es cierto.” “Sí.” “Eso está bien.Con un gruñido que suena a risa de satisfacción. “Kipling. éste de aquí debe ser su padre. Su acompañante comienza a tratar una gran herida por encima de su corazón. Resume todo acerca de nosotros y ellos. mayor.” continúa el coronel. ¿Estoy en lo cierto.” El coronel toma asiento en la silla que se encuentra junto a la mesa. aunque sólo lleva puesto un taparrabo.” responde. un galope por un desfiladero oscuro. “Sí. A juzgar por su identificación y las similitudes con usted. “¿Es cierto que les dieron equipo inferior 314 . Tarasov no responde. Es mi cita favorita. Tarasov retrocede. sosteniendo la fotografía del padre deTarasov. incluso sobrepasa el tamaño sobrehumano de sus guerreros con exoesqueleto. pero de algún modo se las arregla para resistirse. A juzgar por la cantidad de puntos de sutura en la piel color bronce.” “¿Le gusta la literatura inglesa?” “Me gusta todo tipo de literatura.

porque los proveedores habían vendido las mejores piezas al enemigo?” “Oí que esas cosas sucedieron. como nuestro gobierno que ayudó a los mujahedin a derrotar al ejército de su padre. era joven… Y absolutamente estúpido. ahora son nuestros proveedores quienes envían nuestro mejor equipo a nuestros enemigos. Prueba de lo fatídico que resulta este lugar. Fue traído ante mí porque usted es un oficial ruso…” dice el coronel. “O ucraniano.” “Aunque aquí está usted: primero el padre. preguntándose qué mas podría estar acumulando el guerrero. “Sí.” “No soy su enemigo. de pie. ahora el hijo. haciendo que el mayor se pregunte si es que esto. Y obviamente. pero como todo el mundo. apoyé a los mujahedin y me alegró cuando al fin ví en la TV que el ejército soviético huía de esta tierra como un perro que había recibido un latigazo. Aún era un joven cadete a mediados de los ochenta. junto con las frases despectivas acerca del ejército soviético. Por un momento. El coronel sigue la mirada pero no le ofrece ninguno. mientras el coronel se detiene un momento. Pero eso fue hace mucho tiempo. Se mueve. atenta a lo que el coronel le va a decir. el veterano soldado ante él mira fijamente la nube grisácea de humo que se retuerce lentamente hacia arriba en la luz de la lámpara. inhalando profundamente el humo de su cigarrillo. porque la historia que quiero contarle comienza donde realmente no había gran diferencia. la curiosidad de Tarasov despierta. peleando la misma guerra en el mismo país.” Tarasov observa su cigarrillo. y la armadura…” “No es por eso que quiero hablarle. es parte de un modo sutil de torturarlo.” Al escuchar esto. no tiene importancia. 315 .” “Porque en el comienzo todos ustedes eran enemigos para nosotros y nuestros amigos estaban disparándole a sus Hinds con sus jezails.

No porque nuestro enemigo no se pudiera derrotar.” “Valor. Como sea. sin piedad. cuando tuve que dar a mis marines excusas patéticas por lo que había sucedido. entonces debemos tratarlos como verdaderos enemigos. Normalmente a los soldados se los recompense por matar… ¿Ha sido recompensado en alguna oportunidad por matar. Y deberíamos haber sido recompensados por no matar a nadie ese día. los mongoles. pero la mañana siguiente tuvimos que viajar a través de esa misma aldea hacia otro destino. pero no nos dejaron luchar del modo en que una guerra debe ser peleada. fuimos a una aldea en una operación de influencia psicológica para ganarnos el favor de la población civil. Debe ser la naturaleza del soldado. Sentíamos que éramos liberadores. Sin excusas. que a los aldeanos se los había sobornado para que miraran hacia otro lado cuando los insurgentes plantaron el explosivo. sino porque la historia prueba que las guerras debemos pelearlas en sus términos y si no podemos convertirlos en verdaderos amigos. Los árabes. Los lugareños nos dieron la bienvenida. que les llevábamos libertad y justicia. Mi país consentido e inocente ha olvidado las verdaderas reglas de la guerra hace mucho. Apenas habíamos salido cuando un explosivo artesanal voló uno de los camiones y mató a cinco de mis marines. Fue ese día. Perdimos la guerra porque peleábamos en ella con los términos incorrectos… Con los términos de aquellos en los Estados Unidos que nos enviaron a la guerra. mayor. no una virtud. me di cuenta de que nuestra guerra estaba perdida. Nos fuimos. Los mismos niños a quienes les dimos caramelos el día anterior estaban festejando cuando vieron lo sucedido.” continúa el coronel. 316 . mayor?” “Fui sólo recompensado por el valor. Nada. o los obligaron a hacerlo ellos mismos. “que mientras estaba al mando de un batallón de reconocimiento del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos. Eso no es nada. los británicos lo sabían.“Recuerdo. Hubo muchos apretones de manos y compartimos raciones. Ustedes lo sabían. Y los mismos afganos lo sabían aún mejor.

allá en los Estados Unidos. por aquellos que dejaron que los campesinos afganos produjeran heroína para salvar a sus hijos de la inanición que luego envenena a nuestros hijos y los convierte en drogadictos.. ¿Pero qué bien hace ser perros del demonio si se está firmemente atado por la cadena de un gobierno corrupto? Esa cadena tenía que irse. justo en el corazón. por aquellos que condenan y persiguen a los marines por orinar en los cadáveres de los mismos monstruos capaces de hacer volar edificios o trenes sin importar si despedazan niños o mujeres inocentes. “Un día nos ordenaron que aseguráramos otra aldea.” 317 . Fue expulsada por los ancianos por traer el ‘deshonor’ a su aldea y caminó diez millas hasta nuestra avanzadilla para alertarnos con la mitad de su rostro ardiendo y la sangre corriendo por sus piernas. Le rociaron ácido en el rostro a modo de castigo. por aquellos que dejan que un marine de diecinueve años cargara una bomba de dos mil libras en un avión pero lo castigan por escribir ‘SECUESTRÉNSE ÉSTA. y yo tenía que tomar el asunto en mis propias manos.” El coronel aplasta su cigarillo en el cenicero que se encuentra en la mesa y enciende otro antes de continuar.Nuestras reglas fueron hechas por aquellos que gritan por el respeto de los derechos humanos de un enemigo inhumano. Había una escuela de enfermería para chicas adolescentes de la tribu de hazara. Me di cuenta de que el verdadero obstáculo en nuestro camino hacia la victoria no eran los insurgentes. Apuñaló a uno de ellos. MARICAS’ en ella porque a un montón de maricas y lesbianas. Hace cien años. Los insurgentes la habían quemado unos días antes.. un enemigo temible llamó a los marines perros del demonio por el respeto que le inspiraron. pero no sin que una docena de ellos la violaran primero. les pareció ofensivo. Solo una chica fue lo suficientemente valiente para impedirles el paso. sino aquellos que querían que peleáramos con una mano atada detrás de la espalda.

Ni siquiera mi propio hijo. ¡Mi Cuerpo.El coronel observa a la chica que venda su herida. El mayor la lee y. a como debería pelearse. Esta vez. Pero ahora su voz tiembla con ira reprimida y el mayor entrecierra los ojos. No entendían en lo que me había convertido. Toda esa gente allá en casa nos llamó asesinos de bebés. una vergüenza para nuestro país y peores cosas. sin una sola palabra. Es por eso que mis superiores no las aprobaban. todo. abierta y doblada otra vez miles de veces. Es la más grande satisfacción que pueda sentir un soldado: pelear una guerra al fin. Es un e-mail impreso en mala calidad. ya no se disparó más desde esa aldea. Hasta ahora ha hablado lentamente. asegurándose de que Tarasov comprenda y recuerde cada palabra. “La batalla fue grabada por un equipo de televisión. Luego de eso. “Tan pronto como llegamos a la aldea. me escribió esto. Es pura ironía que las reglas de la guerra sean hechas durante la paz. dejé que mis marines lucharan como verdaderos soldados. AKs. devuelve la nota. 318 . Lo comprendí: no hay modo de que yo regrese a casa. con dos de sus líneas rodeadas por un círculo con tinta roja gruesa encima una y otra vez por una mano temblorosa. sin emoción. nos dieron con RPGs. Fue… Maravilloso. mi país. Pero la ironía se transforma en tragedia cuando las reglas formuladas en tiempo de paz son obligatorias para los soldados que pelean una guerra. enloquecida. saca una maltrecha hoja de papel de entre sus páginas y se la alcanza a Tarasov. o se lo dieron adulterado… Luego de lo que sucedió. Ese concepto es una creación de los tiempos de paz. ametralladoras. Intenté explicarle pero no le llegó el mensaje. Nadie escuchó nuestra versión de la historia. En la guerra. no existe tal cosa como poder excesivo.” El coronel abre el libro de Joseph Conrad. y aun así se atrevieron a juzgarme a mí y a mi unidad!” El coronel se quita el sudor de la cabeza como si quisiera quebrar su propio cráneo desesperadamente. incluso el alma de mi propio hijo me fueron arrebatados por aquellos que ni siquiera saben lo que significa la guerra.

aterrorice a miles! Las reglas de la guerra no han cambiado desde los tiempos de Sun Tzu y Genghis Khan.” “Porque Sun Tzu sólo era un estratega brillante: ¡pero no era un marine!” El coronel exclama con orgullo. Él me abrió los ojosy me hizo invencible. todavía podíamos ser… Yo aún podía ser temido. ¡Pero en nuestra guerra. mayor?” “Sun Tzu también dijo que nadie puede ver la estrategia de donde llega la victoria. Su rostro es como el de un profetaalguna vez experimentóla alegría de otro mundoy trata de transmitir solo una fracción de ello a un simple mortal. cuando mi país mataba a un hombre se disculpaba por diez mil! ¿Podrían alguna vez esos métodos llevarnos a la victoria.Quiere preguntar algo. Los 319 . les estuve agradecido por quemar los puentes de regreso a nuestras espaldas. así que docenas de mis marines debieron morir para mantener intactos sus ladrillos lodosos. Hubiera sido fácilmente volado en pedazos por las bombas pero es un Patrimonio de la Humanidad. Y mientras peleamos para llegar a sus profundidades. ¡Y entonces vi su gloria y su poder y comprendí al más poderoso de los guerreros!” Los ojos del coronel ahora brillan con el delirio de la obsesión. “Más tarde. “Pero nosotros comprendimos que incluso si nuestro país no debía ser temido jamás ya que su espina dorsal estaba quebrada. me encontré a mí mismo de pie en un lugar que Genghis Khan había sido el último en ver antes que yo. mayor! Era el miedo en los corazones de sus enemigos lo que le volvía invencible. Nos enviaron a limpiar un lugar llamado Shahr-i-Gholghola. el coronel continúa con su voz cansada y chata. Eso hizo que fuera más fácil hacer lo que tenía que hacer. ¡Destierre la duda de sus ojos. debe ser temido! ¡Mate un hombre. pero para cuando las palabras en inglés apropiadas le vienen a la lengua. “Me bañé en su esplendor junto con mis hombres y dejé que se desvanecieran los vínculos que me encadenaban al pasado. Para cuando emergí a la superficie estaba lleno de poder y fuerza. ¡Para ser invencible.

Tarasov no se atreve a hablar.” El coronel se queda en completo silencio por un instante. El espíritu… Es más poderoso de lo que jamás pueda imaginar. El espíritu le dio a nuestros cuerpos la fuerza para seguir la llamada y aplastar a cualquiera en nuestro camino. donde podemos mantener nuestro honor. mayor Tarasov. nos habría aplastado y convertido en animales salvajes. mayor. Volamos los túneles luego de salir para evitar que alguien lo encuentre otra vez. Enviaron gente en mi contra para terminar mi mandato. será mejor que no interrumpa. Si no se hubiera templado nuestra fuerza de voluntad y afilado como el fino acero con la disciplina de mi amado Cuerpo. hemos forjado una parte del mundo que ahora sólo nos pertenece a nosotros. mayor.” “¿Será la Tribu quien los mate?” Tarasov oculta toda su impotencia tras una simple pregunta. El espíritu sabe defenderse a sí mismo. Me acusaron de amotinamiento. Todos morirán. El coronel lo observa como un padre cuyo hijo ha preguntado una tontería. No tendrán tanta suerte. de operar sin ningún tipo de restricción decente y de conducta más allá de lo humanamente aceptable. finalmente. y un día después de la batalla. Yo sé acerca de sus científicos. Esta es nuestra tierra prometida y esta fortaleza es nuestro Álamo. “Si el coronel de la Tribu le está hablando. y también sobre la gente que quiere acabar con su misión.hombres que estaban conmigo en aquellas catacumbas ya no eran simples marines. “Luego de que salimos de las catacumbas. Pero para responder a su pregunta: no. Pero los generales ya no tuvieron más poder sobre mí.” 320 . me relevaron de mis deberes. si es que acaso no están muertos ya. El… Espíritu los había transformado en verdaderos guerreros y se convirtieron en mis tenientes. pero se nos unieron o bien perecieron. Mis soldados estaban terriblemente ansiosos por acabar con ellos. Cadáver tras cadáver. había unos pocos soldados que aún no lo entendían. fumando su cigarrillo.

ya no me reí más de él. No se atreva a juzgarme. podía lidiar con esa aparente traición.” “¿Qué le hace pensar que me puede juzgar?” responde con una pregunta el coronel.” “Y para reponer sus bajas. después de todo. “¿Ha estudiado los trabajos de Napoleón. En Quantico. franco sublevamiento. Tarasov vacila antes de preguntarle al coronel cómo fue que los marines. Cuando leí aquello en ese momento. Sí. que 321 . En sus memorias. necesitamos guerreros por naturaleza. o al menos como si un viejo derrotado y enloquecido anhelara volver a gozar de los favores de las jóvenes extranjeras. ¿acogió a los niños afganos para que pelearan para usted? Eso es despreciable. pero no son como mis tenientes. sonaba como una locura.” El coronel mueve una mano hacia la mesa. sombríamente. envalentonado por la idea de que será ejecutado de todas maneras.” “Eso es sólo la superficie de un genio. lo que hizo fue. Y aunque son invencibles. si hubieran usado a las mujeres lugareñas para abastecer al ejército con nuevos soldados. escribió que sus soldados pudieron haberse quedado para siempre en Egipto. se arriesga haciendo una pregunta velada sin que le importe demasiado la posible reacción del coronel ante ella. supuestamente la unidad más leal de las fuerzas armadas de Estados Unidos. mayor?” “Sí. “¿Qué sucedió con lo de ‘semper fidelis’? Sin importar las razones que pudiera tener. o a mis marines.El coronel apaga su cigarrillo y cae en un profundo silencio. “Tuvimos que escoger entre prestar atención a la llamada del espíritu de Genghis Khan o mantenernos fieles a un país moralmente corrompido que ya no tenía ninguna apreciación por nuestro modo de vida. Cuando nos encontramos aquí completamente solos. también tuvimos que leer a Napoleón. mis soldados no son inmortales. Tuvimos que estudiar sus batallas. Hombres fuertes y desesperados llegan para unirse a nosotros ahora y en aquel entonces. Pero.

El único tesoro verdadero 322 . los activistas de derechos y los otros idealistas? Sólo estamos nosotros. Es la lógica en las palabras del coronel lo que encuentra más aterrador. Al comienzo. ¿No lo cree así. mayor Tarasov?” “Pero no lo hizo para darles libertad y paz. Paz significa que ese código sea mantenido. educación adecuada. era mi deber proteger a su tribu perdida. ambostienen un significado diferente aquí que en nuestros países. Le echa una mirada la chica. usted realmente ganó sobre los corazones y las mentes. Aquí. Aprovecha una pausa corta en las palabras del coronel para atreverse a hablar nuevamente: “Parece que al fin. ¿dónde están los miles de millones de dólares que gastó mi país para ‘ayudar’ a esta gente? ¿Dónde están las ONGs.” “La libertad y la paz. Nuestro código de guerra y su código de vida crearon a la Tribu. pero lógica.” Tarasov se siente extraño. lo que el coronel le decía sonaba como los delirios de un loco. Con mi guía. mayor. los soldados que usted se atreve a llamar sublevados. o así lo aseguran. Y una vez que tomé posesión de su legado. Son los descendientes directos de los guerreros de Genghis Khan. Una teoría cruel y salvaje. más le parece que sus palabras comienzan a tomar la forma de una teoría. que son como la carne que crece de las piedras de esta tierra. y entre los tres estaban asesinando a los hazara. Los hazara no son como cualquier tribu. los que se quedaron y completaron la misión que se nos envió a cumplir. mayor. han encontrado sus raíces. Eso es lo que nuestros políticos jamás podrían entender. los pastún peleaban contra los tajiks y los talibanes a la vez. Usted llama despreciables a mis métodos y a mis soldados sublevados pero.” “En estos valles. mayor. Les ofrecimos a las viudas de los hazara protección y a sus huérfanos educación. pero mientras más escucha al jefe.tienen el espíritu en su corazón tan pronto nacen. libertad significa ser libre para vivir de acuerdo al código de honor.

había suficientes de nosotros para conquistar más de esta tierra. Ellas quieren que usted sea más fuerte que ellas. no puede 323 . Se reclina nuevamente y suspira. Sus ojos se encuentran por un instante y Tarasov tiembla una vez más. nuestra fuerza y nuestra lealtad. como si lo liberaran de un dolor tortuoso. nada hace un mejor líder que alguien que ofrece badal. la chica que suturaba su herida ha terminado su último punto de sutura. lo mira con curiosidad. Emite un suspiro apenas audible. “estaba tan en lo cierto. pero ahora lamentando que su vida acabará pronto y no tendrá más oportunidades de conocer y amar mujeres hermosas como ella. Ellas nunca querrán arrancarle su hombría aseverando que son iguales a usted. Con un pase de su mano. Teníamos refugio y estábamos bien equipados. Y ahora. Todo lo que ellas piden a cambio es lealtad… Y verdadera justicia. Incluso. el coronel la envía lejos. Para los maltratados. Sobrevivimos a las ojivas nucleares. mayor Mikhailo Yuryevich Tarasov. Quería compartir esta larga historia con usted para no tener que cargar con el bulto yo solo. Y luego de eso… Pero no tiene sentido decirle más. para protegerlas y cuidarlas. cuando los hijos de nuestras mujeres crecieron. Cuando la chica pasa junto a Tarasov con el tintineo de pulseras que le adornan los tobillos. prosperamos.” continúa el coronel. No me encuentro con un camarada oficial muy a menudo y solamente hombres como usted comprenden. Pronto. Y todos estábamos sedientos de alguien que por fin apreciara nuestro código de honor.” Mientras el jefe habla.que esta tierra puede ofrecer son sus mujeres. “Lo que sucedió luego únicamente me dio la razón. tiene cierta cualidad especial en sus ojos que lo hace olvidar su horrenda cicatriz. dígame: ¿qué piensa de mis métodos?” La idea de que su pensamiento podría salvarle la vida si así lo quería el coronel paraliza la mente de Tarasov. Nunca lo traicionarán. tal le parece ahora. Usan la misma palabra para justicia y venganza: badal. que. sean huérfanos o viudas.

a la espera de una señal que le permita hacer todas las preguntas que todavía se precipitan hacia su mente. “Puede retirarse. con las colinas tornándose poco a poco de un rojo rubí como la sangre. mi confianza en su honestidad lo que lo ha mantenido vivo.. o decir la verdad. Es por eso que debe morir… Y por los crímenes que su ejército alguna vez cometió contra mis protegidos. Su dignidad se merece todo eso. Es.” El coronel sonríe. No somos salvajes. “¿Honestamente? No sé si usted ha derrotado a esta tierra o si esta tierra lo ha derrotado a usted.” “El teniente primero ya se ha encargado. “Morirá de todos modos y si no hubiera querido una oportunidad para hablar con usted. “No tiene que preocuparse acerca de cómo responder.” El coronel asiente. después de todo. ya estaría muerto..” Tarasov se mantiene carente de emoción. “Que ese carroñero encuentre en la muerte la paz que estaba buscando en su turbulenta vida. “Mañana. El coronel cierra los ojos. ¿Y quién ha visto el fin de la guerra?” Tarasov conoce esta cita. Verá el ocaso de este día y al día siguiente verá el suyo. Por favor.decidir qué camino tomar: si decir algo que le pudiera parecer halagador. Ahora váyase y observe la última puesta de Sol de su vida. Era un hombre valiente. Yo soy Afganistán.” Tarasov se controla y habla. “Mi destino es lo que es. Pero déle a Squirrel cristiana sepultura. Así se hace en Afganistán. usted lo verá también.” Tarasov se aclara la garganta. “Sólo el fin de la guerra dirá quién ha sido derrotado. “Sólo los muertos.” le dice el coronel al ver que vacila. pero es una sonrisa triste.” 324 . Es hermosa aquí. Usted no es nada más que un intruso. sin importar lo que piense de nosotros. mayor. Devuélvame el tiempo extra que se le ha dado con su honestidad. mayor. Y para recompensar honestidad con honestidad: lo envidio por ello.” el coronel responde suavemente sin abrir los ojos.

con sombras de colores rosa y rojo. Los guardias se ponen firmes y hacen la venia. “Llévenselo” ordena el teniente. El guardia con la barba le hace una seña con la mano a Tarasov para que avance. También se da cuenta que la ciudad construida en la ladera es una pequeña parte de la fortaleza de la Tribu: incluso más fortificaciones se vislumbran encima de los fornidos bastiones de concreto que dan lugar a pequeños fortines donde la colina se hace más pronunciada. “Este es nuestro valle. “¿No es hermoso?” Visto desde ese alto punto panorámico desde arriba de la torre.” “Sólo unos pocos escalones hacia arriba. Ya no habrá más subir escaleras para ti. llegan a la parte alta de la torre. el laberinto de angostos callejones incluso se le parece a una ciudad medieval que ha vuelto a la vida. mientras que los campos verdes del cañón ya están oscurecidos por la sombra del crepúsculo.” Luego de un minuto.” le dice.” añade el guardia de ojos azules. “Buenas noticias. rusito. las puntas de las antenas parabólicas apenas son visibles porque están parcialmente cubiertas por la sección 325 . un teniente aparece desde las sombras y lleva a Tarasov fuera de la habitación. tu único camino es hacia abajo. La puesta del Sol hace que las colinas ásperas aparezcan como si estuvieran brillando. el valle escondido de la Tribu se ensancha en el cañón hacia abajo. Estás aquí para apreciar la vista. más profundas que durante la mañana. aparecen luces en las ventanas y se iluminan las fogatas. En la parte alta de la colina. 18:17:00 AFT Los dos guardias de la prisión están esperando afuera.Tras un movimiento casi imperceptible de la mano del coronel. luego llevan a Tarasov a una angosta escalinata. Ahora. “No está mal para ser la última vista.” “Desde aquí.

” “A la mía la llamo Peggy. La llamaré Lechsinska. así que siéntete libre de maldecirnos y pedirle a tu dios que nos destruya del modo más cruel posible.” “¿Por qué no la llamas de otro modo?” “Pienso exactamente igual. las mujeres son el único alivio. hermano Polak. brillando con tono anaranjado. “Es hermoso. “No hablamos en tu idioma. Así que sólo le dije: ‘Olvídalo. Está aprendiendo inglés con celeridad. la base de los Stalkers en Bagram parece un miserable campamento de gitanos. pone su lenguita divina contra su labio superior y dice ‘dzhe bed’.más alta de la muralla. Se me hace más sencillo pronunciarlo.” “Literalmente así es. hermano Polak. “Di tus plegarias. bastante bonita.” dice el guardia de ojos azules. Demasiado largo y complicado.” 326 . Me hace sentir como si estuviera en la cimade la cadena de mando. olvídalo… Ven acá’. pero los dos guardias comienzan una conversación casual entre ellos. Hablando de cadena de mando. Me encanta todo de ella excepto su nombre: Forozenda.” concuerda Tarasov. será mejor que no lo haga durante nuestra vigilancia. Eso es por lo que ruegan generalmente los prisioneros. hermano Hillbilly. pero todavía tiene problemas con los artículos. Sí.” “Sí. Comparado con esa fortaleza. si quieres.” “Y su dios por lo general no los escucha.” Tarasov se ha permitido disfrutar del paisaje y tener un último momento pacífico bajo el cielo abierto. Anoche le pedí: ‘¿Podrías decir the bed?’ Y ella va. en el profundo cielo azul. “Amo esta parte del trabajo.se alza una luna llena. ¿Alguna vez escuchó. hermano Hillbilly?” “Nope. Y aunque así lo hiciera. ¿cómo está tu mujer?” “Bastante bien. aparentemente ajenos a la presencia del mayor. Más allá de ese bosque de acero.

Oorah. De todos modos. ¿escuchaste que uno de los recién llegados fue despedido la semana pasada? Dijo la palabra prohibida frente al teniente. hermano Hillbilly.” “Ser un gigante sospechoso tiene un precio.” “Sí.. ese es el único modo de conseguir un… Ya sabes qué. eso es excesivo. creo que estamos marcados en el mapa como Centro de Martirlandia.” “Me pregunto por qué. hermano Polak.” “Por cierto.” “Estás muy poético esta noche. hermano Hillbilly. Y todo lo que puede ser herido lo hace.. ¿Para qué tenemos las Benelli?” “Buen punto. ¿has probado uno de los nuevos M27-s.” “A los tenientes les gusta herir cualquier cosa. trago. Personalmente. Los zarrapastrosos se siguen arrastrando por los pasos.” “Sí.“No suenas demasiado entusiasmado hoy.” “Supongo que no pudo esperar hasta su siguiente reconocimiento encubierto en Bagram. hermano Polak? Ramírez dice que esa bestia puede derribar a un oso con una sola bala STANAG.” “Como abejas a la miel.” “Aunque no tan duro como el Principal. No lo diré dos veces. Pasado mañana tengo programado un patrullaje con Driscoll. Es un tipo duro. incluso para ser teniente primero.” “Lo siento por ti. “¿Dónde está el área de patrullaje?” “Hacia el sur. Los detesta.” “Vamos. ¿Pero quién ama a los mutantes de todos modos?” 327 .” “¡Claro que sí! ¡El Principal es lo máximo!” Los guardias chocan sus manos. Pero a Ramírez le gusta herir a los mutantes.” “Te refieres a demócrata?” “No. especialmente si sangra. No hay manera de que ellos puedan disfrazarse de carroñeros.” “Qué mal para los tenientes.

” “Deliciosa si está jugosa. No me lo creo.” “O segarla con una SIERRA. el mismísimo jefe te cortará las pelotas.” “Sí.” “¿Has visto que eso sucediera alguna vez. ¿y qué había allí? ¿Una serpiente? ¡Negativo. digamos. señor! Dos serpientes. Porque si la miras del lado equivocado. llevaron a la curandera en una de las incursiones hacia el oeste. Pobre brujita. ¡Lo siento!” “Cierto o no.” “¡Te juro que lo escuché de un tipo en el pelotón del teniente Bauer. quemar su guarida con un lanzallamas. hermano Hillbilly?” 328 . ¿no estás de acuerdo? Como sea. muy. sería una manera increíble de matar a un monstruo. Me puedo imaginar a Bauer y sus hombres comiendo nada más que carne de serpiente incluso durante un mes. pero no esa mierda de Lara Croft. si me preguntas.” “Si.” “O llenarlo por completo con rondas doble-0. O eso es lo que escuché.” “Aún tiene un lado agradable.” “Si la miras del lado correcto. salta. que lo vió por sí mismo! Hace unas semanas. salta hacia uno de los monstruos y whoosh.“La bruja. Ella sólo usa la cuchilla para matarlos. esa mujer es de la vieja escuela.” “O volarle la cabeza en pedazos con una granada. tal vez. pero qué hace ella? Zap! Saca su cuchilla. Mucho más impresionante que.” “Aunque conducir hacia una manada de chacales con un Humvee también tiene su lado emocionante. whizz. el pelotón de Bauer vivió de carne de serpiente durante una semana. buscando un botín o algo así. hermano Hillbilly.” “Vamos.” “¿De veras?” “Los luchadores se quedaron de pie cagados en los calzones. Debe haber sido todo un bombón antes de que le sucediera esa mierda. ¡y eso fue todo! Después de eso. Entran a una cueva. vuela la cabeza de la serpiente. Luego se da vuelta.

hermano Polak. ¿No es así. estamos autorizados a concederte un último deseo. Nos alegra poder hacer algo por ti. ¿Podrían callarse. como si repentinamente recordara la presencia de Tarasov. acerca de esos M27. desearía poder probar alguno pronto. Tarasov asiente. soldados?” “¿Eres un Spetsnaz?” responde Hillbilly con curiosidad.” “¿Tienes un cigarrillo?” “¡Al fin! Creí que jamás lo pedirías. al menos?” “Uhm… Se supone que debemos decir ‘sí.” Tarasov suspira. de todas maneras.” “Es por eso que los prisioneros ni siquiera se molestan en pedir.” “Te podemos conceder lo que sea. podemos’ pero eso significa que aún estaríamos hablando” responde Polak. “¿Por qué tan compasivos. por cierto…” dice Hillbilly. Oh. “Tenía el presentimiento de que eras un fumador. mujeres y dejarte ir. “Estaba nervioso por su conversación. pero parecen hablar en serio. excepto tres cosas: bebida. 329 . “Será mejor que pidas algo más. “Pero gracias por el cigarrillo. En lugar de disfrutar este momento de contemplación. hermano Hillbilly?” “La segunda mejor parte de nuestro trabajo. “Quiero disfrutar mi última puesta de Sol pero su conversación me está volviendo loco. fumando el cigarrillo.” dice Tarasov.” Tarasov observa a los guardias con escepticismo.” Polak enseguida le ofrece la llama de un Zippo.” Hillbilly saca un paquete de cigarrillos de su bolsillo y se lo ofrece a Tarasov. siente como si sus oídos zumbaran por toda esa conversación. “Hablando de deseos.” “No hay de qué. rusito. “Tengo un último deseo.“No tiene importancia… Entonces.” les dice dándose vuelta hacia ellos. Parecías tan nervioso sin un cigarrillo.

” murmura Tarasov. “Qué pena que este oficial Spetsnaz tenga que morir en el Pozo.”dice Hillbilly con un movimiento de cabeza a modo de elogio. día tras día…” 330 .” “Spetsnaz.” Repentinamente. “Cuando era niño.“Son tipos geniales. Aunque es la primera vez que lo escucho. sin saber si esto es una burla o si acaso era una torcida manera de expresar respeto. “Llévenme de regreso al calabozo o como quiera que llamen a esa prisión. hermano Polak. Quiero tener una buena noche de sueño antes de morir. “¿Ves. veía todos los videos de los Spetsnaz en YouTube.” dice arrojando el cigarrillo y dando un largo suspiro de resignación. hermano Polak? Son geniales hasta el amargo final.” “Eso está genial para un último deseo. “Qué pérdida.” dice Hillbilly. casi reconfortantemente. ¿No estás de acuerdo. Pelear con ellos debe ser mucho más divertido que solo martirizar a los zarrapastrosos. hermano Hillbilly?” “Así es la vida en la Tribu. Tarasov ya no está disfrutando de su cigarrillo.” “Ajám. La verdad es que me inspiraron tanto que me uní a los marines. ustedes los Spetsnaz. “Tengo un último deseo más.” le dice Polak.

331 . los guardias arrastran al talibán hacia afuera. se ha reunido una muchedumbre. así como estás. el horror primordial aparece en el rostro del talibán.” dice Polak agarrando al talibán. estaré en el Paraíso. permitiéndole al mayor ver el rostro del talibán. “Parece que tu dios no vendrá a salvarte. Tarasov siente envidia.Una chica con pasado El calabozo.” añade Hillbilly con una sonrisa mientras quita la cadena que sostiene al prisionero. Tarasov se despierta al sonido de una suave plegaria en voz baja. Sin piedad y sin decir más palabras. Ahora que la muerte ya no es un pensamiento abstracto. encadenado a la pared por el cuello. No quiero escuchar lo que viene después. pero los gritos desesperados del hombre condenado todavía resuenan. en lo profundo de su corazón. Se ve como un hombre que ha dejado todas las preocupaciones mundanas atrás y. 5 de octubre de 2014.” dice repentinamente. El hedor a orina alcanza la nariz de Tarasov. si Dios así lo quiere. trata de liberarse de los soldados que lo sostienen. La puerta se cierra de un golpe. En algún lado. “Qué mal que no puedas golpear tu cabeza contra el suelo. “Hoy. la puerta se abre y los dos soldados charlatanes entran en la mazmorra.” Antes de que el talibán pueda responder. afuera. zarrapastroso! Tus setenta y dos mujeres están esperándote. Tarasov.” dice el talibán sin abandonar su rutina oratoria. ahora solo en la oscuridad. “Lástima que ya no sean vírgenes. Rayos de luz caen en la mazmorra. desea poder alejarse de la puerta a como le sea posible y ocultarse en una esquina oscura. “¡Arriba. 10:57:00 AFT Sin estar seguro de cuánto durmió.” “Como quieras. si es que acaso durmió algo con las palabras del coronel aún haciendo eco en su mente. Pateando y gritando.” “Estás tan despierto.

” Polak no dice nada. Qué patético… La Zona no me ayudará. desea que la Zona fuera un dios al cual orarle para que desatara una horda de sus peores mutantes contra sus captores. Así como cuando nací. pronto superados por el rugir de una muchedumbre aclamando. Luego. ¿Pero qué tiene de bueno la Zona si no tiene poder más allá de sus límites? Sabe que la Zona no enviará mutantes para destrozar a los guerreros de la Tribu. Stalkers vengativos. pero mientras quita la cadena del cuello de Tarasov le da una palmada alentadora en la espalda. canciones que fueron la banda sonora de algunas pocas exitosas pero muchas más fallidas historias de amor. No es nada personal: órdenes son órdenes. Figuraré como desaparecido en acción… Y en veinte años cuando ya nadie me recuerde. el ejército cerrará mi archivo como “Muerto en acción”. Una mentira piadosa. pero cuando los hombres llaman a la Zona no obtienen nada. Círculo completado. Tarasov comienza a tararear una canción que aprendió en la escuela. ni convertirá la fortaleza en una anomalía picadora de carne. Con desesperación. La Zona es la Zona y yo no soy nada sin ella. fin de la partida. La Zona llama a todos los hombres. Deambula a través de los éxitos de su juventud. las burlas de los dos ‘hermanos’ vienen a su mente. los mercenarios. Tarasov se da cuenta de que él. sus oídos se esfuerzan por captar algún sonido del destino del dushman. Nada funciona. Y sólo tengo a mi madre para que piense en el momento en que morí. La puerta se abre y aparecen los dos “hermanos”. campos de anomalías y cosas peores. Nadie podría haberme preparado para algo como esto. un sobreviviente de las batallas aparentemente sin esperanza contra los mutantes. La Zona lo ha abandonado. Intentado distraerse. Intenta recordar algo de su entrenamiento para prepararse para una muerte horrible. se encuentra en las garras de un miedo mortal. Ni siquiera las pesadas puertas pueden suprimir el sonido de los gritos afuera. “Avíspate. Spetsnaz.Aun así. 332 .

Toda clase de gente se ha amontonado aquí: niños con ropas tribales. Spetsnaz. Todo lo que puede hacer es encontrarse con su destino con dignidad. pero al ver el agujero y el cadáver. La cabeza y el torso han sido destrozados a pedradas y ahora son una masa sanguinolenta. Trata de no pensar en las razones por las cuales las mujeres no están presentes. amorfa. “¡No de este modo!” grita. Pero únicamente hombres. Los guardias lo arrastran en dirección a un agujero cavado en el suelo cerca del poste. rodeado por varios de sus tenientes. Tarasov ha enfrentado su destino valientemente. “¡No les he hecho nada malo!” “Ahorra tu aliento para después. Tarasov no tiene tiempo de devolverle la mirada: es arrastrado a través de la puerta hacia un área de suelo arenoso rodeado por enormes bloques de madera. como una vieja arena romana. Permanece de pie junto al coronel. rodeada por piedras ensangrentadas de buen tamaño. “Como eres un oficial.” Ata a Tarasov al poste con firmeza. Son las órdenes del jefe. Tarasov vislumbra a la chica de la habitación del coronel.Tarasov los deja que lo agarren. Hasta entonces. Poniéndose de pie. soldados que se ríen y burlan. Es la única mujer que puede observar en la muchedumbre.” 333 . y su rostro con las cicatrizes el único que lo mira con el más mínimo indicio de compasión. reúne todas sus fuerzas para resistirse.” dice Hillbilly. “Muere con valor. donde el mayor observa los restos de un ser humano. pero por un instante. chicos con uniformes en miniatura y con armas verdaderas en las manos. que observa hacia el Pozo sin ninguna emoción. se te evitará ser lapidado en el agujero. sabiendo que no tiene oportunidad si tratara de resistirse. y eso significa no ser arrastrado por todo el piso como el dushman se permitió serlo. trata de caminar por sí mismo mientras los guardias lo arrastran hacia la pesada puerta de madera de un recinto adjunto. En la parte más alejada hay un poste.

Que esto termine. Tal vez estén discutiendo quien arrojará la primera piedra. Sabe que quien quiera que la atraviese. Todo lo que puede hacer es mirar ala puerta de madera de la entrada frente a él. sus esfuerzos son totalmente en vano. ¿cuál es el castigo justo para estos intrusos?” “¡Muerte!” ruge la muchedumbre. Los guardias han hecho bien su trabajo: sin importar cuánto luche.El Pozo. carente de emoción. preparándose para morir con su rostro desdeñoso 334 . Las cadenas aún lo sostienen mientras ve impotente como se abren las puertas. 11:52:37 AFT La cuerda corta la piel de Tarasov cuando trata de liberar sus muñecas con movimientos desesperados. Debo liberarme antes de que vengan. ¡Atesoren la dulzura de la justicia!” Voces femeninas encolerizadas llegan desde atrás de las puertas. “Tenemos aquí a un soldado de un ejército que una vez trajo muerte a su pueblo. “¡Hermanos y hermanas de la Tribu!” La voz que suena por encima de la muchedumbre que ruge es cruel y fría. que han sufrido tanto! El momento de badal ha llegado. Díganme. docenas de mujeres entran al Pozo con rostros tan duros como las rocas que llevan en sus manos. Una brisa fría agita el pañuelo negro de la líder cuando se para frente a él. “¡Mujeres valientes de la Tribu. Que así sea. Tarasov levanta la cabeza y mira los ojos oscuros de la mujer. Ahora han regresado para espiarnos. ustedes. traerá su muerte. Parece un ángel oscuro vengando un pecado que jamás he cometido. su mano aferra la roca que pretende arrojarle a la cabeza. Sentaron las bases para la destrucción que cayó sobre ustedes en las manos de aquellos que se llaman a sí mismos los estudiantes de Dios. Guiadas por una anciana con aspecto de bruja. No lo lograré pero al menos moriré luchando.

vomita cuando la puerta de madera se cierra de golpe a sus espaldas. Se aleja del Pozo con pasos lentos y dignos. los ‘hermanos’ le echan agua a la cara para asearlo antes de llevarlo a una casa de barro ubicada en la ladera. como si estuvieran en una contienda de fuerza de voluntad. “No estés tan feliz. 335 . “Zendeh bogzaaridash!” La muchedumbre se queda en silencio. Las mujeres detrás de ella se miran unas a otras. el estómago de Tarasov se sacude segundos después que la ola de alivio lo invade e. Un murmullo sorprendido recorre la muchedumbre como una ola. Ella mira hacia arriba. Luego de un largo minuto.como lo último que vea. ignorando a la muchedumbre que ahora estalla por la decepción. “Man behesh tarahhom kardam!” Su rostro irradia poder y orgullo mientras aguarda la respuesta del coronel. Las miradas del coronel y la mujer se cruzan. Es más grande que las otras y hay ollas de barro a lo largo de las paredes con hierbas coloridas plantadas en su interior. cubre su rostro con la bufanda y se da la vuelta. en dirección al coronel y grita otra vez. Tarasov ya ha preparado su mente para el dolor del primer golpe cuando la mujer arroja la piedra al suelo. incapaz de controlar su mente y su cuerpo. la mujer agacha la cabeza como señal de respeto. Pero de sus labios solamente salen dos palabras.” Dándose cuenta de que tiene posibilidad de vivir. Los dos guardias corren hacia el poste y lo desatan. el coronel asiente. Con el rabillo del ojos. arrastrándolo lejos del Pozo.” le dice Polak. Como respuesta. Los pechos de la mujer se elevan mientras toma aire antes de lanzar un grito. Tarasov lo ve levantarse de su asiento. Luego de darle algo de tiempo para que se recupere. “Preferiría morir a enfrentar lo que Begún tiene en mente para ti.

“¡Buena suerte. Los dos guardias permanecen afuera. Spetsnaz!” susurra Hillbilly mientras Polak se mantiene en silencio y se hace la señal de la cruz. Frente a él se encuentra la mujer que lo salvó del Pozo. un par de ojos verde oscuro lo estudian con curiosidad. Sus ojos… Estupendos. 12:37:29 AFT Frotándose las muñecas irritadas. en el aire. pero nada desagradables. Ella está vestida con un atuendo largo y azul y un cinturón de cuero que sostiene un cuchillo. Tapetes más pequeños adornan las paredes blancas entre estantes que guardan un desorden de ollas. como lo hizo la primera vez que vio su rostro cicatrizado. El suelo de tierra está cubierto de alfombras con motivos tribales. La vaina y 336 . con una chica sentada a sus pies. especias y otros olores extraños. Se seca las lágrimas y el polvo de los ojos para poder verla mejor. a quien Tarasov reconoce como la chica que atendió las heridas del coronel. frascos y jarras.Tarasov atraviesa la puerta de madera decorada con un cráneo de chacal con extraños símbolos pintados y aspira una escencia herbal refrescante. Con la mente repleta de dudas acerca de lo que le espera. excepto el del mortero de cobre. contenedores de extraño aspecto están dispuestos con algunas herramientas entre ellos. Tarasov entra en la casa. herramientas cuyo propósito Tarasov no puede deducir. un aroma tan puro y dulce que haceque se le llenen los ojos de lágrimas. aunque ahora es por una razón diferente. pero añejos a pesar de su edad. inundada por el aroma a hierbas. Tarasov adivina que debe tener alrededor de veinte años. En otro estante. grande y curvo. Bajo el pañuelo que le cubre el cabello y el tatuaje que semeja una línea suavemente ondulada en su frente. se aventura en el interior y se encuentra dentro de una habitación fresca y ordenada. Está en un banco junto a la chimenea. No puede evitar temblar nuevamente. Con la Begún.

Mientras habla. dice la mujer mayor. que él no puede comprender. Tarasov accede gustoso. Ahora. “Los guerreros te han traído aquí porque tenemos tradición.” La mujer observa a Tarasov y comienza a hablar en su idioma. Siéntate. Si una mujer dice que no maten hombre en el Pozo. “Mi inglés tampoco es perfecto. Yo traduzco. la mujer más joven mantiene los ojos en el mayor. De hecho. “Ahora eres el invitado de Begún Madar.” La mujer mayor le alcanza una jarra de barro a Tarasov y él traga con avidez el agua pura de su interior.” dice con tono áspero. “Dokhtram tarjomeh mikond”. Sentada allí con las piernas cruzadas.” “Primero tú beber nuestra agua. que él no puede soportarlos por mucho tiempo. “chun man englisi sohbt nemikonam. pues la garganta seca y adolorida por tragar polvo y vomitar. no le parece que sea una vieja bruja. pero su voz. se cubre los pies con el atuendo. apenas pasa de los años en que su rostro todavía conservaba algo del atractivo de sus años de juventud y Tarasov descubre que hay un leve parecido entre ambas mujeres. Tarasov observa la piel pintada con henna como si estuviera hipnotizado y se le dificulta mirar hacia cualquier otro lado. Su mirada lo incomoda. “Daastaani toolani va ghamgin ra bayad be to begooyam…” 337 . La chica siente su mirada fija. hace que Tarasov ignore sus errores. sin ira distorsionándole el rostro.el mango estan adornados con piedras preciosas. su atuendo permite ver libremente sus pies descalzos y sus tobillos rodeados por delicados brazaletes dorados. sorpresivamente grave y abochornada. él sigue vivo. Luego de un largo minuto con una expresión que lleva vergüenza y aplomo en iguales proporciones. Ella querer hablar contigo. Hay cierta cualidad en sus ojos. “Tus rodillas tiemblan.” “Estoy… Agradecido.” “Begún no habla inglés.” dice la chica.” le dice la chica en un inglés no muy bueno.

Tú lo encontrarás y lo traerás ante él. “El coronel no permitir hablar de nuestra aldea. Pero ella sabe quién mató a nuestro pueblo. Cuando Begún Madar estaba mirando tu rostro. pero tú puedes. Ella quiere salvar el alma de nuestro líder. ese guerrero debería haber dejado a mi amigo con vida.” Sus ojos enfadados atraviesan a Tarasov pero resiste su mirada. soldado.” La voz de la chica se suaviza cuando mira hacia otro lado. Tú peleas por algo más. “No son guerreros. “Tú tampoco peleas por esas cosas. Ella te dirá dónde es. “Por favor… ¿Cuál es tu nombre?” “No necesitar saber mi nombre. “¡Squirrel era tan bueno como cualquiera de sus… Guerreros!” “Nuestros guerreros pelean por honor.“Es historia larga y triste. Luego de unos pocos minutos. Lentamente. Begún Madar quiere que lo encuentres. la chica habla nuevamente con una voz casi humilde. Ése es el precio de tu vida.” Begún Madar continúa. se admite a sí mismo que la chica tiene razón. ¡Él era inocente y podría haberme ayudado a encontrar esa cosa!” “Carroñeros no son inocentes. vio la sombra de la muerte en tus ojos. Coronel no deja a los guerreros ir allí. su voz se llena de fuerza. mientras que otras veces se queda en silencio.” “Si es así. “Begún Madar es de aldea donde comenzó todo.” “Al diablo que no lo son…” Tarasov comienza. “Tú hablas palabras malas.” responde sin molestarse en traducirle sus palabras a la Begún. dando la impresión de que está contando una historia que le resulta difícil soportar. En el fondo de su corazón. Tu amigo era un hombre débil.” 338 . como si fuera potenciada por fuertes emociones. Ella sobrevivió y sabe lo que sucedió. Tarasov no le responde. “¡Callado!” ordena la chica.” traduce la mujer. no por dinero y saqueo como carroñeros.” Tarasov frunce el ceño. Aún sigue allí. como si repitiera palabras de gran importancia.

” No muy segura de haber usado la palabra correcta. no a Tarasov que pasa la vista de una mujer a la otra. Es por eso que puede encontrar la medicina del coronel. “Be harhaal hich marde dighari to ra nemikhahad!” La mujer joven se sonrojay cubre su cicatriz avergonzada. Ahora descansa. dokhtra. te ruego: dile a Begún Madar que sólo soy un soldado de una tierra lejana. “Es algo que nuestro líder debe ver. No aquí. la chica intercambia unas frases cortas con Begún Madar. también. Le dará paz. “Marde shayesteyee baraye to khahad bood. Ella quiere que te marches. Mientras responde.“Quienquiera que seas.” “Pero… ¿Cómo puedo irme si debo quedarme aquí?” Ella traduce sus palabras.” Begún Madar le responde directamente a ella. Su voz es dura y dominante.” Las últimas palabras de Begún Madar deben haber resultado reconfortantes. ¿Cómo se supone que haga esto?” “Te dije: eres el invitado de Begún Madar. Vienes de un lugar que te signó… No. sin tener la más mínima idea.” “Sus hombres me han quitado todo. “pero lo que has visto te ha cambiado. Begún Madar dice que encontrarás un auto con color blanco en una colina. la Bhegún mira a Tarasov con ojos que parecen capaces de agujerear su alma. Pero hasta entonces debes quedarte en esta casa y no salir. Mucho antes de que vinieras a nuestra tierra encontraste la muerte. tratando de hallar gente perdida. porque cuando la mujer joven mira a 339 .” “¿Qué es exactamente lo que debo hallar?” “Lo encontrarás cerca del Paso Shibar. te devolverán todo. Begún Madar ve que no puedes respirar el aire de la paz.” Ella traduce sus palabras. “Quizás una vez fuiste un soldado común. marcó con amor por el peligro. “Be entekhab man etemad kon. Begún Madar está cansada.” traduce la chica. Gira al sur a la vuelta del camino y busca aldea en el valle. Antes de irte.

Se pregunta por qué la vista de afuera no se parece al Cordón. hay una habitación con más agua para asearte. Estoy de vuelta en la Zona. “Detrás de cortina.” le dice ella. 340 . el olor le parece puro como el cielo. “Begún Madar… Madre. Mi Zona.” Esto no está pasándome. “Descansa aquí por ahora. la frialdad se desvanece de sus ojos verdes. El clima está terrible como para estar afuera. Los rayos de la luz del sol se lanzan hacia adentro a través de grietas en las toscas persianas que cubren la ventana arqueada y reflejan las motas de polvo cuando realizan su danza lenta y circular. sintiendo tal extenuación que jamás había experimentado. Para Tarasov. pero Tarasov recuesta su cabeza en el escritorio en la habitación de mando.” Le entrega una toalla de algodón y un trozo de jabón.” murmura. 5 de octubre de 2014. cubierta por una cortina colorida. Lo examina de arriba hacia abajo con una mezcla de expectativa y vacilación. “y tú te quedarás en mi habitación… Porque esta noche tú me harás la madre de un guerrero. Begún Madar te traerá comida. “Necesitarás de tu fuerza. Una abertura en la pared. La vegetación exhuberante ha desaparecido y las colinas estériles están llenas de grietas de las cuales. La chica lo lleva hasta una pequeña habitación amueblada únicamente con un tapete de lana. dice que tú tienes la sangre de un verdadero guerrero. Una vez más se siente como un prisionero. rebaños de pequeños mutantes manan como hormigas. conduce hacia una cámara más pequeña.” Ella cierra la puerta y el mayor escucha una pesada cerradura cerrándose. 23:42:58 AFT Cae una lluvia oscura.Tarasov nuevamente. en su terrible condición. Yo regresaré más tarde.

y su corazón comienza a latir rápidamente.” insiste la voz femenina. Quiero regresar allí. “Yo no digo… Aún. Escucha una voz femenina desde arriba. punzante y agradable en medidas iguales. La luz se apaga y el marco de la ventana se desvanece. Quiero su furia. Estoy en casa.La idea le trae cierto alivio. Cuando se pone de pie. Tarasov se sobresalta. inspirando exitación a través de todo su cuerpo. hay una alfombra harapienta. se da cuenta de que está en la casa de Begún. “¡Despiértate!” Ahora ve a la chica. hace frío en la habitación de mando. sus dedos le tocan piel. Se relaja con un extraño e inesperado alivio. Recuerdos de la Nueva Zona centellean en su mente. “¿Cuál es tu nombre?” le pregunta.” Sus palabras son dominantes pero ella habla con una voz suave que Tarasov no se hubiera esperado. con una lámpara y una vasija en sus manos. aunque tiembla. en su lugar. Quiero la Nueva Zona. Estoy aquí. en algún lugar de la Nueva Zona que alguna vez fue Afganistán. Pero los cronogramas de guardia y los mapas han desaparecido de la pared. los sombríos bloques de departamentos de Kiev se asoman tras las colinas. se da cuenta de que ella apenas le llega al pecho. mezclado con una extraña escencia que le recuerda a las granadas con una pizca de humo de la madera. Toma una pequeña esponja de la vasija y derrama un líquido como un bálsamo sobre sus hombros y su pecho. en la fortaleza de la Tribu. Ya no es más mi Zona y yo ya no pertenezco allí. Mientras le quita la camiseta de camuflaje andrajosa de los hombros. lentamente. sus misterios. “Estoy aquí. 341 . La Vieja Zona me ha abandonado. su oscuridad. Mirando alrededor. Se para lo suficientemente cerca como para dejarle percibir el olor dulzón del sudor femenino. Del ungüento emana una escencia picante. Ponte de pie. A través de la lluvia. haciéndose angosto y adquiriendo una forma redondeada.

” “¿Samal?” “Guardián del valle perdido. Hombres scared porque yo scarred.“¿Qué es esto?” le susurra. “No. Siente que su tacto se vuelve más y más sensual con cada caricia de su mano. “Antes de que coronel y sus marines nos protegieran.” Le da la impresión de que su voz contiene una nota de vergüenza que apenas revela.” “Cuéntame más…” “No.” “¿Piedra brillante? ¿Quieres decir de un artefacto? ¿Un objeto precioso?” “No… Es de las piedras de Samal. pero extrañamente antinatural.” Mientras su piel agrietada absorbe el ungüento.” Ahora. humectando su piel con caricias suaves. Creo que hermosa sería una palabra más adecuada. “Un ungüento. como si se descongelaran con el calor interno. ¿Es la palabra correcta?” Tarasov no puede evitar una sonrisa ante el juego de palabras con asustados y cicatrizada. “No. “Hombres asustados de mi cicatriz. “Lo preparé yo misma con aceite de hierbas y polvo de piedra brillante. Tarasov siente como sus músculos se relajan. El inglés es un idioma curioso.” responde ella con la sombra de una sonrisa en los labios. Ahora es el momento de responder con un no. tragando en seco. parecida al suave aceite que se desliza por el cuerpo de Tarasov.” “Mientes. “Estás aquí porque tu madre te ordenó que hicieras… ¿Que hicieras esto conmigo?” “¿Por qué?” “Mmm… En realidad. Es agradable.” responde. “Le has hecho esto a los hombres… ¿Antes?” le pregunta. las chicas no se podían 342 . una sonrisa le recorre el rostro. porque desearía que estuvieras haciendo esto porque tú quieres.

Eres un hombre valiente. Me gustas. lo que ha dado lugar a un deseo salvaje. Tarasov observa a la chica quitarse el velo.rehusar cuando los padres escogían a un hombre. Sus ojos se encuentran. “Y luego de que hagamos esto y yo encuentre lo que sea que debo encontrar. difícilmente contenido que sin embargo.” “Lo sé.” “¿Honestamente? Estaba atemorizado. soldado. ¿entonces. “Eres fuerte. dejándola deslizarse hacia el piso. Tarasov quiere preguntar. tiene algo puro y honesto. Mira el rostro de la chica en el cual se ha desvanecido el último resquicio de vergüenza. Ss mueve para acariciarla pero ella empuja su mano con suavidad. Ella lo observa al rostro. manando hacia sus caderas delicadas. Pero ahora hubiera podido… Y no lo hice. pero lo único que puede hacer es lanzar un gemido suave. luego toma la vasija y lentamente vuelca el bálsamo por encima de sí misma por completo. ¿Tienes mujer. Y además…” Su mano se desliza por su cuello y de los hombros al pecho. Desabrocha los botones de su ropa. Tú tienes respeto a él. suavizadas y cálidas por el bálsamo. inexpresiva. qué? ¿Seré libre de irme?” “Serás libre…” Ella se arrodilla a sus pies. No le rogaste piedad como lo han hecho muchos hombres antes que tú. de pie. aplicando el bálsamo relajante en todas partes excepto en su entrepierna. soldado?” “No… ¿Y todo esto significa que seré tu hombre?” “Tal vez. ahora tocan su cuerpo donde ninguna mujer lo ha tocado en mucho tiempo.” responde ella con una sonrisa enigmática. Además…” Ella mueve su dedo índice alo largo de las cejas de Tarasov. Mirándola desde el felpudo. Una lluvia de cabello castaño cae sobre sus hombros. Te estaba observando mientras curaba a nuestro líder. con los 343 . “Ahora recuéstate. Sus manos. “… Pero no querrás irte. por miedo a ser embrujado por algún método sobrenatural. “… Tienes ojos hermosos. Pero te mantuviste orgulloso.” Qué es esa cosa que estás vertiendo sobre mí.” le dice.

pura suerte. donde hasta el vello más ligero ha sido extirpado. muestra cicatrices de grandes garras o cuchillos. como si rezara. aún pesado por el sueño. Su mirada se desliza hacia abajo. Entonces ella lo mira. luego hacia sus miembros inferiores y baja. los ojos de Tarasov siguen una gota de aceite que corre por su seno excitado hasta su vientre con cicatrices. como si concluyera un ritual de apareamiento. Embelesado. Ahora ve que la cicatriz no solo cubre la mitad de su rostro. El tibio aceite fluye por su cuerpo. “Y yo soy tu mujer. entre su pezón y la cicatriz parece una intervención divina o. Cuando siente que los labios de ella tocan su piel. 06:08:51 AFT Tarasov se despierta con un golpe fuerte en la puerta.” “Entonces ahora eres mi hombre. Con los párpados a medio abrir. como si fuera la humedad de su carne.” Su voz es apenas más que un aliento cálido en su oído. recostándose a su lado. ofreciéndosele. ve que una luz cae desde la ventana. sucumbiendo a las olas de calor que le envuelven el cuerpo. cierra los ojos. hacia donde se supone que se debe tocar a una mujer del modo más gentil y donde su piel. La luz anaranjada de la lámpara brilla en sus pechos pequeños y sus pezones endurecidos. Cierra los ojos y abre los brazos. dejando que el líquido viscoso recorra su cuerpo vigoroso. 344 . “¿Te entregarás a mí?” “Como si tuviera otra elección… Sólo puedo decir que sí. al menos. 6 de octubre de 2014. por lo que el espacio de una pulgada. Tómame. intacto.” susurra. Sus labios se mueven en un susurro inaudible. Corre por su cuello hasta su seno. El reflejo de la llama baila en sus ojos.” dice solemnemente. “Estoy lista para tomar tu semilla. Debe ser la mañana.ojos cerrados.

pero parecen tener mayor respeto hacia ciertas cosas.” le dice. en un bulto mucho más pequeño. déjenme dormir. ahora entiende muy bien las palabras de Nooria sobre la diferencia entre los Stalkers y la Tribu. no quiero despertar. Incluso el Corazón de Piedra se encuentra allí. Estoy aquí. tú eres mi mejor sorpresa. En una comprensión retrospectiva. “Pero más alla de todo esto. Los hombres como el teniente primero Driscoll o el coronel pueden resultar brutalmente crueles. saltando del tapete. pero no son llamados carroñeros sin una razón. aceite y sudor.” Tarasov abre los ojos y ve a la chica de pie junto a la puerta. pero esto pronto lo convierte en apreciación. “Oye… ¡Eso es genial!” exclama alegremente Tarasov mientras se abrocha su reloj. El golpe en la puerta se vuelve impertinente.” exclama.Maldita sea.” Ella señala hacia la esquina donde el Vintorez de Tarasov permanece apoyado contra la pared y un bulto prolijamente enrollado se encuentra a su lado. que los Stalkers… Y los Stalkers pueden ser agradables.” 345 . Él trajo tus cosas. reconocealgunas cosas que alguna vez le pertenecieron a su guía. Tarasov estira sus brazos y al sentir que la chica no está recostada junto a él. Sobre él. Si esto es un sueño. “Porque ahora este es tu hogar. limpio y. La mera visión de ello y de la pequeña harmonica destrozada de Squirrel lo entristece. “No tienes que buscarme de ese modo. Es más.” “Oye. se encuentra el reloj. para su sorpresa. “Es mi sorpresa para ti. “¿de dónde sacaste esa fotografía?” “Driscoll estuvo aquí. El exoesqueleto también permanece allí. ahora está pintado con el patrón de camuflaje para desierto de los guerreros de la Tribu. hunde su rostro en el colchón para detectar nuevamente los olores del sexo. Lo que pensó que eran golpes a la puerta en realidad era ella clavando la fotografía de su padre en la puerta de madera.

“Dile gracias a mi madre. pero regresarás a mí.” Tarasov responde encogiéndose de hombros. porque no hay modo de que suceda de otro modo. ¿cómo lo sabes?” “Estuve mirando entre tus cosas. Claramente. pero mientras observa a la chica de nombre Nooria y su –o por ahora.” le dice. sus sospechas acerca de ser usado como semental o haber sido embrujado parecen absolutamente ridículas.” “Significa: luz. repitiendo lo que intenta darle a entender. Tienes un nombre hermoso. ha sido la Begún quien le salvó la vida y quien eventualmente lo emparejó con su hija. Nooria. que aún permanece hecho un desastre debido a la intensa noche. “Por fin me lo dices. pero fue Nooria quien lo aceptó y.” 346 . Por un momento siente la necesidad de quitar la fotografía. líder del ejército de los Cielos. Y tu nombre es Mikhailo. Mi nombre es Nooria. aunque a él le resulta difícil de admitir. Nooria… Clavado para siempre. Pero.” Tarasov repite lentamente. “Gracias por todo. “Hoy te irás.” Él se pone de pie y se dirige hacia la puerta.” Sus palabras no suenan ni como un pedido ni como una orden sino como una enunciación de algo que ni siquiera necesita petición. “Sí. lo hizo feliz.La chica lanza una risita.” “¿Por qué?” Nooria responde con una sonrisa.” “Nooria. “Me tienes clavado.” le dice. la deja en su nuevo sitio. “No tienes que llamarme ’mejor sorpresa’. “Mi madre era muy religiosa en aquel momento. volveré. puros y verdes y ve la sonrisa feliz en su rostro marcado por la cicatriz. cuando mira en sus ojos. nuestro– colchón. “No tienes que agradecerme. Ahora. ¿Qué significa?” “Arcángel.” responde suavemente Tarasov y mira a la fotografía colocada en la puerta con cuatro clavos oxidados. cosas como ésas. incluso injustas. “Gracias.” Tarasov no sabe cómo responder.

de todos modos. hasta cierto punto. Cuando habían emprendido el viaje hacia el pasoen el vehículo que llevaba el nombre de REVIENTAMULLAH. Pero tú… ¡No solamente te salvó el culo. piensa. el Principal también. a una velocidad excesiva.” “¿Qué?” “¿Qué. Su rostro está enrojecido por el fuerte Sol. Sí.Los fantasmas y los traidores Camino hacia el Paso de Shibar. pero luego. 10:15:47 AFT “Eres un suertudo hijo de puta.” “Se puede decir eso de la ex del coronel. La Begún es la única entre nosotros que se le puede oponer. Está bien. sino que encima te eligió para Nooria!” “La Begún debe ser una mujer muy importante. cualquiera sea el grado de parentesco que signifique!” El guerrero sacude la cabeza como si estuviera hablando de algo difícil de creer. ¿lo sabías?” el guerrero de la Tribu le grita a Tarasov mientras conduce el Humvee a lo largo del camino curvado y con baches. compañero… Y de todos modos no es eso lo que la hace especial. Ella era la mujer del coronel. puedes considerarte el hombre elegido para la hija adoptiva del coronel. “Pero no me puedo quejar. lo hicieron pedazos. desafiando la voluntad del jefe. Aún lo es. Las mujeres admiraban su apariencia por un tiempo. “Ahora comprendo su actitud. sí. Ella puede ser linda si quiere.” “No es asunto mío. qué? Pensé que te habías dado cuenta. Me duelen todos los huesos. ella está acostumbrada a hacer las cosas a su modo.” responde gritando Tarasov sonriendo. pero en asuntos diferentes. compañero.” 347 .. el conductor se presentó como cabo segundo Bockman.. Había llegado desde Alemania para unirse a los zarrapastrosos.” “Pero eso me hace…” “¡Sí. “Sólo he visto esto una vez: era uno de los zarrapastrosos con largo cabello rubio.

hace ya algún tiempo. ¿no es así?” “Supongo que tienes razón. los tenientes son soberbios. “¿Cómo obtuviste esa cicatriz en tu pecho?” “Eso fue un Snork. Tarasov observa las áridas montañas. así que Ramírez vagaba para revisar una cueva por su cuenta. Como sea… Es extraño que ella tampoco me haya dicho su nombre hasta la mañana.” Recuerda su risita cuando lo llamó tan feo como ella.” Durante varios minutos. ¿lo sabías? Hacemos muy buena pareja.” “Eres muy feo. Las bestias destrozaron su armadura en segundos. Ahora bien. soldado.” “¿Y ésta?” “Ese fue un jabalí. Porque si no te hubiera dicho su nombre.” “Bien por ti. ¿La volveré a ver? “¿Puedo preguntarte algo? Los dos guardias de la prisión.“A ella le gusta hacer cosas extrañas… ¿Pero qué quieres decir. Hillbilly y Polak… ¿Por qué se refieren entre ellos como ‘hermano’? 348 . sólo para volver a ser recostado en el colchón para otra ronda de placer. Oh cielos. Pero la sanadora lo arregló en menos de un día… Te digo que esa chica no es natural. tenía más mordeduras venenosas en su cuerpo. Resulta que estaba repleta de chacales. cuando Nooria había explorado cada pulgada de su cuerpo a la luz de la vela. Para cuando lo sacamos de allí. de todos modos?” “Bien. Hubieras terminado regresando al Pozo antes del mediodía… ¡Y entonces ninguna mujer te hubiera salvado!” “¿Tienen muchas costumbres extrañas?” “Más de las que te pudieras imaginar.” “¿Entonces cómo es que no puede curar su propio rostro?” “Una vez que te han rociado ácido en la piel ya no queda piel para reparar. Trató de convencerla acerca de lo equivocada que estaba acerca de ella besando su cicatriz.” “¿Qué es un Snork?” “Algo muy malo y apestoso. hubiera significado que no lograste impresionarla. fuimos a cazar zarrapastrosos con el teniente Ramírez. que pelos en el culo. recordando la noche anterior y ese mismo amanecer.

Aquellos que salieron con vida comenzaron a llamarse ‘hermano’ entre ellos y desde entonces ambos se han hecho mejores amigos… Especialmente en estos días. ¿Qué te trajo aquí?” “California ya no es lo que solía ser. Ni siquiera Degtyarev o el SBU. que se estrellan. La sonrisa desaparece de su rostro. mucho antes de que lanzaran las ojivas. se vieron implicados en un asunto que terminó terriblemente. o como sea que los llamen. no deberías pensar que somos amigos. El cabo segundo Bockman le ofrece una sonrisa triunfal.” A Tarasov lo toma por sorpresa. ¿qué estás haciendo? ¡Estás conduciendo directamente hacia una anomalía!” “¡Oh sí!” Las emisiones eléctricas lanzan chispas hacia el exterior y explotan bajo el Humvee con una hilera de truenos afilados. Originalmente eran policía militar. ni un chico de los hazara. ya que son los últimos aún con vida de aquella banda de hermanos. “¿Habías escuchado acerca de la Tribu? ¿Cómo? ¿Dónde?” “Escucha.” “Entiendo… ¿Y qué hay de ti? No eres uno de los tenientes.” dice Tarasov al cabo segundo. por una razón u otra. cuando oí acerca de la Tribu. sabían mucho de la Tribu. ¡Yupiii!” “Oye. ¡siglos! Los ‘hermanos’ fueron de los primeros adherentes del jefe. “Tú también debes ser un recién llegado. “¡Última jodida tecnología…! ¡Enchulado por un servidor!” 349 . Imagínate tras los pasos de quien estaban… De todos modos. se odiaban hasta la médula al principio.” responde Bockman.“Eso fue hace mucho.” “Estamos bien entonces. “La vida es más segura aquí…De todos modos. ¿Queda suficientemente claro?” “Suficiente. pero para asombro de Tarasov nada le sucede al camión. y muchísimo menos los Stalkers de la Nueva Zona. durante un patrullaje. compañero… Sólo porque la Begún me pidió que te llevara al Paso. escuché la llamada. Luego.

Nuevamente dispara. Ahora. El valle aparece. más allá de los cañones y las montañas. y solo el último huye luego de que la segunda víctima cae también. Espero que sea la distancia hacia la aldea. los observa pelear por algo que parece ser un cuerpo. destrozadas por muchos agujeros de balas. verde.Paso Shibar. Los chacales gruñen no muy lejos de allí. 350 . El mayor cuidadosamente levanta el rifle. No hay más gruñidos. Oculto tras una roca. Al costado del camino. El mapa muestra un valle hacia el sur de su posición donde las ruinas de la aldea de Begún Madar supuestamente permanecen ocultas entre la descuidada vegetación. un cartel azul se encuentra con letras blancas en pastún y latín. Éstas últimas han desaparecido por completo. así como en el display. que a Tarasov le parecen densos campos de anomalías. sus ojos revisan el entorno sin cesar. que permanecieron sin notar su presencia. De hecho. 11:10:39 AFT Tarasov observa una nube de polvo que desaparece poco a poco detrás de una colina cuando el Humvee regresa a la fortaleza de la Tribu. y abre su PDA. El camino marcado en la PDA le indica que debe encontrar primero la aldea y desde allí lo lleva hacia un sendero que conduce a una meseta que domina el valle. Se descuelga el Vintorez del hombro. quitándole el seguro. tiene que tratarse de algun tipo de comida: los mutantes estaban tan atentos con eso. Dos chacales se sobresaltan cuando impacta al primero. hacia el oeste. pero el mapa digital no muestra las áreas en rojo y en azul pulsantes. Tarasov comienza a caminar hacia el valle. en su mayor parte. pero el número 2 es aún visible. Cuando se le devolvió el equipo aquella mañana. se dio cuenta de que alguien lo había limpiado y aplicado una extraña sustancia antiestática al metal del arma que repele hasta las más pequeñas partículas de polvo. Un camino de asfalto roto y lleno de baches lleva hacia el bosque.

abandona el campo de anomalías y se encuentra libre para poder continuar. patea más ladrillos de la pared derruida antes de arrojarlos en dirección al artefacto indicado para formar un camino. formando una especie de túnel. Tendré que preguntarle a Nooria si sabe más acerca de éste. A poca 351 . camina a través del campo de anomalías y finalmente alcanza el punto en el que un pequeño objeto en forma de esfera brilla en una de las grietas. Enciende su detector y aparecen luces brillantes en el display verde. se da cuenta de que no es el único acontecimiento: el camino entero se ve como un paisaje de volcanes en miniatura. Tarasov observa un punto vibrante hacia adelante. Los árboles han crecido tan altos. También indica un punto verde muy adentro del campo de anomalías. cerca de una pared y. luego de unos saltos.Manteniéndose cerca de las paredes de lodo bajas que cubren el camino. Los arbustos crujen nuevamente. me serviría otro artefacto. el indicador casi alcanza el área amarilla. guiado por una repentina idea. Pisándolo cuidadosamente. que su follaje se entrelaza sobre el camino. El chirrido del contador Geiger se hace más veloz cuando se agacha para tomar el artefacto. indicando muchas anomalías. Tarasov se agacha cuando algo se mueve no muy lejos de él y levanta su arma. Maldición. expectante. avanza cautelosamente. Demasiado lejos. La maleza se vuelve más densa mientras avanza hasta que el camino se estrecha en una senda. Tarasov piensa mientras lanza casquillos de munición hacia la anomalía más cercana y los observa evaporar con un brillo efervescente. Observa un único ladrillo de barro tirado en el piso. como si las grietas en el asfalto emanaran vapor. Pequeños pero letales. Al acercarse a unos pocos pasos. Rayos de luz lo atraviesan e iluminan la densa vegetación. El indicador del contador Geiger regresa a un nivel seguro cuando Tarasov pone el artefacto en el contenedor de su cinturón y. como si algo grande y pesado se hubiera movido tras ellos.

pero sólo percibe el latido de su corazón y el golpeteo lento del contador Geiger. aparece un mutante. la criatura salta con gracia de regreso hacia el bosque. De ningún modo. no puede creer a sus propios oídos. Tarasov ve más ruinas. 13:46:02 AFT Tarasov avanza hacia la aldea cuando escucha un sonido tan extraño que. al principio. Maldita sea. Probablemente puedo dejar esto sin revisar. entre las ruinas descuidadas. las ventanas llenas de impactos de balas se ven opacas por el polvo y el tiempo. el sonido regresa. ya no queda lugar para la duda: es el sonido débil de alguien que llora. Pero el llanto se encuentra allí.distancia. alcanza una abertura en el bosque que alguna vez debió haber sido la calle principal de la aldea. Alguna vez debe haber permanecido erguida sobre el camino. este lugar es aterrador. y por un momento Tarasov y el ciervo se miran a los ojos el uno al otro. Pero cuando el sonido regresa por tercera vez. 352 . Echando una mirada en derredor. Al fin la aldea. en algún lugar en la profundidad. Una mirada al medidor de radiación le asegura que el área sería demasiado peligrosa para que alguien se adentre sin traje ni casco protector. Este lugar apesta a peligro. De todas maneras. Las ruinas de un camión estadounidense se interpone en el centro del área. No puede ser. Luego de varios minutos de andar a hurtadillas. escuchando. Y luego. pero ahora los altos arbustos cubren la mayor parte de ella e impiden verla. Siguiendo el llanto. Mejor investigo en lugar de darle la espalda. permanece quieto. una ruina ocre aparece. Asustada. Aldea abandonada. La falta de decoraciones del estilo de la Tribu le indica a Tarasov que debe haber sido destruido durante la guerra de Bush. sus llantas se han podrido hace ya mucho tiempo. dejando a Tarasov suspirando con alivioa ntes de continuar.

y Tarasov se da cuenta de que se trata del llanto de un niño. cuando el mayor. con la hilera de ruinas apenas visible a través de sus cuerpos cubiertos de balas y mutilados los cuales en realidad tendrían que bloquear el rango visual. se acerca. Instintivamente. La barba se vuelve roja debido a la sangre que ahora mana de sus heridas. mira hacia la dirección indicada. enciende su linterna y se aproxima a la puerta de la casa donde el niño apareció por 353 . La aparición levanta su mano como si indicara un camino y. Cae entre ellos y detona sin tener efecto alguno en sus cuerpos. aparece un grupo de personas que caminan arrastrando los pies. Girando la cabeza para localizar desde dónde llega el sonido. Jadeando. Tarasov se agacha y levanta su arma. más claro. pero entonces no nota más que la larga vestimenta blanca que lleva el extraño silencioso y su barba gris. Incapaz de soportar el sonido de esa voz desconsolada. Pero no existen los fantasmas. sentado en el suelo. ni la parte de arriba de su cráneo. El llanto se hace tan fuerte que Tarasov siente como si pudiera tocar su fuente. El llanto es más fuerte. saca una granada de su armadura y la arroja contra el grupo. El mayor da un paso atrás cuando se da cuenta que no tiene ojos. se acerca unos pasos… Y ve a un hombre de pie junto a la siguiente ruina. involuntariamente. Pero este es un fantasma. sollozando. Sin dejarse intimidar por el miedo que le recorre bajo la piel. cada vez más cerca. entonces Tarasov escucha que el llanto se hace más fuerte. Está a punto de gritar. tirando del vestido de una mujer muerta con una herida aún fresca en su pecho. Repentinamente aparece una figura humana en un hoyo oscuro que alguna vez fue una ventana. Da la vuelta para dirigirse en esa dirección. como si pudiera golpear una aparición con cuerpo traslúcido. Ahora ve al niño que llora. pasando con tanta ligereza que desea poder frotarse los ojos bajo el visor del casco.Su brújula le indica que el camino a la meseta debe estar cerca. No existen los fantasmas. El niño lo observa y Tarasov ve un agujero en su cabeza.

No hay herida visible en el cuerpo de la mujer. Apenas ha vaciado medio cargador cuando el mutante cae. sólo más imágenes de gente muerta. sus brazos antinaturalmente largos segando hacia él como si tirara algo. Tarasov apunta su arma y dispara. cuando sale de la casa. Sólo entonces se da cuenta que lo más horripilante de su experiencia no ha sido ver heridas y cadáveres. pero no lo golpea ningún arma o proyectil. enfrentado al significado real de la idea de 354 . Un mutante humanoide se pone de pie en el destello de la linterna. Reuniendo todo su coraje. Luego de eso. sino la manera natural en que aparecieron.primera vez. y finalmente desaparece. ya ningún disparo llegó de la aldea. El cuerpo fresco de una mujer yace frente a él. dejando únicamente el sonido zumbante de las moscas en la habitación hedionda. el llanto se debilita. Eso fue un buen intento. Tarasov patea la puerta. sus miembros se mueven agónicamente antes de quedarse quieto. uno de los hombres muertos caminando sobre uno de los ladrillos que yacían en el suelo… Fue como si hubiera visto el reflejo aterrador de algo que realmente sucedió allí. sus rodillas tiemblan tanto que debe sentarse. Las palabras del coronel vuelven a la mente deTarasov: “Fue… Maravilloso. el niño aferrándose a su vestido como si fuera algo tangible. pero no amenaces a una puta con una pinga o a un soldado con cadáveres. Pero. Ahora. sus heridas más pesadas y sus cuerpos más horriblemente mutilados con cada paso que da. aunque en poses realistas: la mano de la mujer muerta intentando alcanzar un pedazo de madera como si quisiera ayudarse a sí misma para ponerse de pie. Sonríe triunfal. El aullido que congela la sangre es casi un alivio luego del llanto.” Ahora. pero la sangre fluye entre sus piernas. Puede que solo hayan sido todas apariciones. de modo que el mayor saca su pistolay dispara más a la cabeza de la criatura. El llanto continúa.

Tarasov se acerca a los restos. Al llegar a la meseta. Tarasov lo ve con una luz diferente y el respeto que tenía por su filosofía brutal se desvanece. ¿cómo puedo meterme? Una escotilla cerrada se encuentra junto a la antena parabólica. Después. Es un vehículo extraño. Tarasov la trepa con cuidado.caridad del coronel. Tras la ventanilla empañada ve un cartel blanco con la palabra PRENSA en escrita con grandes letras. como si la cerradura se hubiera liberado repentinamente. hace un acercamiento para identificar los restos de una camioneta blanca con una antena parabólica rota en la parte superior. porque de seguro aquí no quedan sobrevivientes. pero pronto puede ver a través del follaje verde oscuro mientras sube y sube por el camino. llega al agujero y dispara. El camino ascendente es empinado. obviamente es civil. ve un grupo de árboles con un gran vehículo entre ellos. es sencillo forzarla para que abra. Hicieron un agujero en la parte más débil… Demasiado pequeño para que un hombre se meta. No mencionó nada acerca de masacrar civiles y violar. Las puertas baleadas están cerradas y muestran señales de varios intentos de arrancarlas desde el exterior. Mira alrededor. Cerca de los restos. Ese vehículo era como un tanque… Pero de algún modo quienes estuvieran tras estos tipos deben haber entrado. pero lo suficientemente grande para una granada. apuntando hacia la escotilla lo mejor que puede. pero está equipado con blindaje pesado. Ahora. Aunque es extraño… El coronel sólo dio a entender una batalla. Con el arma lista. Mirando a través de sus binoculares. 355 . puede saltar cómodamente hacia la parte superior de la camioneta. ¿Qué demonios es lo que la Begún quiere que encuentre aquí? Avanza. Saca su pistola. Tarasov deja a un lado su pesada mochila y se desliza hacia el interior del compartimento. Luego de un disparo de suerte la escotilla se abre. la rama pesada de un árbol casi llega al suelo. Tras unos pasos.

pero la mayor parte de las carpetas tienen nombres en inglés. junto con su carne. el mayor se da cuenta de que se trata de una memoria portátil. Abre ARCHIVO. Me encontré con Gardi y Hetherington en el Hotel Mustafa por unas latas de Heineken de contrabando. La computadora ahora no es más que basura. donde se rompe en pequeños fragmentos. 2 de julio de 2006. Examinándolo de cerca. un CD o DVD. hurga entre los escombros. oculto de miradas hostiles. y cuando se agacha a recogerlo. Kabul. sus ropas se han podrido hace mucho. pero solo un mensaje es legible. Sin saber qué es lo que está buscando. Tras un peñasco. Algunas están etiquetadas en una escritura que logra reconocer como árabe. roguemos que no esté encriptado… ¡Ah! De veras parece ser mi día de suerte. Sale por la escotilla y busca un lugar seguro donde observar con detenimiento lo que acaba de saquear. Los tuve que escuchar despotricar sobre ética nuevamente. Hay una con el título DIARIO. Ahora. Algo brilloso cae. conecta el dispositivo a su PDA. Esos niños exploradores aún sueñan con que los incorporen a una unidad USMC. Cambia a una carpeta con el nombre de INFORMES DE LA MISION 07/2006 resulta exitoso: unos pocos archivos legibles aparecen en la pantalla. su linterna ilumina un objeto anaranjado brillante entre los huesos de una mano. No pueden comprender que la verdadera historia está al otro lado. Una cámara yace en el suelo junto a una laptop rota y él las levanta. Esa m… no podría importarme menos. 356 .Tres horripilantes esqueletos aparecen en el tenue círculo de luz de su linterna. de modo que Tarasov la deja caer de vuelta al suelo. Gardi estaba bastante feliz con sus fotos de Médicos sin Fronteras que habían convertido una vieja prisión en un asilo. Se encuentra vacía. Un sistema de carpetas aparece en la pantalla.

16 de julio.08. Podría haber sido que… Ahora es demasiado tarde. Por nuestra propia seguridad.30. La fuente lo ha preparado todo. Los yanquis tomaron la carnada y los agarramos tan pronto llegaron a la aldea. 14 de julio. Mientras Phyllis estaba discutiendo con la fuente por dinero vi a a los mujahedin arrastrando a sus caídos desde las ruinas. Si no hubiera tenido que lidiar con mi puto divorcio no hubiera continuado con esto. esta es nuestra oportunidad para obtener la ganancia de nuestras vidas. Como sea. lo único que cuenta es que esos idiotas ahora tienen su segundo My Lai aproximándose. Deberían salir al aire esta noche. Algo no está bien. AM. Pero cuando vimos lo que se desencadenó… ¡Mierda! Central del Vómito. 02. Aunque la 357 .13. pero necesitaba mi maldito salario para pagarle a esa puta. Cuando fui allí él se movió y le dispararon en la cabeza. También vi a una pastora acercándose a la aldea. Tomé mi cámara para tomar una fotografía de su rostro cuando vió lo que había sucedido –hubiera sido mi foto ganadora del WPP– pero luego el mujahedin quiso que yo fotografiara un civil muerto.57. 6 de julio de 2006. ya hemos trasmitido las imágenes. Jodido sistema legal inglés. de otro modo perderemos todos nuestros trabajos. 11. Eso realmente fue un buen show. 16 de julio.43 PM. Sólo tenemos que esperar hasta la mañana y mantener la cámara funcionando. PM. bastardos ladrones… Como sea. Las nuevas reglas de combate de la ISAF dificultan proveer la cobertura que nuestro público de hora picoestá buscando. Partimos mañana por la mañana.24. ¡Y tenemos todo el asunto grabado! Queriamos avanzar rápidamente luego de que se fueron pero la fuente no nos lo permitió. PM. La idea es bastante arriesgada pero si funciona tendremos una historia grande. 15 de julio. 09. Será mejor que lo logre. Phyllis llegó hoy con una nueva fuente. Phyllis espera encontrar fuentes locales para colarse donde está la acción. 01. Espero que Mahmud y Phyllis sepan lo que hacen. según dijo. PM.

luego acomodaron sus jodidos cadáveres. pero esos imbéciles bloquearon la ruta. Ahora estamos encerrados en esta camioneta. ¿Qué sucede?” “Estuvimos bajo ataque ayer. 16 de julio. Estaba a punto de cerrar su PDA cuando un LED indica que alguien lo está llamando. 16 de julio. ¡Sacaron a los jodidos aldeanos antes de la batalla! Les dispararon cuando los yanquis se fueron. incluso aterrada. Queríamos pedirle ayuda la ISAF..pastora salió huyendo y con ella se fue mi oportunidad de la fotografía de mi vida. ¡Mierda. 13. 03. al menos eso es lo que parece… Es por eso que debemos aguardar y es por eso que exigieron un pago extra. Tarasov quita la memoria USB y la guarda con cuidado. “Aquí Tarasov.25 PM. ¡Fueron esos malditos mercenarios durante el día y los dushmans durante la noche. Phyllis está llamando desesperada a los jefes para arreglar este desastre. pero ahora han unido fuerzas! ¡Mayor.” “¡Al fin! Lo estuve llamado desde hace dos días. Estamos bien jodidos. mierda. No nos dejan irnos. sumido en pensamientos tenebrosos. pero nuestras comunicaciones no funcionan porque esos bastardos treparon y rompieron nuestra antena.55 PM. Incluso violaron a una mujer. parece que su discusión se está saliendo de control. ¿Dónde ha estado?” La voz del capitán Bone suena ansiosa. Debo llevarle esta información al coronel. Sólo espero que la escotilla resista.. “Es una larga historia. mierda! No puedo creer que sea parte de esto. tiene que juntar a todos los Stalkers del área de Ghorband y socorrernos!” 358 . Mejor voy a ver a Phyllis ahora. Enciende el intercomunicador de su casco. Queremos salir de aquí como almas que se lleva el diablo. Esto explica un par de cosas… Begún Madar estaba en lo cierto.

. “¿Cuánto podrán aguantar?” “Un día y medio. Entonces sus soldados le vienen a la mente. Y eso incluye a sus preciosos soldados. Puede ir al oeste y seguramente morirían de modo horrible. ¡Nos estamos quedando sin munición pero siguen llegando!” “No hay muchos Stalkers en Ghorband. invisible por el calor vibrante. la situación debe ser crítica.” “Lo están haciendo. Lo único que importa es que consiga todos los hombres que pueda en el oeste y venga a ayudarnos! ¡Ahora!” Tarasov vacila. Hacia el este.“Esas son malas noticias…” Los sucesos de los últimos dos días lo han mantenido tan preocupado que Tarasov se ha olvidado casi de Bagram y de los Stalkers.” Tarasov no obtiene respuesta y mira hacia el norte donde el camino. Traiga a todos los que pueda reunir o estamos acabados. hay una oportunidad de recuperar el honor del coronel y de sus hombres. ¿Qué se supone que haga con una docena de hombres?” “Cada Stalker y cada bala cuentan. llevándose el secreto de la camioneta blanca consigo a la tumba. pero ya hemos perdido a dos de ellos. Pero también debe llevarle la memoria al coronel.” “Haré lo que pueda. o incluso antes de llegar allí. porque lo que ha encontrado deja claro que fueron llevados hacia una trampa y que no habían cometido los crímenes de los cuales se les acusaba.” “¿Qué? ¿Quién ha muerto de mi escuadrón?” “¡No sé sus jodidos nombres y tampoco me importan. quizá dos. Si Bone está muerto de miedo. se bifurca al este y al oeste. Muchos Stalkers también.. Puede ir hacia el este y quizá podría ser capaz de ayudar a los Stalkers y a sus soldados mientras pelean por sus vidas. Hacia el este se encuentra la gran oportunidad de morir en el vano esfuerzo por proteger Bagram. “¿Qué hay de mis hombres? Deberían poder asistirlo. Bone. 359 .

360 . ¿Hacia dónde voy ahora? Entonces le viene una idea a la mente. Mis hombres al este. tan arriesgada que incluso él duda si pudiera funcionar.Nooria está al oeste.

somos el peor enemigo.” “Gracias. También le permitiré reabastecerse de nuestra armería. “Jamás regresaremos. sino que también ha sido mezclada con un artefacto. Luego de todo lo que le he dicho. “También ha probado que es digno de ser llamado guerrero. “¡Pero es la prueba de que fueron engañados! ¡Ustedes no cometieron esos crímenes!” “¿No logra comprender que no estamos huyendo de la justicia? No somos renegados y forajidos.” dice el coronel.Por quien doblan las campanas La torre del coronel. 7 de octubre de 2014. Para muchos. “No. Un diseño delicado recorre la hoja.” Las notas de la memoria aún parpadean en la pantalla de la computadora del coronel. El arma no es solo hermosa como objeto. mirando el desierto a través de la ventana. “Como sea. Tarasov ve un cuchillo de combate hermosamente forjado. mayor. Ella jamás podría comprender…” El coronel se queda en silencio. Dígale eso a la Begún. Ni siquiera sé qué era lo que yo esperaba. pero para usted. Ya terminó de leerlas. Luego de un largo minuto se dirige a Tarasov y toma algo de una caja de madera. ¡Ahora somos la Tribu!” Tarasov suspira. Sé que fué ella quien lo envió para que encontrara esto. aún no logra comprender. 361 . 16:18:09 AFT “Me decepciona. y el borde afilado de la cuchilla brilla con un color rojo pálido.” responde Tarasov en voz baja. Esto es para usted. Ahora este es nuestro hogar. seremos mejores amigos.” Quitando el envoltorio de hule del obsequio del coronel. Tome lo que usted desee: estoy seguro que encontrará algo útil. pero Tarasov no puede ver cambio alguno en el rostro del antiguo marine. por derecho. tiene mi gratitud por sus esfuerzos.

Lo son.” “Ni siquiera me ha preguntado si quiero unirme a su Tribu. “Los Stalkersde Bagram se encuentran bajo ataque por los dushmans y sus aliados. ni más. Ellos también tienen comerciantes que podrían proveerle de todo. Si la Tribu no los ayuda. serán aniquilados.” “¿Y qué sería eso?” pregunta el coronel. Ni necesitamos la basura de Ashot.“Es el cuchillo de combate que llevan nuestros soldados. pero su tono de voz no auspicia nada bueno. porque después de todo los Stalkers no pueden contar con nadie.” “Usted cree que ellos no poseen honor y está en lo cierto: muchos de ellos son carroñeros. “No necesitamos que nadie nos cuide las espaldas. ¿Pero. mayor.” Dándose cuenta de cuánto ha sobreestimado su posición con el coronel. intrusos. “Tengo los deberes propios de mi nación.” dice Tarasov con audacia.” “Parece tener excelentes espías. “No confunda un obsequio con reclutamiento. ni menos… Por ahora. por qué le importa tanto ese asunto? Después de todo. pero no le han informado acerca de todo. Hay un técnico allí tambien. Tómelo y llévelo con honor.” “¿Y qué?” “Si los ayudara. aventureros.” El coronel lo observa como si Tarasov hubiese proferido la más baja de las profanaciones. ¿qué cree que podemos hacer con los rifles? No necesitamos un latonero.” El coronel se ríe. Usted es un amigo. contaría con un aliado para que le cuide sus espaldas. excepto consigo mismos. Tarasov vacila por un momento antes de proseguir.” “Está poniendo a prueba mi paciencia. Hace maravillas con las armas. ¿No ha visto esa hoja? Si vamos a tales extremos para mejorar las armas más básicas.” “Me parece justo. 362 . Aún sigo siendo un oficial de Ucrania. usted es un militar. Como un amigo. Ni aunque rogara. asesinos y ladrones. Su nombre es Yar. con su debido respeto. “Pero hay algo que necesito pedirle. lo aceptaría.

entrenado para matar y permanecer con vida.Ahora mismo puede enseñarles de qué se trata el honor y convertirlos en sus amigos y eso será algo bueno para la Tribu. ¿qué hay de bueno en ser el enemigo de todos. De modo que se sobresalta cuando el coronel repentinamente se dirige a él otra vez.” El mayor sabe que el coronel no tiene más por decir. ¡Lástima que hay sacrificios más importantes que morir!” Tarasov mira extrañado al coronel pero el jefe le da la espalda para observar el atardecer. Apoyado contra la pared con las manos. Tomaré mi decisión en su momento. Tarasov permanece de pie. mientras los tenientes están de pie junto a la puerta. 363 . están observando cada movimiento que realiza. Sin importar qué le diga. tal vez con algunos Stalkers del Asilo en el mejor de los casos. Tarasov está a punto de perder el genio. repiqueteando los dedos.” responde sin cavilar. “Vaya y vea a su mujer ahora. el coronel se da la vuelta hacia la ventana. “¿Está listo para morir por sus hombres. Porque. Entonces… Probablemente sea yo solo. mayor?” “Soy un soldado.” “Bien dicho. paciente a la espera de una respuesta durante tanto tiempo que comienza a tener la impresión de que el coronel ha olvidado su presencia. Sin más que decir y sin acción por realizar. Tarasov se retira. También sabe que. No hay modo de influir a este hombre. Me iré al amanecer. el mayor emite un largo suspiro de preocupación. “Pero si morir hace la diferencia… Lo tomaré como un sacrificio útil. todo le rebota. sin poder ser el mejor amigo de algunos?” El coronel lo sigue mirando con la misma expresión reservada. Los tenientes le permiten pasar y al salir de la torre del coronel. como estatuas.

incluso romántico que se ve el campamento.” 364 . casi lo hace arrepentirse de sus palabras sobre no unirse a la Tribu. La idea de un hogar junto a Nooria. pero todos tienen sus rifles al alcance. Pero con los ojos de un soldado bien entrenado. Una luz cálida emana de las delgadas ventanas de las casas de barro con vista al valle que ahora es engullido por la oscuridad de la noche que se aproxima. Las ásperas montañas brillan de color rojo por unos instantes antes de que el Sol se ponga. y aquí y allá sacos de arena están perfectamente apilados. listos para reforzar la defensa. las luces de los rifles brillan mientras los guardias mantienen la vigilancia y también reconoce el angosto camino bien apisonado que lleva hacia el Pozo. podría ser mantenido bajo fuego con facilidad. dejando sólo sombras azul profundo y púrpura en el horizonte. Puede que los mismísimos soldados estén charlando y fumando en pipas de agua. cada uno con soldados sentados alrededor. “A decir verdad… Sí. Pequeños fuegos iluminan la angosta calle que lleva hacia el portón. Algunos hogares se han construido en las rocas con puentes de cuerdas que se dirigen hacia ellos y los conectan. relajándose. El camino hacia la entrada es tortuoso. “¿Estás perdido?” Tarasov se sobresalta incluso aunque reconoce la voz del sargento de armas negro. 18:41:56 AFT Es la primera vez que se encuentra sin guardias y libre para recorrer la fortaleza de la Tribu y le sorprende ver lo pacífico. Las luces acogedoras de los hogares de los soldados llegan desde una dirección en la que el valle. que lo espera. En las murallas y los bastiones.Fortaleza de la Tribu. con fortines perfectamente alineados en posiciones para segar a los intrusos con el fuego de las ametralladoras. Tarasov puede ver que cada piedra de la fortaleza ha sido colocada con un único fin en mente: defensa.

” “¿La guarida de Boxkicker? Por ese callejón hacia la derecha y cruzando el puente. Es fácil perderse en esta madriguera.” Al ver la confusión en el rostro de Tarasov.” El soldado sale corriendo. Si estás buscando el hogar de la curandera. Debería estar por ahí con algunos soldados. al menos. antes de volver a sus conversaciones y al humo con olor a fruta de sus pipas de agua. Al pasar junto a una casa labrada en las rocas escucha como una mujer castiga a un niño que se comporta mal. “¿Tienes algo de tiempo?” “Lo siento. Si llego tarde. Solamente teteras lanzan vapor sobre las brasas. sigue caminando por el callejón. desconfiados. añade: “Eso significa vigilancia preventiva de mantenimiento y servicios. siempre colina arriba. algo sin lo cual no pensó que un soldado podría vivir: alcohol. Tarasov tiene una extraña sensación acerca de ellos. ningún vaso lleno de alcohol. el coronel mató a Osama hace mucho tiempo!” “Ve a la cama. no. Entonces se da cuenta de que algo falta.” “No es ese el modo que quería expresar…” El soldado parece lo suficientemente amigable. No ve que se comparta ninguna botella. de modo que Tarasov decide liberar las preguntas que tiene en la mente. “¡Cállate! ¡Véte a la cama u Osama te atrapará!” “¡Pero mamá. bocón.” “Entonces. haciendo VPMS.” “Sólo unas pocas preguntas. No hay alcohol. Tarasov pasa junto a algunas fogatas donde los soldados cortan la conversación y lo miran con ojos curiosos. el sargento mayor me pateará el culo. indicame dónde está la armería. Siguiendo sus indicaciones. o no irás al campo de tiro mañana!” 365 .” “Se acerca mi turno de vigila.“No te preocupes. No hay modo en que pueda unirme a ellos.

Boxkicker. “¿Qué es ACLU?” 366 . “Sé que estás aquí para una muestra gratis. soldando algo que parecen ser pesadas placas de armadura para la posición de un metrallero en uno de los Humvees. cada arma letal fabricada en el hemisferio oeste permanece aquí en perfecto orden y condición. Apenas le alcanzarán para llegar al Asilo.” Los soldados lanzan una carcajada pero Tarasov no entiende el chiste. “Basta decir que aun tenemos… Simpatizantes. Un cartel en la puerta de metal dice COBERTIZO en letras prolijamente pintadas. no se trata de los activistas de los derechos humanos o ACLU. La cantidad y variedad de armas de primer nivel lo deja sorprendido: lo que observa a simple vista.Caminando sobre un puente hecho de cuerdas.” dice un soldado. Tarasov ve un búnker adelante. Antes de entrar.” “¿De dónde sacaron todo este equipo?” pregunta Tarasov.” dice quitándose el sudor. “Olvida la presentación. ni pensar en llegar a Bagram. Un sudor pesado le cae por el rostro enrojecido y presumido. Necesitaré un arsenal para abrirme paso hasta Bagram. Desde pistolas hasta armas Gatling y subfusiles hasta rifles de asalto pesados. Al entrar. encuentra algunos soldados atendiendo sus rifles bajo estanterías que están comenzando a hundirse bajo el peso de las armas que sostienen. “Dónde no es de tu incumbencia. recorriendo los estantes con la mirada. De seguro. sobrepasa por mucho el surtido de Ashot e incluso de la mayoría de almacenes militares. Sólo le quedan dos cargadores para el Vintorez. Tarasov revisa su equipo. Veamos qué tienen. Te has conseguido un nuevo cliente. Un hombre está de pie junto a un asiento de trabajo. “Miren eso. El técnico apaga la antorcha de soldadura y se quita la máscara.” dice Boxkicker.

Los otros ansiosamente se unen a la burla.” Los soldados ríen otra vez. sólo pregunta. incluyendo el ACOG? Puedes darme un cargador de 30 también. Haz tu elección.”dice Boxkicker dirigiendo codiciosas miradas el rifle de Tarasov. rusito. “Dime qué necesitas. “No tienes idea. el técnico le ofrece una inmensa sonrisa.” “Échale un ojo al Ma Deuce.” “Una vez dejé a una chica porque me hizo elegir entre ella y mi blooper. la única chica con la que has estado es tu ALICE!” “Entonces. rusito. Si no puedes escoger entre un lanzagranadas de 40 milímetros y una ametralladora multipropósito.El armero sonríe.” añade un soldado. La abundancia de armas fabricadas en el oeste es sobrecogedora. “¿Qué quieres decir? Por qué ibas a… ¿Partir mi rifle?” Al ver su confusion. con la sensación de un niño en una juguetería. aun riéndose por el rostro de perplejidad del mayor y quitándose más sudor de su rostro.” El argot del inglés americano del técnico confunde a Tarasov.” “¿Alguna vez disparaste un Cerdo?” “Me encanta disparar mi boomstick por la mañana. los rusos.” “Te escucho.” “¡Vamos. muchacho.” Tarasov mira en derredor. Suena a victoria. te escuho… Aquí tenemos un ruso educado. “Boxkicker… ¿Qué hay con ese M4A1SOP modificado. “Aunque tu Vintorez la parte.” “Iré a hacer la vigilancia nocturna. ¿eh? Ustedes. no tienen idea de lo afortunados que son. “Olvídalo. “No tiene importancia. pero no tenemos Kalashnikovs u otra mierda eslava aquí. Tarasov vuelve a mirar las armas.” 367 . “Nos dijeron que has venido por un donativo.” dice Boxkicker dirigiéndose a Tarasov. Ningun hombre es lo suficientemente hombre sin su bushmaster. rusito.

Boxkicker. por favor?” “De ninguna manera.“Y la Heckler & Koch M27 con el C-Mag que está en el estante de tu derecha. supongo.” “Ése en verdad es jodidamente bueno. ¿Puedo verla?” “Vamos. ¿eh?” “¿Para tanto?” “No sé qué me jodería más. Pero sólo funciona con balas rusas de 12. Puedo ofrecerte un PIP M249 con una bolsa de tela que contiene 200 rondas. será mejor que le des lo que quiere. ¿Esas de allá son balas Match?” “Bingo. Dos cajas es todo lo que obtendrás. “Es el amiguito de Nooria. lo reconozco. Mejor mantén tus puñeteras manos lejos de él. Muy bien… ¿Munición para esto? Supongamos que quieres llevar un M855 cargado de munición.” “Te lo pediré amablemente: ¿Puedo llevarme el Gepard.” dice un soldado en voz baja.” “Tienes razón. ¿lo sabías? Toma esta escopeta. “Oh-oh… Quieres hacerme la vida realmente difícil.” “Sólo si viene con suficiente cinta adhesiva para evitar que se caiga en pedazos.7 milímetros y no tenemos muchas por aquí. con algunas cajas de balas.” “Me serviría el Benelli M4 también. darte ese Gepard M6 o ignorar las órdenes del jefe… ¿Cómo te serviría un rifle antimaterial.” “Me vas a arruinar. A menos que quieras que ella te orine en las heridas la próxima vez que necesites asistencia. de todos modos?” “Haciendo una diferencia material entre la vida y la muerte.” 368 .” “Deja de comportarte como lo máximo.” “No lo necesito para disparar guisantes.” “¿Qué hay de ésa?” Tarasov señala un rifle pesado color ocre. es demasiado bueno para ti.

” ríe un soldado. “Respeto. pindos. Tan rápido como un rayo. herramientas. bocón.” dice Tarasov y apila las armas y la munición en la mochila de su exoesqueleto. le dice a Boxkicker otro soldado. rusito. Derribado. la dejaste empaparse en agua caliente al menos una hora. Que me bese el culo. la depilaste y la desinfectaste y luego le pusiste una cubeta en la cabeza para cubrir su rostro?” El rostro de Tarasov enrojece de ira. sí. Nooria. “¡Eso es lo que yo llamo un golpe ninja!” “Te equivocas. seguido por otro puñetazo a la garganta que lo envían deshecho entre las armas perfectamente acomodadas. “Tomaré eso como un ‘sí.“Oh. “Mierda. “No quieres meterte en problemas”. tengo todo lo que necesitas’.” Tarasov gruñe nuevamente mientras deja la armería.” “No le daré el Gepard a este timador. los puños de Tarasov salen como dardos y golpean el brazo y plexo solar de Boxkicker.” gime Boxkicker eventualmente. se queda en el piso con los rifles. granadas y cargadores con munición lloviendo sobre su cabeza desde los estantes arruinados.” El armero se relame.” 369 . escupiendo sangre y dientes. “Dale lo que quiere. “Se llama systema. Pero sólo si se lava la boca luego de haber besado a esa pequeña bruja cara de vagina que…” El armero no logra finalizar la oración. “¿Supongo que antes de comértela.

” responde ella casualmente sacando la olla de la chimenea y poniéndola sobre la mesa. “Y ahora come. a quienes su gente considera mucho menos que carroñeros sin valor. donde está hirviendo algo condimentado en una olla ennegrecida. ¿Qué dijo?” “Aún lo está pensando. “Te ves feliz. Tarasov sospecha un poco sobre el espeso caldo 370 . 21:57:13 AFT “He vuelto. mi guerrero!” Nooria le ofrece una sonrisa feliz desde la chimenea. con ropas blancas con costuras ricamente decordas. Sabe lo suficiente sobre las mujeres para ser conciente que su cabello no necesitaba el movimiento.Hogar de Nooria. Nooria es una mujer de la Tribu y no podría culparla si no comprendía por qué salía corriendo a ayudar a los Stalkers.” Tarasov se encoge de hombros a la vez que se saca su traje blindado. Tarasov huele su escencia. “Claro que lo harás. “Tendré que dejarte mañana nuevamente. “¡Bienvenido.” Luego de todas las cosas que escuchó acerca de Nooria.” “¿Qué es esto?” “Un estofado. 7 de octubre de 2014. casi se arrepiente de sus palabras. Parece como si regresara a un hogar perfectamente normal luego de un día de compras. el corazón del coronel es duro como…” Nooria golpea con el puño la olla de acero. Los cachorros del demonio cazaron un ciervo. Al mirar el vestido blanco que apenas oculta su figura de piel oscura y delicada. Ahora se ve diferente.” “Te dije cuando llegaste a la aldea.” A Tarasov le preocupa su reacción. Te ves hambriento. Cuando se mueve cerca de él y se quita el cabello del rostro. la ironía de la situación lo hace sonreír. “No pude impresionarlo más.” Cuando entra al hogar de Nooria y coloca sus nuevas armas en el piso. con su cabello suelto y limpio brillando con el reflejo del fuego.

antes de que pueda decir palabra alguna.condimentado.” responde rápidamente Tarasov. “¿Qué estás haciendo. trae una bolsita y un trozo de tela.” Tarasov baja la cuchara. hazlo. y observa a Tarasov comer. peroUcrania. gris.” “Oh no. Nooria desensambla el rifle con habilidad y le aplica una sustancia grasosa. “Pero no puedo comer de este modo.” “¿Qué? ¿Hiciste grasa para armas con mi artefacto?” 371 . es delicioso. “Tengo algunos polvos que lo hacen más sabroso. Las mujeres siempre esperan a que el hombre termine su comida. Nooria?” “Limpiar tu arma. Saborea las primeras cucharadas del estofado.” “Claro que lo está.” “Por favor. éste es de los nuevos… No lo he tratado aún. pero lo saborea como una sopa normal. El polvo y la suciedad no se le meterán. Cuando regresa. “Pero escucha… Por favor.” explica al ver la mirada intrigada de Tarasov. Tengo algo que hacer hasta que termines. ¿podrías sentarte junto a mí en la mesa?” “No. mujer. “Deja ese M4 tranquilo. “Mantendrá limpia tu arma. que el metal del arma absorbe de inmediato. “Lo hice con tu nuevo artefacto. aunque está más picante de lo que está acostumbrado. “¿No te gusta?” Nooria pregunta preocupada. estudiando su rostro.” Desaparece en el cuarto de atrás. la vieja Zona y Kiev ahora parecieran ser otro planeta. Se sienta en el tapete. Espera. comienza a desensamblarlo. La última comida caliente que comió de un plato en una mesa decente fue en el apartamento de su madre.” Tarasov revolea los ojos. Está cargado. Pero. gracias.” Tarasov abre los labios para tragar otra cuchara llena pero su boca permanece abierta por la sorpresa cuando Nooria agarra su rifle y.

pero en lugar de atacarme hizo aparecer fantasmas. Si vienen los chacales. “¿Dónde aprendiste esto?” La risita de Nooria se transforma en una sonrisa misteriosa. pero no parece muy ansiosa de que la presionen. Con algunos hago un ungüento refrescante.” Se encoge de hombros y le ofrece a Tarasov una risita inocente. los hace ver serpientes.” “Ajá… ¿Diste al coronel y a sus tenientes alguno de estos polvos especiales tuyos? Porque son todos tan enormes…” “No… eso fue…” La sonrisa se desvanece del rostro de Nooria. “Estaban con él cuando entraron…” “¿Dónde?” “Las profundidades de Shahr-i-Gholghola. si se prueban a sí mismos. Con otros.” “Muy bien… ¿Por qué llaman cachorros del demonio a los niños soldados?” “La antigua tribu del coronel se llamaban a sí mismos los perros del demonio. piedras que centellean… Cosas como ésas. Algunos artefactos son más útiles así que cuando los llevas encima. Trata de alejar a sus enemigos asustándolos. Serán guerreros algún día. hago aceite para las heridas. Fantasmas extraños… Parecían muy reales.” “Conozco su especie… Lo llamamos djinn. “Pregúntame otra cosa. Lo que sea que hayan encontrado bajo la Ciudad de los Gritos los convirtió en gigantes destructores vivientes.” “¿Fue difícil matarlo?” “No.“Por supuesto. “Era un mutante. lo mezclo con hierbas. Es muy débil y se oculta en cuevas y ruinas.” Tarasov comienza a entender lentamente. Si 372 . Le encanta la tradición. ¿Pero cómo podría pasar eso? Desearía poder preguntarle más a Nooria acerca de la aldea y la batalla que aconteció allí. Es por eso que a los niños se los llama cachorros. Hago polvo. “Vi algo extraño en la aldea…” dice cuidadosamente.

Luego de medio día. ¿por qué?” “Muy bien… Ahora es mi turno de enseñarte una receta secreta. me siento mal por haber matado a un mutante débil.” “¿Pasas y azúcar?” “Sí. Hierve agua en esa olla grande. fresco. Mezcla la levadura con el 373 . Desearía tomarme una cerveza ahora. “Acerca de esos fantasmas… ¿Eran reales?” “Mi aldea ha visto cosas muy tristes. “No hablemos de esas cosas esta noche. Tenemos algo más importante por hacer. le muestra oso. Eres valiente.viene la serpiente. Pero es pan viejo. sácala del fuego y revuelve con el pan. los ojos de Tarasov se posan en una gran olla y una pila de pan rancio oscuro. Y a los hombres. “Nooria. Cubre la olla y déjala reposar en un lugar oscuro.” “Mejor así. que le devuelve la mirada con una sonrisa en el rostro marcado. Cuando esté hirviendo. volviendo a la limpieza del rifle.” responde Nooria mienrtas se levanta y toma el plato vacío de la mesa. Tienes… Ya sabes.” “Curioso sería una palabra mejor… Y ahora. filtra el líquido. “Porque estofado con cereza tendría muy mal sabor.” “No importa…” Repentinamente.” Un sentimiento de ternura se apodera de Tarasov al mirar a la chica frágil. le muestra cosas horripilantes. ¿esa cosa que se usa para hacer el pan…?” “¿Levadura? Creo que sí. Corta el pan y sécalo. pero.” Lo único que Tarasov quiere hacer es relajarse luego de una sopa abundante.” “Tienes buen corazón. “¿Está hecho de centeno?” “Sí. eres buena con toda clase de polvos y pociones… ¿Sabes como elaborar cerveza?” “¿Cereza? ¿No te gustó el estofado de ciervo?” Pregunta defraudadamente.” “Eso es algo que nadie me ha dicho en mucho. que lo único que quería era asustarme para que me fuera. mucho tiempo.

con ella como mi última visión. Su dedo se mueve con lentitud dentro del rifle. “¿Qué crees que tengo en mente?” Hogar de Nooria. Espera un par de días.” “Puedo intentarlo…” “Por favor. Revuélvela en el líquido filtrado con un poco de azúcar… ¿Aún me sigues?” Nooria asiente mientras quita el cargador del fusil. Mi madre me lo preparaba cuando era niño… Es una bebida muy buena. Tarasov no deja ni una pulgada del cuerpo de Nooria sin acariciar. A los soldados les encantará. Ahora tengo otra cosa en mente. como sea… Después de un día. Espera hasta que la levadura se ponga brumosa. 374 . no la prepararé ahora. aún atentos a él. no es alcohólico. Le ofrece una gran sonrisa. luego sírvelo frío. ¿está bien?” “Está bien. inténtalo. con suavidad. las palabras de Mac –o mejor dicho. mostrando sus dientes blancos. “Hmm… ¿Eso es sarab?” “¿Qué? Oh no. 8 de octubre de 2014. Envuelve su dedo con la tela y comienza a limpiar la recámara. gentileza y muy despacio. de Elisabeth– le vienen a la mente: “Encontrar otro ser humano que tiene todo el significado de la Zona en él. fíltralo en una vasija y añádele las pasas. Mientras besa y acaricia sus cicatrices como si la ternura pudiera curarlas. mmm… ¿Qué tienes en mente?” Nooria ahora mueve hacia arriba y hacia abajo la tela por el cañon del rifle. Pero. pero no le agregues ningún polvo de las piedras o artefactos a eso.” Nooria lo mira con sospecha. 05:48:59 AFT Consciente de que podría ser la última vez que la ve. y repentinamente le resulta difícil concentrarse en la receta. da una nueva razón para vivir. Tarasov mira con fijeza sus ojos.” Permanecer con vida… No me importaría morir ahora.agua tibia y una pizca de azúcar. “Muy bien.” “Y.

Desde algún lado.” Nooria dice con una pizca de tristeza en la voz. el sonido de motores pesados al encenderse viene a través de la noche. acaricia su cabello suelto y descansa su cabeza en su vientre con su sabor aún en la lengua. “Nuestra Tribu va a la batalla. curvas ondulantes femeninas que huelen a sudor y la escencia del aceite corporal.” 375 . El cabo primero Bockman vino a buscarte. “¿De qué se trata?” Nooria le da el arma. pero aún así la ignora. que pareciera tener los poderes de un afrodisíaco. muy lejano. Y regresa a mí con la victoria.. Espero que el coronel no haya ordenado que me alejen de ella luego de que lo hice enojar la otra noche. pesados por el cansancio. preparadocon un artefacto.Su cuerpo se estira como un paisaje. Sé fuerte y valiente.. Tarasov ve su rifle en las manos de Nooria. Y no es que esta noche necesitara de ese tipo de ayuda. abandona el lugar de descanso. sin intención de levantarse ni siquiera cuando Nooria se pone de pie y. “porque ahora debes irte. guerrero. El metal del arma brilla impecablemente limpio a la luz de la vela. “¿Por qué estás tan alterada?” A través de sus párpados a medio abrir. Tarasov quiere dormirse allí. con el calor que emana del cuerpo de Nooria contra su rostro. Las puertas se abren y Tarasov escucha una voz masculina agitada. Cierra sus oídos a la conmoción exterior.” “Pero… ¿Por qué?” pregunta Tarasov. Un pensamiento aterrador lo invade. “Tómalo y úsalo con honor. “¿Qué sucedió?” Tarasov inquiere medio dormido. Acaricia sus pechos y deja que su mano se deslice hasta su cuello cicatrizadoy su rostro. “¡Despierta!” Nooria suena ansiosa. cubriendo rápidamente su desnudez con su largo atuendo.

“Esto no puede ser real.” El mayor presiona un botón de su intercomunicador.” “No es momento de hacer bromas. “De ninguna manera. Parecen nerviosos. hermanos!” “Bajen las armas.” “No. Procedan. “Bockman. Será mejor que guarden sus armas. Traje hombres conmigo. ¿Dónde están?” “Detrás de mí.” Los Stalkers se ven sosprendidos cuando escuchan el sonido de motores pesados aproximándose. ¡Vamos a Bagram a patear traseros!” El Psiquiatra lo mira con absoluta incredulidad. “¡es el muchacho del ejército! ¡Oye. Tendremos suerte si podemos mantenernos con vida aquí. el camino está despejado. “¡No disparen! ¡Stalker acercándose!” Preocupado por recibir un disparo al ser visto. porque estoy alucinando. Luego lo siguen una docena más y tras ellos una larga 376 . hermano! ¡Ven a tomarte un vodka mientras todavía puedes!” “No quiero vodka hoy. ni será un último refugio. no es así.” escucha gritar a Psiquiatra. aparece un Humvee. 11:34:26 AFT Oculto tras los restos de un transporte BTR. ¡Aquí. realmente suena real… Y entonces soy yo quien necesita un loquero. Escuchamos que se acercaban vehículos… Estamos jodidos de verdad. Unos cuantos buenos hombres. tienen sus rifles preparados para disparar y se mueven apenas del refugio que ofrecen las bolsas de arena. ¡Observa!” Desde la curva cercana a lo lejos.Ghorband. Tarasov estudia a través de los binoculares a los Stalkers que cuidan el camino bloqueado hacia Ghorband. “Pero si no es real. ven rápido! ¡Espero que estés aquí para ayudarnos!” “Así es. gracias. Borys. “¡No disparen. el mayor sale lentamente de su refugio y comienza a caminar hacia los Stalkers con sus manos bien en alto.” murmura Borys. Bagram está cercado y la Tribu se nos echará a las yugulares… Éste sera nuestro último refugio.

con la bandera de la Tribu flameando orgullosamente en las antenas. irradia la calma de un antiguo guerrero que ha presenciado ya muchas batallas como la que se despliega frente a ellos. ya que ha sido enteramente pintado de negro. “No necesitará su equipo. sólo él no lleva el casco. coronado por un cabello gris cortado al ras. en el que se lee la inscripción SEMPER FI se destaca. Sus equipos rápidamente comienzan a prepararlos. incluso su casco.” dice el coronel al ver que Tarasov se encuentra a punto de sacar su nueva carabina M4 con él. bajo el brazo. “¡No tengan miedo de romperse las uñas. Ojos azules observan desde un rostro arrugado. todavía al resguardo del bosque entre el camino y las planicies abiertas hacia el este. pero obviamente no lo suficiente rápido para el antiguo soldado. Área en torno a Bagram. hay algo en su presencia que le inspira confianza.columna de una centena de vehículos blindados. “Tome solamente la mira de su Gepard. son mi equipo de 377 . Aunque más alto y más delgado. a excepción del coronel. con sus flancos protegiendo el vehículo de su líder. Los dirige un soldado con un exoesqueleto que es diferente a los otros. llevando morteros y ametralladoras pesadas. tostado por el Sol. que hace a Tarasov recordar al praporshchik Zotkin. El convoy principal se detiene. señoritas! ¡No son solamente un equipo de fuego de apoyo. 13:07:51 AFT El Humvee conducido por el cabo segundo que lleva al coronel y a Tarasov dobla por un sendero que hacia una colina alta con vistas hacia Bagram. Dos camiones dejan el convoy y siguen al coronel hacia la cumbre donde se detienen. Tiene más alcance que esos binoculares de juguete. decorados con cráneos podridos de talibanes y de mutantes.” Una docena de tenientes saltan de los camiones y asumen una posición de protección alrededor del coronel. De todos los soldados que los rodean. Más camiones y Humvees llegan a la colina.

” asevera el coronel con calma. sargento mayor Hartman. “Se ve bastante peliagudo allá abajo. Principal. La fuerza de ataque está Oscar Mike.” “Afirmativo. una descarga de proyectiles RPG golpea las puertas de la base de los Stalkers. “Les llevó tres segundos más de lo que esperaba. “Nada que no podamos manejar. que observa su reloj. “Equipo de asalto. que se prepare el equipo de fuego. Ramírez. “Driscoll. el coronel da una orden en su radio.” “El equipo de fuego de apoyo está listo.” llega la respuesta.fuego de apoyo! Anderson.” informa el sargento mayor al coronel. ¿quiere que el jefe piense que mi equipo de fuego de apoyo está compuesto por maricones? ¿Quiere decepcionarme hasta el carajo. Le hablaré a Anderson una vez que termine el espectáculo.” “Mis disculpas. “Manténgalo firme.” El coronel levanta su transmisor de radio. soldados! ¿Para qué estamos aquí hoy?” “¡Para matar!” responde el coro de guerreros. procedan hacia Línea de Fase Akron. haciendo explotar un puesto de metralleros y matando a docenas de defensores.” En ese momento.” A través de sus binoculares. Tarasov observa a algunos vehículos con blindaje liviano separarse de la columna y no 378 . señor.” “Principal. señor. artillero?” “¡No. proceda con el equipo de seguridad para marcar la cuadrícula Zulu Bravo Siete Nueve. “¿Y por qué estoy yo aquí hoy?” “¡Por la emoción!” “¡Quiero esa matanza! ¡Quiero esa emocion! ¡Muévanse maricas perezosos! ¡Lleven esas cajas de munición!” De pie frente al vehículo de mando mientras estudia a través de sus binoculares la base sitiada. señor. señor!” “¡Entonces apúrese! ¡No estamos aquí para una convención de maricas perezosas.

sin nada… A menos que bajo la cubierta haya alguna pieza de artillería. “Su tarea es permanecer con vida hasta que haya hecho aquello por lo 379 . señor. “Tenía razón. “usted no será parte de esta batalla.” le dice el sargento mayor señalando la base sitiada de los Stalkers.” Los vehículos aceleran. no tenemos amigos aquí. Y no creo que los Stalkers y la Tribu sean amigos jamás. Un desastre total. Pero antes de que comience le encargo una misión.” dice el coronel. ni aunque estén disfrazados de Minnie Mouse. mayor. conduciendo alrededor de la colina que el coronel ha elegido como su puesto de mando así como también para permanecer oculto de la mirada de sus enemigos. “Afirmativo. Sólo tendrá el placer de observarla. y rápidamente avanzan hacia el camino que conduce hacia el sur. mientras aquí y allá las balas trazadoras silban hacia las olas de enemigos que pululan alrededor de la fortaleza Stalker como un mar de hormigas.” escucha que el coronel llama. “Se ve mal para los carroñeros.” Dos camiones pequeños y livianos llegan a la colina.” Tarasov gira hacia él con un mal presentimiento en sus entrañas. “Quiero que esté en deuda conmigo porque le encargaré que haga algo que es casi imposible. Le ordené a mis hombres que peleen porque quiero que esté en deuda conmigo. “Están con la mierda hasta el cuello. “Driscoll está cerrando la zona de muerte. “Ningún zarrapastroso saldrá de aquí vivo. ¿Qué están hacienda aquí? piensa Tarasov.puede evitar los malos recuerdos cuando escucha la cruel voz del teniente primero a través radio. Sin blindaje.” Tarasov levanta sus binoculares.” Esto no suena nada bien. La muralla contenedora alrededor del Antonov está destrozada. Equipo de seguridad avanzando. “Mayor.” le dice el sargento mayor a Tarasov con una sonrisa.

” llega otro informe. "Cuando lleguen a Charleston.” “Lo hará. y por qué sembramos los campos de amapolas con cadáveres." "Fuerza de choque. Sierra Bravo. “Me encantan las batallas al amanecer… Que el cielo se derrumbe. “Mejor decídase ahora. ¿Está dispuesto a hacer esto por mí. Principal: ¡envíe la fuerza de choque!” “Fuerza de choque avance por Línea de Fase Boston hacia Línea de Fase Charleston. Tome esta maldita memoria USB y cuídela con su vida. todo. Después. haré eso por usted. a cambio de las vidas miserables de un puñado de carroñeros?” “¿Y si muero sin importar con cuánto ahínco intente permanecer con vida?” Otra gran explosion sacude las defensas de los Stalkers. Afirmativo.” “La fuerza de choque ha alcanzado la Línea de Fase Akron.que ha venido hasta aquí. porque parece que a sus amigos apenas le quedan unos minutos de vida. Dígale lo que ha visto aquí. “El equipo de seguridad se encuentra en posición. Sus fosas nasales dilatadas y temblorosas exponen la emoción que suprime a duras penas. Y ahora… Ahora me verá desatar a los guerreros más formidables que ha visto esta tierra.” “Sí. Considérelo una orden directa mía. comprenderá lo que le he dicho acerca de la heroína.” escucha una voz crujiendo por la radio. He guardado en ella todo lo que necesita saber para poder encontrar a mi hijo. esperen la orden del jefe antes de atacar. quiero que encuentre a mi hijo y le dé lo que ha encontrado en la aldea. Cuando lo encuentre. La columna comienza a moverse y dobla hacia el este en un camino angosto a través del bosque. 380 . El coronel mira al cielo gris infinito y respira profundamente. Si puedo mantenerme con vida. “¿Se atrevería a defraudarme?” Una sombría sonrisa aparece en el rostro del coronel." Tarasov levanta sus binoculares hasta la altura de los ojos.” ordena el sargento mayor a través de su radio.

” Hasta ahora. Ramírez. “Asuman la formación de asalto. “Equipo de fuego de apoyo.Los vehículos se mantienen a una distancia precisa entre sí. señor.” llega a través de la radio.” “¡Fuego con efecto! ¡Aplástenlos!” Bajo las órdenes del sargento mayor los morteros sueltan una andanada y las ametralladoras pesadas de losHumvees comienzan a ladrar. como si fueran vagones empujados por la misma locomotora. todos los nombres clave. pero ahora. La dotación de cada uno quita las lonas de las partes superiores pero. Repentinamente. “¡Arriba! Hagan sonar la campana. la zona mortal es de ustedes. El tañir aterrorizante rueda a través de las planicies y hace eco en las colinas lejanas. el coronel lanza una orden inesperada. incluso cuando llegan a la planicie donde aceleran en medio de una gran nube de polvo y arena.” grita el sargento mayor con una gran sonrisa. “Nuestra manera de hacerles saber que el fin está cerca. “La fuerza de choque ha llegado a la Línea de Fase Charleston. “Fuerza de choque cruzando la Línea de Fase Boston. rebasando el fuego enemigo como una serpiente gigante que levanta su cabeza para atacar a su presa. las órdenes y los codigos de destino a Tarasov le sonaban como una operación militar normal. no es un arma lo que transportan sino un juego de altoparlantes gigantes. su sonido tan profundo y sombrío suena como si fueran los heraldos del mismísimo Apocalipsis y tan potente que sus tímpanos están por reventar. Tarasov escucha el tañir de una campana gigante. para sorpresa de Tarasov.” El sargento mayor sacude su mano hacia los camiones ligeros que llegaron de último. Los Humvees desaceleran por un momento y se vuelven hacia el 381 .” ordena el coronel.” “Ya era hora. poniéndose el casco. La columna ha llegado a la planicie y se despliega en un semicírculo.

¡desplacen su fuego!” El sonido de guitarras ahora ruge desde los altavoces a un volumen capaz de aplastar cráneos. Una mirada del coronel lo detiene. Se siente como una marioneta movida por el tañir de la campana. Pero lo que ahora ve es el más impresionante despliegue de poder de fuego móvil que jamás haya presenciado. “Equipo de fuego de apoyo. La línea de vehículos acelera. No disminuyen la velocidad cuando chocan contra los dushmans.enemigo que ya se encuentran aplastados por los morteros de la Tribu y las ametralladoras pesadas. “Fuerza de choque en posición. Ve a un cachorro del demonio morir. Un deseo de destrucción lo abruma y Tarasov siente la urgencia de correr colina abajo con las armas en las manos. Tarasov creía que la Tribu se había ganado su notoriedad por pura crueldad. después a otro que había 382 . mezclándose con el ritmo impío que viene de los altavoces. las ametralladoras montadas y los lanzagranadas escupen balas y explosivos en las filas enemigas. Tarasov ve a un soldado reventando las cabezas de dos enemigos con su ametralladora mientras los cachorros del demonio carga con sus bayonetas caladas. Un Humvee se separa de la línea y pronto se ve rodeado por el enemigo. dando rienda suelta a un grito para unirse al alarido del cantante. sólo para dar rienda suelta a un enorme haz de fuego de un lanzallamas montado y limpiar un círculo repleto de cadáveres ardientes a su alrededor. En el brillo grisáceo del amanecer. catapultando cuerpos y miembros destrozados hacia el cielo. con una sinfonía de la ira más pura. el rugir atronador de la batalla se entremezcla con la música que rueda planicie abajo.” “Fuerza de choque… ¡Vayan!” ordena el coronel. Ahora los guerreros dan un salto hacia afuera y se lanzan a la carga mientras las ametralladoras en los vehículos cubren el área delante de ellos con una lluvia mortal de fuego. enrojecidas por la aleación brillante y la sangre.

383 . Los carroñeros les tiran de todo menos la pileta de la cocina. “No está mal: mantienen la cohesión bajo fuego tan intenso. “Tienen agallas. Tarasov gira sus binoculares hacia los Stalkers que están peleando una batalla campal contra losdushmans. varios de los cuales están trepando las paredes. pero algunos guerreros mayores llenan los puestos vacíos y aplastan al enemigo con fuego de fusilería. matando y muriendo hasta que topan con la pared de acero de los guerreros de la Tribu. Por un instante. Tarasov ve que el enemigo comienza a flaquear. apenas capaz de contenerse de salir a la carga hacia la batalla. empujándolos hacia adelante.” escucha comentar al sargento mayor. Dos disparos de la escopeta de otro defensor revientan la cabeza del dushman. sólo para que una figura vestida de oscuro que escala el muro le dispare por la espalda. reconoce a Ilchenko y a Zlenko. hacia la pared de contención. piensa Tarasov. uno de ellos barre las filas enemigas con su ametralladora y el otro dispara sin cesar un rifle de asalto. Cambia a la mira de su rifle de francotirador para observar más de cerca y ve a un grupo de Stalkers que salen por la entrada guiados por dos figuras vestidas con armadura militar. Para su increíble alivio. donde las balas de los defensores llueven sobre sus filas concentradas. El guante de hierro de la Tribu se cierra sobre su enemigo sin piedad e irresistiblemente. únicamente con enemigos muertos y moribundos entre ellos. gritando. pero en la entrada. Un Stalker con un traje pesado patea a uno en la cabeza. los Stalkers y los guerreros se encuentran cara a cara.intentado proteger a su camarada caído. Gracias a Dios siguen vivos. ¿Pero dónde están los otros? Mira como los Stalkers avanzan a toda velocidad. reventada por los impactos de los RPG y las granadas de mano. Por un momento la línea vacila. un grupo de comandos chinos con armadura pesada mantienen la posición entre los aterrorizados dushmans apiñados en el camino y los presionan hacia el portal.” Algo debe suceder o todo esto fue para nada.

Esperamos instrucciones.“Fuerza de choque. “¡Terminó el espectáculo!” “Que Bauer y Ramírez limpien el área. Inicien la persecusión.” dice el coronel. Cambio.” El coronel enciende un cigarrillo con tranquilidad. mientras los guerreros disparan sus armas a aquellos que están demasiado lejos para ser aplastados mientras poco a poco empujan a los pocos enemigos sobrevivientes hacia la posición del teniente primero Driscoll. Principal. Tarasov ve a algunos Stalkers atrevidos. cesen el fuego.” ordena el coronel lacónicamente. la música disminuye su volumen gradualmente. Los vehículos aceleran tras los enemigos demolidos. llenos de humo. Quiero que el resto de los guerreros se junten en la entrada de esta cloaca patética. reagrúpese. algunos de los cuales ahora transportan menos hombres que antes de la batalla. “Equipo de seguridad.” “Cesen el fuego. “Ordéneles que cesen el fuego antes de que se vuelva fuego amigo. “Está bien. aplastando a aquellos que quedan bajo sus enormes ruedas. A la señal del sargento mayor. Dejen que vayan los médicos y que un Humvee lleve a nuestro amigo con sus hombres. unirse a los guerreros. “No estoy de humor para tomar prisioneros el día de hoy. Hemos terminado por hoy. donde se alinean como una unidad de caballería–polvorientos. los vehículos giran y. con el Psiquiatra y sus seguidores del Asilo. sus pasajeros se bajan y se unen a los Stalkers en la celebración de la victoria.” A la vez. Driscoll” responde por la radio. Algunos zarrapastrosos se han rendido. regresan a la destrozada fortaleza Stalker. Los guerreros de la Tribu dan la vuelta y se suben a los Humvees. hasta que muere. donde se verán atrapados en un fuego cruzado final.” ladra el sargento mayor a través de su radio. “Afirmativo. después de rematar a los pocos enemigos que permanecen con vida.” 384 . salpicados con sangre.

” 385 . ¿no es así?” “No podría estar más de acuerdo. “Pero de todos modos. con helicópteros y todo. ¡Semper Fi!” “¿Qué era esa música? Una vez vi algo como eso en una película. “Wagner es para maricas.Segundos después.” “Claro que lo fue.” responde Tarasov trepando al interior. fue una gran batalla. El Principal se quita su casco y se carga su carabina M4 al hombro.” le dice a Tarasov mientras le señala el Humvee más cercano.” El sargento mayor sonríe. sargento mayor. pero jamás creí que ustedes los norteamericanos realmente pusieran música cuando se dirigían a la batalla. mayor. “Maldita sea esta mierda. el frío viento de las planicies lleva hasta ellos el sonido de descargas de fusilería desde la posición del teniente primero. Era mi Tribu luchando. “Para hombres como nosotros. observar tremenda batalla y sólo oler la cordita desde lejos es como una tortura. los mejores hombres del mundo. Nosotros preferimos Metallica.

” “¡Eso no es nada. me apuñalaron en el cuello también. El viejo Antonov está en peores condiciones que las que estaba antes. Mis tímpanos están reventados. El ataque le ha costado caro a la base de los Stalkers. Cerca de la parte relativamente intacta de la pared contenedora. La torre de vigilancia aún permanece. Bone. TENEMOS QUE HABLAR. Ashot. con una de sus alas rotas desde el fuselaje. eso no es nada comparado con mi dedo amputado. Estoy usando un parche en mi mejor ojo. La única 386 . Los RPGs han reventado los muros de la torre de mando de Bone. y ahora permanece en el suelo repleto de balas como signo de que los Stalkers lo habían transformado en una improvisada posición de fuego. querido! Tengo balas en el culo.” Jódete. 16:34:56 AFT “¡Yar! ¿Tienes un minuto?” “¿Qué? No puedo oirte.” “Lo siento. no puedo admirarlo. piensa Tarasov cuando se baja del Humvee y echa una mirada alrededor.Conteo de bajas Bagram. hombre. Tarasov ve docenas de tumbas recién cavadas. para compensar el contenedor de acero que había sido volado lejos de la puerta. probablemente debido al fuego del mortero.” “¿De modo que no has visto mis botas? ¡No puedo encontrarlas desde que Sueldahuesos me curó los pies!” “¿Te quitaste las botas? ¡Ahora comprendo por qué salieron huyendo!” “¡USTEDES DOS! ¡EL INTERCOMUNICADOR NO FUE REPARADO PARA FACILITARLES SU CHARLA! Y USTED.” “Vamos. MAYOR… VENGA. con un Stalker en la parte superior tras sacos de arena que han sido oscurecidos por el humo de las explosiones.” “En realidad.

Eso es todo. señor?” 387 . sargento. ¡Si fuera él quien contara esta historia. convencí de que salvara Bagram.” “Maldita sea… ¿Matarlo a pedradas?” Ilchenko pregunta sacudiendo la cabeza. De haber querido ser honesto con él. ¡mi meta es contar una linda historia de esto cuando llegue a casa!” “Muy bien. Zlenko. Este lugar me ha atrapado “Seamos felices porque no le sucedió a Ilchenko. ¿cuál es el estado del escuadrón?” “¿Permiso para hablar libremente. “¡Qué bueno es tenerlo de regreso!” “¡Viktor! ¡Ilch! ¡Qué bueno verlos enteros!” “¿Qué le sucedió? Se ve… Diferente. mayor. ¡Se fue con Squirrel y regresó con un ejército entero!” “¿En una sola oración? Muy bien… Destruimos la batería antiaérea que derribó nuestros helicópteros y nos topamos con la Tribu. tendría que haberle admitido que no sé dónde se encuentran ‘de vuelta’ y ‘lejos’ y quién podría llegar a ser ‘nosotros’. aún sigo siendo su comandante y aún nos queda una misión que cumplir. al cual. “por favor.vista reconfortante es la de sus dos soldados.” “¡Lo único importante es que usted ha vuelto con nosotros!” Tarasov no sabe como oponerse al entusiasmo de Zlenko. eventualmente. que se apresuran hacia a él.” “Es una larga historia…” “En una sola oración. “¡Mayor Tarasov!” lo saluda el sargento con alegría. lo estaríamos escuchando hasta Navidad!” “No se preocupe. pero una mujer prefirió que dejara a su hija bruja embarazada y me envió a una aldea infestada de mutantes para encontrar vieja información que era muy importante para el líder de la Tribu.” dice Ilchenko. que mató a Squirrel y querían matarme a pedradas. “¿Qué demonios son esas personas? ¿Salvajes?” “Todo lo contrario. agotados por la batalla. rebjati… Cualquier cosa que haya sucedido.

Ambos murieron inmediatamente. Uno le dio a Nakhimov mientras llevaba la munición.” “Debo admitir que encontré la horma de mi zapato. Entonces.” “No podría estar más esquivocado. Recibimos fuego pesado de mortero durante la primera noche y los bastardos le dieron a la enfermería con Saitov y Lobov dentro.” “Debe haber sido un tipo rudo.” interrumpe Ilchenko. Ignatov durante la primera noche. Es ella. Todo iba bien hasta que acabamos con los morteros: pudimos infiltrarnos hasta sus posiciones sin ser detectados. del Gorrión Dos. Obukov y Stepashin murieron al día siguiente.“Adelante. “¿Mataron a nuestro médico? ¡Malditos baystruki!” “Y luego Kravchuck y Nakhimov murieron durante una incursión para acabar con los morteros. “De hecho. fui yo quien ejecutó la operación. justo antes de que comenzaran a sitiarnos. “Esos bastardos nos dispararon con RPGs.” Zlenko aclara su garganta. junto con un Stalker que estaba cubriendo nuestras espaldas. Le ordené a Kravchuk que se llevara un mortero para reforzar nuestras defensas y Nakhimov tomó dos cajas de balas de mortero. Pero se nos acabó la suerte cuando regresábamos. “Apareció con un grupo de Stalkers muy cabrones.” “Con su debido respeto: extrañaba ese tono de mandamás suyo.” Tarasov se entristece cuando escucha que lo que quedaba de su escuadrón ha sido desintegrado pero no puede culpar al 388 .” “¿Quién comandaba la incursión?” “Fue por la iniciativa de un Stalker llamado Crow…” “El mejor francotirador que haya visto. Bondarchuck fue asesinado por un francotirador. ¿cuál es nuestro conteo de bajas?” “Sólo quedamos nosotros dos.”El rostro del sargento se oscurece cuando continúa. Tarasov lo mira con reprobación pero el soldado no se deja interrumpir. mayor.

” “Malditos anarquistas de Libertad… Debería haberlo sabido.sargento. Se va a romper en cualquier momento y la recámara se me atasca todo el tiempo. Traje algunas. Honestamente. Sería más letal arrojar las balas. Esas cosas suceden. señor. Sé que le gustaría 389 .” “Sí.” gruñe Tarasov.” “¿Qué hay de Yar? ¿El mecánico?” “Sólo trabaja por dinero. a Ilchenko sólo uno. Conseguiré más munición una vez que lleguemos a su fortaleza.” Al notar que Ilchenko no parece muy feliz. De haber perdido más en la avanzadilla. “No ponga ese rostro de vinagre. Están en uno de los camiones de la Tribu. pues nada puede evitar que la mala suerte suceda. “No fue su culpa. no se preocupen por las armas. Buen trabajo. ¿Qué hay de los recursos?” “Casi no tenemos munición.” “Suertudos baystrukhi… Como sea. Tarasov añade.” “¿De verdad? ¿De la Tribu?” “Sí. Sólo quiere terminar los trabajos que pagan primero. Hubiera sucedido del mismo modo aunque él hubiera estado a cargo. Bone y sus acciones. Viktor. nos hubiéramos quedado sin balas a dos días de haber llegado aquí. ahora me alegra que el capitán Bone nos quitara la mitad de la munición cuando recién llegamos. ¿Mac y Snorkbait?” “Se fueron hacia el Valle de Panjir antes del asedio.” “Necesito reemplazar el cañón del PKM también. guardándose sus pensamientos oscuros para sí mismo. Compartimos todo lo que teníamos con los Stalkers. Ilchenko! ¡Usted y yo atravesamos el infierno para hacerlo trabajar gratis para nosotros!” “Quiero decir que no nos solicita dinero. Una escopeta para el sargento y un rifle automático pesado para usted.” “¡Maldito sea. “Siempre más razonable de lo que uno esperaría. Me quedan tres cargadores.

“Fue por un pelo. “Tengo que admitir que estoy impresionado. “Eso será suficiente.” 390 . Pero sin importar qué. “Muchos buenos guerreros han sellado nuestro pacto con su sangre.” “Tiene mi palabra como oficial.” “Nos hubieran servido durante el asedio.” responde Tarasov. como si estuviera viendo al mismísimo demonio. “Mis parientes políticos.” El coronel mira alrededor. al sargento mayor y a los dos tenientes. Especialmente los amigos de Crow. pero al menos las de ellos están en impecables condiciones… E incluso mejor que eso. Los dushmans se murieron de miedo cuando sonó esa campana e incluso mucho más cuando comenzaron las guitarras. pero los mercenarios nos hicieron las cosas bastante difíciles hasta el momento adecuado para dar vuelta la situación. “Espero que no olvide su parte del trato. ¡qué hermosa vista era! Los dushmans fueron carne de cañón. aunque los Stalkers lucharon como locos. También los miran los Stalkers en la entrada.” dice el coronel a modo de saludo.” responde y deja a los dos soldados que miren con fijeza y admiración al coronel. Y cuando los morteros y las ametralladoras comenzaron a golpearlos duramente… Gospodi.seguir con nuestras armas. Así que. Sus Stalkers parecen tener agallas después de todo. esas guitarras… Sonando en los altoparlantes en las colinas. mayor. pensábamos que era partida terminada para nosotros hasta que escuchamos ese riff…” “¿Ese qué?” “Quise decir. ¿quiénes son ellos?” Tarasov mira nuevamente hacia la entrada. su rostro tiene la apariencia de alguien que odia a los perros y que descubre que está en una perrera.” dice Zlenko. me llevé a los Stalkers más valientes y a Ilch y…” Zlenko se detiene a la mitad de su oración y mira hacia la entrada de la base. aunque mantienen una respetuosa distancia de ellos cuando entran al complejo. “Santa Madre de Dios.

Hay más cosas que la conectan a ella con la Ciudad de los Gritos de lo que usted pudiera siquiera imaginarse. “y los hombres buenos los hacen los buenos oficiales.” “Se me necesita allí. ¿Y ahora?” “Solicito su permiso para cruzar territorio de la Tribu.” “Permítame darle un consejo: olvídese de la Ciudad de los Gritos. los cuales se aproximan con una mezcla de asombro y desconfianza escrita en la cara. “Lo único que un oficial necesita son hombres buenos. “Por otro lado. el coronel mira hacia el piso. “Tenemos una misión de rescate por terminar. Smirno!” Por un largo minuto. que usted se involucre con Nooria lo deja en una situación especial. Tal vez algun día les ofrezcala oportunidad de unirse a nosotros. uno que ni siquiera necesito decirle. Tenemos que llevar a cabo una misión más allá.” Con las manos cruzadas a la espalda.” “Primero tengo que ejecutar nuestra parte del trato. En circunstancias normales.” 391 .” Tarasov hace un movimiento con la mano en dirección a Zlenko e Ilchenko. el coronel estudia a los dos soldados.” “Será usted quien necesite ser rescatado al final y ningún tipo de ayuda acudirá. Pero mis órdenes aún permanecen.“Los Stalkers no son míos. los cuales parece que no tuvieran nada en el mundo que pudiera hacerlos mirarlo a los ojos. pensando. preferiría ir a otro lugar.”dice.” responde Tarasov. no le permitiría acercarse a ese lugar.” Tarasov responde cuidadosamente. “Soldados paracaidistas. Estos son mis hombres. dándole la espalda a Tarasov. Esperaba que me permitiera pasar con un puñado de Stalkers. Cuando escuche el llamado. “Me parece justo. lo comprenderá…” El coronel parece pelear contra su propio juicio. este es el coronel de la Tribu.” “Honestamente. “Aquellos que le dan órdenes no saben lo que acontece allí.

“Larguémonos de aquí. mayor Tarasov. “Descansen.” “Tal vez él pueda finalizar el trabajo. “Hasta que nos reunamos nuevamente. pero las palabras del viejo guerrero parecen ayudar a que el coronel se decida. Recuerde. Recuerde mi orden. señor. a una casa de barro por encima del valle oculto de la Tribu. ¿Está claro?” “No podría pedirle más.El sargento mayor aclara su garganta. desearía que hubiera más tiempo. preguntándose si su propio rostro se había visto tan atemorizado como los de sus soldados cuando conoció al coronel por primera vez. sabrá qué hacer. 392 . pero ahora que sólo es cuestión de días o tal vez horas. mayor. Tarasov escucha que alguien lo llama desde arriba. se da cuenta de que los dos soldados se siguen ahí parados firmes.” Se dirige al sargento mayor y a los tenientes sin saludar u ofrecerle su mano a Tarasov.” dice. Principal. Ella tendrá algo para decirle y será mejor que la escuche. “Señor. Una vez que esté allí. Incluso le proveeré con algunos camiones para que pueda movilizar a sus hombres.” Tarasov no tiene idea de qué está hablando el sargento mayor. “Puede pasar. Mientras da la vuelta con un suspiro. soldados.” El coronel asiente.” Pero mientras caminan hacia el bar y pasan por la torre de vigilancia. No porque quiera ayudarlo a llegar hasta allí. “Vengan.” Tarasov observa a él y a sus hombres mientras dejan de la base en un Humvee en medio de una nube de polvo. sino porque quiero que sea usted quien vuelva pronto a su mujer. ¿me permite agregar algo?” “Diga lo que piensa. Sabía que algun día tendría que finalizar su misión. nos vendrá bien un trago de vodka ahora. Le parece como si el coronel se hubiese llevado su buen humor muy lejos. Deje que él limpie el desastre. Espero que el Antonov aún siga en pie. le dije desde el principio que esos excavadores podrían significar una amenaza.

” “Debo hablar con este hombre. hey. ¿Dónde lo conseguiste?” “Primero. Cóndor! ¡Ven aquí arriba y disfruta de la vista!” Mira hacia arriba y ve a Crow. dejándolos alejarse mientras él trepa hasta la posición de Crow. “En mi escondite. ¿Pero qué le sucedió a tu exoesqueleto?” pregunta Tarasov luego de trepar escaleras arriba. “¿Crow? ¡No pensé que volvería a escuchar de ti!” “Acabas de hacerlo. mientras mira de arriba abajo el traje de Stalker destrozado que Crow lleva puesto. estaba más que dispuesto a matarme… Pero. lo primero. Lo único que necesitas saber es que estoy de tu lado. “Bozhe moi! ¡Eso es un Gepard.” “Ya veo. pero me ofreció amnistía cuando llamó a todos los Stalkers para proteger la base. Al principio.“¡Oye. y un Mark-6 por sobre todas las cosas! He estado buscando uno de ésos desde hace siglos. No hagamos que la vida sea más complicada de lo que ya es. Cóndor. ¿qué es lo que llevas allí?” Crow señala el pesado rifle de francotirador en el hombro de Tarasovr. No tenía ganas de responder a las preguntas asquerosas de algunas personas asquerosas acerca de dónde lo conseguí. ¿Cómo terminaste de vuelta aquí?” “Como que es una larga historia… Bone me acusó de matar a uno de sus guardaespaldas. bastante lejos. ¿Quién diablos eres tú en realidad?” Tarasov sólo puede ver los ojos de Crow con su pasamontañas.” le dice a sus soldados. de pie arriba del puesto de guardia. hermano. Nos encontraremos en el Antonov.” 393 . ahora se le empequeñecen al fruncir el ceño. Especialmente cuando tu metrallero me reconoció. escondido seguro. ¿eh? El tipo tenía tanto miedo que podía olerle la mierda en los pantalones incluso a través de la armadura… Así que reuní a algunos de mis amigos y tuvimos mucha diversión ardiente por aquí. Una jodida broma. “Escúchame. “Eras el último con el que esperaba toparme aquí.

se sentirá menos ansioso de meterse contigo. Especialmente con la sangre de Squirrel.. la Tribu. Y aún si fuéramos asesinos. pero a mí me vendría muy bien.” se encoge de hombros Crow. Ahora confían en mí. Como sea. pero esa confianza me la gané con sangre. Puede que sí sea un bastardo.” Crowse echa a reír. “Te dije que Bagram es un lugar complicado… Pero nosotros somos Stalkers.. Segundo. pero él mantiene el orden aquí. no eres precisamente del tipo francotirador. Ese bastardo hijo de puta… ¡Será mejor que simplemente vaya y lo aniquile!” “Yo no haría eso. estaban muertos. uno tiene que reconocerle eso…” “Y hay otra cosa. Ejecutados. “No tenía idea de que fueras tan divertido.” “Sí. tú y los dos hombres que te quedan no tienen oportunidad contra sus guardias. ¿En qué cambiaría las cosas un nombre? “Está bien. no tenemos pruebas de que haya sido él. “¿Entonces. Te has vuelto un estorbo para Bone. probablemente ahora que la Tribu te ha puedo bajo su ala. “Tenía el presentimiento de que haría lo que fuera para deshacerse de mí. qué hay de ese rifle?” “Digamos que fue un regalo de bodas. Todos los soldados. ¿Pero qué fue ese desastre con el guardia de Bone?” “Vino para matarte.” 394 . admitiéndose a sí mismo que el francotirador tiene razón: ya le salvó la vida en dos oportunidades.” Crow frunce el entrecejo. de un modo u otro. Hace algunos días encontré un helicóptero militar ucraniano.” “Aquí eso es moneda corriente. ¿te interesaría cambiarlo por un artefacto? Vamos. Primero. en el interior. Crow. Y no puedo pensar en que nadie más hiciera eso excepto Bone y sus guardias. este lugar se volvería un caos y sería cuestión de tiempo para que los Stalkers comenzaran a matarse entre ellos por los artefactos. Probablemente lo hicieron para quedarse con el equipo. no asesinos. sin él.Tarasov mira a los ojos fríos de Crow. Veamos qué sucede.” “Podría haberlo adivinado…” suspira Tarasov. hermano.

de todos modos. Incluso un helicóptero transportando elefantes con exoesqueletos. adorando su nuevo rifle. con la esperanza de encontrar un rifle al que le sirvan.” “Está bien. bratan. te daré un Saltarín. “y me serviría un luchador como tú para comandar a los Stalkers afuera.“No lo sé… ¿Por qué lo deseas tanto?” “Es el mejor rifle anti-material del mundo. odiaría hacerte llorar. me deberás otro favor.” dice. “De modo que mi presentimiento era cierto. “¿Aún quieres terminar tu misión?” “Sí. Es explosivo.” responde Tarasov mientras guarda cuidadosamente el artefacto en uno de sus contenedores.” “Parece que tenemos un trato. son mejores presas para el Dragunov.” “Y aunque así fuera… ¿Ya superaste la etapa del Dragunov?” “El Gepard sería para propósitos diferentes… Sería un desperdicio usarlo para los mutantes y los dushmans. mientras lidio con lo que sea que yace en el fondo.” “Me dijiste que estábamos a mano luego de que te llevaste aquel exo. Y para endulzarlo un poco. He cargado una caja debalas de 12.” “No me convence realmente… Una bala podría darle. ¿sabes?” “No me rompas el corazón.” 395 . serás capaz de caminar a través de cualquier anomalía de ácido como si se tratara de lindo césped verde… Sólo mantenlo alejado del fuego y de los impactos.7 milímetros durante siglos. Con ese artefacto. Si ahora estoy de acuerdo. al menos entre los que he probado.” “¡Gracias! ¡Realmente te debo una más!” Tarasov no puede reprimir la sonrisa cuando ve la felicidad casi infantil en los ojos del francotirador. Crow acuna el pesado rifle como una niña lo haría con su muñeca. Tengo una tendencia a que me disparen. Probablemente no necesitaré ese equipo de francotirador en las catacumbas. Con eso. O un helicóptero. podría derribar un elefante con exoesqueleto.

“Gracias.” “Lo entiendo… Pero no nos defraudes. 18:17:46 AFT “¡Oye. Estoy un poco cansado de que te aparezcas cuando menos te espero y que no estés cuando más te necesito. pero paso. No te preocupes.” “Lo siento. ob.” grita Ashot cuando ve a Tarasov ingresando al aeroplano. Te digo que recuerdo cuando nos sentábamos En el laboratorio de los científicos en Yantar Oba. no te quedes ahí!” El tabernero lleva una gorra pastún de color marrón y escucha la música de su reproductor. pero la previsibilidad es la peor enemiga de un francotirador. hermano. Simplemente no es mi estilo. serviles ecologistas Mientras se mezclaban con la buena gente que conocemos Los buenos amigos que teníamos. no llores Te digo. te digo que recuerdo cuando nos sentábamos En el Mercadillo del Vertedero Y luego Deber abría fuego toda la noche Rastreadores parpadeando toda la noche 396 . hermano! Qué bueno volver a verte. “Maldita sea… ¿Por qué nunca hay un dushman alrededor cuando los necesito para practicar tiro al blanco?” Bar Antonov. te digo. “¡Pasa. oh los buenos amigos que perdimos a lo largo del camino En este futuro brillante no puedes olvidar tu pasado Así que seca tus lágrimas. estaré allí con mis amigos… Sólo no me pidas que me una a un grupo de Stalkers de gatillo alegre. ¡Que te diviertas hasta que volvamos a encontrarnos!” Crow apunta el rifle hacia las montañas. tarareando una versión levemente alterada de una canción de reggae que hasta Tarasov reconoce. te digo… No dushman.

” “¿Te has vuelto dushman. donde una explosión talló un enorme agujero en el metal oxidado.” 397 . Ashot?” inquiere Tarasov.Entonces cocinaríamos potaje de pezuñas de jabalí El cual compartía contigo… No dushman. “¿No lloren. que ya se ha puesto cómodo en uno de los asientos del aeroplano. “¡Hizo un agujero en él lo suficientemente grande para que nosotros podamos ver todas las estrellas del sur de la Zona!” “¡Así como dices. señalando el nuevo sombrero del tabernero. “Qué mal que el fuego hace tanto humoque uno no puede ver ninguna estrella. exactamente como lo dices! El buen viejo Antonov ya no es de cinco estrellas… Eh. ¡Si no hay dushman. me vendría bien una bebida. dime… Cuando vi a los tribales llegar no creía a mis propios ojos. ¿no es así? Lo hallé luego de la batalla. igual que muchas otras cosas que no son ni remotamente ciertas. así que. La cabeza de su antiguo dueño aún seguía adentro pero lo hice desinfectar. ¿cómo te las arreglaste con eso?” “Ilchenko te dirá. dushmans? ¿Estás bromeando?” pregunta Zlenko. hermano.” dice Zlenko mientras abre una lata y sumerge una rebanada de pan seco en la carne del interior. “Un disparo de mortero.” explica Ilchenko. ¡olvidé cuántas estrellas!” dice Ashot. Alguien ha puesto un barril de combustible bajo el agujero y algunos Stalkers se calientan alrededor del fuego en el interior. lo que digo tiene otro significado. hermano. “Es genial. ¿Qué sucedió aquí?” pregunta Tarasov mirando hacia arriba en el casco. no hay razón para llorar!” “Muy gracioso. no llores. “¡Hasta Bob Marley te dispararía por eso!” “Nah. “Pero al menos aquí es más acogedor. Pero ahora. ¡no te preocupes! Y ahora.

“Oye Ashot. hombre… Te lo perdiste. a modo de respuesta. Mis expectativas siempre son altas. compañero!” “Nunca oí acerca de ellos. si entiendes lo que quiero decir. Boris y Andrey.” “Veo.” “Y tampoco consumen drogas. ¡Nuestros visitantes no se cansaban de ellos!” “Al menos el negocio parece estar volviendo a la normalidad. ¿pero qué está pintando?” “Retratos. Pero. ¿Qué vas a tocar?” 398 .” “No puedo acceder. hombre!” Un Stalker interrumpe su conversación. ¡Eran increíbles. ¿qué hace ese tipo de allí?” Tarasov mueve el pulgar hacia un Stalker que dibuja en las places de metal del fuselaje. de todos modos escasea el vodka embotellado. Aquí tienes.” “¿Por qué?” “No he estado sirviendo más que coctéles Molotov durante los últimos días. siempre tengo una. Vitka. En realidad. ¡no sabes de lo que te pierdes.” se encoge de hombros Tarasov. que obviamente posee un muy fino oído. no puedo esperar para hacerme rico vendiéndole toda mi reserva de vodka a esos tribales sedientos. apaga esa mierda jamaiquina. Todo comenzó cuando ellos van a un picnic al costado del camino en la Zona…” “¿Un picnic? ¿En la Zona?” “Sip.” “¡Sabía que no era humanos! Mejor aún.” “Olvida tus expectativas… Ellos no beben. “Te lo perdiste.“Para ti. “Son de los primeros Stalkers: Arkady. decidí que era un buen momento para hacer que el Antonov se viera más lindo y le pedí a Zenmaster que pintara las paredes. hermano. “Oh. Si no conoces su historia. ¿Me prestos tu guitarra?” “Claro.” grita el Stalker llamado Zenmaster.

” grita otro Stalker.” “Vine aquí por artefactos.“Algo que acompaña mejor el humor. y en silencio.” “Oye. Y pienso que será mío.. Siempre vuelan y nos llaman.. pero lo que dijo ese tipo con la venda es cierto… Demasiados. “danos otro pollitra… Por Kolya. Tal vez sea por eso que a menudo. Seré uno de ellos y llamaré a los nombres de los que amé y dejé atrás. Vuela y vuelan y vuelan alto en el cielo. Para unirme a esas grullas en ese mismo cielo azul. “pero se convirtió en una terrible incursión. Ashot. “No sé exactamente. miramos hacia el cielo.” dice el Stalker con la guitarra. Sucedió siempre desde el amanecer de los tiempos.” Un Stalker inclina la cabeza. Manteniendo un lugar vacío en su alta línea. llegará para mí. ¡brindemos por él una vez más!” “¿Cuántos Stalkers murieron?” pregunta Tarasov a Zlenko. Sino que se transformaron en grúas blancas. Se sienta cerca del fuego y comienza a tocar una sombría melodía. tristemente. Mi día de vuelo.” “Mejor canta acerca de esos cuervos negros volando en círculos en el cielo.” 399 . Vuelan desde que amanece hasta que cae la noche. hermanos. no fueron sepultados bajo tierra. Su cabeza está envuelta en una venda ensangrentada.” contesta el Stalker. “Buena. “Se alimentarán con los cuerpos de muchos buenos Stalkers esta noche. Era un buen Stalker.” añade otro. “A veces parece que los soldados que no regresaron de los campos sangrientos de la guerra.

“Eres lo máximo. la letra a Afganistán. Mamá no sabe lo difícil que es para nosotros Mamá no sabe cómo caminamos en las montañas Cómo se pasa tu juventud aquí En Afganistán. Escuchó que la cantaban antes. “¿Por qué no tratas de alegrarlos?” “Buena idea.“Eres bueno con la guitarra. donde hay una guerra. aplaudiendo. el Cáucaso y otros lugares empapados de sangre. con la tierra temblando debajo de nosotros. con elocuencia. "¡Todos los Stalkers deben escuchar esto!” Los Stalkers en el bar siguen el ritmo sacudiendo sus cabezas y para cuando consigue llegar al estribillo. sargento. le dan una energía intoxicante. todo está bien como siempre El cielo brilla. mamá. nos vamos lejos 400 .” dice Zenmaster. Tarasov conoce esa vieja canción. llenos del entusiasmo de un hombre joven que acaba de sobrevivir a una lucha horrenda. El helicóptero está despegando. ¿Alguna vez pensaste en tocar en una banda?" “¡Aquí! ¡Encendí los altavoces! ¡La radio también!" dice Ashot. Su toque veloz y su voz potente. muchacho. Hola. pero acerca de Daguestán. "Allá en Canadá tenía mi propia banda.” concuerda Tarasov. aquí te escribo nuevamente. Ahora Zlenko adapta. todo está bien Pero aún hay niebla en las colinas.” Hola mamá. “Dame eso… Y dejemos el luto atrás. más y más se unen en el coro: Entre granadas que explotan camina nuestra unidad Hay disparos a lo lejos en la montaña Entre granadas que explotan y rastreadores que vuelan Marchamos avanzando. Zlenko le da una palmada en el hombro al Stalker y toma la guitarra.” dice Ilchenko.

Tócala de nuevo o nos unimos a los dushmans. Los heridos quieren volver a escucharla. es inspirador!” “Habla Sueldahuesos. los Stalkers en el recinto arreglando el destrozado camión URAL mientras los guardias del capitán Bone detienen sus pasos alrededor del puesto de mando. mirando a los marines de la Tribu. Tan pronto como termina la canción. si tocan esas canciones. los hombres del búnquer de la Avanzadilla juntándose alrededor de su radio.” “¡Oye. ¡funciona perfectamente! ¡Tócala de nuevo. Éramos tan jóvenes el día en que llegamos A Afganistán. “Esta es la Avanzadilla. las respuestas inundan la radio de Ashot. que no comprenden las palabras y sólo sacuden la cabeza mientras quitan las manos arrancadas de los dushmans y los cráneos de los chasis de sus aterradores camiones. La voz de Zlenko vuela por encima de Bagram como el sonido de la victoria. en donde hay una guerra No olvidaré esos días cálidos de mayo Y los rostros de los amigos que murieron… Aturdido por el vodka y dejándose llevar por la canción. aliviada y alegre pero sin intentar ocultar el dolor.” “Aquí los guardias. e incluso Crow. el francotirador de carácter duro. Detengan eso. el tío Yar escuchando mientras arregla una ametralladora atascada. Es bueno para su recuperación. Ashot! Apaga esa mierda. limpiando la sangre y el sudor de su rostro.Y algunos no regresarán. los Stalkers en las murallas. Me hizo ponerle el cañón de un Dragunov a un PKM… Espera un momento.” 401 . testigos de las hordas de chacales que se alimentan con los dushmans muertos afuera. Tarasov imagina a Sueldahuesos atendiendo a los heridos y mirando hacia arriba. No nos podemos concentrar en la entrada. sonriendo mientras limpia su nuevo rifle Gepard.

encontramos algo de información de uno de los atacantes.Y finalmente. que tiene puesto el traje usual de armadura completa con el casco. ¿Por qué? ¿Hubiera preferido tener que rastrearlos hasta el país de los dushmans? ¿No? Eso creí. Como sea. porque están en mejores condiciones que los Stalkers. nuestras metas son las mismas ahora. ahora se ha confirmado.” dice Bone.” 402 .” “Puede darse el lujo de asumir cosas. Se encuentran en las ruinas de la Ciudad de los Gritos. o bien fue el entrenamiento o bien fue el equipo superior lo que mantuvo con vida a los guardias del capitán Bone. El capitán mismo. “Mayor… Una vez que se haya terminado este jodido Woodstock.” “Bien. “Mientras usted se andaba paseando por ahí. venga a verme. la voz de Bone aparece. Vamos a hacer humo el lugar. Nos encontraremos en dos días en la Ciudad de los Gritos. Esos fenómenos zombificados podrían atacar nuevamente. “Sabemos dónde se están escondiendo el resto de los mercenarios. está intacto. 22:02:14 AFT Tarasov supone que. Pero primero llevaré a mis guardias y veremos si la Avanzadilla se encuentra reforzada. pero tengo la responsabilidad de mantener este lugar seguro.” “Asumo que no atacarán pronto.” “¿No regresará a Bagram primero?” “¿Por qué mierda haría tal cosa? ¿Para beber el vodka diluido con agua de ese drogadicto en el Antonov? No tenemos tiempo para eso ahora.” “Era predecible.” Cuartel del capitán Bone. Lleve algunos de los Stalkers más capaces y diríjase al oeste. ahora que saben que se entrometen con la Tribu. haciendo que Tarasov se cuestione si acaso tomaría parte alguna en el enfrentamiento.

“Será mejor que llegue a tiempo allí.” A Tarasov las palabras de Bone le suenan extrañas. Entonces estamos listos.” “¿Acerca de desmovilizarse e ir a casa?” responde a gritos el sargento. ¿por qué aún sigue de pie aquí. “y fue probablemente una buena idea omitir la última parte. “Exactamente. Desearía poder ver los ojos de Bone.” “Mejor así. inclusive si su ayuda torciera las posibilidades a su favor. Viktor. “Entonces. son de todo.” grita Tarasov tratando de hacerse escuchar en la parte trasera del camión que los lleva hacia el oeste. El camión gruñe a través del camino con baches y el polvo que se arremolina por el otro 403 . intentando decirle: hablaremos más tarde. no nos ayudarán. No puede evitar tener la sensación de que el comandante de boca sucia en realidad se siente aliviado de que la Tribu se mantenga apartada de la operación. Necesitaremos el poder de fuego de sus guardias. Quizá podamos demostrarles que los Stalkers también pueden luchar.” “Estaremos allí.” “¿Los Stalkers se desmovilizan alguna vez?” “¡Buen punto!” “¿Qué?” Sacude la cabeza y le hace señales a Zlenko. ¿Cree que esos salvajes nos tiendan una mano de ayuda?” “Primero. no se preocupe por ello. capitán Bone. Segundo.” dice finalmente. “Buenos. 14:37:51 AFT “Me gustó esa canción. pero al menos nos permitirán pasar. mayor? ¡Muévase!” Camino a la fortaleza de la Tribu. menos salvajes. 9 de octubre de 2014.

se da cuenta de lo que ha crecido su afecto por la chica: sus sentimientos. Tarasov desea poder contarle a Zlenko más acerca de la unidad de marines de los Estados Unidos que fueron incriminados y que se convirtieron en una tribu de hombres orgullosos y libres contra todas las probabilidades. ¿Esta tierra jamás tiene suficiente sangre? La arena la absorbe como una esponja seca absorbe el agua. el nombre del autor se le escapa. Tal vez. la cita parece encajar perfectamente con esta tierra estéril e inhóspita. más logra comprenderlo. Por ahora. pero tendrá que esperar. que inicialmente habían sido una mezcla de gratitud. Al pensar en ella. sin importar cuán respetable puede ser la maldad? Una cita le viene a la mente: ¿Qué puede generar la guerra. Aun así. Al pasar por la intersección que lleva a la aldea abandonada. No es el mejor momento para hablar. ¿Pero de dónde viene toda esta maldad? ¿La única manera de salir victorioso por encima de la maldad es volvernos malvados nosotros mismos. excepto más guerra interminable? Sin importar cuánto intenta Tarasov recordar. deseo y tal vez un poco de pena. pero la visión de los tanques soviéticos abandonados y de los camiones que aún permanecen esparcidos al lado del camino lo entristece. Mientras más medita sobre la filosofía de fuerza del coronel. sólo puede ver el escenario pasar. se habían convertido en un afecto real 404 . donde las reglas de la vida han sido las de la guerra desde un tiempo inmemorable. Para Tarasov. de todos los conquistadores que han pasado por ese mismo camino por el que ahora conducimos.camión que va frente a ellos los cubre de pies a cabeza. el hogar de Nooria era ahora el único lugar en donde había encontrado verdadero refugio para su vida y consuelo para su alma. él fue el primero que realmente comprendió esta tierra. y cuando la apariencia de la Nueva Zona tuerce las reglas de la naturaleza de un modo malvado y mortal.

Mientras venía.” Tarasov devuelve el saludo cuando avanzan. En realidad. Guerreros de la Tribu aparecen de la nada. para que no se metan en problemas. tenía que darle un curso intensivo a los Stalkers acerca de las costumbres de la Tribu.” responde gritando Zlenko. anhelaba ver a Nooria esperándolo. “Tenemos el permiso del coronel para pasar. “Eso nos dijeron. “Nos detendremos antes de llegar a su fortaleza. pero tengo una extraña sensación acerca de pasar la noche en su guarida!” “Yo no. aún no se animaba a nombrar.” responde el guerrero. siento como si regresara a casa. despertándolo de sus ensueños.” le grita a Zlenko. que siempre había sido tosco y escéptico hacia sus propios sentimientos. pero no se la veía por ningún lado. 16:53:06 AFT El horizonte ya se ha oscurecido para formar una niebla tenebrosa de color púrpura cuando Tarasov camina el trecho hacia la casa de Begún.que él. Se había imaginado su pañuelo volando en el viento cuando su figura frágil apareciera entre las rocas y las paredes de barro. El camión desacelera. ”Ahora estamos entrando en el territorio de la Tribu. 405 . Se están acercando al cañón angosto.” “Es extraño. Necesito decirles a los Stalkers algunas cosas.” “¿Qué?” “No tiene importancia. “¡Los tribales nos salvaron el pellejo. con sus ojos fijos en el camino que lleva hacia el valle oculto. Viktor… ¡Hablaremos cuando lleguemos!” Fortaleza de la Tribu. Sin importar cuán tentadoramente cerca estaba él de Nooria. Un teniente levanta la mano. indicándoles que se detengan. Pensamientos de celos se mezclaban con su ansiedad. “¡Aceleren! Se espera una tormenta antes de que caiga la noche.” grita Tarasov.

” “Sí. en cambio. Pero ahora. no son dignos de ello. Quizás era la pinga pulverizada de un dushman. No se queden mirando fijamente a sus mujeres. pero me importa un bledo. Aquí y allí. como garaje para los vehículos de la Tribu. antes de que pueda hacer un giro en sus pasos hacia ella. el mayor escucha una conversación. yo jamás rompería el Código. pero me moría por algo más que agua y chai. hay algo más de lo que Tarasov tiene que ocuparse. ‘prueba esto’. pero parecen más relajados de lo usual. a la vez que brindaba un modo fácil para que la Tribu mantuviera un ojo atento en sus invitados. yo también. Y nunca jamás intenten impresionarlos diciendo cosas como ‘Semper Fi’ o llamándose a ustedes mismos ‘guerrero’: en la visión de ellos. te digo que era… Increíble. Y. Y entonces. Al pasar por una fogata.” “Cerdo asqueroso.” 406 . En realidad se había sentido aliviado cuando a los Stalkers no se les permitió la entrada en la fortaleza y los ubicaron en una enorme caverna que servía. se había interesado más por el aspecto físico de Nooria que en las aventuras de su oficial. Pónganse firmes cuando un teniente se dirige a ustedes. Ofrecía refugio a los Stalkers de la inminente tormenta. regreso a casa luego de una cacería… el coronel conoce mi alma. los guerreros permanecen sentados alrededor de sus pipas de agua. mi mujer me dice. También tuvo que contarle a Zlenko la historia completa.Olvídense del vodka y la hierba. hombre. al ser un hombre joven en la flor de la vida. Sin importar cómo la prepare. “…entonces. a pesar de los intentos poco entusiasmados de Tarasov para convencerlos de lo contrario. aunque el sargento. y el corazón celoso de Tarasov se regocijó secretamente cuando los guerreros no le permitieron tampoco a Zlenko entrar en la fortaleza.” “No me importa lo que le haya puedo a eso. ¡Ahora estoy tomándolo!” “No entiendes a qué apunto. Hubiera deseado que la bruja pudiera haber descubierto esa receta un poco antes. esta cosa hace la vida mucho mejor.

“No hay discusión sobre eso. Que lograra escapar del Pozo y la misión que le encomendó Begún ahora aparecen bajo una luz completamente diferente. “Este es el trato.” Boxkicker dice aterrorizado. Cuando pone un pie adentro. ¿Pero. y… no importa. Sin embargo. ¡Bebamos por el coronel!” “Sí. Abre la puerta del búnker de Boxkicker. Su rostro aún permanece verde y azul de la última paliza que recibió por parte de Tarasov. El hogar está donde está la Tribu. ¿sabes?” Tarasov observa el jarro en la mesa de Boxkicker. “¡Eres tú!” “Ciertamente. Dios mío. Es todo una mierda aquí. como sea. no logra meditar acerca de lo que podría pasarle a la Tribu en un futuro. a veces pienso que Begún tiene razón. Está lleno con el mismo líquido amarronado opaco que estaban tomando los guerreros. Dos cajas de perdigones de calibre 12 doble-0. ¿de acuerdo? ¿Qué necesitas?” “Munición.” “¿Doble-0? Un cartucho equivale a dispararle a alguien media docena de veces con balas de 9 milímetros. tengo suficiente para mi M4. hermano. No hay ningún teniente alrededor que pueda escucharnos. Deberíamos irnos a casa. un cargador C para un P27.” La conversación hace que Tarasov frunza el ceño. quién soy yo?” “No… No me importa. “¿Tienes pintura de camuflaje en el rostro?” “Oh. imbécil.” “Toma todo lo que quieres… Pero ya no es gratis. ¿Qué estás persiguiendo. el armero se sobresalta y retrocede con temor. dinosaurios?” 407 .” “No seas un marica idiota. Mucha.” “Cállate. Casi tiene el sabor de la cosa verdadera… Y hablando de la verdadera. sólo cálmate.” “¡Baja la voz! Este es nuestro hogar.

“Entonces.” “¿Dónde se encuentra la Begún?” “Ella está con el coronel. 17:50:22 AFT Todo pensamiento de celos se desvanece cuando abre la puerta y ve a Nooria sentada en el suelo con un mortero entre las piernas. La chimenea está encendida.” Ella levanta la mirada con una sonrisa traviesa que oculta alegría en el rabillo de sus ojos. aún sonriente. “He vuelto.” “¿Me dirás qué diablos es esto?” “Kvas.” Nooria fija sus ojos en él. No regresará pronto.” “¿Qué es kvas?” “Yo tengo sus besos. ¡Adiós!” Hogar de Nooria.” Tarasov toma un largo trago de la jarra de Boxkicker. “No está mal…Pero podría estar más frío. se mueve más rápido. El mortero que aún aplasta las hierbas en el recipiente. ¡Y dime ya!” “Deja ese contador Geiger tranquilo. ¿quieres saber lo que es?” “Toma la munición. dame todo eso y a cambio te diré lo que estás bebiendo. nuestra maravillosa curandera. Quienquiera que haya diseñado este condenado exoesqueleto no tenía en mente la manera de quitárselo rápidamente. Tú tienes su kvas. “¿Tal vez nosotros también hablemos?” pregunta Tarasov.” Tarasov apenas puede contener la risa.“Aún no lo sé. Como sea. “Qué bien. Miles de palabras le vienen a la mente pero sus labios apenas pueden pronunciar dos.” “Proviene de la b… Digo. 408 . Es seguro beberlo. A veces ellos hablan. así que debe tratarse de algo hecho de un artefacto o lo que sea…” “No. Coloca su pesado equipo sobre la mesa. moliendo hierbas. su fuego disemina un hechizo de comodidad por la habitación.

“Bien… De donde yo vengo. como si quisiera saborear el bálsamo que está preparando.” gime él.” El susurro de Nooria lo despierta de su sueño. cuando un hombre regresa al hogar con su mujer…” “Pero ahora no estás en de donde has venido. bajando la velocidad hasta hacer movimientos suaves. 10 de octubre de 2014. Pronto está completamente despierto. “Despierta y escucha. Una única vela está parpadeando en la oscuridad. La esencia que emana del mortero entre sus piernas limpia su mente. Aquí es adonde he llegado y llegaré. cubre su cuerpo desnudo y sudoroso con el pañuelo y toma una pequeña caja del estante donde se encuentran toda clase de cosas extrañas y antiguas. Cuando observa el rostro de Nooria a la luz de la vela. Él estrecha sus manos y. 03:14:39 AFT “Tenemos que hablar. Sí.” susurra Nooria y lame el mortero. normalmente. eventualmente accediendo al refugio más seguro que un hombre pueda hallar de la tormenta que se avecina afuera. Nooria se pone de pie. “Ahora no. l mirada fija en la vela. con un rostro que parece batallar contra 409 . elevando las preocupaciones de su alma. quiero decir.” Tarasov se sienta frente a ella.” Sus palabras le recuerdan a Tarasov las que el coronel le dijo. Ella se lame los labios. toma su lugar entre sus piernas. dejando lugar a los instintos básicos irrumpiendo desde su corazón. La tormenta aún se encuentra vagando por afuera. ¿Por qué?” El mortero se mueve incluso más rápido y más profundo en el recipiente. Tengo algo que decirte. la emoción que menos esperaba se apodera de su corazón: miedo. haciendo a un lado el mortero.“No. “Estás adonde has llegado. observando sus manos moviendo el mortero en el recipiente. luego apresurándolo y aplastando las hierbas en su interior con un ritmo fuerte. Ella se sienta allí.

Nooria observa con la mirada baja una piedra roja que sostiene con la mano derecha. pero él sólo puede ver la parte blanca. “¿Por qué me heriste?” gruñe. Irás a la oscuridad a encontrar su poder. “Siéntate. más allá de la tenue luz.” Incluso a través de su dolor. Pero Samal ya no se encuentra allí para protegerte. puede ver sus pupilas nuevamente.los más terribles demonios en la penumbra. sólo puede pensar acerca del corte rápido como un rayo mientras se da cuenta de que esta 410 . pero la sangre todavía mana de la herida. “Todo se perdió luego de que destruyeron Samal y todo fue liberado luego de que él cayó.” Tarasov obedece sus palabras y se levanta de la alfombra. Nooria parece estar perdida en un espacio en donde nunca podría seguirla. Lo que contengo está aquí. Ahora él es parte de la oscuridad. Su fuerza lo refleja como una antigua piedra que brilla en la cabeza de Samal. Cuando los abre. quiere preguntar Tarasov. El dolor se disipa un poco. Y tú no tienes la fuerza de nuestro líder. Y todos los que vivimos bajo su protección. pero él no es Samal. Pero él no salió victorioso. Su rostro parece sin edad y con las sombras que ocultan su cicatriz. “Yo contengo un puente entre los viejos tiempos en que Samal era nuestro centinela y el hoy. pero una mirada en los ojos de Nooria detiene su lengua.” ¿De qué diablos estás hablando?. inhumanamente hermosa. “Nunca te lastimaría. Ella mira a la vela con los ojos bien abiertos. fluye entre sus dedos y recorre su brazo. El poder de las tinieblas se deshizo de la luz que había en él. Un cuchillo relampaguea en la mano izquierda de Nooria y realiza un corte profundo en la carne que está encima de su corazón. Se apoderó del alma del coronel pero el aplastó la oscuridad con sus propias armas.” Ella cierra los ojos. La tiniebla lo corrompió. El corte lo llena de un dolor quemante mientras ella empuja la piedra profundamente en el interior de la herida y sostiene la mano encima.

pero el toque suave de Nooria parece absorber todo el dolor de su cuerpo.” “¿Para siempre?” “¿Existe algo así?” Nooria acaricia su cabeza. pero dominio carente de poder. así como el miedo de su mente.” le dice. que ahora quita la mano de su pecho y lame la sangre de sus dedos. Y yo llevo tu sangre y tu vida dentro de mí. Nooria. “lo llevarás a su última batalla. Ahora te causaré dolor. “Ahora estás llevando la última piedra que alguna vez adornó la corona de Samal. Samal estará contigo desde ahora.” “Lo harás.” “¿Por protegerme?” “Una parte te protege.” “Todavía me encuentro adolorido y no entiendo nada. Si quieres que viva. “¿Quieres volver a verme y vivir conmigo?” “Quiero. como si estuviera bombeando su sangre hacia las venas de ella. Siente finalmente que el dolor se desvanece de su pecho. con su mano izquierda en la herida de Tarasov. porque mientras sus manos suavizan su dolor. Derramarás sangre y la última gota será tuya. “Está hecho.” Tarasov abre la boca para decir algo.frágil mujer. Su corazón late bajo su mano tibia.” Nooria se arrodilla sobre él. Recuéstate. la derecha en su frente. Dos partes te unen a la oscuridad. Cuando cierra los ojos. “Recuerda tus propias palabras cuando halles la sombra de la oscuridad. Es dominio. pero Nooria pone un dedo en sus labios. tendrás que hacer algún sacrificio. debe ser tan buena matando como lo es sanando. sus ojos parecen estar rogándole. Solo un poco.” Tarasov lucha por poder respirar cuando siente el largo aguijonazo de la aguja. escucha que Nooria susurra palabras que se derriten en un largo conjuro. Sus dedos rápidos 411 . Eso es lo que obtengo a cambio de protegerte. no ternura.

“Tu mente puede dormir ahora.terminan con ligereza de suturar la herida. porque me abrasará hasta que regreses.” Nooria acaricia su rostro.” “¿Habrá un día así?” “Sé lo que ha traído el pasado. Arranca de un mordisco el hilo que sobresale. “Pero yo mantendré tu cuerpo despierto. permitiéndose a sí misma deslizarse hasta su entrepierna. Tarasov siente que sus ojos se cierran. Ahora debo sofocar la sed de mi carne. mi fuerte guerrero.“ susurra. y todo está oscuro. Las palabras que le susurra al oído suenan como una antigua melodía. Duerme…” 412 . “Cuando no se ve tu estrella. tu propia desesperación se vuelve una estrella… Ahora duerme. pero no lo que traerá el futuro.

# #Renegado a Kilo Uno. entonces hasta ahora el plan está funcionando. Se ha localizado el escuadrón. Eso es secreto. # #[ruido de estática]# #Kilo Uno a Renegado. Cambio y fuera.# #Afirmativo. Te copio fuerte y claro.# #Fueron descubiertos por un elemento amigo. Renegado llamando.# #[ruido de estática]# 413 . Todos Muertos en Acción.Transmisión de voz encriptada entre la Nueva Zona y Kiev. ¿este hombre del que habla está haciendo todo a su alcance para evitar la corte marcial o algo así?# #Kilo Uno a Renegado. ¿Me copias?# #Kilo Uno a Renegado. 10 de septiembre de 2014.# #Creo que habrá una oportunidad para eso… Kilo Uno. qué malas noticias. Lo pregunté porque con seguridad hará que nuestro objetivo muestre su mano. Ojo de Águila es lo suficientemente malo pero tú eres peor.# #Maldito seas Kilo Uno. Debes odiarlo si lo mandas allí. Supongo que ni siquiera tú sabes lo que se le viene encima. El equipo de Renegado se está reubicando. 08:41:07 AFT #Kilo Uno. Renegado. Proceda con su misión y entréguenos las pruebas.# #Eso es secreto. Si él les quien sospecho que es. Renegado. era un buen hombre.# #Renegado a Kilo Uno. repita.# #Ojo de Águila me autorizó que te confirmara que tus sospechas estaban en lo correcto. Transferencia captada.# #Kilo Uno. La transmisión no es clara. pero ningún hombre merece ser castigado así. Te contactaré a ti y a Ojo de Águila cuando se obtengan las pruebas. Maldita sea.

Pronto.” Tarasov le alcanza los binoculares a Zlenko. A lo lejos del bosque. ¿se le ocurren algunas ideas sobre cómo lidiar con este desastre. desde el principio. kommandir… Ni siquiera logro ver una entrada hacia la parte subterránea donde podríamos concentrar nuestro ataque. el valle se llenará de sombras color rojo y naranja. 06:20:41 AFT “Esperaba hallar algo más que una pila de escombros. La noche aún se retrasa sobre el horizonte del oeste.” Oh cielos. al este.” “Probablemente del lado sur… ¿Ve ese camino hacia el sureste? El mapa de mi PDA muestra un camino que se desvía 414 . autos civiles y camiones soviéticos. donde el valle se conecta con el escarpado muro de colinas. de modo que.” responde el sargento. El acercamiento electrónico de los binoculares zumba cuando Zlenko ajusta la distancia. “Sólo la parte logística estuvo mal. las rocas están plagadas de cuevas. Viktor?” “Está todo jodido. que está recostado boca abajo junto a él. no tienes idea de lo mal que estuvo. pero a la izquierda de ellos. “Cómo desearía que nuestro helicóptero de combate pudiera estar aquí ahora… Resulta que hubiera sido un buen plan después de todo.Ciudad de los Gritos Acceso norte a la Ciudad de los Gritos. pero le dice. 10 de octubre de 2014. emitiendo una engañosa belleza sobre las ruinas atestadas de luchadores enemigos. ambos escondidos tras un arbusto en una colina con vistas al ancho valle allá abajo. El antiguo lugar se alza sobre una colina estéril. todas empequeñecidas por una gran caverna alta. piensa Tarasov. los primeros rayos de luz ya sientan su avanzada hacia la oscuridad y pintan un rosa suave sobre las colinas. rodeado por un denso bosque y una telaraña de caminos que llevan hacia él en la cual están esparcidos toda clase de tanques. “Un ataque frontal está fuera de discusión.

” Escondidos detrás de las colinas desde donde registraron el lugar. Había reunido muchos menos Stalkers de lo que hubiera esperado. pero al menos los hombres que están ahora acurrucados a su alrededor son lo mejor de su especie: expertos. Volvamos con los Stalkers. un montón de Stalkers de aspecto duro esperan las órdenes de Tarasov. si los defensores tienen algo más que hacer que cuidarse las espaldas. Perderemos la ventaja de tener el Sol bajo en media hora.” “En lo que a nuestro equipo de infiltración respecta. como prepararse para un ataque proveniente del norte o algo así. bordean la colina y se unen al otro camino que viene del sureste. Si nos acercamos a ellos por el este. Viktor. Eso. Si aún queda alguna lógica en este lugar. aunque… Desearía que hiciéramos un reconocimiento apropiado del lugar antes de proceder. ¿cómo procedería?” “La planicie alrededor de la colina está cubierta por un bosque denso y probablemente lleno de minas y anomalías… Pero hay senderos que salen del camino principal justo debajo de nuestra posición. si hay una posición enemiga bien defendida entre usted y su objetivo y no cuenta con artillería o apoyo aéreo. “Lo único que necesitamos es buena suerte. bien armados y disciplinados.” “Si la entrada se encuentra hacia el sur.y va colina arriba. hacia las ruinas. 415 . está en lo cierto… Entonces. La entrada debe estar allí en alguna parte. eso significa que hemos descendido del lado equivocado de nuestro blanco de todos modos.” “¿Qué piensa? ¿Podría funcionar?” Zlenko estudia el área cuidadosamente. Una pequeña unidad sería capaz de atravesarlo sin hacer mucho problema. Se siente tranquilo cuando observa sus rostros. señor. No puedo verlo con claridad con esta resolución de imagen baja. ¿Pero en dónde diablos están Bone y sus guardias? ¿Y dónde está el condenado francotirador? “Escuchen.” “Estoy de acuerdo.” les dice en voz baja. “ya no podemos seguir esperando al capitán Bone.

” Zlenko mira a Tarasov con preocupación.tendrán el sol en sus ojos. El resto de ustedes desencadenará el infierno para desviar la atención de nosotros. Esperamos poder encontrar una entrada hacia las cavernas en el sur. “Una vez que estamos adentro. Usen el terreno para ventaja suya. hijo. Tú. Es de esperar que encontremos resistencia pesada: fuerzas especiales chinas e incluso peor. venga aquí… Revise el intercomunicador. hay un gran espacio libre entre el arroyo y el bosque. así que acecharán hasta ese arroyo entre nuestra posición y las ruinas. “Señor. estoy de acuerdo con el Stalker. dispararé una bengala y ustedes darán comienzo a la fiesta. Borys. Stalker con ese PKM. dame esa pistola de bengalas. Salir sería como planear que suceda un milagro. Serán blancos fáciles allí. Esperemos poder matar muchos de ellos cuando avancemos para hacer nuestra salida 416 . merecen alguna explicación apropiada. Avanzaré con un reducido equipo de infiltración. Pero también sabe que sus dos leales soldados y cualquier Stalker lo suficientemente valiente para unirse. tenemos que localizar lo que sea que haya quedado de Aguja… La expedición. ¿Qué hay de la exfiltración?” Lo siento. Tenemos que avanzar y tenemos que avanzar rápidamente. “No se preocupen por eso. La distancia está aproximadamente a dos kilómetros. que estamos entrando. No quieres dispararle a los dushmans con eso. Recuerden: todo lo que tienen que hacer es mantener al enemigo ocupado y llamar la atención lo más que puedan con su ataque de distracción. avanzamos. Una vez que estemos lo suficientemente cerca de la entrada. Mientras tanto. Asumirán la posición de disparo allí pero no dispararán. piensa Tarasov. Ellos deberían movilizarse.” “¿Y una vez que ustedes salgan?” pregunta el Psiquiatra. ¿no es así? Muy bien… Ustedes son Stalkers. Lo único que tenemos que planear es llegar a los niveles inferiores. Ningún equipo de última tecnología puede compensar eso.

en el centro los hombres con rifles. espero que se haya familiarizado con ese M27. volvemos de vuelta a Bagram.” “¿Zlenko?” “Listo para los encuentros cercanos. Su primera elección es Skinner. “¡Oye. Tarasov elige a dos Stalkers. La necesitarán. revisen sus armas.” Mientras los soldados hacen lo que se les ordenó. ¿Alguna pregunta?” “¿Qué sucede si después de todo no hay ninguna entrada hacia el sur?” pregunta Zlenko.” responde el sargento. el cual probó ser un luchador capaz en la Avanzadilla. Ilchenko.” “¿Por qué?” “Porque esa es nuestra única oportunidad. Tengo ocho cargadores y estoy preparado.” Los Stalkers permanecen en silencio. los pocos Stalkers con Dragunovs y rifles de asalto con miras al final.” “Le quité la virginidad anoche. Tiende a dirigirse un poco hacia la derecha y arriba. El Psiquiatra estará al mando de los Stalkers esperándonos afuera. Todavía tengo unas cuantas. “Tiene que haber una. ¿Qué tienes cargado?” “Balas. colocando el primer cartucho en la recámara de su escopeta Benelli. Una vez afuera.” “¿De dónde vienes con ese nombre?” “Sudáfrica.un poco más fácil. y también perdigones. “Revisen la visión nocturna. el del Striker! Tú también vienes con nosotros. pero debería estar bien. Luego elige un Stalker que lleva un viejo exoesqueleto y una escopeta pesada con un cargador de tambor.” 417 .” “¿Cuál es tu nombre?” “Zef. tú. “Muy bien… Soldados paracaidistas. señor. Tarasov les ordena rápidamente que asuman la posición que mejor se ajusta su equipo: metralleros hacia los flancos.

” “Entonces estamos listos… Ahora. con los omnipresentes restos de los tanques otorgando la oportunidad para agazaparse juntos cuando la distancia entre sus filas se hace demasiado extensa. Davai.” los soldados y los Stalkers responden uno por uno. ¿está todo listo?” “Listo. 08:23:58 AFT Se escabullen en el bosque y usan las paredes bajas a lo largo del camino de tierra hacia su punto de ventaja. tome posición.” dice Tarasov con furia. Escuadrón de infiltración. Zlenko se detiene repentinamente y levanta el puño. “¿Qué carajos?” grita Ilchenko.” 418 . Nuestros hogares pueden ser diferentes pero nuestra sangre es del mismo color. hermanos. “Zlenko. “¡Tenemos un jodido negro aquí!” “Cállate. uhodim!” 12 de octubre de 2014. casi al mismo tiempo que Zlenko y Skinner. “Psiquiatra. ¿todo listo?” El viejo Stalker le ofrece una sombría sonrisa. testimonio de muchas luchas a mano armada y garras de mutantes. porque en este día luchamos todos juntos y seremos victoriosos juntos.El exoesqueleto del Stalker está emparchado y tiene marcas de arreglos por todas partes. Mantengan su posición y háganlos polvo. “Veo hostiles a las doce en punto. parece que tenemos Stalkers aquí de todas partes del globo. No tengan ningunas ilusiones: despídanse de ellas hoy. tendré una visión más clara de lo que sucede en sus cabezas. Aún está oscuro bajo el follaje denso. “Si vienen. Tarasov desearía patrullar el área apropiadamente pero apuesta todo a la única ventaja con la que cuentan: la sorpresa. Caminan cautelosamente por el camino y se escurren entre la vegetación. Abre el casco de su armadura e inclina la cabeza en señal de respeto a Tarasov. Que sea el símbolo de nuestra unión.

Cuatro enemigos llevan puesta la armadura ceñida de los comandos chinos. Si alguno de ellos logra usar la radio. sus máscaras de gas cuelgan cómodamente de sus hombros junto con sus largos turbantes oscuros. el resto son talibanes. Cuando suba. Avancemos.Tarasov se acerca a su hombre punta y mira en la dirección que le muestra. En el angosto camino entre los muros de barro. Ilchenko. usted e Ilchenko lleven a los muchachos a la izquierda. Tarasov saca una granada de su red y quita el seguro.” susurra Zlenko. dénles duro y no fallen. usted y Zef vayan con los otros hacia la derecha. sus compañeros saltan de sus escondites y rocían a sus enemigos con una lluvia de balas. Delante de ellos. “Mierda… Aún creo que hasta ahora hemos tenido suerte. no hay modo de encontrar una buena posición de tiro o flanquear al enemigo. uno de ellos montando guardia encima de uno de los restos que alguna vez fue un vehículo todo terreno civil. muchachos. Deja que el fusible arda dos segundos y arroja la granada contra un grupo de enemigos que no sospechan el ataque. En sólo unos segundos la balacera ha finalizado. “Sargento. Cuando la granada detona. ¡estamos jodidos! ¿Queda claro?” Sus hombres asienten. Skinner. “Esperemos no haber hecho tanto ruido.” Tarasov le quita el seguro a su M4 y cambia al modo de disparo único. complacido al ver a los hostiles caídos. Psiquiatra?” “¡Se están subiendo a sus camiones y se alejan hacia el sur!” 419 . “¡Mayor! ¿Puede oírme?” “¿Qué sucede.” Habían cubierto la mitad del trecho cuando la voz agitada del Psiquiatra suena en el intercomunicador de Tarasov. “Los chicos malos también parecen haber establecido una hermandad. Arrojaré una granada. media docena de hostiles están sentados alrededor de una hoguera. “Todo va saliendo bien hasta ahora.” dice Tarasov. ahora usted póngase al frente.

No parecen estar preparados para luchar y se ven como si sólo estuvieran pensando en salir de las ruinas lo más rápido posible. Los mercenarios corren tras ellos en el polvo agitado por los vehículos pesados. ¡Pareciera que están huyendo!” “¿Dice que están abandonando las ruinas?” “No exactamente… quieren… Los veo subirse al camión cuando se van y los que ya se encuentran arriba los sacan a patadas de los camiones… ¡Los idiotas entraron en pánico!” “Mucho mejor así. una en punto!” Tarasov hace señas a sus hombres para que se detengan y no disparen. Pronto el camino vira hacia el sur. Los mercenarios están huyendo del lugar. “Depende del porqué entraron en pánico. a la señal de Tarasov. el pequeño escuadrón avanza y finalmente llega al camino principal. entonces. rápido!” De haber existido otros puestos de guardia en el camino los deben haber abandonado con prisa. Ahora Tarasov lo ve por sí mismo: una docena de camiones abandonan las ruinas. Ve a los mercenarios yendo en su dirección.” Tarasov se dirige a sus camaradas. Esperen la bengala.“¿Ve civiles entre ellos? ¿Algún equipamiento?” “Es difícil decirlo a esta distancia. “¡Hostiles!” susurra Ilchenko. Momento… ¿Qué demonios es eso? Varios mercenarios están intentando subirse al camión. pero los dejan atrás y están alejándose. Y eso no me está gustando. ¡Avancemos. “Algo está sucediendo allí. Esperan hasta que el último camión haya pasado. Nadie quiere que lo dejen atrás… Me pregunto qué está sucediendo en ese condenado lugar. “¡Ciento cincuenta metros. porque el equipo de Tarasov no se encuentra con otros hostiles a lo largo del camino.” “Pero eso nos facilita las cosas. Lo único que puedo ver es que desde hace unos minutos todo el lugar se ha revolucionado como un nido de hormigas. cargados hasta hacer rechinar los ejes. 420 .” dice Zlenko.

Inmediatamente.” Una mirada a la herida del Stalker le asegura a Tarasov que Skinner probablemente pueda continuar si la herida en su cadera es debidamente atendida y los hábiles primeros auxilios de Zef se ven lo suficiente tranquilizadores para él. polvo y fragmentos de roca vuelan alrededor de ellos mientras el metrallero sigue disparando. sacando un botiquín de su mochila. Ilchenko! ¡No desperdicie su maldita munición!” Matan uno a uno a los enemigos que no estaban listos y avanzan. 421 . se desata una gran balacera cuando los Stalkers se ponen en acción más allá de las colinas. Zef agarra su cuerpo y lo arrastra para ponerlo a salvo junto a una pared de barro baja. Una ametralladora pesada abre fuego y el Stalker cae. Toma una roca y la arroja contra la pared. cubriendo los últimos doscientos metros hacia el camino polvoriento que lleva colina arriba. Su guarnición es muy lenta o demasiado obstinada para escapar junto al resto. “¡No se dispersen! ¡Manténganse juntos!” grita Tarasov. “¡Concentre su fuego. Su voz grave es sorpresivamente tranquila a pesar de que balas de ametralladora vuelan por encima de sus cabezas. “Sobrevivirás.” grita. “Muéstrame la herida. Antes de arrodillarse junto al Stalker herido. Yo te parcharé. “¡Abran fuego! ¡Abran fuego!” Se da cuenta de que le ha proporcionado un arma inadecuada a Ilchenko. El proyectil trepa hacia el cielo y en unos pocos segundos explota como una bola de fuego sobre la colina.El mayor dispara el arma de bengala. Tarasov ve de dónde llegan las balas: un búnker enorme vigila la intersección del camino. Ve a Skinner que avanza corriendo. “No necesitamos una lluvia de balas. pero su advertencia llega demasiado tarde. hermano.” dice Zef. Entonces sus pensamientos regresan a los peligros más inmediatos. cuando ve que el metrallero vacía el primer cargador en cuestión de segundos.

Incluso si sale el humo. El cemento se fragmenta cuando las pesadas balas revientan el fortín.” Tarasov sabe que es un plan malo y desesperado.Inmediatamente. habrá cerca de cincuenta metros entre su posición y el fortín donde pueden hacer la masacre. Entonces. Ese bastardo no necesita apuntar para darme con esa maldita ametralladora. ha cubierto unos escasos metros cuando la ametralladora abre fuego nuevamente y lo impacta en el pecho.” maldice Ilchenko con furia. nos precipitamos hacia él y terminamos haciendo añicos ese búnker. apenas puede oír una voz familiar en su intercomunicador. no queda mucho espacio para maniobras de supresión y flanqueo del estilo delibro de texto. Se aproxima al final de la pared y arroja la granada lo más rápido que puede hacia el fortín. con un tintineo aún en los oídos. No hay modo de salir de aquí. Quédense aquí. Cóndor. Tarasov no necesita pensar dos veces antes de quitarle el seguro a una granada de fragmentación y correr hacia el fortín para arrojar la granada a través de la rendija. Repentinamente escucha que un rifle dispara una docena de rondas en una secuencia lenta. “Parece que no les escasea la munición…” “¿Alguien tiene una granada de humo?” “Yo tengo. Trataré de cubrir nuestro acercamiento.” “Dámela. Cuando se precipita. La ametralladora permanece en silencio. Pero solo con cuatro hombres. un denso humo cubre el camino. señor. En unos pocos segundos. Espiando desde su refugio. Las balas no penetran su armadura. se arrastra hacia una roca. una larga ráfaga de fuego de ametralladora explota contra la pared de lodo. “Mierda. pero el impacto es lo suficientemente fuerte para arrojarlo al suelo. “Desperdiciaste tu granada. Apurado. ¡Los bastardos necesitaban paredes más consistentes para detener las balas de mi nena!” 422 . El concreto se sacude por la explosión en el interior y.

Tarasov suspira con alivio. Sin embargo. Zef: equipo de disparo dos. Con el enfrentamiento armado al otro lado de la colina y la retirada. la única posición donde se podría ocultar si fuera un francotirador. Por fin ese elusivo bastardo está aquí. mientras que Zlenko y los dos Stalkers cuidadosamente esperan que el enemigo entre a corta distancia en el rango de sus escopetas. las cuales ofrecen terreno más 423 . Regresa al camino y como siente que el ímpetu ha oscilado. Ilchenko ya se encuentra disparando. ¡Pero no es momento de relajarse! ¡Hostiles a las diez!” Para ese momento sus hombres han corrido hacia la parte superior de la roca y Tarasov se levanta desde atrás del refugio para apuntar su arma. no tiene tiempo para pensar acerca de lo que Crow estaría hacienda con los hombres de Bone –si sus ojos no le han fallado– y el escuadrón de Bone se supone que debía asistirlos. el equipo de Zlenko avanzará. no hay suficientes defensores para oponerse al escuadrón de Tarasov con fuego efectivo y pronto llegan a unas ruinas más grandes. y frunce el entrecejo. “¡Aún no estamos en paz. no ocultarse. Una vez que lleguen. Donde ha aparecido un mercenario hace un instante. aún sin explicación. Por un segundo. le parece que hay varios luchadores con las armaduras negras de Deber en lo alto de la colina. Crow! ¡Podría haber manejado esto yo solo!” “Por supuesto. ¿Quedó claro? Vperjod!” Su plan parece haber funcionado. Lancen fuego de supresión. Corran como locos hacia la entrada y tomen posición allí. Ilchenko. “Zlenko. ordena a sus hombres que se lancen a la carga. Skinner. ahora ve un torso humano que ha sido destrozado por el impacto de una pesada bala. pero Crow es más veloz y los efectos de su rifle dejan pasmado a Tarasov por un segundo. son el equipo de disparo. Tarasov espía por encima de las colinas al otro lado del camino. sin molestarse a esperar las órdenes.

lo arroja al suelo y acaba con él con su escopeta. “Cálmate. ¿puede oírme? ¡Oye. seguido de otro. recargando su escopeta.” Piedra por piedra. La ametralladora de Ilchenko ladra desde algún lugar por encima de ellos. ¡Momento para que los Stalkers avancen!” “Ya era hora.” grita. “Llegué a terreno elevado. salta sobre un mercenario que se encuentra disparándole con su pistola. arrojando una granada alrededor de la pared donde se oculta el tirador. solo para ser el blanco perfecto para una ráfaga de un rifle de otro mercenario apoyado contra la esquina. mayor!” El grito de Zlenko se ve suprimido por el fuego de la ametralladora.elevado desde donde pueden caer a la parte trasera de los hostiles que intercambian fuego denso con los Stalkers debajo. no otro fortín! Pero es un Stalker con una ametralladora. “¡Hacia la derecha! ¡Hostiles a las tres. Ahora la pelea es a corta distancia. mayor. con la cabeza en la neblina purpúrea de la batalla campal. Psiquiatra!” grita Tarasov en la radio. destella en su mente cuando el Stalker da un paso atrás. que pueden estar sorprendidos y desesperados pero que aún actúan ágiles y perspicaces. ¡Mierda. “Borys. Tonto imprudente. Tarasov ve las manchas rojas ensanchándose en la armadura color arena del sudafricano. Skinner aparece de la nada y dispara su escopeta ciegamente a la nube de polvo. Puedo ver tu posición. ha llegado el momento de Zlenko y los dos Stalkers con sus escopetas. Tarasov cambia a su pistola y trata de apuntar a las cabezas de los enemigos. ¿Dónde te encuentras?” “Estoy calmado. La explosión cubre las ruinas con polvo y arena. “¡Granada de fragmentación!” grita Tarasov. el escuadrón de Tarasov despeja de enemigos la pendiente de la colina. que dispara su AK desde la cadera hacia un enemigo que Tarasov no puede ver. 424 . Zef.

sólo adormecimiento en sus músculos. ve un corte en su brazo izquierdo en el punto en que su exoesqueleto es más débil. “Estás herido. Al mirar hacia abajo. hermano. Evita que le sea introducido. Pero a ti también te agarraron. Para cuando Tarasov se encuentra con él. Tarasov está a punto de seguirlo cuando un enemigo aparece ante él. un Stalker aparece y hace dos disparos de su escopeta. agarrando el cañón de su arma para utilizarlo para golpear. el sonido de la batalla intensa ha cesado. jefe. con el cuchillo listo para insertarse en el cuello de Tarasov.” dice Tarasov. conmigo! ¡Cese al fuego. sin tiempo para reponer el cargador. “Por un pelo. Tira del gatillo de su arma pero ésta no dispara. como desearía que Nooria estuviera aquí. “¡Cesen el fuego!” grita Tarasov. pero antes de poder acertar al enemigo que está a punto de saltar a él una vez más. solamente un ocasional disparo se escucha cuando los Stalkers acaban con los enemigos que quedan. Incluso ahora que sabe de su herida. la atronadora explosión arroja polvo y partes de cuerpos como si la tierra misma los estuviera escupiendo. no siente dolor. Tengo que comprarle a Degtyarev un cajón de vodka por este traje.“¡A las trincheras! ¡Limpiémoslos!” Zlenko y el metrallero corren a través del arco en ruinas que antes podrían haber sido la entrada de algún palacio pero que ahora sólo oculta enemigos. señalando el brazo de Tarasov. todos!” Uno por uno. Todos parecen estar ilesos excepto Zef. Su voz suena ronca y puede sentir la arena entre los diente. Pero maldita sea.. “La próxima vez no juegues a ser Rambo. llenos de polvo y extenuados. El sargento arroja una granada dentro de una cavidad entre las rocas. Un cuchillo destella a través del polvo. aparecen sus luchadores. “¡Escuadrón de infiltración..” responde el Stalker. que tiene una gran mancha sanguinolenta en un costado. ¿de acuerdo?” “Lo siento. 425 .” grita Skinner y avanza con prisa hacia el fuego que retrocede en el lado este de la colina.

El pensar en las caricias de Nooria lo debilita y tiene que sentarse para aliviar sus piernas temblorosas. “Parece que lo hemos logrado. Un sentimiento desconocido lo abruma. dando lugar al deseo de estar muy lejos de ese lugar. Todos aún tenemos la adrenalina. Tarasov lo detiene. tratando de olvidar el recuerdo de unos intensos ojos verdes. donde docenas de hombres han muerto luchando sobre una colina baja cubierta de ruinas insignificantes.” Los Stalkers miran a Ilchenko.” dice Zef. “Como sea. “¿Está usted bien?” “Estoy bien. jefe… Una vez me dijo: una mujer no puede tomar en serio lo que los hombres dicen luego del sexo.” “¡Cierre la puta boca.” responde Skinner. “Mantenga un ojo en Ilchenko. Aunque obtuvo más de una bala en su sucio costado.” dice fríamente. “¿Qué diablos le sucede?” “No importa.” vuelve a dirigirse al Stalker.” Respira profundamente. soldado!” dice Zlenko. ¡Ahora!” El antiguo soldado de Deber se levanta del suelo donde estaba descansando. sargento. Hay algo en la conducta de Ilchenko que le preocupa. un hombre no puede tomar en serio lo que otro hombre dice luego de una batalla como ésta.” “Sí… Incluso el negro lo logró.” “Lo haré. El alivio de haber sobrevivido la batalla campal se desvanece. Zef. Viktor… Estoy bien. “Metrallero.” 426 . “Lleva a Skinner contigo y dale una mano a los Stalkers para limpiar este lugar. a la vez que abre su exoesqueleto y aplica una venda sobre su herida. “Una vez tuve una novia…” Tarasov no logra concentrarse en la anécdota del Stalker. “En realidad. Algo malo le sucede. recargando su escopeta y siguiendo a Ilchenko. hubo momentos en que pensé que debería ayudar a los dushmans a acabar con este mono. “¿qué hay con esa novia?” “Nada importante. Yo digo. Muévanse.

ofreciéndole una botella de vodka.” “¿Y qué sería eso. algunos de ellos emiten un grito triunfal cuando encuentran algún botín valioso en los cuerpos de los enemigos caídos.” “¡Ahí están!” exclama una voz alegre.” “¿Has sido un mercenario?” “Traté de ganarme la vida con lo que hago mejor. “Tome un poco de medicina.” Zef comparte una porción de pan con el sargento. Donde sea que hubiera dinero para ganar. una sombra de temor se precipita sobre el del Stalker. se dirige nuevamente al Stalker sudafricano. mayor?” la voz de Zlenko suena ansiosa. “Entonces hermano. piensa Tarasov. dar primeros auxilios?” 427 .” dice el Stalker. “Le dije que estoy bien.” “¿En serio?” Tarasov no está seguro de qué responder. Estuve en muchos lugares. escuchan la charla de los Stalkers. “Me haría bien comer algo. “Parece… distraído. en realidad. ¿cuál es tu historia? Vienes de muy lejos.” “¿Se encuentra bien.” Zlenko abre una lata de carne procesada. La botella corre entre todos ellos. Por encima de las ruinas. ¿Qué es esa extraña sensación en mi estómago? Para distraer la atención de la extraña sensación en las entrañas. ¿no es así. mayor?” Borys el Psiquiatra trepa sobre una pila de ladrillos de barro y se sienta al lado de Tarasov.” “Mi última parada fue Inglaterra. Tarasov la acepta con gusto. “Seguimos el itinerario de esos bastardos. Cuando el Psiquiatra lo mira al rostro. tan rápido que Tarasov no está seguro si lo que vio era real o sólo el reflejo de su propia mente empapada de adrenalina. No tengo hambre.“Supongo que no. Es solo que… Repentinamente sentí el deseo de aplastarle la cabeza a Ilchenko. pero Tarasov sacude la cabeza cuando el sargento le ofrece un trozo de carne sobre la punta de su bayoneta. con más seriedad en su voz de lo usual. Debería haberla aceptado. “Gracias.

” “Nada ofrece amnistía más abiertamente que la Nueva Zona.“No. Borys salta.” “Estoy jodidamente bien.” “No necesito amnistía. pero agarra su arma en vez de eso cuando una ráfaga de un rifle viene de no muy lejos de allí. Una vez nos dirigimos hacia un asentamiento para acorralar una pandilla de ladrones. 12 de octubre de 2014. podríamos descansar un poco más. Tuve que dispararle a uno.” “Mejor terminen su almuerzo. Te seguiré. Estuve con un equipo de SWAT.” Tarasov quiere responder. Zef. “le dice Tarasov a sus hombres.” “¿Está seguro de que tenemos que hacer esto. nos llegará hasta las caderas. “aún tenemos trabajo que hacer… y tengo la sensación que la mierda sólo nos llego a los tobillos hasta ahora. en respuesta. 11:50:20 AFT “¿Qué está sucediendo allí?” Tarasov reconoce el sonido de un Kalashnikov. jefe?” “Ahora es el momento de optar si lo vamos a hacer. mayor. con su rifle listo para disparar. “Está tan ansioso como un resorte. jefe. ‘Uno aquí no puede encontrar más que vidas arruinadas’. sargento Zlenko? Métase en sus propios asuntos.” Frunce el ceño el Stalker negro.” “Kommandir. “Probablemente sean tus hombres limpiando el lugar. “Será mejor que revise. seguido por los golpes. de una escopeta automática.” “Está bien. Una vez que lleguemos a las ruinas.” dice Zlenko con preocupación.” le dice a Borys. No quiero cambiar de parecer por nada. ¿Cuántas veces necesito decírselo. Era de mi gente. “Le disparé a un hombre en Ciudad del Cabo. Usar una escopeta. Me hicieron salir de mi propio país. te dispararé. jefe… Cálmate viejo.” 428 . Si cambias de parecer luego.

“Muy bien entonces… Psiquiatra. su mente llena de ira contra sí mismo. si ha terminado su almuerzo. todos muertos… Cómo desearía que estuvieran aquí. Zlenko. Sólo en caso de que… ¿Puede imaginárselo?” “Seguro. Nunca había visto algo así antes. saque a sus hombres de las ruinas inmediatamente. mensajes. Un dolor de cabeza repta por su cráneo y su garganta permanece seca sin importar cuanta agua beba.” “Lo que me preocupa es por qué se fueron los mercenarios con tanta prisa. Y estoy de acuerdo. El seguro de su rifle está corrido y lo tiene listo para disparar.” “No suelo asustarme fácilmente.” Borys interrumpe sus palabras. le viene a la mente a Tarasov. mayor. ¡No entre mis malditos pacientes!” Es momento de terminar con esto. maldiciendo y con aspecto de mucha preocupación.” “Allá voy. kommandir.” Caminando hacia la cumbre de la colina el destino de sus dos escuadrones pesa en el corazón de Tarasov como una roca pesada. Fórmelos en dos grupos y prepare posiciones de emboscada hacia el lado noreste y surde la colina. más allá 429 . Tarasov tiene que detenerse y sentarse. “Dos malditos Stalkers se dispararon el uno al otro por un botín de basura inservible. Veintidós hombres. mejor. fusionándose para formar una conclusión vaga pero aterradora. reúnase con Ilchenko y con el ex soldado de Deber. conversaciones.Zlenko se ve herido y Tarasov se siente sorprendido por su propia aspereza. sin que él sepa qué es lo que tiene que terminar. pero este lugar… Hay algo en él que me da escalofríos. Psiquiatra. Palabras. Mientras más pronto nos vayamos de aquí. pero debe poner esas cosas al final de su mente cuando Borys llega. Todo fue mi culpa. Se cubre el rostro con las manos. todo lo que ha aprendido desde que llegó a la Nueva Zona hierven en su mente. “Dígalo.

son luchadores capaces pero ésta no es una incursión Stalker para saquear y para los artefactos. Se pone de pie y mira a sus hombres a los ojos. El movimiento hace que le venga a la mente de modo repentino el coronel y su autotortura. La sangre se ha filtrado a través de la tela. Cómo desearía que estuviera aquí… Cómo desearía poder regresar con ella. obviamente de una herida que ningún hemostato o colágeno puede sanar.” Mira a Zlenko. en el lugar donde su camiseta asoma desde debajo de la placa en el pecho del exoesqueleto. “Ilchenko. pero un movimiento de cabeza del Stalker da cuenta de que está listo.del dolor que le causan sus propios dedos presionando su cráneo. pero yo soy el mayor Mikhailo Tarasov de las Fuerzas Armadas Ucranianas y los guiaré a donde quiera que sea. llena de confianza en sí mismo. No es difícil ubicarla. qué fuerza de voluntad necesita uno para pasar por todo esto y permanecer al menos remotamente cuerdo. está sangrando. ¿encontró la entrada?” dice. capaz de comandar a los otros incluso cuando se perdió la fortaleza de comandarse a uno mismo? “El escuadrón se encuentra reunido. Sargento Zlenko. Nooria. “Mi brazo está bien.” Mira hacia abajo. sino su pecho. sea lo que sea que se nos interponga en el camino.” “No es su brazo. Las facciones de Skinner se vuelven una sonrisa cruel y cínica. 430 . ¿Qué determinación. soldado Ilchenko. Vamos a probar que el sacrificio de nuestros camaradas no ha sido en vano. Estamos listos para entrar… Mayor. entonces.” La suerte está echada. especialmente cuando estaba hablando de su hijo. “La encontré. “No sé lo que nos espera por allí. Si los atemoriza. díganmelo ahora. tienen el honor de completar la Operación Aguja en el Pajar.” No puede ver el rostro de Zef bajo el pesado casco táctico. Skinner y Zef. Se quita el sudor del rostro. Tengo mis órdenes… Y eso es todo lo que tengo ahora.

tome la delantera.” “Que Dios esté con nosotros. (Nota de los T. juego de palabras con el acrónimo Stalker y el significado del verbo to stalk: acechar.“Muy bien. Ilchenko. Zef. Llévenos a la entrada. acosar.” gruñe Skinner a espaldas del mayor cuando marchan hacia la entrada tallada en las rocas y entran en la oscuridad del interior.) 431 . cubre nuestra retaguardia. Stalkers… Vayamos a acechar*. * En inglés. Vamos.

retrocediendo del cadáver por instinto cuando parece desplazarse en el círculo de luz de su linterna. descendiendo todo el camino. “¿Cómo puede estar tan seguro?” Tarasov se le acerca. “Ignore esa cosa por ahora.” El túnel lleva hacia abajo y se encuentra reforzado con vigas de concreto. tragando con dificultad. Mantengan los ojos bien abiertos. “Por lo general las balas no destrozan un cuerpo en pedazos. Tarasov revisa la habitación con la linterna en su cabeza. “y a este tipo le falta todo lo que alguna vez tuvo entre su pecho y su pija.” dice Skinner. por lo que Tarasov se pregunta cuánto trabajo costó y aún más. La sangre mana todavía del cadáver despedazado de un mercenario. La falta de oposición no lo relaja. Prosigamos. “Ninguna bala lo ha matado.” añade Zlenko. Casi se siente aliviado cuando el conducto al fin lleva a una habitación con rústicas paredes de concreto. qué secretos yacen escondidos en las profundidades que justificarían el esfuerzo.” “Más. 12:40:41 AFT El contador Geiger de Zlenko suena con valores normales mientras los cinco hombres avanzan por el empinado túnel descendiente. “No hay nada de interés aquí. Al contrario. Se han estado moviendo hacia el interior ya por más de diez minutos.” 432 . se ve como una habitación de almacenamiento con tanques de combustible y estantes que aún tienen cajas de herramientas y equipo de mantenimiento. 12 de octubre de 2014.” le dice Tarasov.Dentro de las catacumbas Nivel del búnker. débilmente iluminado por las luces de emergencia sujetas en la pared.” responde el Stalker. la desolación aterradora en el túnel oscuro le pone los nervios de punta. aunque sus contenidos están esparcidos por el piso en charcos de sangre. “Lo oirá cuando salga de la escala normal.

el suelo muy apisonado bajo sus pies.” repite Ilchenko. llega un sonido que podría ser un grito de terror de una 433 . Tarasov pasa con cuidado por una sección donde las vigas de concreto están rotas y apenas contienen el techo. tome la delantera. ni a la siguiente. No puede ver el rostro del sargento bajo el visor. Cuando Ilchenko pasa junto a él. “Soldado. su sonido casi suprimido por la propia respiración y los latidos de Tarasov.“Al menos ahora sabemos qué fue lo que hizo que los mercenarios huyeran. haciendo que se calle. Las otras luces adelante no son más que puntos brillantes en el túnel negro. “¿Escuchan eso?” Todos los otros sentidos se desvanecen cuando Tarasov se concentra únicamente en escuchar.” dice secamente Tarasov. La tercera se funde con la oscuridad detrás de ellos.” “¿De verdad.” “Hambre. Ilchenko se detiene. pero. de la oscuridad delante de ellos. “Hambre.” dice Zlenko con un bufido. Avanzando frente a él. “Si tiene alguna idea. las vigas de concreto de arriba. iluminando los cables y las cañerías en la pared. Está a punto de decirle a Ilchenko que no escucha nada cuando un sonido débil viene de la profunda oscuridad a la que lleva el túnel.” “Guárdese sus bromas estúpidas. conteniendo la respiración. Tarasov se mira con Zlenko. Ha-a-ambre. Hacia adelante. El contador Geiger suena lentamente. No hay nada en la siguiente lámpara. Ilchenko?” pregunta Tarasov.” Su voz se desvanece en un suspiro. a unos pocos metros adelante del soldado. “Hambre. por favor cuéntela. Su propia luz sigue los movimientos nerviosos de su cabeza. Ilchenko entra en un pozo de luz de emergencia y luego lo engulle la oscuridad hasta que llega al siguiente. pero sus gestos le indican su miedo creciente. El túnel se dobla y vuelve más angosto.

” “Sólo está oscuro. “¿Cuántas veces ha sobrevivido en la Zona?” Tarasov mira hacia arriba. pero no está seguro de quién está hablándole. “Mantengan el canal limpio. “Mueva el culo. Stalkers.” le dice Skinner. pero emerge sólo como un murmullo.” dice Zef.” “Este imbécil se lo merecía. o algo más rugiendo luego de terminar su cacería.” 434 .” Tarasov separa los dedos rígidos.” Se ríe de su propia broma y palmea la espalda de Ilchenko con su rifle. Casi me tropiezo con él. “Avance.” “No me gusta este túnel.” El mensaje a sus hombres se supone que debe haber sido tranquilizador.voz humana. No es momento de charlar. “Cuida nuestras espaldas y estaremos bien. sargento. “Continuemos. “Es demasiado tenebroso aquí abajo. Ilchenko. no hay botín en el cuerpo. ancho y duro. como si se pudiera deshacerse de las voces así como de su dolor de cabeza que empeora. toma una memoria portátil y la guarda con cuidado en su bolsillo.” dice Zlenko. “A juzgar por su traje. “No. Se arrodilla junto al cuerpo y revisa su traje protector. Los contenedores del cinturón están vacíos. Ni siquiera un sucio cargador. soldado.” La luz de la linterna en la cabeza de Tarasov cae en un traje color anaranjado con tanques de oxígeno en la espalda y un casco cubriéndole el rostro con un plexiglás. era uno de los científicos que se suponía que debíamos salvar. pero la mano del científico muerto sostiene algo que se rehusó a dejar. “Parece como si alguien lo hubiera arrastrado hasta aquí pero lo dejó… Debe haber estado apresurado.” Ilchenko lo da vuelta con el pie.” “¿Qué?” “Me refiero a ese cuerpo allí. Sacude la cabeza. Se suponía que debíamos salvar esto. La voz en su intercomunicador suena familiar.

“Nadie habló.” “¿Quién diablos dijo eso?” Tarasov mira alrededor a sus camaradas sorprendidos.” dice señalando con su rifle el colchón que se encuentra en el suelo.” Ilchenko lanza una mirada 435 . pasando por encima del cadáver.” “Tu fuerza no será suficiente aquí. señor.” Tarasov entra y mira alrededor de la habitación. mayor.” El olor de la tierra. el túnel lleva a una puerta de metal.” comenta Skinner. “¡Maldita sea! Aquí es donde realmente comienza el búnker… Y yo que esperaba que esto acabara pronto. Ilchenko abre la puerta siguiente y cuidadosamente se asoma. soldado?” “No. Revisa sus instrumentos. Los círculos de luz de sus linternas se concentran en la pared. A cincuenta metros. “La radiación es normal… No se detectan anomalías. “Incluso estando mortalmente herido.” Zlenko dice en voz baja.” grita Skinner con insatisfacción.” “¿Ya está extrañando el aire fresco. El torso aún está cubierto con la armadura de mercenario usual. Zef se encoge de hombros. pero el resto del cuerpo no está. Las paredes aquí son de concreto sólido con agujeros redondos que alojan a los ventiladores. “Parece un cuarto de vigilancia. Es que es jodidamente angosto aquí con ese mono respirándome en el cuello. mostrando apenas un tramo de concreto y tierra rocosa que no se diferencia de las otras que los rodean. “No hay nada aquí más que restos. uno de los cuales todavía sigue girando. la podredumbre y humedad abruman sus fosas nasales tan pronto como se quita la máscara protectora.“Pero veo un punto que está más oscuro que en ningún otro lugar.” Todos giran sus cabezas en la dirección que está señalando el Stalker. Debería ser seguro quitarnos las máscaras de gas. Se encuentra abierta y un cadáver yace en la entrada. “Debo estar imaginando cosas. “Parece como que quería arrastrarse hacia afuera él solo.

“¡Escopetas! ¡Dispárenle! ¡Dispárenle a la bestia!” Ahora reconoce al mutante: se trata de un oso.” Tarasov ve que los ojos del Stalker se entrecierran. El túnel angosto funciona contra la criatura. “Viktor. sargento?” “No lo sé. se mueve algo pesado. adolorido. Su cuero grueso absorbe cada bala y las garras largas ya intentan alcanzar a Ilchenko cuando el monstruo se levanta en dos patas. “Momento de la acción. Tras la siguiente puerta. el Stalker abre la puerta de metal unas pocas pulgadas.” Skinner sonríe y avanza sin esperar a las órdenes. “Avancemos. arrastrándose sobre el cuerpo de Skinner mientras examina a sus potenciales presas. Músculos antinaturalmente fuertes 436 . Tarasov incluso logra escuchar un cascabeleo lento. En el instante siguiente. El cascabeleo se vuelve un aullido que congela la sangre y Skinner grita con temor y desafío cuando el mutante lanza su ataque.” “Kommandir?” Tarasov espera hasta que Ilchenko y los dos Stalkers abandonen la habitación.” dice rápidamente. venga aquí un segundo. pero no me agrada su comportamiento más que a usted. permitiéndole levantarse sólo a una altura en la que Zef puede dispararle media docena de balas en el vientre. Trazadoras y balas agujerean la oscuridad mientras Tarasov se arroja al suelo para darle a Zlenko una línea de fuego clara. No necesita preguntarle la razón. Luego de unos pocos pasos Tarasov ve a Ilchenko haciéndoles una señal para que se detengan.” Siguen a los Stalkers en un oscuro túnel.de desdén hacia Zef. bestial. una malévola masa de fuerza negra abre de un golpazo la puerta y derrumba a Skinner. “¿Qué le está sucediendo a Ilchenko. “Espero que no se robe un cargador de Kalashnikov y se lo coma. Antes de que Tarasov lo pueda detener. tratando de ponerse erguido en sus dos patas traseras. “¡Mutante!” grita Ilchenko disparando su ametralladora. pensando que es una banana.

” dice. “Tenías el culo del oso totalmente encima tuyo. Y ahora veamos qué hay en la siguiente habitación.” “Ahora te mereces que Bone te llame caraculo. poniéndose de pie y limpiando la sangre del enorme cuchillo de combate dentado que ha plantado en el cuero del mutante muerto. “Gracias a Dios por los espacios reducidos.mueven al mutante agonizante hacia adelante mientras Zlenko y Tarasov disparan sus rifles en su cabeza. Y también las tenues luces de emergencia. pero Zlenko lo detiene. quien aún se está quitando la sangre de su rostro cuando el otro hombre pasa junto a él. los hombres respiran con dificulta. Skinner ya se estaba acercando para revisar el cadáver en busca de algún botín.” Entrando a la próxima habitación. Agitados. Eso apesta. su aullido se detiene. una de ellas crujiendo como si su adaptador estuviera roto e iluminando un cuerpo en la esquina durante un segundo. Las paredes de concreto con las cañerías que corren por el techo bajo.” 437 . las capas superiores en jirones por las garras del oso. Stalker. Lleva puesto el abrigo largo. las máquinas oxidadas y los deshechos de metal le recuerdan con mucha fuerza a los laboratorios subterráneos de la vieja Zona. Stalker. Eventualmente. La voz temblorosa de Skinner rompe el silencio repentino. ¡le clavó el cuchillo a esa bestia incluso cuando lo pisoteó! “Siento haberle hecho quitar la máscara de gas. La cara del Stalker está sanguinolenta y su armadura hecha andrajos. esa bestia debe haber olido como el mismísimo infierno de tan cerca…” Los hombres sonríen. viejo.” dice Zef a Skinner. que llevan los científicos que conducen las investigaciones en la Zona. Dios mío. Tarasov tiene una sensación de déjà vu. verde oscuro.” “¿Qué?” “Quiero decir. “Gran trabajo. Propio de alguien de Deber. “Cadena de mando.

Tocando los bolsillos del abrigo. ¡Es una orden!” dice Tarasov. cálculos y notas de investigación. Avancen.“¡No eres más que un perro faldero. Tarasov le hace una seña para que tome la delantera y lo sigue. “¡Revisémoslo ya!” “Dije que más tarde.” dice Zlenko.” “¡Ilch! ¿Qué diablos sucede con usted?” grita Zlenko. “Puedo ponerme la máscara de gas de nuevo si es que este hombre le teme a mi rostro. boyevoychik!” El Stalker parece enojado pero se aparta para que Tarasov examine el cuerpo.” “Puede que haya un mapa con escondites ocultos en esa mierda.” “Jefe. “Tal vez deberíamos revisar eso. “Orden. “Más tarde. pero apenas capaz de contener su ira. también encuentra una pequeña libreta llena de gráficos. orden… Al carajo con toda esa mierda. “¡Si continúa alterando la disciplina le quitaré esa ametralladora y lo dejaré llevar la delantera con una pistola! ¡Ruegue que un mutante lo salve de la corte marcial!” Finalmente el metrallero se queda callado.” Tarasov ve que Zlenko levanta su escopeta. Stalkers. mayor. “Está bien. cuide su lengua!” “Nada de mi trabajo tiene una descripción acerca de tener que soportar el olor de los monos. negro.” “Yo necesito una jodida máscara de gas para protegerme de tu olor.” dice en voz baja.” dice Zef desde atrás.” “Ilchenko: cierre la boca. “Soldado Ilchenko. “¡Soldado. cuando nos podamos permitir un pequeño descanso. 438 . La mano muerta aún está aferrada a una laptop de alta resistencia. “¿No podemos arreglar estos generadores? Esta oscuridad…” “Al menos tú combinas.” dice Ilchenko y emite una risa aterradora.” le dice Skinner a Tarasov con una mirada codiciosa en los ojos. muy de cerca. sargento. Última advertencia. casi suave.” dice el Stalker con calma.

Que los Stalkers revisen su munición mientras veo qué quedó en esta habitación.” Tarasov se conmociona cuando escucha la voz de Ilchenko detrás de él. soldado?” “He dicho. Tarasov observa a Ilchenko y a Skinner mientras cuentan sus cargadores. explorar esos corredores y encontrarnos de vuelta aquí?” “No lo creo.” “Como ordene.” “¿Qué clase de respuesta es esa. Sólo tenemos una oportunidad si nos mantenemos juntos. La luz tenue de su linterna apenas ilumina la gran habitación.” “¿Cuánta munición le queda todavía.vigilando sus movimientos. “No hay sangre en ése. Tarasov casi tropieza con una silla tirada cuando se acerca a ver si hay algo detrás y ve que un cuerpo sin cabeza le da la bienvenida. “Extraña forma de morir. Una mesa de campo permanece en la esquina. las patas al aire. Frunce el ceño y avanza hacia donde otro cuerpo yace en la esquina. Tarasov cuidadosamente abre otra puerta de acero. Viktor. Al menos él conserva su sentido del deber. suficiente.” 439 . lo golpearon contra la pared con tanta fuerza que se le rompió el cuello. A través de una puerta al final del corredor. aún con una pistola en su mano. Ilchenko?” “Suficiente. Ese sujeto debe haber luchado hasta su última bala.” Las palabras obedientes del sargento relajan sus nervios. Botellas vacías de gaseosa y agua mineral yacen por el suelo entre los restos de cajas destruidas. desde donde varios corredores se ramifican. Luego de dos vuelos. normalmente un cuello no está completamente doblado a un lado como ése. Si comenzamos a derrumbarnos o tenemos gente que se va directo hacia el botín. señor. Es decir. Suficiente para matar al mundo. entran en la angosta escalera en espiral que conduce hacia abajo. podría haber más mutantes alrededor. esta misión está acabada. “¿Tal vez deberíamos irrumpir en grupos de dos.

el mayor espera que las linternas de sus cabezas enceguezcan a los tres chacales que saltan desde la oscuridad. Debe haber sido arrancado de la pared. pero las bestias no vacilan en atacar a Zef. ese túnel lleva a una cámara etiquetada como almacén de los excavadores. sí. luego cruzamos la habitación de guardia y ahora estamos en el que fue el salón comedor. a menos que los hayan utilizado cuando todo se fue al garete. pero el diseño del búnker aún es visible. quienesquiera que sean.” “Amo los laboratorios. dirigida hacia abajo. Tal vez tengan munición allí o suministros de primeros auxilios. “Mayor… Será mejor que vea esto.” “¿A los laboratorios. con un tercer mutante uniéndose al coro discordante.” grita Skinner con ojos brillantes. Pero esta vez es seguido de un aullido.” Tarasov estudia el plano incompleto. “Dice área de excavación. que está de pie más cerca de ellos. “¡Armas listas! ¡Cuidado con el túnel de la izquierda!” Por un instante.Se está volviendo loco. Mire. primero revisamos el almacén. “Excelente… Esta parte larga es el conducto de entrada.” “¿De qué se trata. ignorando la emoción del otro Stalker. Está destrozado y le han pasado por encima unas botas pesadas. pero el mapa termina allí. entonces?” “No. La del medio lleva hacia los laboratorios. Viktor?” “Zef encontró un mapa. pero la voz ronca de Ilchenko es suficiente para hacer que esté más que preocupado. Sólo hay una flecha. “¡Debe ser donde guardan los artefactos para pruebas y cosas así!” “¿Y desde allí?” pregunta Zef.” Un gruñido proviene de la oscuridad como si fuera en respuesta a las últimas palabras de Tarasov. Tarasov no ve esa luz sanguinaria brillando en los ojos del soldado. Un chacal le hunde los colmillos en 440 .

¿Necesitas una venda?” le pregunta Tarasov. El Stalker negro sacude su cabeza. Deja caer su ametralladora con los dos chacales aún aferrándola con sus dientes y aprovecha el momento para sacar su pistola. supurando sangre.su brazo. juntando toda su magnífica fuerza. no tendr ías nada con qué manipularte la pija. “Esas bestias me arrancaron mi arma de las manos y trataron de mordérmelas…” “Los chacales no son agradables. Tarasov. Skinner y Zlenko están disparando como locos en los manojos de carne. “¡Qué carajos!” los ojos de Zef están lo suficientemente abiertos como para exponer un aro blanquecino alrededor de sus córneas mientras revisa sus brazos. con su voz rugiendo por encima del traqueteo. Los colmillos del mutante han doblado el marco de metal reforzado de su exoesqueleto como si estuviera ensamblado con cables suaves. “De haber usado otra cosa que no fuera un exo. para horror de Tarasov. pero antes de que pudiera preguntarle al Stalker qué quiso decir.” le dice sardónicamente el 441 . Ilchenko finalmente toma su ametralladora y dispara una larga ráfaga hacia el mutante. el mutante sigue gruñendo mientras cae al piso y empieza a arrastrarse hacia ellos. La percepción o la agilidad hacen que el soldado resulte más afortunado que el Stalker. músculos y colmillos mientras Zef. sin dejarle ninguna oportunidad para disparar y. Incluso ahí." Tarasov se encoge de hombros. “¿Qué diablos se necesita para matar a ese jodido bastardo?” El mutante ya no gruñe cuando el último casquillo cae al suelo desde el arma de Ilchenko. Una mirada extraña aparece en sus ojos. "Fueron tras mi nena. golpea al tercer mutante contra la pared y lo sostiene allí mientras Skinner dispara tres tiros de su escopeta en sus carnes. Ilchenko sufre el mismo destino. Skinner interrumpe.

recargando su escopeta. Tras la puerta de acero de la habitación de almacenaje encuentran la fuente del olor. la oscuridad parece moverse en el suelo. No quiero irme de aquí con las manos vacías. colapsa con un siseo largo y que se apaga poco a poco. “¡Mierda! ¡Una serpiente!” Esta vez no está solo. encima de él. “¡Aquí apesta!” “Alto. a sus espaldas. Pedazos de carne a medio digerir permanecen 442 . Nosotros los soldados vivimos de vodka y pan duro. Pequeños puntos verdes débiles aparecen y se mueven hacia ellos. lo único que deberías desear es tener suerte. algunos de ellos con sus miembros arrancados a mordiscos. Al menos eso es lo que algunos coroneles parecen creer. ¿a sus soldados no les interesa para nada el botín? Si el ejército paga realmente tan bien. hermano. El olor trae saliva a la boca de Tarasov. Tras el círculo de luz de la linterna de Ilchenko. donde debería estar el techo. Skinner. como si alguien se frotara unas palmas de piel dura. Agujereada por balas de escopeta y de rifle.” Ilchenko hace una señal para que se detengan. “¡Atrás! ¡Retrocedan!” grita Tarasov.” “Mayor.ex miembro de Deber. Skinner. todos… Y mantengan los ojos bien abiertos. me enlistaré.” El corredor es angosto y el olor dulzón de cuerpos en descomposición persiste en el aire húmedo.” “No necesitamos dinero.” “Avancemos.” “Deberías sentirte feliz si sales con vida y para ello. Las balas acribillan el cuerpo erecto del mutante cuando se preparaba para atacar. Una pila de cuerpos yace en el piso. Maldito sea este lugar… Y este sólo es el comienzo.” “Mejor que haya algún botín en la habitación de almacenamiento. “Es tu día de suerte. La traga. Ve dos luces color ámbar que aparecen a lo alto. “¿Pueden oír eso?” Un sonido débil viene de la penumbra. Tarasov jadea para respirar. escupe.

Mira alrededor de la pequeña habitación con estantes estropeados en la pared. pero Stein insistió en que algunos de ellos aún se pueden encontrar. a la antigua. profesor. venga aquí un minuto.” gruñe. “¿Qué hay allí?” pregunta Skinner curiosamente cuando caminan de vuelta a la gran habitación. Ilchenko. Los antropólogos están de acuerdo también en que los lokottaravadan se extinguieron hace mucho tiempo.” De vuelta en la relativa seguridad del vestíbulo. Su linterna ilumina la letra prolija. esto es rechazado por la mayoría de los historiadores como pura leyenda. por lo que solamente se distingue Sakharov. “Explosivos. con las armas listas para disparar. “De acuerdo con los investigadores. “Al menos esto no fue por nada. 443 . dicen que las sacerdotisas femeninas de esta tribu poseían poderes curativos casi mágicos. levanta cuatro manojos pesados de cajas rotas. Antiguos manuscritos sogdian. mantenga un ojo en esos corredores. “Veamos qué tenemos aquí”.” “Oh-oh. “Hola.” Se sienta en el suelo y saca la libreta de su bolsillo.esparcidos en el concreto. avanzamos hacia los laboratorios. Sargento. Luchando contra la náusea. ¿No estamos enojando?” “Aún no. Un nombre está escrito en la página interna de la portada pero la tinta está manchada. Tarasov ordena que descansen un momento. Zlenko se da vuelta y vomita profusamente mientras Tarasov se pone su máscara de gas con rapidez. Lee la escritura de la primera página legible en voz alta para que Zlenko también sepa lo que están a punto de descubrir.” murmura el mayor. hola. descubiertos por la expedición de Sir Aurel Stein y obtenidos por nosotros gracias a la British Library. pero el olor nauseabundo aún permanece en su nariz. las dos estatuas fueron construidas por una antigua tribu llamada los lokottaravadan. Sin embargo. ojeando las páginas. esparcidos entre las tribus hazara locales. “Revisen sus armas. Coman algo. En diez minutos.

continúa: De las muestras extraídas de las ruinas de las estatuas.También nos enteramos por los manuscritos que las famosas estatuas de Bamyan. mientras que Ilchenko mantiene los ojos fijos en el oscuro corredor y murmura para sí mismo como si delirara. excepto en valores muy bajos los cuales pueden deberse al polvillo nuclear que cayó tras los sucesos recientes. Sin embargo. Zef y Skinner comparten una lata de bebida energética. Lo que nos preocupa ahora es que hay algo muy malo y demoníaco allí abajo… Eso es lo que buscaban los científicos. no sólo servían espiritualmente. Una buena. de acuerdo a su fe. la muestras locales no emiten ninguna radiación. conocidos en la Zona por sus efectos de restauración de salud como Alma o la variedad de Mica. debí haberlo adivinado. mucho tiempo después de que este pueblo misterioso fuera aniquilado. Comprender la naturaleza de esos fragmentos sería un gran progreso científico. “Bien. Otra característica intrigante es que ocasionalmente los fragmentos comienzan a brillar pero sin emitir su propio calor. Zlenko está pálido y maldiciendo. luego de que Genghis Khan masacrara cada habitante de la ciudad que habitara allí en 1222. cómo decirlo… El significado de todo esto es que me casé con una bruja. 444 .” “No me digas que todo esto se trataba de unos estúpidos antropólogos con una erección por la superstición y las leyendas… ¿Qué significa todo esto?” Tarasov lucha para poder encontrar las palabras correctas.” Tarasov mira a los Stalkers. pudimos establecer una notable semejanza entre la estructura molecular de los fragmentos de roca local y ciertos artefactos. al parecer. Todos se ven cansados y sin aliento. el mismo lugar fue conocido como la Ciudad de los Gritos.” “¿Repita eso?” “No tiene importancia. En los siglos posteriores. Tal vez sin mis artefactos y la piedra de Nooria colapsaría como un saco vacío. llamadas Samal y Shamama. un demonio u objeto de poder destructivo estaba oculto. Como sea. Los lokottaravadan las esculpieron para proteger un lugar donde.

445 . Este lugar es una maldita madriguera. 28 de agosto Ya era realmente tiempo de acceder al nivel inferior. La coloca en su mochila y saca la memoria portátil que encontró en el primer cadáver que encontraron. Gritaba algo acerca de gobernar el mundo y mató a otros dos antes de que los guardias le dispararan. un directorio aparece con los archivos dispuestos en orden cronológico. Nuevamente. 29 de julio. o lo que sea. No tengo que preocuparme por mi edad avanzada… De todos modos ya quisiera dar por finalizada esta misión. Reducen mi dinero cada día hasta que encuentre un artefacto. Tuvimos que bajar excavando y con explosivos. Ahora echémosle un vistazo a esa laptop. Para empeorar las cosas. 2014 Kiev no se encuentra satisfecho con nuestro proceso. porque este lugar se vuelve más siniestro mientras más profundo cavamos. Ofrecimos un pago extra para motivar a los excavadores. con la esperanza de tener mejor suerte con ésa. 15 de agosto Hoy tuvimos un contratiempo.” Para su decepción.“Volvamos a esto más tarde. el disco duro está encriptado. alguien voló el acceso a los niveles inferiores. Como sea. incluso si esto sale mal. Se están poniendo ansiosos. tuve que duplicar el dinero de los excavadores. Tarasov está aliviado cuando tras conectarla a su PDA. Ya he perdido decenas de miles de dólares por la tardanza. Puedo ignorar a la Academia pero mis compradores también se están impacientando. ya me pagaron suficiente por los planos del Gauss. Espero que caven con más prisa. Un excavador comenzó una pelea.

Quiero salir. Quiero salir. por el amor de Dios. “Permiso para…” “Déjese de tonterías. usted y yo. Viktor?” “Lo estoy. Los guardias entraron en pánico. ¡Esos jodidos aullidos desde las profundidades! Me vuelven loco. Qué debería hacer… qué debería hacer. Les dispararon a los guardias y tomaron el mando. hijo… Estamos más allá de eso. ¡daría todo lo que tengo si sólo pudiera salir de aquí! 11 de octubre Mierda. Pero lo que me preocupa es que hicieron un pacto con los dushmans… Eso no era parte del trato. Los sujetos de prueba se han escapado. Quería ganar tiempo y conté todo a los compradores. Dos días después estaban aquí. Estamos encerrados en el salón comedor. No pude soportar la presión. Pero estoy preocupado por los Stalkers. Sakharov está mucho más perdido en su investigación que ni siquiera se da cuenta que nuestra producción ahora va hacia Beijing en lugar de Kiev.” “Esa no es excusa para que abandonemos este lugar. ¡No pueden dejarme aquí! ¡Soy su amigo! ¡No pueden traicionarme de este modo! Zlenko suspira. ¿Qué demonios podría hacer? No tengo poder. Eso es una jodida traición. señor. Esas son nuestras órdenes. “¿Aún está conmigo. Escuché que Skinner le decía en secreto al tipo negro acerca de 446 .” “¿Todavía tiene sentido ir más profundo? Aquí ya no quedan científicos a los cuales rescatar.” Zlenko no se ve feliz. ¡Como desearía estar lejos de este condenado lugar y disfrutar de mis ganancias en el sur de Francia…! No. los científicos son menos importantes para Kiev que lo que hemos averiguado. necesitamos revisar los laboratorios y asegurar cualquier resultado que podamos encontrar de la búsqueda.10 de septiembre Es mi culpa. De hecho. Diga lo que piensa.

hubiera preferido quedar en la oscuridad. Stalker. usted es un buen hombre punta. Con todos los mutantes alrededor.dejarnos e ir a buscar los artefactos. “No quiero que el tipo de la ametralladora se lleve todos los artefactos.” Laboratorio. lo último que necesito es que ellos se disparen entre sí. “¡Firme. Si Tarasov tuviera que escoger entre la oscuridad del nivel de los búnkeres o la espectral luz de abajo. Siempre fue un presumido. Echan un vistazo hacia el interior. pero no de este modo. mientras pasan. “Muy bien. quédese conmigo. Tarasov toma algunas hojas del suelo.” Tarasov se pone de pie y da una palmada.” “Estoy de acuerdo.” “Como prefiera. Como no está seguro si las largas hileras de números contienen alguna información útil.” grita. Ilchenko. Skinner! ¡Avance en silencio!” El Stalker está a medio camino escalera abajo cuando se detiene repentinamente. “Vaska. Una luz azulada tenue brilla al fondo. con puertas que se abren a habitaciones pequeñas. las deja caer de vuelta al piso. Está el límite. Ilchenko. Una escalera caracol de metal que conduce hacia abajo está al final del corredor. 12 de octubre de 2014. bajando de su hombro la escopeta. “¿eres tú?” Tarasov no puede ver la razón por la cual el Stalker se agita. ¡Siga así! ¡Vamos muchachos. así que sus linternas caen en muebles de campo destruidos y documentos esparcidos. avíspense!” “¿Puedo tomar yo la delantera esta vez?” pregunta Skinner. Stalkers… Descendamos hacia los laboratorios. 447 . Será mejor que cuidemos nuestras espaldas.” “Mantenga un ojo en él y no deje que se meta en una pelea con Zef.” “Y estoy más preocupado por Ilchenko. pero salta escaleras abajo para evitar que se precipite hacia la enorme habitación donde emergen las escaleras. 14:29:02 AFT El corredor que lleva hacia los laboratorios es corto.

Como si el sonido desesperado del grito de una mujer no fuera suficiente. Agarra el hombro del Stalker y lo empuja lejos de la puerta. donde se alza una puerta de acero.Adonde quiera que mire. déjame ir. Tarasov avanza con la intención de tirar de él para que regrese. “¡Nooria!” pronuncia ante la visión de ella yaciendo en el suelo cubierta de sangre en su vientre y sus miembros. Escucha como los otros descienden la escalera de metal. “¡Vaska!” grita Skinner. pero el sonido metálico de las botas no puede suprimir la voz vaga. “No se acerquen. pero discernible. “¡Mierda!” La voz de Skinner y el disparo que sigue le devuelve el sentido a Tarasov. Son las lámparas de emergencia las que emiten la fría luz azulada sobre la devastada habitación. “¡Oh no! ¡Vaska! ¿Qué te han hecho?” Maldiciendo. 448 . con computadoras rotas y sus pantallas destrozadas esparcidas por todo el suelo. de un hombre gritando de agonía. Skinner grita con desesperación y horror. muévanse!” “Mierda. sus ojos se agrandan por el horror de lo que ve. dándole toda la ambientación de un cine que opera en el infierno. “¡Es Vaska de Ghorband! ¡Debo ayudar a mi amigo!” “¡Es un jodido mutante intentando asustarte para que huyas!” El cuerpo pesado del Stalker repentinamente se hace más liviano cuando Zef se une a los esfuerzos de Tarasov. “¡Vuelvan a las escaleras. tratando de deshacer el agarre de Tarasov. ve muebles devastados y gabinetes destrozados.” grita Skinner. Casi ha alcanzado a Skinner cuando escucha algo que paraliza la sangre en sus venas.” grita a los otros. “¿Dónde estás? ¿Eres tú el que está ahí?” “¡Stalker! ¡Quédate aquí!” Ignorando las palabras de Tarasov. su voz hace eco en la habitación. Skinner corre hacia el otro extremo de la habitación.

no un soldado al que puedas darle órdenes. “Tú no viste esas jaulas. Las apariciones desaparecen. “El mutante quería que salieras corriendo de miedo. idiota. “Era mi mejor amigo… Creí que estaba muerto pero lo vi… Primero estaba en una jodida jaula. 449 . “Deja ese gimoteo. pero su propia voz también está temblando. Entonces todo queda en silencio. Yo las vi. “Vi a Vaska…” gime Skinner.” murmura Zef.“Sostenlo. ¡Al diablo contigo y con tu misión!” Tarasov empuja el rifle de Zlenko hacia abajo cuando el sargento apunta al Stalker que se marcha. ¡Ya estoy harto de ustedes! ¡Voy a salvar a mi amigo!” “Skinner. ¡Muy nervioso!” “Tú no has visto lo que yo vi. “Es hombre muerto. hace solo un momento. con los ojos ardiéndole de ira. luego inmovilizado en una mesa de operaciones con tubos de mierda y catéteres metidos en la cabeza…” “Solo fue tu imaginación. me estás poniendo nervioso. tomando una granada de su cinturón de munición. El cadáver mutilado de Nooria se hace más claro con cada paso que da hacia la puerta pero.” grita Ilchenko y le apunta la ametralladora al Stalker. “Vete a la mierda.” responde gritando el Stalker cuando desaparece en la oscuridad más allá de la puerta de acero. Son reales.” grita Tarasov cuando llegan a la escalera.” El Stalker se pone de pie y mira a Ilchenko. salta hacia adelante y arroja la granada en la habitación siguiente.” le explica Tarasov. ¡Vaska está bien!” “¿Cómo puedes estar seguro de eso? ¡Debemos encontrarlo! Quizás aún está vivo aquí en alguna parte…” “No hay nadie aquí excepto los jodidos mutantes. Ya terminó. ¡quédate aquí!” “Yo soy un Stalker. Un aullido doloroso sigue tras la detonación. Los tres hombres restantes miran a Tarasov. “¡Skinner! ¡Estamos todos juntos en esto! ¡Regresa!” lo llama. si quieres vivir. sobreponiéndose a su horror. “¿Qué se supone que hiciera? ¿Dispararle?” Nadie responde.

hombre mono. rompiéndose en pedazos. también. mayor.” dice finalmente Ilchenko.” “El soldado tiene razón. El metrallero grita triunfantemente. “¡Sí! ¡Te atrapé!” “¿Qué está haciendo. si es que todavía tiene agallas para esa clase de cosas. aunque ahora sí. Un monitor de computadora cae al piso duro.” responde Ilchenko ansiosamente. “Olvídense de ese Stalker.” “No necesito que estés de acuerdo conmigo. el mayor continúa leyendo la libreta de Sakharov. “¿Qué pasa con ustedes? Otra vez: ¿se suponía que debía dispararle o qué?” “Sí. jefe. Zlenko. “Podría haberle hecho un favor. Se agacha para revisar una computadora rota. Fue un error dejarlo ir de ese modo. mantenga la vista en la puerta de acero.” “Estoy con Ilchenko en esto. Tarasov ve acuerdo en los rostros de los demás. Pone el dedo en el gatillo del rifle y dice. soldado?” “¡Estaba haciendo una captura de pantalla!” Tarasov quiere gritarle algún insulto a este hombre. Ni ha visto el miedo aparecer aún en el rostro del enorme Stalker antes. buscamos información en el laboratorio.“De todos modos no soportaba su lloriqueo acerca de los artefactos.” Los comentarios de Zlenko sorprenden a Tarasov. pero luego decide dejarlo por un momento. Con un ojo en sus soldados y el otro en los restos sobre el suelo. Es la primera vez que el sargento ha hablado abiertamente contra él. 450 . Podríamos haberlo matado y llevarnos su munición.” “Si usted lo dice. mayor. En este momento Ilchenko dispara su ametralladora. Tarasov busca algo que pueda tener alguna pista sobre el destino de los científicos. Con su curiosidad predominante y sin presentir peligro inmediato. Zef. Ilchenko.” responde el Stalker de mala gana.

Para comprender mejor su similitud. Sin embargo. primero convierte la agresión en instinto primario. En cambio. Los excavadores aún están aclarando los pasajes que llevan al nivel inferior. En otras palabras. Se nos prometió que en unos días los primeros sujetos de prueba serán enviados. Es un hecho probado que la enorme contaminación nuclear por sí sola no es lo que está creando un medio ambiente como el de la Zona. parece influenciar a todas las criaturas multiplicando su nivel de agresión. Ahora que sabemos que el artefacto oculto bajo Gholghola actúa de modo similar a la Conciencia-C. podríamos estar más cerca de la explicación. construimos las jaulas de los sujetos de prueba de tal modo que puedan ser descendidos. el fenómeno local no parece seguir un patrón razonable. En este momento estamos instalados en una habitación que construimos entre el antiguo búnker talibán y algo que alguna vez pudo haber sido una fortaleza subterránea. Para facilitar nuestra investigación.Comparada con el rendimiento de la investigación del profesor Herman de la Zona. Es la más extraña forma de mutación con la cual nos hemos encontrado. Los excavadores lo están despejando. tenemos que conocer mejor sus diferencias. que manipulaba a aquellos que entraban en contacto con ella. Mientras que la Conciencia-C era una entidad inteligente en sí misma. Aún no sabemos como afecta a los humanos como inteligencia superior. invalidando todos los patrones de comportamiento. Nuestras observaciones de las especies carnívoras mutadas han probado que su influencia desarrolla capacidades motoras como modo de facilitar una agresión exitosa. Lo único que tenemos que hacer es 451 . se necesita conducir una investigación psicológica apropiada para aclarar esto. No podemos esperar hasta que atraviesen las catacumbas más antiguas. nuestras propias medidas indicaban una extraña conexión entre como la Conciencia-C afectó la Zona y los desarrollos en Afganistán luego de los denominados accidentes. Probablemente los individuos con una particular tendencia a la agresión y a la violencia son más propensos a que les afecte. luego desarrolla características físicas que otorga a las especies afectadas más oportunidad de tener éxito con su agresión.

pero la letra es apenas legible.” dice Ilchenko con una sonrisa. ¡Nuestra expedición ha sido traicionada! Había un traidor entre nosotros. “Quizá encontró a su amigo después de todo. una mesa y estantes para libros. pero la pequeña habitación sólo contiene dos literas. como si hubiera sido puesta en papel por una mano temblorosa. Una 452 . Apenas ha hecho a un lado la libreta cuando un grito enmudecido viene de la dirección en la que Skinner ha desaparecido. El sonido que le sigue a los disparos no es algo que Tarasov hubiera esperado escuchar: una risa desdeñosa que brama. Le siguen páginas con largas columnas de números y expresiones científicas que no tienen sentido para Tarasov. Soy un hombre viejo y débil: ¿qué puedo hacer ahora? La única manera de evitar que nuestra investigación caiga en las manos equivocadas es soltar a los sujetos de prueba contra los que secuestraron a nuestra expedición… ¡Que Dios se apiade de nuestras almas! La escritura termina abruptamente al final de la página. seguido por series rápidas de disparos de escopeta. aunque fueran criminales tomados cautivos por nuestros guardias. Respira con pesadez. Las de la última página estaban escritas por la misma mano. No tengo problema de usar mutantes para mis experimentos pero pensé dos veces acerca de usar seres humanos.exponerlos a la influencia psicótica por un cierto período de tiempo y tomar las medidas psíquicas posteriormente. “Hay otra habitación hacia la derecha… ¿Deberíamos revisarla?” Tarasov asiente y sigue al sargento. Tarasov mira a Zef y el Stalker apunta su arma y da un paso alejándose de la puerta. Zlenko aparece. que nos vendió a un poder hostil. Mantiene lista su arma cuando abre la puerta.

juro que traté de resistirlo. ¿Qué diablos te sucedió. No es la sonrisa malévola de Ilchenko o que el metrallero le esté apuntando a Zef en la cabeza. juro que traté de resistirlo. “¿Qué…?” “Lo… Lo vi de nuevo…” llora Zef. ¡Está en mi jodida cabeza de nuevo!” “Ilchenko. golpeándose la cabeza con sus puños. relájate. “A alguien le interrumpieron el desayuno. “¿Qué sucede?” Pero la escena surrealista es demasiado para el temperamento de Tarasov. se suponía que sólo era un secuestro. Jesús cuánto traté de olvidarla pero ahora ella volvió a mi cabeza. “Ya no puedo soportarlo. “Cuando entramos en la habitación: todo regresó a mí. Traté de olvidarlo. pero ella era tan dulce cuando la amordacé. “¡Contrólate!” grita y sacude al Stalker como si fuera una máquina que funciona mal. “¿De qué diablos estás hablando?” “Sentí… Sentí ese deseo nuevamente.” trata de tranquilizarlo Zlenko. apunte ese cañón hacia otro lado o le juro que le dispararé.” dice Tarasov a Zlenko. Lo que saca hace que todos abran mucho los ojos sorprendidos: es una pequeña muñeca con cabello rubio. Oh Dios. lo que lo hacen tan irreal. tiene que convencerse que lo que ve no es real. Y cuando el maldito Stalker abrió la puerta repentinamente volvió todo a mí… ¡La vi yaciendo allí!” “Oye Zef.botella de vodka medio vacía y una lata abierta de carne aún permanecen en la mesa. Volviendo de la habitación de las computadoras. oh Dios…” 453 . Stalker?” Zef busca en el compartimento de munición de su exoesqueleto. su cuello simplemente se derritió en mis manos. sino ver al Stalker sentado en el suelo y llorando. lo intenté con ahínco. oh Dios todo el jodido asunto se fue a la mierda y su cuerpo era tan suave como la mantequilla.

Escuchan, en silencio, las palabras del Stalker que llora. Zef se limpia la nariz con el revés de su mano enguantada. “Es por eso que fui a la Zona, para encontrar al jodido Genio, quería pedirle que hiciera que se vaya, pero entonces luego de esas noches en la Zona en las que te escondes en un agujero en la tierra y deseas ser una maldita piedra cuando se avecina una emisión, traté de morir luchando contra todos los kak que la Zona me arrojaba pero no… Y luego vine a esta condenada tierra, ¿y para qué? Ella regresó a mí y a la mierda todas las armas y toda esa mierda, ahora la veo de nuevo… Ella jodió todo lo que tenía y jamás me desharé de ella, oh Dios, ahora ni siquiera quiero… Su cabello largo, rubio…” “Suficiente de esta mierda, hombre mono.” Ilchenko agarra la muñeca y se la arranca de las manos al Stalker antes de arrojarla al suelo y pisarla. “Matando niñitas, ¿eh? Jodido bastardo, ¡ahora te arrancaré la cabeza!” Ilchenko apunta al Stalker pero Zef salta y arroja su enorme cuerpo contra el soldado. Antes que Tarasov y el sargento puedan intervenir, los dos hombres luchan en el suelo, la fuerza inmensa del Stalker contra la fuerza de voluntad de Ilchenko magnificada por una inhumana agresión. El mayor se da cuenta que Zlenko, el único hombre al que le queda cordura aparentemente intacta, no será rival para la fuerza del Stalker, así que le ladra una orden a Ilchenko mientras agarra el cuello de Zef, sosteniendo al Stalker en una llave estranguladora. Incluso con su entrenamiento, Tarasov sabe que en condiciones normales no tendría oportunidad alguna contra el gran sudafricano, pero los huesos de acero de su exoesqueleto y el artefacto Esmeralda multiplican sus fuerzas, haciéndolo más que un rival para Zef. “¡Te mataré, mierda!” maldice Ilchenko, bien sostenido por el sargento. Zef trata de quitar el brazo de Tarasov de su garganta, pero su resolución es débil y el poder de su exoesqueleto inferior al de Tarasov. “¡Ya es suficiente! ¡Suficiente!” 454

Al sentir que la fuerza de Zef mengua, el mayor lentamente va soltando alrededor de su cuello. Ilchenko también se ha quedado sin energía, y ahora está arrodillado, con las manos en el suelo, tosiendo fuertemente. Tarasov levanta la muñeca del suelo sucio y se la da al Stalker, aunque ahora Zef no es más para él que el que lleva la escopeta Protecta de los Stalker: un arma fea pero letal que necesita para que lo ayude a sobrevivir. Busca en su mochila. “Toma un trago de vodka. Cálmate. Una vez que hayan llegado a la superficie se pueden matar el uno al otro, no me importa. Pero mientras estemos aquí abajo, siguen matando mutantes. ¿Queda claro?” Tarasov sabe que su voz ronca no tiene el poder para impresionar a los dos hombres. El coronel tenía razón… Estoy a punto de fallar. Ya no puedo controlar a mis hombres. Tal vez debería dejar que se maten entre sí. Observa a Zlenko, temeroso de que él esté pensando lo mismo. El sargento no lo mira. Tarasov también bebe un trago de la botella: toma un trago durante una misión por primera vez en su vida. El calor del alcohol lo relaja en las entrañas, que parece como si se hubieran vuelto nudos adoloridos durante los minutos que pasaron. “Avancemos.” Los luchadores levantan sus armas, evitando los ojos del otro. Zlenko los vigila con cuidado. Tarasov quita el cargador de su rifle y lo remplaza con balas para perforar armadura. Espero que esto no acabe conmigo teniendo que dispararles a mis propios hombres. El sonido del cargador deslizándose en su lugar suena como una advertencia. “Ilchenko, tome la delantera. Yo lo seguiré. Zef, póngase en la línea. Sargento Zlenko, usted cuide nuestras espaldas.” Entran en la habitación donde el cadáver del djinn yace en un charco de sangre, acribillado y quemado por los incontables fragmentos de metal de la granada.

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“Era hora,” dice Tarasov pisándolo. Otro túnel se abre a su izquierda. Las luces de emergencia emiten una luz naranja cálida que resulta un alivio luego del escalofriante azul de la sala de computadoras. Driscoll, los hermanos, el jefe… Maldición, cómo los odié al principio. Cómo desearía que estuvieran conmigo, aquí, ahora. Pero si ellos lograron llegar hasta aquí, también nosotros lo lograremos. El túnel desciende unos pocos metros y lleva hasta otra puerta de metal, abierta de par en par. Ilchenko mira rápidamente alrededor antes de acceder a la habitación más lejos, luego continua como una máquina entre una hilera de jaulas y escritorios repletos de computadoras, a la derecha de un cadáver que yace en el suelo. Una lámpara se encuentra girando en el techo, con un sonido quejumbroso que a Tarasov le recuerda a un cuchillo rasguñando un plato. El sonido lo hace temblar. “Otro chino mordió el polvo, aquí.” “Y un científico también,” dice Tarasov, revisando el cuerpo, pero sin hallar nada. Mira alrededor, esperando ver algo que le dé una pista. ¿Para qué son estas jaulas? Hay una abertura en la pared en el otro extremo del corredor, cubierta por una cortina de plástico opaco. “Tal vez esta habitación fue un zoológico donde mantenían monos como aquel hijo de…”Cuando se da vuelta para mirar al mayor, Ilchenko se encuentra cara a cara con el cañón del rifle de Tarasov. “Está bien, está bien… Sólo intentaba adivinar.” Las paredes son largas, las habitaciones angostas son oscuras y brillosas. Tarasov ve su propio reflejo y el de sus hombres avanzando entre la hilera de jaulas, sujetas en el techo, con pesadas cadenas. Un lugar está vacío, las cadenas llevan hacia dos agujeros en una puerta corrediza mecánica. Deben haber bajado hacia el abismo de abajo, piensa Tarasov. Entonces la luz de la linterna de su cabeza recae en otro cuerpo, de rodillas y

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aun aferrándose a una palanca de un dispositivo sujeto a la pared. “Mayor… Mikhailo, está sangrando.” Mira hacia abajo, a su armadura donde la sangre ha empapado las capas protectoras. Las palabras de Zlenko lo hacen consciente del dolor. Tarasov siente una extraña sensación, como si la piedra cosida a su carne por Nooria se moviera, pero no es que su cuerpo la rechace; la piedra parece moverse por voluntad propia. Dos hilos de sutura, que fijan el prolijo corte, ya se han reventado. Cierra su armadura. “Parece una vieja herida,” dice el sargento. “Muy,” responde sin ninguna intención de decirle más. “Y ahora, veamos lo que hace este interruptor.” Mueve la palanca hacia arriba. El dispositivo emite un reconfortante clic. De repente una luz potente brilla hacia arriba. “¿Qué demonios? ¿Dónde estamos?” Tarasov está anonadado cuando ve una caverna enorme apenas a un brazo de distancia de él. Las paredes que reflejan sus imágenes son ventanas a través de las cuales ve hacia abajo, a un abismo. Quiere responderle a Zlenko pero sólo emite un grito ahogado cuando ve una forma humana que toma forma al otro extremo de la habitación. Su boca se ensancha en una sonrisa cruel. Al segundo siguiente suena la misma risa atronadora, que escucharon un nivel más arriba. “¡Vete al diablo, hijo de puta!” Zef da un paso adelante, su escopeta le escupe plomo a la aparición mientras que la ametralladora de Ilchenko se le une. Los impactos de las balas sacuden al humanoide, pero sigue acercándose con cada paso. Golpea a Zlenko en la cabeza, enviándolo al piso con un grito, luego agarra la ametralladora de Ilchenko e, ignorando el dolor del cañón caliente, se la arranca al soldado de las manos y gira el arma hacia Tarasov. Trata de esquivarla pero un largo brazo musculoso lo agarra y lo arroja contra la pared de vidrio. El horror se apodera de él cuando golpea el cristal entre él y el abismo oscuro de afuera. 457

Afortunadamente, el vidrio no se rompe, pero deja a Tarasov sin aliento. Zef ve al mayor caer pesadamente al suelo, con los ojos brillando de ira cuando gira hacia el mutante. “Eres un horrendo hijo de puta. ¡Ven, toma esto!” Tirado en el piso y respirando con dificulta debido al dolor, Tarasov ve al Stalker luchando contra el mutante. El rostro de Zef está distorsionado por el dolor y por su brutal esfuerzo para equiparar el poder del monstruo mientras se trenzan cara a cara, los aterradores brazos aferrando al Stalker, un desesperado ser humano ayudado por un exoesqueleto obsoleto luchando contra algo que alguna vez fue humano, pero que ahora tiene doscientas libras de músculo que obeden únicamente al instinto de matar. El rifle de Tarasov ha caído a un costado, de modo que busca su Glock y la pone en modo automático, arrastrándose más cerca hasta que logra disparar el cargador completo de las letales balas Hydra-Shock en el cráneo del mutante. Herido, el monstruo cae lentamente de rodillas con Zef elevado sobre él, todavía sosteniendo sus brazos, luego el Stalker levanta su pie y patea la cabeza del mutante, rompiéndole el cuello. “¡Mierda!” murmura Tarasov, jadeando y escupiendo saliva amarga. “Ese es mi modo de darle las gracias por devolverme mi nena, jefe…” Su boca aún está abierta pero sólo un sonido ronco sale de sus labios cuando la punta de un cuchillo aparece en su paladar. Tose, la sangre comienza a manar de su garganta. El rostro sonriente de Ilchenko surge detrás de él. “El Moro ha cumplido su deber… El Moro puede irse. Es una leyenda urbana que Shakespeare escribió esto, ¡pero ahora es un momento perfecto para usarlo!” Con pavor, Tarasov ve que Ilchenko tira de la bayoneta en la cabeza del Stalker y lame la sangre de la cuchilla. “Odio a los racistas. Toda la sangre del mundo tiene el mismo sabor. Como a… aceite salado y metal.” 458

Tarasov está indefenso con su pistola de mano vacía e Ilchenko tiene su arma ahora apuntándole a él. “¿Qué has hecho?” gime el mayor. “He finalizado la misión. No más sí, señor a los idiotas como tú. Soy mejor que tú, más educado que tú y te estoy apuntando una ametralladora completamente cargada. Ahora soy libre. Dicho de otro modo, ¡soy el rey de este puto universo!” “Eres patético.” “Si es así, ¿por qué eres tú el que está de rodillas? ¡Un oficial, un jodido mayor, cae ante un soldado!” Ilchenko se inclina tan cerca que Tarasov siente como el soldado escupe con cada palabra que dice. “Este es el momento de la verdad.” Una sombra se aproxima a Ilchenko desde atrás. “Ciertamente lo es, soldado… ¿Podría dar un paso atrás?” “Último deseo concedido,” Ilchenko ríe cuando retrocede, “¿y qué gana usted con eso?” “No mucho. Sólo que tendré menos de tu educado cerebro salpicado en mi rostro cuando Zlenko dispare su escopeta.” Sorpresa es la última expresión en el rostro de Ilchenko antes de que su cabeza vuele en pedazos. Todavía sale humo del cañón de la Benelli de Zlenko cuando la recarga con prontitud. “No logré llegar a tiempo,” dice el sargento, apuntando a su cara severamente herida. “El puñetazo fue una cosa, pero esa bestia me arrojó contra algo filoso.” “Gracias, Viktor… Le debo una.” La luz le lastima los ojos mientras se estira en el piso de metal. Se toca la herida de su pecho. Cuando quita la mano de debajo de su armadura, está cubierta de sangre. ¿Cuál gota será la última? Cómo desearía que Nooria pudiera decírmelo ahora. El sargento se sienta a su lado, sus ojos son como dos hoyos negros. Lentamente, Tarasov se sienta. “Ahora solo quedamos usted y yo, hijo.”

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Tarasov se alegra de que el visor oculte sus ojos del sargento. Se da cuenta de cuánto lo aprecia y ahora, en este momento, que daría su propia vida con gusto si eso ayudara a sobrevivir a Zlenko. Saca algunas vendas y un botiquín de su mochila y ve la herida del sargento. “¿Cree que soy un cobarde, Mikhailo?” “Al contrario. Daría vuelta a cada piedra para conseguirle un ascenso a teniente.” “Ser un teniente… Eso es mejor que ser un sargento, sí.” Tarasov entiende cuán vacías y patéticas fueron sus palabras. “Tiene razón. Debí haber dicho solamente que no, no pienso que sea un cobarde.” “Así que usted lo quiere tomar como cobardía si quiero regresar. En realidad, le estoy rogando regresar. Sólo empeorará si es que cruzamos ese puente.” Tarasov busca las palabras para explicarle todas las piezas del rompecabezas que empiezan a acomodarse en su lugar en su propia percepción, cosas que siente, en lugar de saber. “¿Ha visto la locura de Ilchenko? ¿Cómo Skinner corrió para ayudar a un amigo que ya estaba muerto? ¿Cómo se desmoronó el sano juicio de Zef?” “Sí.” “¿Vio de cerca la arena y las rocas de esta tierra, las ruinas, los restos de tanques que alguna vez condujo la generación de nuestro padre? ¿Vio las máquinas asesinas en las que se convirtieron las personas, personas que una vez tuvieron más libertad y ganaron más dinero de lo que alguna vez pudimos soñar?” “Sí.” “Entonces escuche… Toda esta mierda proviene de esta cosa maldita.” Tarasov golpea el suelo con su puño. “O así entendí las pistas, pero claramente irradia maldad; mire como nos volvió unos contra otros. Repta por nuestras mentes hacia nuestro punto más débil. Tenemos que destruirlo si podemos. Kiev quería tenerlo. Nuestros enemigos intentaron quitárselo a nuestros científicos. ¿Quién sabe qué poderes están en 460

espera aún para tomarlo? Al menos deberíamos intentar ponerle punto final a esta locura. ¡Esta es nuestra nueva misión, hijo!” Tarasov casi está rogando. Zlenko observa sus manos con la mirada perdida. Está abriendo y cerrando su puño, como si revisara si las manos aún obedecen su voluntad. “Todas las cosas que hemos visto escapan a la influencia humana. No creo que podamos cambiar nada aquí, o en ninguna parte de este mundo jodido, para tal caso. Francamente, pienso que deberíamos irnos y dejar que este condenado lugar se guarde sus secretos.” Estira su espalda, como un hombre que se prepara para un arduo trabajo. “Pero si usted va, lo seguiré.” Tarasov se quita el casco y frota su mano sobre su pelo lleno de sudor y su rostro sombrío. “¿Por qué?” “Porque se supone que debo seguir mis órdenes.” Tarasov había estado esperando una respuesta que le hubiera probado que los sentimientos casi paternales que desarrolló por el joven sargento no hubieran sido en vano. Sacude el polvo de su casco, lentamente se lo pone de vuelta en su cabeza y arregla la correa bajo su mentón. “Bien, entonces, si sigue aún sus órdenes, tome la ametralladora de Ilchenko y la munición.” Se tambalea la ponerse de pie y recarga su pistola. “Entonces, si está listo… Vayamos hacia abajo.” Zlenko mira fijamente la oscuridad más allá de la puerta. “No me gusta como se ve eso.” “Ni a mí,” responde Tarasov atravesando la puerta.

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Punto de No Retorno Catacumbas, 12 de octubre de 2014, 15:58:16 AFT Los agujeros de la pared indican los lugares donde una vez las vigas sostenían una escalera de madera, que ahora se remplazó por una escalera de metal. Su linterna es demasiado débil para iluminar la parte de más abajo. Por un momento considera arrojar una granada en las profundidades para aclarar el suelo, pero alguien o algo podría estar abajo esperándolos. Prevalece su cautela. Mientras menos ruido hagamos, mejor. La escalera parece interminable. El polvo que se eleva desde el suelo se arremolina en el destello de su linterna cuando, al fin, sus pesadas botas tocan el fondo del foso con un golpe apagado. Da un paso adelante, para que Zlenko también pueda descender. Con sus armas listas, los dos soldados proceden cautelosamente. Las paredes del túnel están hechas de rocas toscamente talladas, el pequeño círculo de luz de las linternas proyecta sombras oscuras en las piedras cuando avanzan. Está terriblemente oscuro. Los generadores que iluminan el laboratorio no tienen energía para poder operar las luces de emergencia cableadas al techo del túnel, o los cables fueron cortados. Tras unos pocos pasos, aparecen grandes sombras en la luz de sus linternas. Dos corredores se abren desde el túnel. Tarasov decide tomar el corredor descendiente hacia el sur. Zlenko lo sigue sin duda. El dolor arde en su pecho. Al tocar su herida, comprueba que otra sutura se ha roto. Esa piedra se esta moviendo en mi carne… ¿Qué me está pasando? En un lugar donde el túnel dobla y continúa hacia abajo en un descenso empinado, las paredes llevan las marcas de herramientas pesadas. 462

El mutante ruge. entonces se da la vuelta en dirección a los disparos. sus pasos pesados golpean en el piso hacia él. El débil susurro de su visión es el único sonido que puede oír. que aún puede ver características humanas. El mutante colapsa pero aun así sigue arrastrándose hacia ellos.” susurra Zlenko.” susurra en respuesta Tarasov al sargento. pero los dedos aún se sacuden. Parece estar apenas a un brazo de distancia. inmóvil. “Con calma.” dice fríamente.” susurra y apunta su arma.“Hicieron un gran esfuerzo para cavar un metro. Sea lo que sea lo que le haya sucedido. Por un segundo. disparando el M27 directamente a la cabeza del mutante. La retícula se desliza hacia el rostro del mutante. “Alguien debe haber estado muy entusiasmado por limpiar estas catacumbas. A pesar del silenciador. “¡Muérete al fin! ¡Muere!” El mutante yace en el suelo.” “Alto. “Ahora ya está bastante muerto. desea que el retroceso fuera lo único que sintió cuando tiró del gatillo. “Al menos pude cargar a bayoneta otra vez. Sus uñas se han convertido en garras de una pulgada. Las garras se hunden en el suelo y ya no se mueven.” Se arrodilla. Zlenko saca su cuchillo de combate. Tarasov dispara ráfaga tras ráfaga. El contraste bajo y verdoso se fortalece lo suficiente como para que distinga una musculosa figura de pie en la oscuridad. Zlenko dispara la ametralladora. “¿Acaso no puedes comprender que estás muerto?” grita Zlenko. ¿Qué demonios se necesita para matar a esta bestia? Apretando los dientes.” 463 . Cambie a visión nocturna. “Veo una luz allá adelante. el rostro del mutante se sacude con dolor cuando las balas impactan su rostro. se arrodilla y corta la garganta del mutante. Tarasov. el disparo suena como un trueno en el angosto túnel. Tarasov dispara nuevamente.

para hallar un mapa o algo como eso que pudiera resultar útil. Cuando llegan a una gran caverna con una fogata en el medio.” le dice. Tarasov se mueve para mirarlos de cerca. Tarasov tiene una sensación de inquietud.” Tarasov frunce el ceño.” Las palabras de Zlenko suenan pesimistas pero hay una seguridad extraña. Técnicos. “Buen trabajo. Notas personales: Vasilyev. Tarasov estudia con sospecha el rostro del último compañero que le queda. algunos de ellos con marcas de mordeduras. Sujeto de prueba psicológica número 3. la luz de su linterna se refleja en algo metálico. Sujeta por una cadena de metal.” “No será necesario. “Parece que le hemos interrumpido la cena. sólo maldad pura convertida en músculo y garras. sargento. sargento. Ya no era humano. “Ya está hecho. carente de pasión en su voz.” “Solo me quedan dos cargadores. pero cuando vuelve a mirar al mutante por última vez. pone el fuego entre él mismo y Zlenko de modo que pueda vigilar sus movimientos. “Civiles en su mayoría. No se supone que sepa lo que pienso. Especie: homo sapiens 464 . a guisa de chapita de identificación. “Lo haremos. “Revise su munición. creo.” le dice.” De modo que estos eran los excavadores.” “Mantenga lista su pistola. Zlenko se encoge de hombros. “Lo sé. Viktor. Aun así.Por un minuto. Origen: Área de Ghorband. mirando a la media docena de cuerpos esparcidos por el suelo.” Zlenko no responde. Revisa los cadáveres. Da vuelta el cadáver. el rostro todavía humano del mutante lo hace sentir inquieto. No llegaremos muy lejos.” Dándole la espalda a Zlenko. una nota cuelga de su cuello en pequeño estuche de plástico. No hay lugar para el remordimiento. sólo por si acaso.

Partes de figuras humanas todavía son visibles. Antes de proseguir. Tiempo de exposición: 12 horas (estimadas). Columnas de vapor ardiente se elevan desde el suelo. Rocas pesadas y restos aún yacen en el suelo en el que entraron. Las escaleras están rotas y un angosto tablón de madera permite cruzar al otro lado. Luego de algunos metros. Vinimos a rescatarlos. durante un momento.” El mayor frunce el ceño.” “No estoy de acuerdo. 465 . y las paredes de las cavernas son más suaves que en los túneles. se siente tentado a recargar su rifle con munición para perforar armadura pesada una vez más. Tarasov mira alrededor de la caverna.sapiens. Tenemos órdenes. Y no iré más allá o ignoraré mis órdenes. pero es demasiado tarde. pero sus rostros han sido arrancados a rasguños y grandes agujeros de balas han hecho que sus contornos sean irreconocibles. No a Viktor.” “Ajá. El túnel continúa en escaleras. Incluso puede ver las tenues huellas de los adornos de piedra en las paredes y un examen más cercano incluso revela pinturas descoloridas. el túnel se ensancha. Zlenko lo ignora y avanza directamente.” grita. llevando más profundo hacia la oscuridad. Está apenas a medio metro de distancia de los escalones rotos cuando Tarasov ve un pequeño agujero en el suelo. Agarra al sargento del hombro y lo tira hacia atrás. “¡Zlenko! Alto. “Quizás ese bastardo todavía está vivo y nos lo encontremos acechando por allí. Por favor. Mira la armadura pesada del sargento y. me siento aliviado que no tengamos que rescatar a estos científicos. otra vez con un deje de insubordinación. “¿Ha notado que no nos topamos con el cadáver de Skinner?” inquiere Tarasov. “Sabe. Viktor… En realidad. igual a los que observó cerca de Puerta del Infierno. No a él. Naturaleza de la prueba: voluntaria – involuntaria. quizá. llenando el túnel con humos nocivos y llamas.” responde Zlenko.

Es seguro. “Supongo que quiere tomar la delantera.” “Tiene quemaduras por todas las piernas. donde una puerta.. “¿Qué acaba de decir?” “Dije que no lo haré. maldita sea!” La anomalía arde durante un minuto antes de extinguirse tan pronto como apareció. El traje de Zlenko está terriblemente quemado y Tarasov ve carne cauterizada a través de los pantalones rotos. Las sogas antiguas crujen cuando el puente se tambalea por su peso. Un puente destartalado de cuerdas se extiende desde donde Zlenko permanece de pie. Tarasov apenas puede detenerse cuando finalmente lo alcanza.” Con su arma lista pero el dedo fuera del gatillo. Otro abismo se abre ante ellos.” dice con calma. Ya no puedo continuar siguiéndolo. “No es nada.“¡Un Géiser! ¡Tenga cuidado. “Avancemos. Rápidamente saca un rollo de vendas y está a punto de aplicarlas en las heridas del sargento cuando Zlenko se deshace de él y se pone de pie. “Déjese de ser una figura paterna. le repite. Se para en el puente. Tarasov voltea lentamente hacia el último camarada que le queda.” “No lo haré. mayor. conduce hacia otro túnel. Cuando casi se encuentra al otro lado.” le grita Tarasov. el otro extremo es invisible en la oscuridad más allá. corre para alcanzar al sargento..” le responde gritando a Zlenko cuando llega a la mitad del puente de cuerdas. pero pronto aparece el otro lado. usted puede.” Observa a Zlenko caminar con pasos determinados. “Zlenko.” 466 . rematada en un arco con piedra delicadamente tallada. “Puede seguir. Maldiciéndose a sí mismo. El abismo debajo podría estar a diez o a diez mil metros de profundidad. su silueta permanece quieta contra la oscuridad impenetrable. todos sus instintos gritan peligro. Bajo el arco redondeado del túnel.” Las palabras del sargento suenan como una orden y Tarasov se muerde el labio. Muy dentro de él.

La luz de la linterna de Tarasov refleja en sus ojos un rojo furioso. Una bala zumba cerca de su cabeza y golpea la pared de piedra. no se merece mi lealtad. Siempre tuve mis dudas acerca de escucharlo. Pero. por el amor de Dios!” “No hay Dios aquí. Fue usted quien nos dejó ir y se tiró a una perra tribal mientras nosotros luchábamos por nuestras vidas en Bagram. escupiendo sangre cuando impacta en las piedras filosas. “¡Viktor. El puente se desploma y golpea contra las rocas al otro lado. no eres tú el que está hablando!” “Yo no soy tu hijo. Cae sobre una de sus rodillas. “¡Viktor! ¡No me hagas hacer esto!” 467 .” Los instintos de Tarasov tratan de mover su rifle de modo que pueda dispararle a Zlenko pero su voluntad lo desobedece. se aferra y saca la pistola con la otra. Su rifle cae al abismo. usted. La Ciudad de los Gritos lo ha puesto a prueba y lo ha reprobado. “¡Mi hermano…! ¡Hijo mío.Los ojos de Tarasov se abren de miedo cuando lo mira. donde estaba el rostro de un hombre joven y alegre.” La bayoneta destella en la mano de Zlenko cuando comienza a cortar las cuerdas. La herida de su pecho arde de dolor.” grita desesperadamente Tarasov.” Zlenko corta las otras cuerdas. ahora aparecen las mortales facciones de un asesino. Fue por su error que nos derribaron. mientras Tarasov se aferra a cuerda y tablones con toda su fuerza. “¡Viktor!” Tarasov grita desesperadamente. El sargento se ha quitado su casco y. “¡Usted sabe que todo eso no es cierto!” “No me importa. “aún está bajo mi mando. aferrando las cuerdas del puente que se tambalea con su peso. Lo he visto gastar todo el dinero que teníamos del equipo para adquirir armas personales. Pone toda su fuerza en su mano izquierda. Soy un soldado leal. Tarasov necesita ambas manos para evitar caer a las profundidades. Ni cadena de mando. porque ya no lo necesito. Usted fue quien nos llevo allí abajo donde todos los otros perecieron.

Zlenko retrocede. con algunos rompiéndosele entre las manos. La cuerda está casi deshilachada. Los latidos de Tarasov finalmente vuelven a la normalidad. dejando únicamente adrenalina en sus músculos y una ira creciente en su corazón. pero siente como si toda la sangre de su cuerpo se hubiera desvanecido. Tarasov finalmente llega a la parte de arriba y se empuja hacia la seguridad de la entrada. con la sangre chorreando de su frente. perdido el equilibrio. se desploma de cabeza en la oscuridad de abajo. 468 .Más balas pasan a su lado a modo de respuesta. donde se queda sobre el piso polvoriento. Trepando tablón a tablón. Luego cae de rodillas y su cuerpo. astillando pedazos de roca. Los ojos de Tarasov están borrosos por el dolor y las lágrimas cuando apunta y tira del gatillo. respirando con dificultad y usando las más terribles maldiciones que conoce.

Zona Cero 12 de octubre de 2014. Las paredes están hechas de piedra perfectamente cortada. Desde una esquina sin iluminar por su linterna. pero camina entre las columnas de fuego que se alzan desde el suelo. avanza hacia el conducto con pasos determinados. Una losa gris yace en el centro de la sala. Tarasov entra en una sala cavernosa con cuatro braseros de barro en las esquinas. Luego continua su marcha. dándole un giro en la carne antes de sacarlo y golpear de nuevo. el único dolor que siente se encuentra en su pecho. Tirando su pistola vacía. Recarga su pistola. Otra anomalía brilla adelante. 469 . ignorando el dolor cuando las llamas pasan a través de su armadura dañada y queman su piel. Con la Glock en una mano y el cuchillo de combate en la otra. casi se ha abierto por completo. se despega dela oscuridad más profunda. Ni siquiera se detiene cuando dispara su arma. ahora. como las escaleras cubiertas de polvo que lo llevaron hasta allí. salta hacia el mutante con un grito de batalla y empuja el cuchillo dentro del pecho. Al llegar a él. donde la herida. Es probable que sin mi exo y los artefactos. Sostiene una piedra pequeña exactamente como la que Nooria había puesto en su carne. 16:30:27 AFT Sea por lo que sea que haya pasado en las últimas horas. ahora incluso espera poder ver dolor en los ojos que una vez fueron humanos cuando las balas impactan el torso musculoso. ya me hubiera desplomado como un costal de arena. Al fin un blanco. sin siquiera mirara a la criatura agonizante retorciéndose de agonía en el suelo. El conducto va derecho y salta hacia un brillo rojizo en lo profundo. sin decorar y simple excepto por un nicho poco profundo en el medio.

” “¿Cuáles son tus órdenes?” “Ya no lo sé. como una procesión religiosa consagrada a la piedra – o protegiéndola. Si logro salir de aquí. Nadie y nada podría detenerme en mi camino hacia aquí. soy yo quien te dará las órdenes. Cuando mira en derredor. La sala comienza a moverse a su alrededor. Realmente soy el elegido. Recuerda los rostros de todos los camaradas que murieron a su lado. seré imparable dondequiera que vaya. Parecen una larga fila de figuras. la luz de las llamas hace que las pinturas borrosas en la pared cobren vida. Tarasov mira hacia arriba... Para ese momento. Fue un milagro que alguien lo lograra. Sin embargo aquí estoy. su filo listo para matar. en el centro de un orbe negro rotatorio. Sólo el dolor en su pecho le recuerda su naturaleza humana.” “¿Quién eres?” 470 . soldados y Stalkers por igual. tomaré lo que sea que quiera tomar. He llegado. La forma de una figura humanoide se asoma sobre él como un ángel de oscuridad. Observa la piedra oscureciéndose hasta un negro profundo. la losa parece un estanque lleno de un agujero negro. El techo y el suelo desaparecen y se miagina a sí mismo de pie. todas mirando hacia la losa con rostros pensativos. “¿Por qué estás aquí?” Temerosamente.” “Desde ahora. como si fuera una masa de oscuridad pura por sí sola. “Seguí mis órdenes. El eco de una voz viene desde arriba. Su rostro resume todos los horrores que Tarasov ha experimentado en vida y en las pesadillas. Siente su cuerpo como una espada recién forjada luego de templarla: pura. fría.Una sensación de devoción se apodera de él. Ningún lugar al cual descender. Nadie pudo detenerme. pero no siente ningún mareo. Ya no quedan puertas para abrir.

“Soy tu esencia.” “Los antiguos construyeron esas estatuas para mantenerte alejado… Y los fanáticos liberaron tu espíritu cuando las destruyeron. Sólo dos la comprendieron. Soy esencia del destino de todas las almas vivientes. Tuvo poder sobre sus hombres. hacia algo brilloso en la pared. El otro fue una falla: mi falla. Siempre he estado aquí para hacer eso. Ahora tienes una elección. Ríndete ante tus instintos humanos de destrucción más primordiales. Se suponía que él mismo debía matar a aquellos que estaban con él. ‘Derramarás sangre y la última gota será tuya. “Sólo a otros dos se le ofreció esta oportunidad. ¿Cuál es tu decisión?” Tarasov se acerca. aunque aún tengo tiempo de ir a él.” “Veo que no has perdido tu tiempo aquí. Cada segundo que pases conmigo. pero él logra reconocer el tatuaje en su frente. La protejo destruyendo lo que la amenaza. borrosa. en parte.” “¿Quieres destruir el mundo?” “No. instintivamente mirando hacia arriba. Les doy los recursos para que se destruyan ustedes mismos. Cada quien de acuerdo a lo que hace mejor. Soy la esencia de tus camaradas y tus victimas. Serás el más poderoso de los guerreros. Y lo haré.” “¿Y si no me someto?” “Entonces ya no serás más útil y te desvanecerás. Si 471 .” Con cada palabra que hace eco en su mente. Debes tomar tu decisión ahora. pero estaba protegido contra mi poder. La estoy protegiendo. su ira crece. Aparecen palabras a medio olvidar en su mente con tal claridad como si las hubiera escuchado hace unos segundos. Una forma femenina aparece en el círculo de luz. arañada y deteriorada. Hago que las almas vivientes se den cuenta de su potencial. Uno reinó sobre el mundo para él conocido. Una piedra preciosa roja refleja la luz de su linterna.” “¿Eres la Noósfera?” “Soy el reflejo de su ira. que se suponía debían obedecer mi voluntad y evitar que me encontrara. tu cuerpo se volverá más fuerte para seguir ese instinto.

Con dedos temblorosos y ensangrentados. “¿Cuál es tu elección. respire profundamente y levanta su cuchillo de combate. Dolor y miedo asaltan a Tarasov cuando se da cuenta de que está en las profundidades de un laberinto. ‘Una parte te protege. armado únicamente con un cuchillo y lleno de heridas en todo su cuerpo. Cuando las dos partes se unen. vacila entre la ira que se apodera de él y el único sentimiento humano que queda en su corazón. tendrás que hacer un sacrificio. humano? ¿Poder u olvido?” Cerrando los ojos. No queda otro camino que por el abismo. Su cuerpo repentinamente se da cuenta de toda su extenuación y heridas. Sin ver otro modo de escape. Pero sus rodillas ya no tiemblan. se deja caer. los fuegos destellan y un profundo zumbido viene desde abajo como si la misma Tierra hubiera emitido un suspiro de alivio. comienza a descender la escalera de cuerdas destrozada. “Me rindo a tu poder. Luego de interminables momentos. Dos partes se unen con la oscuridad. no podré hacer lo que debo hacer!” Tarasov se rinde a la ira… Y la desata contra sí mismo para sobreponerse a su propio miedo y dolor. coloca la piedra de Nooria cerca de la otra. en la muesca.’ El dolor ardiente en su pecho se intensifica. mira al abismo con cautela. dentro de su herida. Un repentino sentimiento de libertad vuelve de acero sus miembros exhaustos cuando huye de la cámara y pronto llega a la salida del conducto. Clava la cuchilla. abriendo una herida y quitando la piedra. Llorando de dolor. Cuando llega al final. La profundidad bajo sus pies parece no tener fondo.’ Durante un momento. Con la esperanza de que su exoesqueleto aún ofrezca suficiente protección contra impactos para salvarlo de romperse los huesos. cae sobre la losa. golpea el piso. el marco corporal de aleación de titanio de su armadura chirriando por el impacto. No necesita 472 . profundo. ¡Sin ti.quieres que viva.

Oh no… Esto no es ni remotamente justo. avanza. Lo alcanza. No se le ocurre que la jaula no estaba vacía cuando la bajaban hasta que escucha un aullido. Con la esperanza de que eso le ofrezca una oportunidad de salir del abismo. la mano enorme agarra el cuerpo escamoso. esperando hallar una manera de salir de la caverna donde el mutante no lo pueda seguir. Sin nada capaz de guiarlo. No son dos mutantes sino uno. Por un momento. Con reflejos como un rayo. Tarasov los ve en una lucha de vida o muerte por una presa que podría ser él. 473 . No fue una piedra lo que lo hizo caer. No tiene lugar dónde ocultarse. en busca de una posición en la cual defenderse. las luces de la sala de jaulas brilla a lo alto. Poniéndose de pie. Una luz fosforescente brilla a un brazo de distancia de él. aún en el suelo. así que Tarasov se da la vuelta y corre. No muy lejos hacia adelante. el más grande que haya visto. Se sobresalta cuando la luz de su linterna cae sobre un cadáver. Qué pérdida. Tarasov sigue sus instintos. piensa. bloqueándole el camino. sus fauces llenas de colmillos se abren para destrozarlo. la serpiente gira la cabeza. La serpiente es más rápida. Quita el artefacto Saltarín de su contenedor. El mayor recuerda que una de las jaulas había sido bajada. ve los tablones rotos del puente en el piso rocoso. Gira de lado y retrocede. Sus instintos no le fallan. Los puntos se vuelven un par de ojos brillantes. Respirando pesadamente. Dos puntos rojos aparecen en la oscuridad desde arriba. Entonces. Tropieza y trata de levantarse pero sus músculos se ponen rígidos por el miedo. Tarasov retrocede y mira en derredor desesperado. Cierra los ojos sin vida de Zlenko y saca su pistola de la funda.revisar el exoesqueleto a fondo para saber que ésta ha sido la última vez que le salvó la vida. Preparado para ser atacado por más de un enemigo. el mutante humanoide y la serpiente se enfrentan… Y luego la serpiente salta sobre el mutante.

Mientras tanto es el humanoide que ruge el que está ganando la mano. Para alivio suyo. Luego saca de su mochila la laptop. Comienza a trepar por el cable. estudia el mutante humanoide muerto. arroja el cuchillo de combate con aleación de fuego hacia él. que muy probablemente contenga resultados de sus experimentos que llevaron a la creación de tales abominaciones.Necesito fuego. parece haberse vuelto demasiado ajustado en algunos lugares. que hasta ahora le quedaba perfectamente a su medida. 474 . En cambio. La mandíbula de la serpiente se abre muy grande por la agonía del agarre sofocante. hasta que la visión de los dos cadáveres le roba su alivio. grasoso y. desatando una explosión atronadora de fuego y ácido. Cuando se pone de pie. siente que el exoesqueleto medio arruinado. apuntando lo mejor que puede. la jaula está allí. patea la puerta corrediza de metal para que se abra. También rompe en pedacitos las notas de Sakharov. Sólo tiene un segundo para sorprenderse de su propia buena puntería. y la golpea contra el piso. se da cuenta que las rodillas ya no le tiemblan. juntando todas las fuerzas que le quedan. Será mejor que me vaya de aquí antes de que yo mismo me vuelva un mutante… Por un largo instante. pero sin ningún dispositivo o interruptor para activar su mecanismo de elevación. Sangre y carne despedazada salpican a su alrededor cuando se acurruca en el suelo. Arroja el artefacto para golpear a los mutantes y. luego la cuchilla mejorada golpea el artefacto. Ambos merecían una mejor tumba que ésta. Recoge su cuchillo y avanza hacia la tenue luz azul que viene del puente de arriba. Trepa a la larga sala que abarca el abismo cavernoso y siente como si hubiese llegado al lugar más seguro de la tierra. Tarasov sólo tiene unos momentos antes que el humanoide se dirija hacia él. aferrándose con todas sus fuerzas en el acero resbaladizo.

Debo mantenerme con vida. Enterrando sus dedos en el polvo. sellando el camino hacia los niveles inferiores. continúa corriendo. ¿Dónde debo colocar la última carga? La entrada al nivel le viene a la mente. y su fuerza de voluntad se niega a continuar torturando sus músculos rendidos. Se tropieza. con el rostro en el polvo. pero la detonación casi lo tira del conducto. quiere permitirse a sí mismo sucumbir a sus dolores y pasar sus últimos momentos tratando de recordar los mejores momentos de su vida antes de que el túnel se derrumbe y lo entierre para siempre. No puedo ajustarlo a más de diez segundos. donde el techo estaba cerca de colapsar bajo su propio peso. El calor lo quema una vez más. Pasa por la sala de computadoras en ruinas y trepa las escaleras que llevan hacia el búnker. Nadie irá más allá. Jadeando y sosteniendo una mano contra su herida sangrante. seguida por un chirrido ensordecedor de metal retorciéndose cuando el puente cae al abismo. se fuerza a seguir adelante y se pone de pie. Fueron las órdenes del gran hombre. Sólo ha trepado unos pocos escalones de la escalera que lleva al nivel del laboratorio cuando ocurre la detonación. Por un instante. El temporizador está roto. Cuando llega al largo conducto que conduce hacia afuera y al pasadizo con el techo inseguro. Tarasov corre. Trepa lo más rápido que sus exhaustos músculos le permiten. El conducto se colapsa. El polvo asfixiante que se levanta por la onda expansiva aún lo cubre cuando extrae una roca de la pared con su cuchillo y la remplaza con otro paquete de explosivos. un tentador deseo de simplemente quedarse allí se apodera de él. planta su última carga 475 . llevado por un profundo deseo de ver nuevamente la luz del Sol.Tarasov toma un paquete de explosivos de su mochila y lo coloca en el centro de la sala. Tirado en el suelo.

disfrutando el sonido de los Mi-24 Hinds cuando pasan por encima de la Ciudad de los Gritos. Ahora dame ese artefacto por el que todos estamos aquí. Todo lo que tiene que hacer es colocar la última carga. general. ajusta el temporizador y por último se precipita hacia la salida. sus armas y misiles disparando contra un enemigo que no ve. con las uñas rompiéndose en las rocas y las piedras.explosiva. Tarasov se pone de pie. 12 de octubre de 2014. el corazón de Tarasov se hunde. Cuando la carga explota y el túnel colapsa detrás de él. ¿Podrían ser helicópteros? ¿Podría ser un escuadrón de rescate? ¿Podría ser que todo se arregle al final? Ahora está seguro que el ruido es el que hacen los helicópteros suspendidos en el aire. adoloridos y parpadeantes. Tarasov yace en el polvo exhausto. una vez más arrastrándose hacia la luz que brilla adelante. Sus movimientos se paralizan cuando escucha un ruido inesperado pero familiar desde arriba. Cuando levanta la cabeza y mira hacia arriba. mayor Tarasov.” El general sonríe triunfalmente cuando se para por encima de Tarasov. te lo reconozco. Se mantiene en el suelo. lenta y dolorosamente. que malo verte. caraculo. hasta que repentinamente la luz saluda sus ojos. Ninguno de ellos le ofrece ayuda alguna. cae al piso.” 476 . dejar las catacumbas inaccesibles e irse. a un hombre con un ahora familiar exoesqueleto de Deber pero esta vez sin el casco. 17:21:45 AFT Un par de pesadas botas aparecen frente a su rostro. “Eres un tipo duro de matar. rodeado de sus guardias de Bagram. “No lo tengo.” “¿General Khaletskiy?” “Sí. Con los dedos temblándole por la extenuación y la impaciencia. con moretones y respirando a duras penas.

de algún modo. por su propia voluntad! Incluyendo ése que tú. incluso luego de haberle dado a Kuznetsov su parte. Tarasov.” Su rostro se enrojece por la repentina ira. mayor. ¿sabes? ¡Hiciste que esos exoesqueletos caminaran directamente hacia mí. pero al menos has sido un idiota útil. “Capitán.” Tarasov mira la docena de rifles de asalto dirigidos a él y se quita los guantes de las manos.” “Eres un tremendo idiota.“¿Qué acabas de decir?” “¡No era un artefacto. Y no me queda un siglo para vivir. y ya estaba de mal humor. ¡Todo esto! ¡Y ahora te arrastras medio muerto y dices que no tienes la madre de todos los artefactos! ¿Al menos encontraste los resultados de las investigaciones?” “No era un artefacto y nunca nadie tendrá los resultados de las investigaciones tampoco. te las arreglaste para volver a robarme y que.” 477 . Me has ayudado mucho. bastardo ambicioso e ignorante! ¡Es algo que escapa a su comprensión!” “Ahora realmente me estás haciendo enfadar. está todo arruinado. Luego te ocupaste de las defensas aéreas de los chinos para que mis helicópteros pudieran entrar. Me salvaste el pellejo cuando sobornaron a los dushmans para que atacaran mi base. Khaletskiy hace señas a sus guardias. ¿Crees que quiero morir en la pobreza en un bloque de apartamentos infestado de cucarachas en Kiev? ¡Pero ese dinero no hubiera sido nada comparado con el artefacto que dejaste allí!” “Usted no tiene idea de lo que yace allí abajo… Y me aseguré de que nadie entre de nuevo en esas cámaras. Abriste el camino hacia los subterráneos. general?” “Me pagaron cientos de veces más por esos malditos trajes de lo que hubiera ganado en un siglo. espose a este pedazo de mierda. arrojándolos al suelo en señal de rendición. “¿Cómo pudo traicionar a sus propios hombres de esta manera. maldición.

” Khaletskiy responde.” Khaletskiy se dirige a sus guardias. “Halcón Uno reportándose… Los Stalkers están agrupados. Los guardias lo agarran y lo arrastran de los brazos hacia el helicóptero de transporte que aguarda en las cercanías. limpiando su rostro. Nos estamos quedando sin munición y estamos escasos de combustible. Bueno. que le da un puntapié en el rostro. ahora sé que estoy muerto. no olvidemos que fuiste un oficial antes de que te convirtieras en un animal… Al menos tendrás tu corte marcial por desobedecer órdenes y yo tendré el honor de presidirla. Permiso concedido. ¡A mi helicóptero con este cadáver viviente!” Alguien lo patea desde atrás y cae directamente a los pies de Khaletskiy. al menos hice a la muerte trabajar más. asqueado.“¡Maldito seas! ¿Tienes idea de cuánto…? Tus órdenes fueron que los aseguraras. “¿Cómo sabe de mis órdenes?” Khaletskiy le ofrece una amplia sonrisa. De modo que es así como me llega. “¡Es un traidor y una desgracia a su patria. escupe a Khaletskiy en la cara. Juntando toda la saliva que le queda en su garganta reseca. ¡de eso se trataba tu misión! ¡Desobedeciste órdenes directas!” Un pensamiento horrible viene a la mente de Tarasov. Solicito permiso para regresar a la base.” “Espero que les hayas hecho la vida imposible a esos bastardos. Cambio. “Pero sí. 478 . Una voz viene del receptor de radio fijo en la armadura de Khaletskiy.” Por fin. “Salgamos de aquí. general!” “Tu ingenuidad explica por qué sólo eres un mayor. “¡Este no es tu día de suerte. Tarasov!” El mayor mira a Khaletskiy mientras el guardia lo esposa.

Afirmativo a Kilo Uno.# #Comprendido. Decídete de una maldita vez. Está entrando al helicóptero. Renegado. La tenemos grabada. el elemento amigo se encuentra a bordo. Nombre clave Cóndor. ¿Tienes al blanco en la mira?# # Positivo. sé que estás escuchando. # #Ojo de Águila. Actúe a discreción. Avisa.Transmisión encriptada entre Kiev.# #Este es Ojo de Águila.# #Ojo de Águila a Renegado. ¿me copia?# #Ojo de Águila a Renegado. Te copio fuerte y claro. aquí Renegado. 17:35:08 AFT #Ojo de Águila. Tienes permiso para ejecutar. 12 de octubre de 2014. nunca lo superaré. ¡por los viejos tiempos!# #Renegado.# 479 . ¡Gloria al…! Maldita sea. # #¿Recibiste la transmisión de voz?# #Buen trabajo. Repito: avisa respecto al amigo. la Nueva Zona y la Vieja Zona. Equipo desplazándose. Era hora de que se decidieran.# #[ruido de estática]# #Renegado a Kilo Uno. Cambio y fuera. habla Kilo Uno.

supongo. Khaletskiy saca su pistola. mira hacia arriba. “¡Qué demo.!” grita Khaletskiy..Epílogo 12 de octubre de 2014. Cuando las hélices giran más rápido y el helicóptero se prepara para despegar. sufrió y amó durante los últimos días de su vida llena de tristeza el alma de Tarasov. a Khaletskiy. Observa las colinas dentadas a través de la escotilla abierta. ésta se resbala por la escotilla abierta. el helicóptero se sacude como si hubiera sido golpeado por varios impactos del mazo de un gigante. pero otro golpe tremendo lo envía al suelo. Se le cae la pistola y. caraculo.. Hubiera muerto felizmente en batalla… Pero vivir hubiera sido mejor.” responde el general. ¿eh?” ríe Khaletskiy por encima de él. El momento de partir de la tierra donde luchó. cuando el helicóptero se inclina. Más balas acribillan la cabina del piloto y el helicóptero se estrella en el suelo con un tremendo ruido 480 . aceitoso. “Decepcionado por tener que irte. “No te preocupes. llena el compartimento. los motores pierden poder y un humo pesado. Repentinamente. Segundos después. 17:40:58 AFT Tarasov no siente nada más que fatiga y dolor en sus miembros. Con las manos esposadas tras su espalda. “¡Imagina cuántas veces me decepcionó verte con vida! Pero ahora…” Tarasov escucha un pum-pum sordo a través del ruido del motor. El helicóptero despega. Este será un vuelo corto para ti. encendiendo un cigarrillo. donde desesperadamente busca algo a lo que aferrarse. que le devuelve la mirada con puro desdén. “¡Estamos bajo fuego!” La voz del piloto se convierte en un grito en medio del ruido estrepitoso de la rotura del cristal de la cabina.” “¿Por qué no me matas ahora mismo?” “Para saborear el momento.

Los verdaderos combatientes de Deber. pero lo impactan varias balas de un rifle automático tan pronto alcanza la escotilla. gritando de desesperación. Uno de ellos tropieza con el cuerpo de Tarasov. combatientes con armaduras negras atacan a los hombres restantes de Khaletskiy. Gemidos de los hombres heridos se mezclan con el humo negro. quien está haciendo el asalto. vamos. pero sus órdenes aún tienen un efecto en sus hombres. muchachos! ¡Vamos. Espiando por entre los pies de los guardias mientras tratan frenéticamente de asumir posiciones de tiro. idiotas!” La voz de Khaletskiy está llena de dolor. arrojando a Khaletskiy y sus hombres por todas partes del compartimento. El mayor tose y escupe sangre cuando el humo se le mete por el tracto respiratorio. Se hunde en el suelo con un insulto que se transforma en un quejido. al menos. El mismo pum que Tarasov había escuchado antes de que el motor fuera impactado suena 481 . “¡Tomen posiciones defensivas!” escucha que el general ordena a sus guardias bruscamente. tiene una vista despejada hacia el piso rocoso de afuera. enviando un dolor agudo a su ya mareada. se mueven hacia las ventanas del compartimento y tratan de responder con fuego que ahora está dirigido a los restos desde todos los lados. Deber ha llegado. El motor se extingue.sordo. mientras Tarasov usa la confusión para moverse cerca de la escotilla para ver. cabeza. “Davay!” Uno de los guardias se pone de pie. Desde atrás del refugio de las piedras y las rocas que cubren el desfiladero poco profundo donde se estrelló el helicóptero. Reflexiona Tarasov con una mezcla de alivio y sorpresa. Algo duro golpea a Tarasov. Pero los hombres de Khaletskiy no son derrotados con facilidad. “¡A las ventanas. profiere una maldición e incluso se toma el tiempo de patear al mayor antes de arrodillarse para abrir fuego a través de una de las ventanas rotas. Los pocos guardias que no se encuentran incapacitados por el accidente.

salpicando a los defensores agonizantes junto a él con sangre y sesos. “¡Puedo hacerte rico!” “La última vez que quise ser rico. La otra está rota. ¡Soy un general del ejército!” “Ya no más. muy mal. entonces.” suplica Khaletskiy. Tarasov apenas oye las órdenes dadas en el exterior.” le dice el Stalker.” Terror es la última expresión en el rostro del general Khaletskiy antes de que dos balas le impacten en la cabeza. capitán Bone. El destello rojo del dispositivo láser apuntando. la cabeza del hombre es destrozada por una bala pesada. así como el exoesqueleto que lleva. justo antes de que la última arma de los defensores se quede en silencio. las balas llueven en los restos como granizo. El punto rojo del dispositivo de apuntamiento se mueve de cuerpo a cuerpo. manteniendo su cabeza lo más baja posible. la silueta de un Stalker aparece. Tarasov no logra ver el rostro pero la capucha y el rifle pesado en el hombro del Stalker se ven familiares. 482 . Con sus oídos tintineando. Apunta una pistola cuando accede al compartimento.” “Ayúdame. Tarasov se abraza al suelo.” “Pero no puedes dejarme aquí… Tienes que ayudarme. ejecutando la última orden de una mente que ha dejado de existir un segundo atrás.” La voz de Khaletskiy es apenas más que un suspiro.afuera y una fracción de segundo después. El cuerpo del guardia permanece en una posición de rodillas y sus dedos tiran del gatillo una última vez. mi deseo acabó muy. rompe la oscuridad. pero ve una sombra acercándose. “Eso debe ser doloroso. haciendo más y más hoyos en el delgado metal del fuselaje y permitiendo a la luz que entre y atraviese el humo y el vapor de la sangre en el interior. Levanta su mano izquierda. “pero al menos le otorga significado a su nombre clave. “Pomogi… Ayúdame. con un pedazo de hueso sanguinolento asomando desde su antebrazo.

que casi nos disparas?” El Stalker nota el asombro de Tarasov con una sonrisa satisfecha. Otra silueta aparece en la escotilla. Deber se enteró que un oficial deshonesto apareció en Bagram. ¿No me reconoces? ¿Pripyat. le hubiera resultado apenas otro Stalker con el rostro irreconocible tras una máscara de gas o el visor de un casco.” el mayor responde débilmente. “¿Quién eres. El Stalker que le disparó a Khaletskiy se dirige a Tarasov. yo saliendo del túnel junto a Degtyarev y tú. ¡Ahora nos vamos para siempre!” “¿Crow?” “Finalmente es momento para una debida presentación. ahora. o alguien haciéndose pasar por uno de sus oficiales.” El Stalker se baja la capucha y se quita el pasamontaña. “Lo lamento si esperabas a Oksana Fedorova. “Pripyat… la Vieja Zona… Parece todo tan lejano. que escapó de ellos. pero Deber no podía permitir 483 . “Mi nombre es Strider. Y yo que creí que no habría más sorpresas.Tarasov está demasiado débil para advertirle al Stalker acerca del guardia herido que intenta alcanzar su arma y antes de que pueda juntar fuerza suficiente para gritar. “Te dije que podría derribar un helicóptero con este rifle. de nuevo? ¿Por qué estás aquí?” “Hace algunos meses. mayor Tarasov. un rifle dispara. Los ojos de Tarasov no le han fallado unos minutes antes: el combatiente lleva el equipo pesado de la facción Deber. apuntando su rifle de asalto en el interior. No sabían con seguridad si se trataba de Morgan.” Se arrodilla y corta las esposas de plástico de las muñecas de Tarasov con un cuchillo de combate. aunque los ojos grises permanecen fríos. Aparece un rostro redondo bajo un cabello rubio. Incluso si se hubiera encontrado con el francotirador en la Vieja Zona. la expresión casi jovial. El guardia se vuelve a hundir en el piso del compartimento y ya no se mueve.

el general Voronin estuvo de acuerdo en que enviara por mis viejos amigos para que se me unieran aquí. mayor. He cumplido mi misión. vamos. revisa los cuerpos. se le declaró presa justa. “Mi escuadrón y yo le debemos mucho a Deber por aceptarnos luego de que desertamos de Monolito y cuando las cosas se pusieron demasiado difíciles para que yo las manejarla solo. Strider no responde. el francotirador continúa con su historia. pero ya sabes como es Deber: ¡Boom.” Strider sonríe y coloca el tubo de su bolsa camelback en los labios de Tarasov. “Debería haberlo adivinado…” suspire Tarasov. Incluso me engañaste a mí… Hasta cierto punto. vamos! No tienen talento para los trabajos clandestinos. De modo que me pidieron que los ayudara. ya sabes qué hacer.” responde el combatiente. pero su sonrisa lo confirma. Sabemos un par de cosas acerca de mantener un perfil bajo de nuestra época como parias de Monolito. ¡Afuera brilla el Sol!” 484 . Sólo necesitaba la prueba. aunque yo ya no estoy afiliado a ellos. trabajo solo.” “Realmente sabes. “¿Y ahora. maten a los anarquistas. vamos. Mientras el mayor bebe desesperadamente el agua de su interior.que eso pasara. qué? ¿Deber avanzará en la destrucción de la Nueva Zona?” “Me importa un comino lo que Deber o el SBU hagan ahora. “Salgamos de esta ruina. Todo era suficientemente malo. “Sickle.” “Entendido. Si aún están respirando. El general Voronin quiso averiguar.” “Entonces me enteré acerca del contrabando de armas. pero cuando se aclaró que Khaletskiy no sólo era un impostor y un traficante de armas. bang.” Strider se dirige al combatiente que le disparó al guardia. En estos días. sentándose y frotando sus muñecas irritadas. sino que también estaba matando soldados para obtener su precioso equipo.” “¿El SBU estuvo involucrado en esto?” pregunta Tarasov.

Strider ni se molesta en mirar hacia allí. Media docena de combatientes fuertemente armados los esperan afuera.” le dice Strider. “Con o sin ese exoesqueleto.” Dos tiros más se disparan desde dentro del helicóptero. Inclinándose sobre el hombro de Strider. ¡pero esta noche brindaremos con una cerveza fría en Termez!” Recuperando fuerzas lentamente por el agua fresca y los calmantes administrados por el médico. primero con una venda en el pecho. pero vi al Psiquiatra y a otros saliendo. Tarasov mira alrededor. apenas ha puesto un pie fuera del compartimento cuando un tiro se escucha desde el interior. Tuviste suerte de que Khaletskiy estuviera volando en esta lata. secándose el sudor del rostro. Juntos. Comienza a atender los muchos moretones y las heridas de Tarasov. 485 . “Bébela. A lo lejos del perímetro establecido por el escuadrón de Strider alrededor de los restos del helicóptero. ignorando la pregunta. sosteniendo el camelback una vez más en los labios del mayor. eres pesado. uno de ellos corre para darle al comandante una mano. “¡Oye. Armor!” grita haciendo señas a uno de sus combatientes. Sólo es agua.” dice Strider ansiosamente. permitiéndole apoyarse contra una roca. “Los helicópteros de Khaletskiy los vencieron en pleno vuelo. Le siguen más vendas y calmantes.Tarasov gime cuando agarra la mano del Stalker y se pone de pie. “¿Estás rezando allí o qué? ¡Tráenos un botiquín y vendas!” El combatiente frunce el ceño y ve la condición del mayor. “Estás en terrible condiciones. No me mires así… Llegar a ese bastardo era nuestra prioridad y darle a dos helicópteros de combate hubiera resultado demasiado arriesgado de todas maneras. “¿Qué tomas? ¿Esteroides?” “¿Qué hay de los Stalkers?” le pregunta a modo de respuesta Tarasov. seguidos de un débil grito. mueven a Tarasov y lo colocan cuidadosamente en el suelo.

toma las pertenencias que le fueron arrebatadas por los hombres de Khaletskiy. donde todos han traicionado a alguien?” Strider asiente y emite un largo suspiro. Tarasov echa un vistazo adentro.” “¿Es tu equipo?” inquiere Strider. Ansiosamente. 486 . El combatiente que recibió la orden de matar a todos los guardias sobrevivientes de Bone aparece ante ellos. Tarasov los pone cuidadosamente en los contenedores de su cinturón. y el cielo es claro hacia el este donde se encuentra el valle oculto de la Tribu. Strider suelta un silbido cuando ve aparecer los artefactos.” Strider no responde.” “Las bromas jamás han sido tu lado fuerte.” informa y le da una bolsa a Strider. respira profundamente cuando los siente irradiando sus poderes benevolentes nuevamente hacia su cuerpo. “No voy a casa. ¿lo sabías?” “Lo digo en serio. “Aquí es donde pertenezco ahora. La nieve sobre las montañas lejanas parecen puras.” “Y yo no estoy seguro de que el ejército apruebe tu idea de desertar.” Tarasov estira sus brazos. como si deseara abrazar el paisaje.las ruinas de la Ciudad de los Gritos se vislumbran en el atardecer.” “Dudo que haya algún lugar peor que la Nueva Zona. pero un movimiento de cabeza que apenas se puede notar sugiere que está de acuerdo. “Hallé esto en el interior. Me quedo en casa.” “¿Desertar? ¿Quién es un desertor en este lugar. “El helicóptero está limpio. “Entiendo a qué apuntas… ¿El nombre clave Kilo Uno significa algo para ti?” “Así es. “pero no quiero hablar con él por un tiempo… Podría enviarme a otra misión en un lugar peor que éste. o que al menos lo considera. Cerrando los ojos.” “Cualquier lugar en donde no esté es malo.” dice Tarasov con la sombra de una sonrisa en el rostro.

¿hallaste alguna arma utilizable allí adentro?” “Un par de Grozas siguen aún en los cadáveres.” Tarasov aleja el altavoz con un movimiento de la mano. pero ha soportado peores cosas. Pero si insistes en quedarte.” “¿Estás seguro de esto?” Tarasov asiente. El amigo está seguro… Comprendido. “¿Es esto lo que creo que es?” “Sí. Avanzando hacia el sitio de extracción. para ti. Misión cumplida. pero algún día lo estaré viendo en el Antonov. esa anciana será una mujer muy rica. espera. pronto. No hay bajas que informar. Supongo que te han dado un ascenso.” “Recójanlas. “Entendido. Él sabrá qué hacer. Asegúrense de darle suficientes cargadores de repuesto. Ojo de Águila. Renegado fuera.” Escucha la respuesta y le da el altavoz al mayor. Toma. pero toma el artefacto y trasmite sus palabras. “Es Kilo Uno. “Slushayu. necesitarás más que eso… Sickle. El calor en su cuerpo disminuye y un leve dolor fluye de nuevo hacia su cabeza. eres tú.” Strider toma el altavoz. “Ya no me importa. No. Llévate esto. Degtyarev.” Otro hombre de Deber llega con un equipo de comunicación voluminoso en su espalda.” Tarasov se quita su artefacto más valioso del contenedor.“Nada mal esa colección. Felicitaciones. también. “Voronin está llamando para tener un informe de la situación.” Le devuelve el altavoz al sujeto de la radio. También quiere que sepas que te perderás la 487 . Den las más útiles a nuestro amigo aquí presente. Solo dile… Dile que me he ido a una larga incursión. “Llévale esto a Degtyarev y menciónale una anciana en Kiev.” Strider estudia el artefacto con los ojos entrecerrados. Strider se encoge de hombros. En alerta. “Degtyarev quiere que sepas que. Quiere hablar con el teniente coronel Tarasov y el único tipo con ese nombre por aquí.

dale más calmantes. Tarasov. ¿Aún sigues desinteresado en venir a casa?” Tarasov sacude su cabeza. Tarasov observa su columna marchar a través del terreno rocoso. ¡Y ahora ha llegado el momento en queme vaya de aquí. Cóndor. “No estaré por aquí para volver a salvarte el pellejo… al menos por un tiempo. ahora de pie nuevamente.” Strider y el combatiente llamado Armor se miran extrañados. Strider se va y se dirige hacia el oeste. “He tenido suficientes cortes marciales. mira los despojos del helicóptero una última vez. Tarasov lo mira profundamente a los ojos. “¿Lo harías? ¿Lo haría algún Stalker verdadero?” “Mejor mantente con un ojo en los chacales. Un aullido suena a lo lejos. aunque desafiante sonrisa.” Hace una venia. Strider se pone de pie y se sacude la arena de sus rodillas. “Buena suerte para ti. Abrazando el rifle. devuelve el gesto. “¿América? Armor. Stalker!” Seguido de su escuadrón. Y entonces.” le dice y le ofrece a Strider una pálida. tendré que visitar al hijo de un amigo en América.” Strider le ofrece su mano para que se levante. Es tiempo de que yo también me vaya de aquí. Antes de aceptar su ayuda.” El sonido débil de un helicóptero viene desde lejos. Los chacales tendrán una cena abundante esta noche pero es una fiesta a la cual no quiero unirme. Son más profundas de lo que tu médico podría tratar.” responde Strider con una sonrisa fatalista.corte marcial de cierto coronel. “¿Qué harás ahora?” “Veré a la única curandera que puede darme consuelo y curar mis heridas. donde el Sol poniente ya ha convertido las sombras color ocre en un rojo pálido. 488 . “Ése es nuestro pájaro… Todavía puedes cambiar de idea y abandonar esta tierra.

Su larga y oscura sombra avanza delante de él. y donde él ha encontrado el consuelo sin el cual ni los hombres más fuertes pueden vivir. 489 . cuando Mikhailo Tarasov se dirige hacia el este y emprende su largo camino a casa a través de la Nueva Zona. hacia un valle oculto donde los hombres desesperados de alrededor de todo el mundo se congregan para vivir sus vidas de acuerdo a un código de honor que ni siquiera el mal mayor podría sobrepasar. FIN.

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hasta que aparecieron estos tontos. man ham hamintor.Be harhaal hich marde dighari to ra nemikhahad!” "Sí." "Confía en mi elección. to raanandegiat ra bekon. chun man englisi sohbt nemikonam. Será el hombre correcto para ti." 491 ." "Ahora las armas son lo que menos me importan. "Dar haale haazer hich selaahi barayam mohem nist. Con esa cicatriz en tu cuerpo. bogzaar bekhaabam. Mesle sag khasteh haya terminado." "¿No crees que deberíamos pedirle al cabo primero Bockman que revise el motor? Algo malo le pasa a la palanca de cambio." "Dar har haal.” “Marde shayesteyee baraye to khahad bood." "¿Has visto la nueva ametralladora M-27? Boxkicker acaba de recibir el primer envío. también. Chandin rooz ast ke inja sabr kardim ta in suckers saro kaleyeshan peida shavad." "Zendeh bogzaaridash!" “Man behesh tarahhom kardam!” “Daastaani toolani va ghamgin ra bayad be to begooyam…” “Dokhtram tarjomeh mikond." "Fekr nemikoni bayad be Lance Corporal Bockman begim ke biaad va be motor negahi bendaazad? Zaaheran dandeh moshkel darad. Estoy hastam." "¡Perdónale la vida!" "¡No le tengo piedad!" "Tengo que contarte una historia larga y triste…” "Mi hija traducirá porque no hablo inglés. a mí también. Man farmandeh hastam. tú conduces. de todos modos." exhausto.Traducción "Khosh haal hastam az inke in gasht "Me alegra que este patrullaje tamaam shod. ningún otro hombre te quiere." "Como sea. Déjame dormir. Hace días que esperamos. Yo soy el comandante.Dialecto Farsi/Hazara ." "Aslaheye khodkaare jadide M-27 ra didehyee? Boxkicker yek mahmooleh." "Are.

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