Estaño: lo que el mundo le debe a este soso metal gris

Justin Rowlatt, BBC Economía Última actualización: Domingo, 16 de febrero de 2014

El estaño estaría lejos de los primeros lugares en la lista de la mayoría de la gente cuando se trata de los elementos más importantes, y sin embargo la historia de nuestra especie está estrechamente entrelazada con este metal gris y opaco. El estaño fue la base de la primera gran revolución tecnológica del hombre. Gracias a su bajo punto de fusión, este metal relativamente abundante fue uno de los primeros en ser fundido poniendo una roca en el fuego. Los metalúrgicos de hace más de 5.000 años descubrieron que la mezcla de estaño y cobre hacía un metal mucho más duro y durable que si trabajaban con ellos separados, uno que se podía moldear en hojas que -crucialmente- mantendrían su filo. Habían descubierto la primera aleación del mundo. La humanidad comenzó a abandonar sus armas de piedra y herramientas. La edad de bronce había comenzado.

Padre del peltre

Las estatuillas de los Oscar están hechas de peltre enchapado en cobre, níquel, plata u oro. Incluso cuando pasamos del bronce al hierro, y luego a la era industrial, el estaño se mantuvo en el centro de la cultura humana, como descubrí en el impresionante Salón de Peltreros de Londres. El moderno edificio es el hogar de uno de los más antiguos gremios de Londres: la Excelentísima Compañía de Peltreros. La primera referencia a la empresa es de 1348 y, como su nombre indica, está dedicada a los productores y trabajadores del peltre, otra aleación del estaño, combinada esta vez con pequeñas cantidades de cobre, antimonio, bismuto o, a veces, plomo. El peltre era una alternativa más barata al oro y la plata, le explicó a la BBC Andrea Sella, profesor de química en University College de Londres, mientras admirábamos enormes y adornados trofeos, placas y jarras. Pero la popularidad del peltre -y por lo tanto, del estaño- cayó rápidamente, ya que en el siglo XVIII comenzó la producción en masa de vajillas de porcelana.

Con los años hemos descubierto todo tipo de formas nuevas y muy diversas de utilizar este versátil metal. las latas eran hechas predominantemente de hierro o acero. De hecho. el mayor usuario moderno del estaño. Su incrustación desacelera las naves y puede aumentar el consumo de combustible de forma sustancial. comenta Sella. "Si calientas la soldadura. Hoy en día. trazando las pequeñas carreteras doradas que corren entre los chips de silicio y otros componentes que se levantan como bloques de torres de la superficie. "Puedes poner una gota abajo y hacer una conexión eléctrica entre dos alambres. fue utilizado en pinturas especiales antiincrustantes. Sin embargo.De la lata a la electrónica Las antigas latas de hierro o acero eran revestidas en estaño para evitar el óxido. Los compuestos orgánicos de estaño son sustancias que no se encuentran en la naturaleza. algunos de sus compuestos orgánicos pueden ser increíblemente tóxicos. la Organización Marítima Internacional prohibió cualquier uso de estos compuestos en el medio marino. "El estaño es el pegamento que mantiene la mayor parte de nuestro mundo eléctrico pegado". La más evidente es en la industria electrónica. Pero eran enchapadas en una pizca de estaño. para que no se ponga amarillo o negro ni se vuelva frágil cuando se calienta para moldearlo en formas tan útiles como las tuberías de drenaje. pero su uso genera controversia. al lado del germanio y del plomo. Pero eso no quiere decir que la aventura del hombre con el estaño haya terminado. El problema era que los compuestos de estaño eran tan tóxicos que causaron terribles daños al ambiente marino. Obtenido del mineral casiterita (SnO2) Más de la mitad del estaño del mundo proviene del sudeste asiático. se parece a un paisaje urbano". Estas fueron creadas para que los percebes y las malas hierbas no crecieran en los cascos de los barcos. explica. En 2008. al final de las guerras napoleónicas. si bien el estaño puro no es venenoso. el metal encontró una nueva encarnación: la lata. con el fin de proteger el hierro de su talón de Aquiles: el óxido. cambiándolo por un revestimiento de plástico o aluminio. "Mira esto. el tributilo de estaño. Muchos están siendo ampliamente utilizados como fungicidas e insecticidas. dice. Paradójicamente. Según algunos estudios. muchas latas han prescindido del estaño por completo. refiriéndose a la placa base de un computador. Señala las diminutas gotas plateadas de soldadura en cada cruce. se derrite". desde sus principios. La revolución del vidrio . Los compuestos de estaño se utilizan para estabilizar el plástico. Durante muchos años una de las variedades de estos compuestos. Entrado el siglo XIX. Pinturas tóxicas Ficha del estaño Símbolo: Sn (del latín stannum) Número atómico: 50 Se funde a los 232ºC (450ºF) Se ubica en el grupo del carbono (grupo 14) de la tabla periódica. El estaño se encuentra en la misma columna de la tabla periódica que el carbono y es capaz de imitar el comportamiento de éste en la construcción de los compuestos químicos orgánicos que son la base de la vida. Estas pinturas antiincrustantes a base de estaño eran muy eficaces. Hay muy pocas otras cosas que combinan un bajo punto de fusión y la falta de toxicidad". tan sólo un nanogramo de tributilode estaño por litro de agua podría tener efectos biológicos dañinos. un primo del tributilo de estaño se utiliza en la producción de uno de los plásticos más comunes: el cloruro de polivinilo o PVC.

"Pilkington comenzó a utilizar nuestro estaño". La firma hizo millones instalando plantas y dando licencias para operaciones de vidrio flotado en todo el mundo. de 91 años de edad. me dice cómo llegó por primera vez a tener un indicio de que algo se estaba tramando hace más de 60 años. gracias a una revolución en la producción de vidrio que comenzó en Reino Unido en la década de 1950.Otro gran usuario del estaño es la industria del vidrio. Mientras toma una taza de té. peligroso y el trabajo involucraba tornar vidrio fundido sobre una enorme plancha de acero. Alrededor del 80% de vidrio plano en el mundo ahora se hace mediante el proceso de vidrio flotado. La compañía invirtió años de investigación y grandes recursos en el desarrollo de lo que se conoce como el "proceso de vidrio flotado". "¿Por qué necesitaban estaño si nunca antes lo han utilizado?". Tuvo la visión de verter el vidrio fundido en una tina de estaño fundido. Ahora muchas de las patentes de vidrio flotado de Pilkington han caducado y. Tuve la suerte de conocer a Ted Fletcher. donde se abrió la primera línea de producción de vidrio flotado en el mundo en 1961. se encuentra en proceso de cierre. la compañía fue adquirida por un rival extranjero. Más noticias La protagonista de "Juno" se declara homosexual El día en que comí tantos aditivos como pude Diez cosas que posiblemente no sabía la semana pasada Las 50 opciones de identidad sexual según Facebook Versión móvil Anuncie en BBC Mundo BBC © 2014 Condiciones de uso Cláusula de privacidad Opciones de anuncios Institucional Accesibilidad Escriba a BBC Mundo . se preguntó. sucio. Alastair Pilkington. mientras trabajaba en una empresa de fundición de estaño en el norte de Inglaterra. La gran apuesta de Alastair Pilkington dio sus frutos. Ted descubrió la razón cuando se fue a trabajar a la compañía de vidrio en 1956. me dijo. como tantas empresas británicas innovadoras. un venerable químico dedicado al estaño. estaba convencido de que debía haber una mejor forma. La fabricación de vidrio era un proceso con calor intenso. Pilkington. Ted. quien formó parte del equipo que refinó este nuevo y radical proceso en la entonces empresa familiar de vidrio británico. quien por coincidencia tiene el mismo apellido de la familia fundadora. Y el sitio de Cowley Hill.