F L U I D O S

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A P E L L I D O

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L Í Q U l D O S

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G A S E S

Autor: RAMÓN PERALTA-FABI COMITÉ DE SELECCIÓN: EDICIONES PREFACIO I. INTRODUCCIÓN II. ¿QUE SON Y CÓMO LOS DESCRIBIMOS? III .UNA "HISTORIA" DE LAS IDEAS IV. GALAXIAS, HURACANES Y DESAGÜES V. LA TURBULENCIA VI. SUPERFLUIDOS VII. EPÍLOGO CONTRAPORTADA

C O M I T É

D E

S E L E C C I Ó N :

Dr. Antonio Alonso Dr. Juan Ramón de la Fuente Dr. Jorge Flores Dr. Leopoldo GarcíaColín Dr. Tomás Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Guillermo Haro † Dr. Jaime Martuscelli Dr. Héctor Nava Jaimes

Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan José Rivaud Dr. Emilio Rosenblueth Dr. José Sarukhán Dr. Guillermo Soberón Coordinadora Fundadora: Física Alejandra Jaidar † Coordinadora: María del Carmen Farías

E D I C I O N E S

Primera edición, 1993 Dibujos: Ramón Peralta Sierra La Ciencia desde México es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Económica, al que pertenecen también sus derechos. Se publica con los auspicios de la Subsecretaría de Educación Superior e Investigación Científica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología. D.R. © 1993 FONDO DE CULTURA ECONÓMICA, S. A. DE C. V. Carretera Picacho Ajusco 227; 14200 México, D.F. ISBN 968-16-4215-5 Impreso en México

P R E F A C I O

Este libro fue escrito con la intención de compartir la pasión por entender a los líquidos y gases. Así, aparecen aspectos que finalmente entendemos y otros que siguen escabullendo nuestros afanes cotidianos. Están incluidos algunos temas recurrentes a cualquier nota escrita sobre aguas y vientos y otros un tanto extraños y sorprendentes que forman parte de la misma familia aristocrática de los fluidos. Muchos temas no aparecen debido a varias limitaciones, entre las que se cuentan las del autor, pero que cumplen con el propósito de interesar al lector en buscar lo que no está o en aclarar lo que aquí no se pudo. Sin desearlo, y en forma casi irremediable, el texto incluye más del autor y de sus intereses que de las exquisitas facetas que presentan los fluidos, tan comunes y especialmente corrientes. La esperanza es que alguna parte de la lectura sea tan agradable como lo fue escribirla y que ninguna sea tan penosa como su redacción. Agradezco a mi familia y a mis colegas, amigos y estudiantes por las interminables pláticas y sugerencias que sirvieron para mejorar el contenido. En particular, agradezco a Rocío Chicharro y a la correctora de estilo, Laura Pulido, por la lectura y comentarios constructivos que hicieron sobre la versión original; a Ramón Peralta Sierra le debo las ilustraciones, la portada y la pasión por hacer lo que hago.

C O N T R A P O R T A D A

La violencia de un tornado en las planicies de Australia, las penetrantes observaciones de Leonardo da Vinci, el comportamiento exótico de un superfluido en las inmediaciones del cero absoluto, los invisibles átomos y la ventaja de ignorarlos, las olas, los humos y el tornasol de los atardeceres son parte de los temas que cubre casi cualquier reflexión sobre los fluidos; con frecuencia es sólo en forma implícita, pero ahí están. Este libro no es la excepción. La magia de un fluido nos hipnotiza cuando vemos arder una fogata, cuando miramos las burbujas dentro de una cerveza o cuando se forman dragones en las nubes que luego se disipan en nada. ¿Por qué querría uno entender lo que hace un fluido, cortando la imaginación o esterilizando la poesía? Por la misma razón que un enamorado quiere más que el recuerdo de una voz o una mirada. Los fluidos, que nos envuelven todo el teimpo, producen su espectáculo maravilloso cada día y, si lo sabemos pedir, cada vez que los deseamos. La belleza o la dificultad estriba en que mientras mejor creemos conocerlos, más fácil escurren entre nuestras teorías y nuestros dedos. Ramón Perala-Fabi es doctor en Ciencias (Física) por la Facultad de Ciencias de la UNAM. Se desempeña actualmente como profesor titular de carrera y coordinador del Laboratorio en el Departamento de Física de la Facultad de Ciencias de la UNAM. También es investigador nacional. Su campo de estudio es la dinámica de fluidos y la mecánica estadística. Diseño: Carlos Haces / Fotografía: Carlos Franco

I . plasma y sólido. se multiplica y enriquece al descubrir los diversos y complejos procesos que se conjugan para presentar el espectáculo. líquido. sigue abierto. Creemos tener casi todas unas unidas ya entre sí. fuego y tierra son la versión clásica y medieval de gas. El reto de participar en el juego de comprender y explicar los fenómenos conocidos. Lo mismo sucede al observar las olas que llegan a una playa. No es de sorprender entonces que desde los inicios de la civilización la imagen del Universo incluyera a los fluidos como elementos primarios de su constitución. como en un rompecabezas en tres dimensiones. El manejo de los fluidos ha estado íntimamente ligado al desarrollo de la sociedad. observando con cuidado. ésta es parte de la magia de un fluido. La solución o soluciones posibles nos eluden hasta ahora. La experiencia humana con los fluidos se remonta más allá de los tiempos históricos. El caso de los fluidos. Como en la más apasionante novela de misterio. de todo lo que está a nuestro alrededor. o sucintamente. fluidos y sólidos. la turnamos a los que siguen aumentando las oportunidades. es un ejemplo típico. pareciendo no cambiar y repetirse siempre. I N T R O D U C C I Ó N LA BELLEZA de un atardecer en el que las nubes se mezclan. tras ampliarla. los investigadores a través del tiempo han ido recogiendo y organizando datos sobre la naturaleza. cambian de forma y de color. Su ubicuidad les confiere su importancia. nunca son iguales. el fuego en una hoguera o la corriente de un río que. de las variadas franjas y manchas de colores que vemos en una imagen de Júpiter. como genéricamente llamamos a los líquidos y los gases. como punto de referencia. heredamos la experiencia de los anteriores y. crecen o se desvanecen hasta quedar en nada. La seducción viene de todas partes: de las gotas de lluvia que se estrellan en la superficie del agua. es aún fragmentada. hay ciertas piezas que embonan en grupos y algunos grupos de piezas que se ensamblan entre sí. La guía es el experimento y la imagen que se va formando. de las maravillosas pompas de jabón y. del caprichoso ascenso de una columna de humo. Es un juego colectivo en el que los participantes. en la que el lector es guiado con información aparentemente disímbola y escasa. Los fluidos. . predecir nuevos o descubrir otros. que somos todos. otras desperdigadas y a la espera de ser probadas. Todas son manifestaciones de lo mismo: la dinámica de un fluido. de las hileras de pequeñas burbujas ascendentes que parecen salir de ningún lado en el seno de un vaso de cerveza. aire. agua. El agua y el aire son los más comunes y. como lo hace el agua con nuestros esfuerzos por retenerla en las manos. que siguen las mismas leyes de la mecánica que rige el movimiento de los cuerpos celestes. escurriéndosenos entre los dedos. nos envuelven formando parte esencial de nuestro medio ambiente. los mantendremos en mente como prototipos de un fluido.

vastos y eficientes. Siendo que a través del tiempo. Otros fueron formulados casi en la forma en que los conocemos ahora. dentro de la teoría. El aire y el agua son parte esencial de la vida en la forma que la conocemos. sino de sistemas de riego. estéticas y. Entender éstos y muchos otros problemas en los que los fluidos participan como protagonistas principales. no deja de sorprender la falta de atención que la historia de la ciencia ha puesto en la génesis y desarrollo de sus brillantes ideas. ingeniosos diseños y espectaculares resultados. es decir. consideraremos sólo algunas de las partes del rompecabezas de manera que pueda obtenerse un panorama sobre su comportamiento usual. además de un fascinante juego. los principios generales tienen todos la misma jerarquía. prácticas. como los percibimos en forma más o menos directa a través de nuestros sentidos. Unos fueron intuidos y usados mucho antes de ser explícitamente enunciados. aprendimos a plantear algunos de los problemas y seguimos explorando los caminos por ellos señalados. uno macroscópico y continuo y el otro microscópico y discreto. La justificación de esta omisión será discutida más adelante. Este hecho se refleja en las formas y circunstancias en que fueron formulados. Si bien es cierto que. 1989). Los resultados los demanda la sociedad por razones culturales. que permitan optimizar los recursos locales y suplir las deficiencias naturales. Del inmenso proyecto general de la física nos ocuparemos de la parte que estudia los fluidos desde el punto de vista macroscópico. requiere de una labor creativa y de un trabajo sistemático y sostenido. gozamos de una visión panorámica del tema. también es cierto que unos son más útiles que otros para entender algunos aspectos de su comportamiento. una de las excepciones es la excelente obra de Enzo Levi (Levi. . La predicción del clima y de sus más violentas manifestaciones. una imperiosa necesidad por manejar nuestro entorno. también la agricultura. como huracanes y tornados. el de la dinámica de fluidos. la alusión a su estructura atómica será hecha ocasionalmente y en forma lateral. El transporte marítimo y aéreo depende de este conocimiento. los grandes matemáticos y físicos. dedicaron parte de su vida a estudiar los fluidos. Dentro del enfoque macroscópico. Esta relación es el sujeto de estudio de la teoría cinética y de la mecánica estadística.Completar nuestra descripción y comprensión del comportamiento de los fluidos es. salvo raras excepciones. que no puede ya lograrse si sólo se depende de un buen clima. Gracias a los trabajos de aquellos pensadores. especialmente. a quienes siempre se recuerda con cierta nostalgia. es de primordial importancia en cuanto al entendimiento último de un fluido. aunque la conexión entre estos dos aspectos. sin haberse apreciado su generalidad y sus consecuencias. es mucho más que una curiosidad académica (aunque también lo es).

I I . ni alto ni bajo. abundancia. sus peculiaridades anatómicas y de algunas de sus idiosincrasias y traumas infantiles). UNA INDEFINICIÓN PRECISA La materia. le antepongo el artículo "el" porque. para encontrar su descripción completa. sin relación alguna con los inconfesables crímenes de la susodicha secta. Aun así. ¿ Q U E S O N Y C Ó M O L O S D E S C R I B I M O S ? COMO en casi todas las novelas.. es decir. de mencionar todos aquellos aspectos que lo hacen sujeto de escritura y. después de que hablemos de su interesante estructura (digamos. etc. todo lo que nos rodea y que percibimos a través de los sentidos. II. tratemos de construir su imagen. en fluidos. sin echar a perder el final. sus raros órganos internos. hasta llegar al punto en el que cada material quede ubicado y etiquetado correctamente en el nuevo y exhaustivo esquema así elaborado. Este enfoque tendría sus ventajas. sus variados comportamientos y su lenguaje. Es como si. o cuando menos subdividirse. el objetivo se logra sólo parcialmente. rigidez. en fin. tal vez una ilustración y las referencias cruzadas a las otras sustancias que comparten una o más características. debiera ser masculino). todo resulta más comprensible si se comienza por aclarar de qué se trata. en líquido o en gas. Así. 1. Una observación más cuidadosa nos llevaría a pensar que esta clasificación es un tanto simplista y que debiera ampliarse. ésta se cambiara de continente y pasara ahí el resto de sus apasionados o bucólicos días. ni lo uno o lo otro. Como se verá más adelante. de lectura. Resulta que nuestro protagonista no es ni rubio ni moreno. se esperaría. viene en tres presentaciones aparentemente distintas y exclusivas: en sólido. tras describir minuciosamente el origen de una tormentosa secta a la que pertenece el medio hermano de la heroína. por orden alfabético. es decir. simple y sencillamente es difícil de acorralar con palabras y escurridizo para manejar. mejor es empezar por el principio y entrar en materia. un biógrafo meticuloso no dejaría pasar la oportunidad de abordar el mórbido efecto que podría haber causado en su carácter o en sus ocasionales delirios nocturnos. de existir. sería apropiado que. Advertidos de lo que sigue. sus prominentes señas particulares. bastaría con buscar en el compendio. Es más. color. describir sus pintorescas reacciones. resultará que para algunos fines prácticos carece de importancia. como con cualquier personaje principal de una novela decente (cosa que el protagonista no tiene por qué serlo). esbozar su carácter. pues dada una sustancia con un nombre debidamente asignado (como el piridotín-3-glutaciclina-6-fosfomentasa. empezaríamos por organizar las cosas según su textura. . Así.

dependiendo de la presión y temperatura a la que se encuentre. A pesar de la importancia fundamental de este conocimiento. Si queremos mantenerlo entre las manos y escapa. se trata de un fluido. agua o hielo.En los términos arriba expuestos la tarea parece imposible. a un gas y a un líquido. Ahora contamos ya con obras que resumen el final de esta tarea monumental. si no es que ridícula. o el proceso inverso en el que un sólido se licua o evapora. más general. posteriormente confirmada. cuando no inadecuada. Buscando características genéricas. terso o escurridizo. con los mismos criterios. como al agua. es decir. universal si es posible. será vapor. de que todo está hecho de un conjunto reducido de elementos básicos que al combinarse. y el proceso no es nescesariamente complicado. que en su forma más sucinta es la tabla periódica de los elementos de Mendeleev. exige un tratamiento. la luz). ni explica cómo un material dado responde y se comporta cuando permitimos a un agente externo influir sobre él. en forma conjunta. Esto no sucede en el proceso de la solidificación de un fluido. simultáneamente. llegamos al estudio de la materia en sus diferentes estados de agregación (formas de presentación). Partiendo de la hipótesis. el comportamiento dinámico de la naturaleza. Sin embargo. Hay siempre un punto en el que ciertas propiedades cambian radicalmente al aparecer las dos fases: una sólida y otra fluida. que permita evitar el estudio detallado de cada material.. que un gas pueda licuarse sin cambio abrupto en su comportamiento. la clasificación no es suficiente para deducir las propiedades de los compuestos que estos elementos forman. observándose una formación paulatina en el gas al ir haciéndose cada vez más denso. Por un lado. es ésta una de las formas en que se ha procedido y los resultados son sorprendentes. hasta ser indistinguible de lo que consideramos líquido. y las razones para que éstas se manifiesten. comunes. Este hecho es el que nos permite tratar a un mismo nivel. Un fluido parece no presentar límite a las deformaciones que podemos imprimirle. al presentar un mismo material con facetas que lo identifican como uno y otro. a casi todos los compuestos los podemos observar en estado gaseoso. que en última instancia hemos reducido a sólidos y fluidos. Parecería ofensivo el tener que explicar lo que es y lo que no es un sólido. da lugar a la impresionante variedad que vemos. un material cuya composición y propiedades son las mismas en cada parte que lo forma. el medio no es sólido. lo que haría del programa científico una tarea inaccesible. Si el medio es sólido podemos retenerlo y es posible deformarlo hasta cierto límite. Esto último. Es posible. Sin embargo. bajo ciertas reglas y en diversas proporciones. Supóngase que tenemos un medio homogéneo. En cuanto al estado físico en el que se encuentra el sentido común (a veces muy poco común) nos dice que si su carácter es etéreo. es decir. elásticas. considerada una quimera a mediados del siglo XIX. los investigadores se dieron a la tarea de aislarlos y caracterizarlos. muy distintas. Estas ideas sueltas que forman . ni incluye todo lo que observamos (literalmente. cada una con propiedades ópticas. un enfoque diferente. la separación no siempre es evidente. en cuanto a nuestra comprensión del Universo se refiere. etc. líquido o sólido.

La componente normal es la que asociamos a la presión y tiende a comprimir o estirar. reduciendo su volumen pero manteniendo su forma. pero que puede entenderse como el efecto de un agente externo. la esponja se comprime. veremos que la naturaleza se las ingenia para exhibir ejemplos que escurren por nuestras definiciones sin dejarse atrapar. Imaginemos una esponja. Si aplicamos una fuerza puramente normal a cada uno de los vidrios (Figura II. Un material que es sólido se deforma hasta cierto límite. consideremos un medio sujeto a fuerzas cortantes. dependiendo de la proporción entre su componente normal y su componente tangencial. la definición no da más que pena y sorprendería que pudiera servir para caracterizar a una sustancia. además de risa. Para esto vamos a separar en dos a las formas en que actúa una fuerza. Toda fuerza (representada por la flecha en la figura II. Aún así. llamadas componentes de la fuerza. que tampoco hemos definido. y así quedar en equilibrio. con buena voluntad y sentido común las cosas usualmente funcionan. de modo que la separación entre ellos se mantenga constante. opuesta en dirección a la aplicada. tiene un efecto distinto sobre el material. Para ilustrar esta descomposición de las direcciones y efectos de una fuerza consideremos el siguiente ejemplo. La componente tangencial produce un efecto de deslizamiento relativo entre los planos en que imaginamos estructurado al medio y se le llama también fuerza cortante. si delimitamos un poco más los términos y conceptos incluidos. 2(c)). Figura II. Así. hay que precisar lo que es fluir. Si ahora jalamos cada vidrio en dirección opuesta. una normal o perpendicular a la superficie (N) y otra paralela o tangencial a ésta (T). Volviendo a nuestro problema original. dando lugar a una fuerza de corte sobre la esponja. 1. ésta se deformará manteniendo su volumen (Figura II. 1). 2(b)). puede imaginarse formada de dos partes.parte de nuestra experiencia cotidiana son precisamente las bases para definir a un fluido. una fuerza con una dirección arbitraria produce una mezcla de ambos efectos. . Cada una de éstas. Fuerza y su descomposición en componentes normal (N) y tangencial (T). Ahora. rearreglando sus elementos estructurales (átomos) hasta generar una fuerza igual en magnitud. "Un fluido es un material que fluye". 2(a)). dependiendo de la dirección de la fuerza. al actuar sobre una superficie. de forma regular y pegada a dos vidrios planos en sus caras superior e inferior (Figura II. Por lo general. como la esponja en el caso (c).

Le llamamos plástico si no recupera su estado original y guarda cierta memoria de las fuerzas que sufrió. que se comporta como sólido cuando lo estudiamos en un laboratorio (o cuando una pelota de béisbol es bateada en la dirección equivocada y va a dar precisamente a. Su tratamiento requiere de consideraciones particulares que caen en el área conocida como la reología. en subgrupos. se mueve continuamente sin lograr frenar al viento por tenue que éste sea: la deformación resultante es la que percibimos como oleaje..en última instancia. Sin embargo no es así. El vidrio. Parecería que con esto se ha logrado clasificar a todas las sustancias en dos grandes grupos. por cientos de años bajo la acción de la gravedad. Hay sustancias que tienen un comportamiento dual para las que nuestra definición es inadecuada o insuficiente. los átomos ligados entre sí por fuerzas de origen electromagnético se ven obligados a cambiar sus posiciones relativas hasta balancear exactamente la fuerza aplicada. Decimos que un material es elástico si al retirar las fuerzas aplicadas recupera su forma inicial. se deforma sin límite se dice que fluye. son por lo general soluciones con gran cantidad de partículas . Se puede ver en los emplomados de las viejas catedrales góticas que la parte inferior es mucho más gruesa que la superior.). Una sustancia que bajo la acción de una fuerza cortante. lo cual hace el punto más interesante. que produce una fuerza cortante sobre su superficie. La deformación se detiene en el preciso momento en que esto se logra. la pintura y el pavimento pertenecen a esta clase exótica de materiales. Materiales de este tipo.. resulta ser un fluido cuando los tiempos de observación son suficientemente largos. fuerzas normales (b) y de corte (c). Figura II. ¡Un fluido es un material que fluye! Ahora ya no parece tan tautológica la definición. Así. Esponja (a). 2. se deforma sin límite. por pequeña que ésta sea. según las circunstancias. el mar bajo la acción del viento. La razón es que el vidrio ha fluido. A las rarezas las tratamos en forma especial. hipnotizando a unos y mareando a otros. con propiedades que genéricamente son llamadas viscoelásticas. También hay sustancias que presentan comportamiento simultáneo de fluido y sólido. Materiales tan familiares como el vidrio. Es tal la diversidad de sustancias que la tarea de completar y precisar una sola definición es inútil.

Para él. sin ser atomista en el sentido estricto. un cambio aparente en calidad podía ser entendido. Cuando Tito Lucrecio Caro escribe su poema De rerum natura (Sobre la naturaleza de las cosas) en el siglo I. que domina el panorama a todo lo largo de la Edad Media. compartidas y desarrolladas por Platón un siglo más tarde. Casos típicos son las resinas. múltiples derivados del petróleo y diversos tipos de champú (el aire de la ciudad de México parecería un buen candidato). manteniendo este carácter hasta el renacimiento europeo. Comparte con Parménides la idea de un Universo cualitativamente inmutable. se remonta al origen de nuestra civilización. según la cual todas las cosas estan constituidas por elementos indivisibles e inmutables. Durante los siguientes diecisiete siglos. su defensor en el siglo III.. que al mezclarse en distintas proporciones generan la inmensa variedad observada. a. es planteada por razones filosóficas. aire. En la misma época. es sin duda el representante más importante del atomismo griego. al menos en principio. las ideas filosóficas sobre este particular se . Aristóteles. que diferían entre sí sólo en forma. como una variación en la cantidad de átomos que participaban en el proceso. a. Así. el atomismo griego es incorporado a la cultura latina. manteniendo su naturaleza. pues atribuye los cambios a la multiplicidad de maneras en que estos átomos se combinan. agua.C. a. Este modelo. pero difiere de éste en cuanto al aspecto cuantitativo. tierra y fuego. Empédocles propone la idea de un Universo formado de cuatro elementos básicos.. al empezar a ser fundamentada en la experimentación. es notable la semejanza que hay entre las ideas básicas en sus primeras formas y las que hoy en día tenemos. los plásticos. y la concepción de su discípulo. la naturaleza estaba formada de un número infinito de corpúsculos invisibles por su tamaño. en torno a la desaparición de las partes al formar un todo. dimensión y estado de movimiento. crisol del renacimiento y etapa de gestación de los principios del conocimiento experimental. Demócrito.(polímeros) disueltas en ellas. sino las diversas formas que éste adquiere. II. LOS ÁTOMOS Y LA VENTAJA DE IGNORARLOS La concepción atomística de la naturaleza.C. en el siglo V. 2.C. La existencia de los átomos y del vacío que los rodea. impidieron el florecimiento y desarrollo del atomismo en la civilización helénica. Estas ideas. En la antigua Grecia es donde aparece no sólo la idea general del atomismo. Si bien no es sino hasta el siglo XVII que esta imagen adquiere carácter científico. refleja la necesidad de reducir a componentes primitivos a la naturaleza. enriquecido en el proceso por Epicuro. como una necesidad en la explicación de la constitución del mundo.

mantienen casi invariables: la materia no puede ser dividida sin límite y sus elementos constitutivos primitivos son inmutables, incontables en número y finitos en su diversidad. En las décadas alrededor de 1600, mientras Galileo Galilei y Francis Bacon establecen las bases del método científico o experimental, Pierre Gassendi revive el atomismo clásico para una época más madura. Daniel Sennert y Robert Doyle, aceptando la idea atomista, le dan su verdadera dimensión al buscar su contenido en la experimentación. Así, Boyle logra descartar en forma definitiva el sobresimplificado esquema de los cuatro elementos. Un siglo más tarde, Antoine Laurent de Lavoisier desarrolla la metodología del análisis químico y define en la práctica a los elementos químicos. La generación que le sigue establece los fundamentos de la teoría atómica moderna, con la obra de John Dalton, al identificar elementos químicos con átomos y proponer las formas en que éstos se combinan para formar compuestos. El atomismo griego, la teoría atómica de Dalton y la idea contemporánea sobre la constitución de la materia, comparten suficientes rasgos como para considerarlos un mismo proceso animal observado en su evolución a través del tiempo; cada etapa muestra los cambios indispensables para alcanzar la madurez. Si bien los átomos, concebidos como constituyentes últimos de la materia, han sido sustituidos por las partículas elementales, como el electrón y el neutrino, se ha mantenido el atomismo que imaginara Demócrito. Por otro lado, se ha perdido el carácter inmutable de aquellos átomos de Lucrecio y de Dalton; los nuevos átomos, en el verdadero sentido etimológico del término, pueden combinarse para disolverse en luz (al reaccionar un electrón con un positrón) o perder su identidad formando un todo (al combinarse un protón, un electrón y un neutrino para formar un neutrón). Esta búsqueda de la explicación última de la materia en términos de sus componentes más simples ha sido, y es, un esfuerzo por alcanzar uno de los objetivos fundamentales de la física. Creemos tener una idea bastante cercana y correcta sobre estos pequeños bloques universales con los que se construye todo lo que observamos. Otro es el problema de cómo éstos se combinan para formar átomos, éstos a su vez formar moléculas y éstas agruparse para conformar un elote, o un insecto rayado que almacena miel en hexágonos o, lo que resulta más sorprendente, dos mamíferos que se comunican entre sí, uno pinto que ladra, y otro bípedo que lo cuida, circunnavega el planeta y se asombra de todo, hasta de su mismo asombro. No deja de llamar la atención que lo que damos ya como un hecho, la existencia de los átomos, sea en realidad algo que no se puede intuir fácilmente. Nuestros sentidos son incapaces de percibirlos y lo que nos rodea parece consistir de objetos, sólidos y fluidos, de aspecto terso y continuo. Es difícil imaginar que el humo de un cigarro esté formado de moléculas relativamente complejas o que al aire que respiramos lo componen moléculas simples separadas unas de otras millares de veces la distancia

que caracteriza su tamaño. Para tener una idea de las dimensiones atómicas tendríamos que imaginar todo amplificado, de manera que por ejemplo una manzana fuese del tamaño de la Tierra. ¡Un átomo de la manzana sería entonces del tamaño de una canica! Si toda esta concepción es cierta, y todo parece indicar que así es, la tarea de explicar, por ejemplo, el movimiento del agua al salir de un tubo, en términos de átomos, parece equivalente a tratar de construir la Torre de Babel. El problema de estudiar el movimiento individual de miríadas de partículas para luego predecir su comportamiento conjunto es algo que no tiene que ver con la física; en la práctica el problema no puede ni plantearse, mucho menos resolverse. Sería necesario aplicar las leyes básicas de los átomos, la mecánica cuántica, a cada partícula, y conocer detalladamente todas las fuerzas que actúan sobre cada una, establecer sus posiciones en algún momento y, con las matemáticas usuales, resolver simultáneamente el problema para todas. En una gota de agua hay 100 000 000 000 000 000 (1017) moléculas de agua aproximadamente, ¡tantas como segundos en la edad estimada del Universo! Sería ridículo intentar escribir las ecuaciones y patético pensar en resolverlas. Nos tomó siglos pasar de una idea filosófica a una concreta que nos permite explicar suficientes cosas como para que su validez esté, por lo pronto, más allá de toda duda razonable. Ahora resulta que el asunto es tan complicado, que la idea es algo enteramente inútil (al menos para estudiar chorros de agua). La solución de este problema se encuentra en la complejidad del mismo. Suena paradójico, pero con un ejemplo podemos intuir el argumento que siguieron quienes contribuyeron a esclarecer la solución. Imaginemos un dado perfecto, cada arista de la misma longitud y cada ángulo de 90º. Supongamos ahora que el dado se encuentra parado sobre un vértice, con el vértice diametralmente opuesto sobre una línea vertical, y que nos preguntamos por la dirección en la que va a caer al soltarlo (Figura II.3). Si el lado es perfectamente simétrico, ¡no cae! Se quedará así mientras no sea perturbado. Una corriente de aire o una vibración, por imperceptibles que sean, harán que caiga el dado.

Figura II. 3. Equilibrio de un dado.

Una pequeña variación trae como consecuencia un efecto grande: la caída del dado. Los detalles de la perturbación son casi imposibles de prever y por consiguiente la posición precisa del dado no se puede predecir. Las fuentes que originan estas pequeñas variaciones son diversas, complicadas y difíciles de estimar. Un efecto es siempre el mismo: el dado se cae. Si hacemos una serie de pruebas encontraremos que las direcciones en las que cae están distribuidas sobre un círculo y que las caras que quedan hacia arriba son las tres opuestas al vértice de abajo, apareciendo éstas con igual frecuencia, si el número de pruebas es suficientemente grande. Así, del problema inicial, imposible de resolver, hemos podido encontrar varios aspectos claros y precisos de la solución, quizá obvios o triviales en este caso, pero que nos dicen cosas concretas sobre la caída. En primer lugar sabemos que cae; si esperamos lo suficiente, algo o alguien llegará a importunar la delicada paz del dado. Segundo, el dado no tiene preferencias y cae en cualquier dirección. En tercer lugar, hay tres caras que se reparten por partes iguales el derecho de aparecer arriba. Este ejemplo ilustra los puntos claves que permiten estudiar la dinámica de un fluido, constituido de un número extraordinario de átomos. Nuestro sistema, el dado y sus alrededores, todo lo que rodea y afecta al dado, siguen ciertas leyes, las leyes de la mecánica. La aplicación de estas leyes resulta tan complicada que no podemos resolver el problema en la forma originalmente planteada, es decir, predecir en detalle el movimiento del sistema. Si cambiamos el enfoque buscando ahora una descripción cualitativa, más general, es posible entonces responder en forma precisa algunos aspectos de la caída de dados; aspectos de carácter más amplio que no dependen de los minuciosos y abrumadores detalles del proceso. Para esto aceptamos a cambio describir el comportamiento más probable o promedio del sistema, introduciendo un elemento esencialmente nuevo en nuestra descripción: la probabilidad. Esta herramienta, una de las más poderosas que las matemáticas han generado, es ahora un ingrediente fundamental en la física. Podría pensarse que el precio de nuestra ignorancia o incapacidad es el de conformarse con una descripción más burda, menos exacta, pero no es así. En realidad el problema inicial es irrelevante y en el fondo ni siquiera interesa. Si en el ejemplo del dado pudiésemos resolver un caso en particular, haciendo uso de todo lo que sabemos y una dosis de ingenio, tendríamos precisamente eso, un caso especial. Una pequeña variación y el resultado sería muy distinto (otra dirección y otra cara). Este efecto, en el que un pequeño cambio en el estado inicial produce un resultado final radicalmente distinto, ha introducido más de una sorpresa en nuestro estudio de la naturaleza. Esto es particularmente cierto con los fluidos. Mucho más fructífera ha sido en cambio la búsqueda del comportamiento global, promedio y genérico de un sistema. No es raro escuchar que cuando se recurre al análisis estadístico o al uso de conceptos probabilísticos es debido a nuestra incapacidad o ignorancia. Sin afirmar que esta

Esto es característico del sistema. En un volumen de un cubo de 0. de una millonésima de litro (10-12 m³). de modo que las propiedades del fluido son muy irregulares. La teoría que establece la conexión entre este mundo microscópico de átomos y moléculas y el mundo de los fluidos. Al promediar muchos detalles se obtiene una descripción completa. cualquier fluido como el agua o el aire forma una estructura continua y suave al estudiarlo macroscópicamente.1 mm = 10-4 m). presión y volumen.34 x 1015 (734 seguido de 13 ceros) moléculas de aire. es decir en dimensiones mayores a. El notable éxito logrado en el caso de los gases confirma la viabilidad del programa que busca establecer esta conexión en el caso de un fluido arbitrario y fuera de equilibrio. digamos.posición es ridícula. En una verdadera escala microscópica los átomos ocupan una fracción muy pequeña del volumen que los contiene. %!.1 mm de longitud por lado. es un activo proyecto de investigación en múltiples instituciones académicas en casi todos los países. cada átomo o molécula pierde su identidad. en particular en México. tiene su fundamento en el comportamiento (dinámica) de las partículas que lo forman. cambiando . si bien contamos con respuestas exquisitas e indicaciones claras de cómo proceder en muchos casos. al actuar en concierto. la teoría fue construida por James Clerk Maxwell y Ludwig Boltzmann a finales del siglo pasado y desarrollada a todo lo largo del presente siglo. En el caso de fluidos poco densos. Encontrar qué cantidades o propiedades microscópicas son irrelevantes para predecir el comportamiento que observamos es parte de la investigación en curso. aun con los instrumentos más precisos de que se dispone.. La descripción macroscópica de un fluido. tan pequeño como parece. En el caso de los gases no es necesario conocer muchos de los detalles atómicos para conocer su temperatura.999.. de los gases. a veces irrelevante. la tarea del científico es la de explicar cómo y por qué sucede esta maravillosa contracción de la información. ¡no de quien lo observa! En todo caso. el espacio vacío entre unos y otros ¡es mayor al 99. sí es sólo una parte de la historia. distinguiéndolo de otro de composición diferente. décimas de milímetro (0. hay 7. hay tal cantidad de moléculas que la presencia de unos millones de más o de menos de éstas no afectan de manera apreciable ninguna cantidad medible. como la viscosidad y la conductividad térmica. es decir. heredando algunas de sus características a cantidades genéricas o colectivas llamadas coeficientes de transporte. la definición de las cantidades que se usan para caracterizar su estado y las leyes que determinan la variación temporal y espacial de éstas. Desde un punto de vista más práctico. a una temperatura de 27º C ¡y a presión atmosférica! En este volumen. Estas etiquetan al fluido. de manera independiente de éste. se conoce como la teoría cinética de los gases. Esto ocurre de tal manera que. Estos instrumentos miden cantidades promedio sobre un desorbitado número de partículas. de chorros y remolinos.

se inicia con una serie de observaciones que permiten apreciar cuáles son los aspectos más importantes. ocasionalmente agregando otras y ligados indisolublemente. etc. como pueden ser su temperatura. lo que se busca es la forma de simplificar el análisis. su densidad. Por un punto se sobreentiende entonces un volumen muy pequeño. atómica. su velocidad. es otra etapa igualmente difícil e importante. A pesar de la advertencia. Con base en el estudio previo debe ser posible anticipar el resultado de nuevas observaciones al cambiar de diversas formas el arreglo inicial del fenómeno. no usamos pues esta microescala cuando lo que interesa es entender cómo se vacía un lavabo o se infla un globo. IDEAS. ignorándose así la naturaleza discreta.rápidamente de una región a otra debido al continuo movimiento de las moléculas. a su entorno social. la esencia misma del conocimiento científico. II. Nuestras partículas de fluido tendrán el sentido que dimos a un punto en el fluido. que es válida para la teoría en todos los niveles. APEROS: FRASCOS Y TUBOS. pues a pesar de su importancia hemos encontrado la ventaja de ignorarlos. aislando las causas que determinan el efecto principal e ignorando aquellas que desempeñan un papel secundario. pero lo suficientemente pequeño como para que pueda verse como un punto por los instrumentos más sensibles y finos. 3. Encontrar las razones por las que se combinan de esa manera. pero al fin y al cabo una secuencia de pasos bien definidos a seguir. En el fondo. en el que hay un número tan grande de moléculas como para que el promedio de la velocidad no dependa de este número... los que gobiernan el proceso. omitiendo algunas. digamos una milésima del considerado en el párrafo anterior. A partir de ahora dejaremos de lado a los átomos. Lo que sí podemos extraer son algunos de los elementos que parecen siempre estar presentes en una u otra forma en el quehacer científico y en especial en .. Establecer cuáles cantidades y la forma en que éstas contribuyen es una parte medular del proceso de entendimiento. es la llamada hipótesis del continuo. es la predicción. que lo convertiría en una receta. complicada y útil. hermosa. Ésta consiste en suponer que todas las cantidades necesarias para caracterizar a un fluido. conscientemente o no. los investigadores intuyen este procedimiento con base en una tradición racional. MATEMÁTICAS Y. FLUIDOS El estudio de un fenómeno. o un grupo de ellos. En el esquema anterior está implícito lo que se conoce como método científico. La última parte. Lejos de ser un procedimiento sistemático y consciente. La hipótesis básica. participando en una o más de estas etapas. están bien definidas en cada punto del espacio y varían suavemente de uno a otro. usando los principios o leyes correspondientes. del fluido. volveremos a los átomos en el último capítulo. cuando nos dejemos sorprender por los superfluidos.

las matemáticas son una disciplina teórica que va más allá de un lenguaje o una herramienta. la forma en que unos dependen de otros. por lo general pierde el interés científico. sintetizando grandes cantidades de datos. es materia de la teoría del conocimiento. En la parte que toca a las observaciones mismas. En realidad. su contribución diaria puede sobreentender un materialismo que da por hecho la existencia de un mundo objetivo independiente de él. que sin temor al abuso se omiten al discutir de política. Así. sobre lo que es posible y lo que es probable. como nunca lo fueron las pregonadas por las pitias en Delfos.la física. extremadamente útil y especialmente bella del universo concreto que percibimos. es decir. a través de más experimentos. se escogen las cantidades relevantes. usa y que. Un primer aspecto es la concepción filosófica que el observador tiene de la naturaleza y del conocimiento que sobre ésta puede adquirir. la minuciosidad sistemática. El llevar a cabo un experimento que "remede en todo" al anterior. Así. en manos educadas y hábiles. y asociarle una regularidad que nos asegure que al repetirse el fenómeno podremos observar y medir lo mismo. la intuición y la experiencia. estableciendo la consistencia interna y la estadística de los datos obtenidos. como en cada etapa en la dilucidación del fenómeno. van implícitas en su trabajo. este problema. Acto seguido se determina la forma de medirlas. para que sea . forjar una imagen abstracta. empezamos por elaborar un modelo a priori (antes de empezar) sobre el fenómeno al separarlo en partes. y ha sido objeto de estudio y reflexión de filósofos e investigadores. ¡Cómo hubiesen aprovechado algo semejante las sacerdotisas del oráculo de Delfos! No siendo de origen divino las predicciones así logradas. tantas veces como sea necesario. una convicción total en el principio de causalidad que justifica buscar el origen de un efecto. a quien las sabe oír. el sistema y sus alrededores. Este proceso lleva a la elaboración de expresiones (fórmulas) que vinculan a los símbolos entre sí. Basta con uno de éstos que no corresponda a lo esperado o predicho. aquella puede ser explícita o tácita. Una virtud de las imágenes así logradas es su capacidad de hablar. El análisis siguiente consiste en asociar un símbolo a cada cantidad y precisar las posibles relaciones entre éstos. o el uso irrestricto de la lógica clásica. con base en el ingenio. normalmente. Las reglas para asociar números a símbolos y para manipular y combinar estos últimos constituye el lenguaje que llamamos matemáticas. las posibles fuentes de error y se procede a su cuantificación. ciertamente abierto. aunque vistas como tales permiten. Si un resultado no se puede reproducir. la epistemología. es algo que sólo puede lograrse en un laboratorio. siempre son sujetas de verificación. convirtiéndose en un hecho fortuito. En este mismo nivel hay una serie de principios filosóficos y de reglas lógicas que el investigador establece. objeto de un análisis de otra especie.

lo cual observamos todos los días. como verdaderas y universales. ha seguido un camino semejante lleno de obstáculos salvados. y acto seguido se postulan ciertas proposiciones (basadas en experimentos).necesario modificar parte de las premisas usadas en la elaboración de la predicción. No hay ninguna rama de la física que pueda considerarse cerrada y todas son objeto de investigación activa. que llamamos origen. espacio y tiempo. basta con llevar a cabo un experimento para constatar su validez. como la masa. de errores patéticos. Cada faceta del proceso desempeñó una parte importante para alcanzar el nivel que ahora tiene. como la densidad. es necesario introducir tres elementos como punto de partida. el segundo es el constituido por las cantidades (variables) que usamos para caracterizar y describir a un fluido cualquiera y el tercer elemento es el marco de referencia adecuado para determinar estas variables. En la dinámica de fluidos la dificultad más grande ha radicado en la demostración de los teoremas. La masa es la cantidad de fluido que medimos con una balanza. El estudio de los fluidos. pero por ahora no hacen falta. una enorme cantidad de resultados experimentales y de fórmulas empíricas esperan ser deducidos de los principios básicos de la teoría. arrojando luz sobre otros resultados experimentales aparentemente ajenos e igualmente incomprendidos. ante la duda. Para construir un aparato teórico que nos permita entender y explicar el movimiento de los fluidos y de los objetos inmersos en ellos. Ha sucedido. Después. El reto en estas circunstancias es encontrar el procedimiento para deducirlo a partir de los axiomas: encontrar la explicación completa del fenómeno a partir de las leyes fundamentales de la teoría. posteriormente. que se menciona más adelante. El tiempo será un parámetro que nos permita ordenar . y desde él medimos longitudes con una regla. la velocidad y la presión. se definen cuidadosamente cantidades compuestas. es uno de los grandes retos de la física teórica. repitiéndose entonces el proceso. Imaginamos que existe un punto especial. los fluidos no son una excepción. En cuanto a los conceptos básicos las definiciones tal vez dejarán que desear y seguramente el lector podría encontrar otras más adecuadas. como parte de la física. el espacio y el tiempo. por fortuna muy de vez en cuando. que las modificaciones necesarias han ido al mismo fondo de los principios filosóficos. A partir de los axiomas se deducen entonces una serie de proposiciones o teoremas que. El espacio es el escenario que usamos para localizar o ubicar al fluido o a una parte de éste. Esto permitiría generalizarlos. Al construir una teoría se parte de algunos conceptos primitivos que se dejan sin definir o se apela a la intuición para introducirlos. de experimentos notables y de teorías ingenuas. El problema de la turbulencia. El primero es el de los conceptos primitivos de masa. La física funciona más o menos como lo hemos esbozado. En muchos casos los teoremas son formulados como conjeturas basadas en la intuición o como resultado de un experimento. los axiomas o leyes fundamentales. Su inmensa virtud es que. llegan a ser consecuencias no triviales y lejanas de aquellos postulados originales. de anécdotas pintorescas.

Para esto vamos a usar una analogía con la astronomía. o estados distintos. . Si no hay cambios. especialmente cuando se trata de fluidos un tanto exóticos. dependiendo de las circunstancias. la segunda posibilidad consiste en dejar fijo el telescopio. que llamaremos variables dependientes. además de la reverencia que infunde su extensión. quien formuló la primera teoría de los fluidos. determinando su brillo. velocidad o belleza. profundidad y belleza. Si lo que queremos es llevar a cabo una observación sistemática podríamos escoger entre dos posibilidades: una. el parámetro tiempo desaparecerá de la descripción. quien dio a la mecánica de Newton una estructura matemática que lo menos que puede decirse es que su elegante belleza iguala su generalidad. uno de los grandes genios de su tiempo. ha ido resolviéndose a lo largo del tiempo con base en la experiencia. la formulación euleriana conduce a lo que se llama una teoría de campo. a los elementos básicos debe agregarse la carga. Si el fluido presenta comportamiento electromagnético. sin embargo. Al primer procedimiento se le conoce como descripción lagrangiana. esquema que se emplea en la mayoría de las teorías modernas de la física. en memoria de Louis Lagrange. son las mínimas para caracterizar el estado dinámico de un fluido. Al observar el cielo en una noche clara. este ordenamiento lo establecemos en relación con el Sol o con un reloj. el más prolífico matemático en su época. Una vez determinada ésta. repetir el proceso con un segundo objeto y así sucesivamente hasta tener una muestra representativa del movimiento de los objetos más brillantes o más azules o lo que sea. El segundo punto es más complicado y tiene que ver con cuántas y cuáles cantidades es necesario disponer para contar con una descripción completa y exhaustiva de un fluido. y observar los objetos que cruzan el campo visual. como una ventana al firmamento. con la ayuda de un telescopio. Antes de especificar qué variables dependientes se usan para describir a un fluido consideremos ahora el punto que se refiere al marco en el que éstas se definen. cambiar la dirección del telescopio e iniciar de nuevo el proceso y. enfocar un objeto celeste y seguirlo en su trayectoria. aparece la duda por saber en qué dirección fijar el instrumento. Al espacio y al tiempo se les llama variables independientes. como en el caso anterior. Posteriormente. La segunda opción es la descripción euleriana. llamada así en honor a Leonhard Euler. Esta cuestión. que no está del todo libre de controversia.estados diferentes del fluido de acuerdo con su aparición en el experimento. parte de ella se mantiene en su forma original hasta la fecha. Estas dos descripciones son usadas en física indistintamente. color. Al quedar enunciadas las leyes en su forma actual se estableció cuántas y cuáles variables. obtener un muestreo de los objetos celestes y de su comportamiento. Como herramienta conceptual.

y es una propiedad más o menos familiar. al igual que sucede en los cambios de las estaciones. Las causas para que cada uno de los cambios se dé pueden ser diversas y lejanas. En cada punto se hallan definidos ciertos atributos físicos del fluido. La siguiente idea ilustra el contenido de la frase anterior. respectivamente. considerada como un pequeñísimo volumen. Además.Partir de una descripción lagrangiana supone identificar a una partícula de fluido. En los textos modernos que tratan de este tema se hace precisamente esto. con el paso del tiempo las propiedades van cambiando. si es posible. Definida como el cociente de la masa. como en la imagen de un paisaje varían las tonalidades de azul o de verde. cuando una planta nace. Dividimos en dos clases a estas variables. Si éste cambia con el tiempo se necesita una tabla para cada tiempo. todos lo intuimos. es decir.. los campos. las apreciamos al estudiar no un sólo punto sino muchos. es decir. La densidad nos da una medida relativa entre masa y volumen. digamos densidad y velocidad. ingenio. La formulación euleriana. nos da toda la información espacial del campo. da lugar a una teoría de campos. que nos facilitan la descripción de diversos procesos y la discusión de los principios subyacentes. De un sitio a otro las propiedades cambian de valor. Los campos escalares son relativamente sencillos y los conocemos por la práctica que adquirimos al habitar nuestro planeta. los dos de plata. los campos escalares y los campos vectoriales. florece y muere. vamos a introducir las variables dependientes. que medimos con. Finalmente. la densidad es una propiedad que no depende de la forma del material. manteniendo su identidad como sistema. en la que vamos observando diferentes puntos del espacio y estudiamos lo que ahí sucede al transcurrir el tiempo. Es importante hacer notar que la densidad es una propiedad intensiva. Si bien es difícil establecer esta identificación en la práctica. pero sí de la temperatura y . y el volumen. todos. se traduce al lenguaje euleriano. crece. se empieza con una descripción lagrangiana y. Por ejemplo. Una gráfica o una tabla de datos correspondientes cada uno a puntos distintos. la temperatura y la presión. usando el diccionario (matemático) apropiado que toda lengua merece. no depende de la cantidad. que representamos por . El oro es más denso que el merengue y éste más denso que el aire. Su especificación en cada punto está dada por un número de acuerdo con una escala universalmente aceptada.. una vez introducidos los principios e hipótesis físicas necesarias. y aplicarle las leyes de la mecánica. que medimos con una balanza. como lo es su color. las densidades de un anillo y de un lingote. que aplicarlos a un punto por el que van pasando distintas partes del fluido. son iguales. conceptualmente es mucho más atractiva la idea de aplicar los principios de la física a un pedazo de materia que se mueve. T y p. entre la cantidad de materia y el espacio que ocupa. para concluir con los preparativos que nos permitan entrar en el tema. Los campos escalares usuales son la densidad.

El otro campo escalar que usaremos es la presión y. En el capítulo VI regresaremos a esta singular ley de la naturaleza. posiblemente para evitar ir a la escuela. marca las mismas diferencias de temperatura que la escala absoluta. La escala tiene por unidades a los grados Kelvin (º K) y se conoce como la escala absoluta de temperatura. Siempre podemos poner suficientes huevos como para que el peso se reparta entre todos. La tabla siguiente ilustra los valores de la densidad para algunos objetos. Material Hoyo negro Núcleo atómico Centro del Sol Otro sólido Centro de la Tierra Agua Hidrógeno líquido Aire ambiente Aire a 300 km de altura Densidad (g/cm3) ~ 1018 ~ 1014 ~ 160 000 19. ni se diga si además el usuario sabe emplearlos. .07 0. Como ilustración imaginemos un objeto cuyo peso es suficiente como para que al ponerlo encima de un huevo éste se aplaste sin remedio. pero que está asociado a la idea intuitiva del grado de calentamiento de un cuerpo. la presión es menor. es un concepto primitivo que no podemos construir en términos de masa. miligramo/kilómetro cúbico. pero cuyo significado sospechamos). toneladas/litro. Sus dimensiones son.la presión (no definidas aún.) Por eso los cuchillos cortan. por ejemplo. los picahielos pican y las palas palean con la eficiencia que lo hacen. Aquí nos contentaremos (indignando quizá a más de uno) con definirla como la propiedad que medimos por medio de un termómetro. (figura II. Las unidades correspondientes son. Si la misma fuerza normal actúa sobre dos áreas distintas. cada º K es equivalente a un º C. otra noción familiar. con la peculiaridad de que la mínima temperatura que es posible alcanzar en la naturaleza es de 0º K (= 273. que se usa para asignar temperaturas al consomé de pollo o a un niño resfriado. 1.15º C).3 ~ 12 1 0. la presión es menor sobre el área mayor. Al distribuirse la fuerza sobre un área mayor. De manera que la escala Celsius. está definida como la fuerza normal que actúa sobre un área dada. espacio y tiempo en una teoría macroscópica.4. instrumento que todos conocemos en alguna versión y que hemos usado alguna vez. kilogramo/galón. obviamente. g/cm³ (recordemos que 1 litro = 1 000 cm³).0012 ~ 10-14 La temperatura. de modo que la fuerza que recibe cada uno no exceda su "factor de aplastamiento". etc. La convención usual es el gramo/centímetro cúbico. las del cociente masa/volumen. como se dijo en la sección II.

5. Curiosamente. pues siendo metal se mantiene líquido a temperatura ambiente. Esto lo demostró Evangelista Torricelli. su magnitud. Figura II. hace falta agregar la información que establece en forma unívoca la dirección en la que se mueve el objeto .. como el de la figura II. 5. El joven genio construyó entonces un barómetro. Tubo de Torricelli para determinar la presión atmosférica. Presión: fuerza repartida en un área. discípulo predilecto y último de Galileo. En el caso de los campos vectoriales las cosas son un poco más complicadas e interesantes. Un efecto semejante se observa con el agua. al nivel del mar. fue René Descartes. como 20 km/h. quien sugirió a Blaise Pascal el experimento para determinar la forma en que cambia la presión atmosférica con la altura. Es la misma que ejerce toda la columna de aire arriba de nuestra cabeza. La velocidad es un ejemplo característico. 4. la equivalencia entre éstas es: 1 atm = 760 mmHg = 101. ¡en una columna de 14 metros! Debió ser una experiencia memorable. Las dimensiones de presión son de fuerza/área y las unidades de uso más común son el pascal (Pa). pero usó vino tinto en lugar del mercurio. por eso es más sensato usar mercurio. 5. La presión de una atmósfera es igual al peso que una columna de mercurio de 76 cm de altura ejerce sobre un cm². Los vectores requieren para su especificación de algo más que un número: reclaman dirección. las atmósferas (atm) y los milímetros de mercurio (mm-Hg).352 Pa. como las personas. filósofo y matemático del siglo XVII. usando el sencillo y convincente dispositivo que aparece en la figura II.. ya que no es suficiente dar un número.Figura II. excepto que la columna es ¡de más de 10 m de altura!.

definidos geométricamente como se ésta. Flujo uniforme y lento alrededor de un cilindro circular. En cada punto de éstas el vector velocidad (cada flecha) es tangente. las líneas (ejes) x. En donde las líneas de corriente tienden a juntarse la velocidad es mayor que en aquellas donde parecen separarse.en cuestión. instantánea y local. la magnitud y orientación locales del campo. la definimos como el cociente de la distancia recorrida y el intervalo de tiempo que le toma recorrerla. En cada punto y a cada tiempo es preciso dar tres datos. Figura II. En la figura II. 6. la magnitud y el ángulo con respecto a una dirección. en el punto e instante correspondiente. que para el caso de la velocidad en un fluido se llaman líneas de corriente o de flujo. 7 se ilustran estas curvas. Figura II. esta última la escogemos con base en algún capricho o conveniencia. La velocidad. En perpendiculares y al sistema de honor a Descartes. Convencionalmente se usan los ilustra en la figura II. 6. Nótese que es (casi) imposible distinguir la dirección del flujo. a pesar de no ángulos  y . y. Una representación frecuente de un campo vectorial es a través de sus línea de campo. La velocidad así definida puede cambiar . z son mutuamente coordenadas así definido se le llama cartesiano. sólo necesitamos dos cantidades. Si consideramos flujos en dos dimensiones. Sistema de ejes cartesianos. en haber sido quien lo definió por primera vez. 7. como el flujo de una película delgada encima de una superficie. Cada vector es entonces representado por una tema de números que nos da. como por ejemplo la magnitud (el tamaño de a flecha que representa al vector) y dos ángulos.

introducida a principios de siglo. Visualización. electrónica. 8). como en la figura anterior. Los intervalos de tiempo que corresponderían a esta definición los supondremos tan pequeños como sea posible medirlos en un experimento.de un punto a otro. . El procesado numérico de imágenes y datos. La fotografía muestra el flujo alrededor de un cilindro. dispersada por esferas de poliestireno de una micra de diámetro suspendidas en el fluido. por medio de trazadores. 7. de flujo alrededor de un cilindro circular. La hipótesis implícita es que las partículas suspendidas en el fluido se mueven con éste sin alterar el flujo. nos permite estudiar minuciosamente flujos que hace unas décadas no se imaginaban. 8. Esta técnica de visualización. en particular los flujos turbulentos. Figura II. la diferencia estriba en que en este caso la velocidad con la que llega el fluido (de derecha a izquierda) es mucho mayor. que discutiremos en el capítulo V. El tiempo de exposición es el intervalo de tiempo y la longitud de la traza es la distancia recorrida. caóticos y complejos. En la práctica. es hoy en día un elaborado arreglo experimental en el que intervienen todos los adelantos tecnológicos en óptica. lo que se acostumbra hacer es suspender en el fluido partículas reflectoras de luz (hojuelas de aluminio) que al ser iluminadas son captadas por una cámara. logrados a partir del análisis de luz láser. la exposición debe ser tan breve como para que las trazas dejadas en la película sean segmentos rectos. o en un mismo punto con el paso del tiempo. computación y diseño mecánico. La velocidad del flujo es mayor que en la figura II. de modo que las fotografías nos revelan las líneas de corriente y las velocidades (Figura II.

NECESIDADES Y LUJOS Hasta hace aproximadamente 100 000 años el hombre seguía tratando de acostumbrarse a vivir bajo los árboles. al recordar las circunstancias culturales. La humanidad ha vivido siempre con fluidos. la agricultura. aun cuando quizá no pueda apreciarse en lo que sigue. fue muy largo y es difícil intuir siquiera cómo se llevó a cabo. hechos y las anécdotas que los conectan. Inventó la rueda mucho después del vestido y descubrió el fuego antes que aquélla. al del cazador. principios y leyes en muchos casos sólo puede imaginarse. Más que evocar una historia. los historiadores de la ciencia. Es importante subrayar aquí. pues existe una laguna en cuanto a los protagonistas y sus condiciones sociales. el florecimiento de una cultura o el decaimiento de una civilización. se ven reflejadas en el desarrollo particular de los fluidos. Desarrolló armas para subsistir. que aparecen distribuidos en el tiempo y en diferentes sitios. permite intuir la historia. que afortunadamente no hemos abandonado del todo. hace unos 10 000 años. casi se acabó. Probablemente aprendió a manejar los fluidos en forma circunstancial en este proceso. En este paso inventó y descubrió múltiples utensilios que le hicieron más fácil su existencia en un medio ajeno y hostil que luego dominó y. No puede entenderse éste si no es como una huella más de la actividad humana en su conjunto. sociales o económicas. que las etapas diversas de organización social. Es más bien una explicación e interpretación de éstos a partir de hipótesis fundamentadas y basadas en patrones globales del comportamiento. U N A " H I S T O R I A " D E L A S I D E A S LA FORMA en que fueron descubriéndose efectos. SOBREVIVENCIA. diríamos ahora. En el presente libro no están todos los que fueron. III. políticas. en nuestro caso es la tarea de los profesionales del campo. descubrió después el bronce y. lo cual les da una perspectiva que. económicas y culturales. pasaremos por algunos aspectos que costaron mucho entender o manejar. por ciertos puntos sencillos y prácticos que nos dejan sospechar las peculiaridades de un fluido y otros más bien curiosos o simplemente divertidos. Cómo y cuándo aprendió a usarlos sólo puede adivinarse. aunque sí fueron todos los que están. fechas y circunstancias aparecen más como guía cronológica que como reconocimiento del papel que desempeñaron en la edificación de la actual teoría de los fluidos. MAGIA. fechas. Así. 1. Muchos nombres.I I I . lo que haremos será una visita parcial a través del tiempo para recordar pasajes exquisitos del desarrollo del pensamiento humano. El paso de recolector de frutos. Una historia no es sólo una secuencia de nombres. No es casual que los cambios y avances importantes que modificaron cualitativamente el conocimiento de la dinámica de los fluidos se llevaran a cabo en forma paralela a los cambios sociales. .

que abusivamente catalogamos de supervivencia. Los primeros navegantes tal vez surgieron de una poco afortunada pérdida de equilibrio en la orilla de un río y del fortuito paso de un tronco en la vecindad inmediata. El nivel de pisos y bóvedas seguramente se establecía. La clepsidra. Es posible suponer que el ser humano intuía algunos principios básicos. Bajo la presión de la supervivencia el hombre aguzó el ingenio para adaptarse y manejar su ambiente que. mismas que muestran la existencia de la pipeta. Vestigios semejantes. Algo semejante puede decirse de las armas. usando el principio de los vasos comunicantes. de tiempos casi tan remotos. al observar que ciertos objetos flotaban en un río. la relación con el agua. consistía en un recipiente con un orificio por el que el agua goteaba a una velocidad constante. Las necesidades agrícolas de las culturas que florecieron en Mesopotamia y Egipto.C. fueron descubiertos en las riberas de ríos en la India y la China. al ir bajando. También podemos imaginar que. En esta etapa de la protohistoria.Los primeros que se estaban ahogando por humo dentro de una cueva sacaron al fuego a la intemperie o se buscaron una cueva con el techo más alto. de ésta a una balsa y de ésta a un medio de carga y transporte colectivo. llevar a cabo algunas obras de ingeniería sin algunos de estos aparejos. El proceso que va desde arrojar piedras y palos. La construcción de canales para riego. comprende múltiples pruebas e insólitas experiencias. El uso del fuelle. instrumentos y curiosidades asociadas al comportamiento de los fluidos. mucho más tarde. perfeccionada y usada a través de la Edad Media. hace unos 30 000 años. como lo reflejan los legados pictóricos y estelas fragmentadas que se conservan.. hasta la invención del mazo y. marcaba el tiempo en una escala fija en las paredes. cuyos restos aún pueden apreciarse en las márgenes de los correspondientes ríos. la clepsidra. a más de uno se le ocurrió aprovechar el hecho para viajar río abajo y. reloj de agua usado en Babilonia y posteriormente en Egipto. Hubiera sido difícil. al menos 4000 años a. y aprendieron que el aire caliente sube. el arco y la flecha. al otro lado. la jeringa y el sifón era frecuente. que a más de una presa sólo debe haber irritado lo suficiente como para comerse al cándido ancestro. llevaron a diseñar y construir presas y diques. si consideramos su notable conocimiento empírico. transporte y surtido de agua a las grandes metrópolis de entonces confirma la relación directa entre el nivel de una civilización y la posesión de una tecnología para mantenerla. con suerte. se hicieron obras notables destinadas al riego. gústele o no. pero sin intuir en ello el principio de la flotación. sólo podemos reconstruirlo usando el sentido común y una fértil imaginación. y el uso de los vasos comunicantes. muy difícil. El nivel en el recipiente. lo dominan los fluidos. En forma paralela a las obras hidráulicas a gran escala se desarrollaron artefactos. así como del mecanismo de propulsión de varas a remos y de éstos a velas. . como aún hoy lo hacen los buenos albañiles. La evolución de un tronco a una canoa. en particular.

Pero el secreto que rodeó a esa "tecnología" se quedó en el pasado y no podemos más que especular qué tanto la entendían. fue desarrollada hasta alcanzar un alto grado de complejidad técnica y artística. desaparecerlos. empleando aire o agua como vehículo.Esta idea sencilla. al sifón y la clepsidra. entre otros. El paso de la información en forma oral..1. Que el saber trae consigo el poder no sólo fue explotado por quienes disfrutaban los médanos del Nilo. elevar objetos.. (figura III. desplazarlos y. mostrar el beneplácito de los dioses o dejar ver la ira divina. con ingenio. Las extensas guerras de conquista de Alejandro Magno permitieron a occidental enriquecerse con el legado asiático. Desde el remoto y oscuro pasado hasta el florecimiento de la cultura helénica. Por otro lado. se lograban usando mecanismos hidráulicos ocultos. De los complejos sistemas de riego a las elaboradas embarcaciones propulsadas por viento y de las aerodinámicas flechas y lanzas. 1. hizo que gran parte de ella se perdiera en el tiempo. Alejandría sustituyó amalgamó la cultura de la época.C. el hombre acumuló un vasto conocimiento práctico sobre el comportamiento de los fluidos. De las diez obras que se conocen de Arquímedes (287-212.. a. algunos instrumentos y tal vez sus principios se manejaban con el más meticuloso sigilo por quienes detentaban el poder político o religioso. resumiendo el conocimiento previo en biblioteca. Los portentos exhibidos en los templos egipcios para mantener la fe. En la mejor tradición de la escuela de .) Figura III. No es de sorprender que ahí brillaran las artes y ciencias Arquímedes y Ptolomeo. fue una práctica desarrollada en ciertas esferas no exclusivas a los cultos a Ra. o ambos. la civilización a Atenas y su legendaria con Euclides. como usualmente sucedía. de una generación a otra.) destacan sus dos volúmenes sobre la hidrostática y la flotación. como tantas otras. Vasos comunicantes (a) y clepsidra (b).

Imaginemos un cubo de cuarzo de 1 cm³.Euclides. El principio dice que las cosas flotan en un fluido. encontramos que pesa 2. Por lo tanto. La reducción en peso es igual al peso de una cantidad de líquido de volumen igual al del objeto sumergido. sufre una fuerza ascendente igual al peso del fluido desplazado". abajo de su línea de flotación (Figura III.65 g. para hacer flotar (reducir su peso a cero) a un barco de 1 000 toneladas es preciso que desplace 1 000 m³ de agua. la parte sumergida. 2. A partir de éstos demuestra varios resultados que todavía forman parte del cuerpo de los teoremas básicos de la hidrostática y la estabilidad de cuerpos que flotan. ¿Por qué flota un barco de acero? Puesto que un metro cúbico de agua pesa una tonelada. Conociendo la forma en que varía la densidad del aire con la altura es posible predeterminar la altura a la que un globo . Al pesar esta cantidad de agua se halla que pesa 1 g. Uno de ellos es el principio que lleva su nombre y establece que "si un sólido es parcial o totalmente inmerso en un fluido. en el agua. ¿Cómo subir un globo a una altura predeterminada? Un globo lleno de algún fluido menos pesado que el aire sufre una fuerza que lo hace ascender.2). con cuyos discípulos se educa. lo que implica que pesan menos. Al vacío. se mide un centímetro por lado. debe ser de. también desarrollados por Arquímedes. Consideremos un ejemplo. Al sumergirlo en agua desplaza 1 cm³ de ésta. digamos. Criterios de estabilidad. son algunos de los aspectos que determinan la forma más adecuada para el casco del barco. el peso de nuestro cubito de cuarzo es de 1.65 g. Figura III. la flotación de globos meteorológicos de altura fija y la proporción de oro en un anillo de bodas. por flotación. basa todo su análisis en dos postulados sencillos y ciertamente correctos. Es decir que el volumen del barco. Puesto que con la altura el aire es cada vez menos denso. Línea de flotación. más enrarecido. Este sencillo enunciado nos permite entender un sinnúmero de fenómenos aparentemente disímbolos Veamos ahora tres de ellos: la flotación de un barco. ¡un cubo de 10 m por lado! Si es más largo que ancho no tiene por qué estar tan sumergido y será de menor calado. el globo subirá hasta la altura en que ambos fluidos (el contenido en el globo y el aire externo desplazado) pesen lo mismo.

] al que poco han podido agregar quienes le sucedieron". El regado de inmensos jardines palaciegos y el proveer de comodidades a sus ocupantes fue un ingrediente adicional. me apena decirlo. El imperio romano se consolidó sin que Alejandría hubiese dejado de ser el emporio cultural del mundo occidental. sin siquiera vestirse. Apenas llegó sumergió en agua pesos de oro y plata iguales. El diseño y construcción de sistemas de aprovisionamiento de agua. Con un anillo de bodas el proceso es el mismo. Todavía pueden apreciarse los notables acueductos que los romanos sembraron en el orbe que dominaron. Hierón I. La herencia que recibió Grecia para su notable desarrollo en todas las áreas le fue legada principalmente por Mesopotamia y Egipto. Al comparar éstos con el desplazamiento que generaba la corona determinó el porcentaje de cada metal por medio de una sencilla regla de tres. El trabajo de Arquímedes en hidrostática es uno de los grandes logros de las matemáticas y mecánica griegas (aunque él era tan griego como un latinoamericano español).meteorológico llegará y permanecerá. todas las cosas sufren flotación y. rey de Siracusa (Sicilia). Por otro lado. de su distribución a través de grandes ciudades y de los drenajes correspondientes. ¡las personas son más pesadas de lo que creen! Otro ejemplo está conectado a la leyenda según la cual Arquímedes descubrió la flotación.. dijo Lagrange. determinando los desplazamientos de agua respectivos. del que salió eufórico gritando "¡eureka!". Su genio en las matemáticas lo pone en la categoría que solo comparte con Isaac Newton y Friederick Gauss. Si Grecia es recordada sobre todo por sus contribuciones en filosofía. Poco o nada se logró sobre el entendimiento y uso del . cuna y residencia de Arquímedes. Sobre ella construyó el partenón intelectual que conocemos.. la temperatura. La solución la encontró Arquímedes. la humedad y los contaminantes (¡en la ciudad de México éstos pueden medirse con un globo sobre la banqueta!). las bases sobre las que creció la cultura latina fueron tomadas e incorporadas intactas de los griegos. artes y matemáticas. La necesidad de resolver problemas prácticos impulsó ese desarrollo. Los mil quinientos años subsecuentes fueron ricos en obras de gran importancia en torno al manejo de aguas.. con sólo variar su volumen y contenido. aunque las consecuencias son más difíciles de prever. Estos globos se emplean principalmente para medir propiedades de la atmósfera como la presión. rumbo a su casa.. Roma buscó brillo en otras direcciones y muy poco contribuyó al avance de las matemáticas y al conocimiento de los fluidos. Siendo el aire un fluido. "Es uno de los monumentos más espléndidos a su genio [. casi 2 000 años después. se dice. deseaba saber si su corona contenía oro en la proporción adecuada. al entrar en el agua de un baño público. hablan del grado de desarrollo de la ingeniería hidráulica en el imperio.

En un siglo de notable esplendor sobresale un hombre que se destacó en todas y cada una de las diversas actividades en las que estuvo interesado. geometría y música). ya que es mi premisa empezar así y entonces demostrar por qué los cuerpos se comportan de cierta manera. la metafísica y la astronomía griegas a la enseñanza en las "universidades" medievales. en cuanto a la ciencia y a los fluidos se refiere. invenciones y costumbres que en el crisol del tiempo dieron luz a la deslumbrante explosión renacentista. permitió un flujo de ideas.. 2. marca el siguiente paso después de Arquímedes. no puedo citar autoridades. III. La incorporación de las matemáticas. laborioso y acumulativo de múltiples. asimilándose el legado filosófico griego.] a diferencia de ellos. es argumentar con base en el experimento.. El intercambio con el mundo árabe. sirven para consolidar el sistema económico feudal y el poder de la iglesia cristiana. DE LA METAFÍSICA A LA FÍSICA Los diez siglos que siguen a la caída del Imperio romano y que gestan la aparición de una brillante era en la historia de nuestra civilización. llevó a la formulación de la educación escolástica basada en las siete artes liberales agrupadas de la siguiente manera: el trivium (gramática. Su universalidad sólo es igualada por su profundidad y calidad. Así lo mostró en sus bellos.. a través de las diversas guerras de conquista y reconquista mutua.. astronomía. 1972). pero. más importante y digno. Leonardo da Vinci (1452-1519). Este último aspecto llegó a su climax con la aristotelización del cristianismo por Tomás de Aquino en el siglo XI. que fundara Carlomagno en el siglo VIII. Leonardo subrayó en numerosas ocasiones la necesidad ineludible de la observación y el experimento. Sus razones se pueden leer en algunas de sus notas. discutiendo su método de trabajo escribió: pero antes llevaré a cabo algunos experimentos. representados por Juan Buridan en Francia (13001358) y Guillermo de Occam (1285-1349) en Inglaterra. una exquisita selección puede encontrarse en la publicaci ón del Códice Hammer (Hammer. Como pocos de sus antecesores y contemporáneos.agua y el viento. la lógica. por ejemplo: "Huid de la opinión de los especuladores. incluyendo las Cruzadas. protagonistas. maestro de sus maestros. Una consecuencia directa de esto es el nacimiento de las ciencias experimentales. En el periodo que concluye con el siglo XIV destacan los procesos de crítica a la metafísica y mecánica aristotélicas. Esta etapa de revisión crítica fue el fruto de un proceso lento. pues sus argumentos no están sustentados en la experiencia [. tiempos y lugares. lógica y retórica) y el quadrivium o artes matemáticas (aritmética." Más tarde. .]". Este es el método que debe seguirse en la investigación de los fenómenos naturales [. meticulosos y copiosos dibujos.

3)."[. citándolo en forma recurrente. Al comparar en forma sistemática los movimientos de masas de aire (vientos) y agua (estanques. 3. ríos y mares) intuyó. puede considerarse como la primera formulación clara y cuantitativa de la ecuación de continuidad para el flujo estacionario (que no cambia con el tiempo) de un fluido incompresible (de densidad constante). tortuosidad y pendiente. ¡algunas hasta el siglo XIX! Encontró que el aire y el agua tienen un apellido común. y en tiempos iguales.] en A el agua se mueve más rápido que en B. establece que la velocidad es inversamente proporcional a la sección transversal. el producto de la velocidad y el área.. pasa la misma cantidad de agua. que no más comunes.. La descarga es la cantidad de fluido que atraviesa una sección de un tubo o de un canal por unidad de tiempo. el número de litros por segundo que pasa por cualquier parte de un tubo. Este resultado. descubrió y formuló en forma cuantitativa uno de los principios fundamentales en la mecánica de los fluidos: el principio de continuidad o de conservación de la masa. La generalización de este resultado a la forma en que hoy se conoce tomó todavía 300 años más. en cada sección. cuya sección sea variable.". Si bien es cierto que al menos desde la época de Arquímedes se sabía que el agua que entra por el extremo de un tubo sale por el otro. Por ejemplo.. Al observar el movimiento de aguas en ductos. canales y ríos. es constante. la relación entre este hecho y la descarga era si acaso sospechada. es siempre el mismo. . En las palabras de Leonardo: "En cada parte de un río. que eludió a sus predecesores. en términos más apropiados. Cada masa de agua con igual área superficial correrá tanto más rápido como poca profunda sea [. profundidad.. Este análisis básico y casi evidente. tanto más como la profundidad de A cabe en B.]" (ver Figura III. aun por los constructores romanos.. Leonardo obtuvo resultados cuantitativos y generalizaciones sorprendentes que no fueron apreciadas sino mucho después.De la gran cantidad de observaciones y experimentos que llevó a cabo sobre el comportamiento de los fluidos. los elementos comunes de su comportamiento.. Equivalentemente. independientemente de su ancho. Figura III. Secciones de Leonardo da Vinci.

Usando a la experimentación como guía. DEL HORROR AL VACÍO. la segunda. A Galileo Galilei (1564-1642) es a quien. repetitiva y controlada del fenómeno. lo que casi paralizó la evolución del conocimiento. Estos estudios de carácter cualitativo o puramente descriptivo influyeron en forma directa e indirecta en el desarrollo de la hidráulica y la hidrodinámica. Fue la dogmatización de sus ideas y la exclusión de su actitud crítica y dinámica. son elementos indispensables del conocimiento científico. no escribió "al revés" y fue leído y. y gracias a ella estableció una pauta en la búsqueda del conocimiento. introduce el lenguaje de las matemáticas para formalizar y extender sus resultados. entendidas éstas como la parte práctica y teórica de la mecánica de fluidos. un siglo después. el movimiento de remolinos (vórtices) y el papel de éstos en los flujos complicados e irregulares que llamamos turbulentos. a diferencia de Leonardo. Un aspecto decisivo en el paso de la especulación aristotélica a la ciencia posgalileana fue la introducción de la observación como pilar y sustento de la razón. Galileo habló a una época más madura. de la física y de la ciencia misma. criticado por sus contemporáneos. Afirmaba entender más de los cuerpos celestes que de los fluidos que observamos todos los días. La astronomía fue la motivación de su trabajo y la pasión de su vida. 3. la generación y propagación de ondas. .. La contribución de Galileo a la dinámica de los fluidos fue profunda. Para entender el mundo. que predicó y practicó. Si la observación y la experimentación. le toca completar el esqueleto del método científico. aunque indirecta. como lo hiciera Leonardo. y la ocurrencia intencional. Del muy joven Leonardo al anciano Galileo se ve un cambio único en la historia.. Con metodología semejante a la de Arquímedes. La percepción visual de Leonardo fue la herramienta clave de su obra artística y científica. la cual se aprecia en cada detalle de sus penetrantes y hermosas ilustraciones. En estos doscientos años se lleva a cabo el florecimiento resultante de los previos dos mil años de siembras y cuidados III. la razón pura demostró su fracaso. AL AGUA SECA Es claro que no puede culparse a Aristóteles del estancamiento intelectual que siguió a su muerte. entendidas como el registro meticuloso y pasivo.Otros estudios de Leonardo versaron sobre el vuelo. al participar en la fundamentación de la mecánica. desde luego. pues transforma a la mecánica en una ciencia partiendo de una crítica constructiva de la metafísica escolástica. el uso de un lenguaje adecuado y la generalización deductiva o inductiva las complementan y dan sentido. generalizar sus concepciones y sentar las bases de una nueva manera de estudiar la naturaleza. la primera. respectivamente.

se saldría un poco de agua. En el área de fluidos destacan sus estudios sobre el flujo de chorros que salen por el orificio de un recipiente. La frase horror vacui vino a resumir esta creencia a través del tiempo. su descubrimiento del principio del barómetro de mercurio y su uso en el estudio de la presión atmosférica. no es de sorprender. una hoja de papel o de plástico. fue iniciada por Galileo. Uno de sus experimentos consistió en demostrar la existencia de la presión atmosférica y la forma de crear un vacío. fue invitado a Florencia por el anciano Galileo para discutir y escribir sus últimas ideas.La concepción aristotélica en torno al vacío y la aceptación sin reservas de ésta dominaron hasta mediados del siglo XVII. quedando lo que parece una burbuja en el vaso. para "explicar" la presencia de espacios aparentemente vacíos. Según Aristóteles la naturaleza tiende a llenar todos los espacios con cualquier medio a su alcance. Torricelli se vio expuesto a muy variadas especulaciones y proposiciones que. acabar con el mito de la imposibilidad del vacío. hay un razonable vacío. El compañero inseparable de Galileo en los últimos tres meses de su vida fue Evangelista Torricelli (1608-1647). siendo el vacío una imposibilidad física. Tras de extender algunos trabajos de aquél en dinámica de proyectiles y de generalizar en forma brillante parte de la obra de Arquímedes. entre otras cosas. Si el vaso mide más de 14 m de longitud (ji. como sucede. Una variación de éste se describe a continuación. ji). debido a que el aire empuja constantemente contra el plástico (Figura III. Así. Es fácil convencerse de que la atmósfera ejerce una presión igual en todas direcciones. con propiedades inconmensurables. usando un dispositivo como el que se muestra en la figura II. Torricelli se ocupó de diversos problemas en forma teórica y experimental. 4(b)). Encima del vaso bien lleno de agua se pone el trozo de plástico. en realidad. no factibles de ser medidas. en su desafortunadamente breve carrera científica. 4(a)). 4 (b). La generación que le sucedió la continuó y la resolvió. al realizar el experimento de la figura III. El vaso puede invertirse lentamente sin que el agua se caiga. Para que la demostración sea más contundente puede sumergirse parcialmente el vaso invertido en una cubeta llena de agua y retirar el plástico. agua y una cubeta (para no salpicar todo. cuando se intenta por primera vez). La crítica. cuidando de que no quede en el aire entre éste y el agua. de hecho hay un gas (aire y vapor de agua) tan enrarecido como el que se encuentra a 200 km de altura sobre esta página . Con estos trabajos logró. Se requiere un vaso. En este caso el aire empuja hacia abajo sobre la superficie horizontal del agua con la misma presión que en el caso anterior lo hizo hacia arriba. 5. desarrolló al suceder al maestro en su cátedra de matemáticas. Ahí. y se llegaron a inventar sustancias como el éter. ¡el agua no se sale! (Figura III.

La presión atmosférica en la cocina. Como Da Vinci en su época. nació Isaac Newton (1642-1728). repitió los experimentos a diferentes alturas sobre el nivel del mar. lo inventa. descubriendo el principio físico subyacente. Con esto quedó abandonada en forma definitiva la concepción del horror vacui. repitiendo y extendiendo los experimentos de Torricelli. cuatro meses después de su graduación. Unos días antes del primer aniversario de la muerte de Galileo. Lo que necesita y no sabe. al quitar la presión externa la altura de la columna de mercurio debía reducirse a cero. basta con una columna de más de 76 cm de longitud para obtener un vacío equivalente. entonces la altura de éste debía cambiar según la cantidad de aire encima de él. Con ello probó que. en el pueblito inglés de Woolsthorpe. Blaise Pascal (1623-1662) fue quien. en el espacio de la parte superior del tubo. De esta manera. Al darse cuenta de que los experimentos básicos podían ser explicados por igual en términos de la presión atmosférica en vez de en términos de un parcial horror al vacío. 4. llevó a cabo un experimento de vacío dentro de otro vacío. lleva a cabo una hazaña sin paralelo en la historia del pensamiento humano. A los 31 años de edad y siendo una celebridad por sus variadas contribuciones en física y matemáticas. se ilustra en la figura II.(suponiendo que no es usted astronauta en funciones). 5. si es la columna de aire que está arriba del dispositivo la que hace que el mercurio suba en el tubo. dedicó sus últimos ocho años de vida a la teología con la misma intensidad que dedicara antes a la ciencia. y así lo demostró. Figura III. Según éste la presión en un fluido actúa por igual en todas las direcciones. dio una clara explicación de las observaciones. En agosto de 1665 la peste obliga a las autoridades a cerrar el Trinity College de Cambridge y Newton. El otro es el principio de Arquímedes. En el proceso de estudio de la presión atmosférica Pascal inventó la prensa hidráulica. Pascal se convirtió en asceta. Ahí. conocido como el principio de Pascal. desechando la segunda explicación. se ve obligado a regresar a su aldea natal. Usando mercurio. No satisfecho. Si a la naturaleza le daba horror el vacío. aislado por dos años. debía horrorizarle por igual ya fuera arriba o abajo de una montaña. es uno de los dos axiomas fundamentales de la hidrostática. . la luz de Newton brilla por encima del estrellado cielo de sus contemporáneos.

a la cartesiana. dos de los Bernoulli. Sobre esta base filosófica desarrolló la herramienta matemática requerida y formuló las leyes de la mecánica. es.lo que sabe y no le sirve. hace experimentos y propone hipótesis. no sucedió sino hasta un siglo y medio después. fueron. regresa convertido en el profundo pensador que sentaría las bases de la física y las matemáticas de los siguientes siglos. Ésta. que Newton presenta como preámbulo a su "sistema del mundo". publicado hasta 1687. Estos elementos fueron una aportación fundamental. Su trabajo Philosophiae Naturalis Principia Mathematica. y la teoría de la luz y los colores. D'Alambert y Lagrange. sobre lo que no entiende. Desde el punto de vista general. lo generaliza o lo cambia sin pudor alguno. La contribución de Newton a los fluidos fue múltiple y a niveles muy diferentes. el aparato matemático y las leyes físicas que Newton estableció. el marco teórico. los ingredientes esenciales de la teoría de los fluidos. observa. además de su obra maestra. hasta los meticulosos experimentos que llevó a cabo sobre vórtices (remolinos) y viscosidad (fricción interna). medita. que duraría aún más de cuarenta años. no la entienden! Salvo la revisión de las siguientes ediciones de sus obras. Característico de la revolución científica del siglo XVII. aunque indirecta. formada por Euler. y en la mejor tradición cartesiana de la época. y siguen siendo. Newton dedicó el resto de su vida. Abarcó desde sus fundamentos. Su trabajo directamente conectado con fluidos comprende casi un tercio de los Principia. ¡Cuántos hay todavía que. que domina el pensamiento de la época. a toda suerte de actividades relacionadas . Así. era una imaginería mecánica verbal sobre esferas y vórtices en movimiento en un medio etéreo que todo lo embebía. forma y consecuencias. apareciendo así la primera definición. de suma importancia en la dinámica de fluidos. en contenido. en forma indirecta. dedicados a los fluidos. En éste destacan sus análisis teóricos y experimentales sobre el movimiento de un vórtice y la naturaleza de la fricción interna de los fluidos. Al final de este periodo ha cimentado sus tres contribuciones fundamentales: el cálculo infinitesimal. aquel joven común y corriente que se fue. la mecánica y la gravitación. La demoledora crítica de la cosmología cartesiana. Esto resulta sorprendente si no se toma en cuenta que Newton busca establecer una teoría alternativa. partió de la base de un universo real cuyo comportamiento podía y debía ser explicado solamente en términos de sus elementos y sus relaciones. estudio y cuantificación de lo que posteriormente se llamó la viscosidad de un fluido. para el establecimiento final de la teoría que realizó la notable generación que le siguió. uno de los trabajos más importantes de toda la ciencia moderna. es a la vez un cuidadoso estudio del comportamiento de los fluidos. La incorporación de este resultado.

al menos una de las restantes se vea disminuida en la proporción adecuada. establece que la suma de tres cantidades es igual a una constante: A + B + C = constante. padre del primero. tres brillantes hombres empiezan a dominar. además de subrayar la "maravillosa utilidad" de su teorema. continúa siendo un desafío en el campo de las matemáticas aplicadas. Daniel Bernoulli (1700-1782) y Leonhard Euler (1707-1783). las cuales eran si acaso intuidas. formados en matemáticas por Johann Bernoulli. un problema tan aparentemente simple como el determinar el patrón de flujo que resulta del movimiento de una esfera en un medio viscoso. algunos de los problemas que abordó siguen siendo objeto de numerosas investigaciones. A = v²/2 ( es la densidad y v la velocidad). elaboran una serie de trabajos que. B depende del peso y su altura relativa. el segundo con la altura a la que se encuentra y el tercero con la presión. B = gz (g es la aceleración de la gravedad y z la altura relativa a un nivel de referencia) y C depende de la presión. También. es decir. los términos que aparecen en el teorema de Bernoulli son la energía cinética (A). junto con los desarrollados por Jean le Rond d'Alambert (1717-1783).con la organización y administración pública y académica. culminan con la formulación explícita de los principios generales y las ecuaciones básicas de la mecánica de los fluidos. Si la suma de estas cantidades ha de permanecer constante es preciso que al aumentar una de ellas. Bernoulli. Entre ellas destaca el teorema que ahora lleva su nombre y que fue la primera formulación del principio de la conservación de la energía para el caso de los fluidos. la energía potencial (B) y la entalpía (C). Gran parte del trabajo de Newton ha sido extendido. El primero tiene que ver con el estado de movimiento. Más técnicamente. cuando se acuña el término. trabajó arduamente para hacerle la vida de cuadritos a más de uno. a explotar su utilidad en el campo fértil y abierto de los fluidos. siendo p la presión. extender y perfeccionar las herramientas analíticas nuevas y. C = p. En su versión moderna. Una restricción del teorema es que los efectos de fricción interna (viscosidad) y de compresibilidad en el fluido sean despreciables. los sumandos corresponden a tres formas particulares de energía. cuya formulación general y correcta se debe a Euler. al mismo tiempo. A la muerte de Newton. Las contribuciones más importantes de Bernoulli aparecieron en el año de 1738 en su libro Hydrodynamica. debido a su difícil personalidad. advertía del error que podría traer su abuso o el olvido de sus limitaciones. . muy pequeños. completado y reformulado en varias direcciones a través del tiempo. con el sólido juicio de un científico de su estatura. En cuanto a los fluidos. A depende de la velocidad. en plena ilustración.

la presión es menor en donde la velocidad es mayor. y el peso de la esfera. disminuyendo la altura y por consiguiente el sumando B. le solicito seguir leyendo un poco más para ver algunos casos en los que la aplicación del teorema es más interesante y que son fáciles de comprobar en un centro de investigación bien equipado. (a) Pelota en un chorro. en la región más estrecha (s2) la velocidad debe ser mayor que en la más ancha (s1). Figura III. por ejemplo una cocina. la suma de A y C es la relevante. Cuando la pelota empieza a salir de la corriente. hacia arriba. 5. Figura III. El otro efecto. en la zona angosta. ésta permanece ahí sin caer. Imagine un tubo vertical por el que sale un chorro de aire (Figura III.Así. cuando una masa de agua desciende. De igual modo. dentro del chorro ascendente. la presión exterior. (b) pulverizador. Al poner una esfera ligera. la regresa al chorro. Tubo que se estrecha. 6. el tubo de una aspiradora casera conectado por la parte de atrás. La razón es que la presión del aire en el chorro (cuya velocidad es grande) es menor que la del aire fuera de éste (con velocidad baja). 6(a)). . Puesto que en cada sección del tubo (s1 y s2) la cantidad de fluido que pasa es la misma. superpuesto al anterior. es la competencia entre el empuje del chorro. Como difícilmente podría ponerse peor. De acuerdo con el teorema de Bernoulli. Explicaciones "a los Bernoulli". mayor a la interior. 5) en que el término B permanece fijo (z no cambia). (c) "atracción" entre esferas. por ejemplo. digamos una pelota de ping-pong. La situación parece irse haciendo un tanto tediosa. en un tubo horizontal (Figura III. es decir. la velocidad aumenta de manera tal que el sumando A crece lo suficiente para balancear la suma.

Usando el mismo razonamiento anterior puede explicarse el hecho de que al suspender dos esferas ligeras cercanas una de la otra y soplar en medio de ellas. Esto da lugar a que el líquido dentro del recipiente suba por el tubo. pequeño en relación al Olimpic. abriendo una aparatosa vía de agua. que no tuvo nada que ver con saludos mutuos. los que no. Cuando se sopla por un tubo (t) que termina en punta. Entre los barcos se formó un "canal" por donde el agua pasó más rápido que en la región exterior. El teorema fue sólo una de las aportaciones de Bernoulli. excepto la parte contenida en (e). si se deja el volante libre. que se consideran fijos (Figura III. 7(a)). El original enfoque que dio el planteamiento y solución de diversos problemas fue de gran valor para el desarrollo de la naciente disciplina y constituyó un vigoroso estímulo para las brillantes dotes de algunos de sus contemporáneos y amigos. que es la atmosférica y tiende a salir. que es sencilla de explicar invocando el teorema de Bernoulli. La superficie del líquido en el recipiente (s) tiene una presión igual a la atmosférica. un transatlántico de grandes dimensiones. 7(a)). esto en ambos barcos. La diferencia de presiones entre la zona interna y la zona externa produjo una fuerza que se puso de manifiesto en el barco más pequeño. tienen ahora otra actividad de naturaleza terrestre. La proa del acorazado se hundió en el casco del gran buque. Un caso conocido es el de los barcos Olympic y Hauk. donde hay un chorro de aire. que navegaba con una velocidad mucho mayor y en forma paralela (Figura III. Los capitanes de grandes barcos conocen este efecto. es el origen de múltiples fenómenos que de otra manera parecen incomprensibles. . 7(b)). es arrastrado por éste y se pulveriza formando gotas minúsculas. Cuando un automóvil rebasa a un camión de grandes dimensiones. Entre ellos destaca la atracción entre automóviles y barcos que viajan paralelos. El primero. navegaba tranquilamente en mar abierto durante el mes de octubre de 1912. el aire aumenta su velocidad al llegar a la punta y en consecuencia pierde presión. En la boca del tubo (e) se encuentra entonces aire cuya presión es menor a la que hay en su interior. sin que el timón sirviera para evitar la colisión (Figura III.Un caso análogo es el de un pulverizador (Figura III. El Hauk cambió de rumbo en forma intempestiva y se dirigió directo al Olympic. 6 (c)). Al llegar a la salida. debida a la distinta distribución espacial de presiones. 6(b)). es necesario sostener el volante con cierta fuerza. el automóvil se moverá hacia el camión (no es muy recomendable realizar este experimento). se aproximen y choquen entre sí. lo que ocurrió fue precisamente un caso de atracción hidrodinámica. El segundo era un acorazado. Al margen de la incapacidad del tribunal marítimo que juzgó el caso y culpó al capitán del Olympic por no dar paso al acorazado. Esta atracción aparente. Al encontrarse a una distancia de unos cien metros sucedió algo imprevisto. como si apareciera una fuerza de atracción (Figura III.

exploró un gran número de consecuencias y atacó múltiples problemas de carácter práctico asociados a la maquinaria hidráulica. 7. D'Alambert. En forma consistente subrayó la primacía que el experimento debía tener sobre la teoría. Posteriormente. Como consecuencia de las ecuaciones de Euler. una tras otra. que gozó la cima de las matemáticas francesas. dedicó la segunda parte de su vida a estudios de carácter experimental. particularmente la turbina. Formuló las ecuaciones diferenciales de movimiento en su forma general. (b) Resultado de la atracción hidrodinámica. El genio matemático más notable del siglo había asimilado por completo la obra newtoniana y lo había plasmado en un lenguaje mucho más elegante y preciso. La copiosa correspondencia entre Euler. Argumentos diversos de Euler y de Lagrange. resultaba que la fuerza que sufre un obstáculo inmerso en una corriente era nula. D'Alambert y Lagrange. el objeto no era arrastrado por el flujo. como el teorema de Bernoulli. que ignoraban la existencia de la viscosidad. entre otros. la resistencia sobre barcos y la propulsión. Después de introducir diversos conceptos y métodos analíticos en sus dos obras básicas sobre fluidos. deduciendo a partir de ellas los resultados previos ya conocidos. para aclarar la paradoja. permite entender el interés que tenían las mejores mentes analíticas de la época por los problemas asociados a los fluidos. demostró lo que se conoce como la paradoja de D'Alambert. En 1755 aparecen. es decir. dándoles su verdadera dimensión y generalidad. La formulación matemática de la teoría hacía imposible que a un fluido en movimiento se le pidiera adherirse a la superficie de un sólido en reposo. no pudieron convencerlo. las obras clásicas de Euler sobre los fundamentos de la mecánica de los fluidos. (a) El Olympic alcanza al Hauk.Figura III. . Para D'Alambert era claro que este resultado matemático estaba en franca contradicción con sus observaciones y que el problema debía estar en alguna de las premisas de la teoría.

no mencionar algunos de los detalles que hicieron de sus contribuciones un párrafo hermoso en las páginas de la investigación. sobre la salida de fluidos a través de orificios. Así. la información necesaria para poder entender y predecir el comportamiento de los fluidos. EL SIGLO SINCRÉTICO En los cien años comprendidos entre 1750 y 1850 se sentaron las bases teóricas y experimentales de la mecánica de los fluidos. ¡La hidrodinámica era el estudio del agua seca! III. nada sorprende pues que Lagrange visitara a Voltaire a instancias de D'Alambert y que este último dirigiera y participara en una extensa obra de coordinación y planeación de vías fluviales. Desde entonces hasta la fecha la tarea ha sido la de extraer de estos principios. .. Así. Los estudios que dejaron sobre la fuerza de flujos sobre obstáculos. abriendo así el panorama para las correctas e importantes generalizaciones que establecieron. También en la revolución asociada a los fluidos. Ese siglo sirvió para resumir. En la primera mitad de este notable periodo aparecieron. una serie de memorias clásicas de cuidadosos trabajos experimentales. La sociedad estaba fraguando una lucha contra el hambre. más aún. sobre el cauce de canales y ríos. se entiende la intensa actividad que se aprecia en los fluidos. el inglés John Smeaton (1724-1792) y la escuela francesa. ordenar y extender el conocimiento que sobre los fluidos se había acumulado durante miles de años. formulados en forma matemática. fueron el cimiento de las obras futuras. diremos que sus esfuerzos y logros no fueron en vano. máquinas hidráulicas de la más diversa índole y más. con la frente baja y ofreciéndoles nuestra admiración. Antoine Chézy (1718-1798). ondas y olas. navegación y canalización en toda Francia. Jean Charles de Borda (1733-1799). como lo fue el análisis de los datos y su interpretación al usar conceptos originales y más sencillos. Destacan el veneciano Giovanni Poleni (1683-1781). a la parte académica o a la intelectual. a los fluidos. la primera República. junto a las históricas obras de carácter teórico. la reinstauración de la República y tantos hechos. la aventura napoleónica.. en particular Henri de Pitot (1695-1771). La explosión revolucionaria francesa. Es embarazoso limitar la lista de nombres y. el mismo D'Alambert. aparecen reflejados en todo. desde luego y antes bien al contrario. Sus experimentos fueron nuevos y determinantes. 4. Charles Bossut (1730-1814) y Pierre Louis George DuBuat (1734-1809). contra la injusticia y por la libertad e igualdad. Robespierre y Danton.Como consecuencia de haber ignorado la fricción interna de los fluidos se tenía el peculiar resultado de que los fluidos no mojaban las paredes. El periodo de gestación asociado a los últimos cincuenta años del siglo XVIII no se limitó.

previamente las construcciones se hacían sobre bases empíricas. compartiendo problemas y perspectivas pero difiriendo en métodos. ingeniero de formación y vocación. habrá de hacerse en el futuro. para describir el equilibrio y las vibraciones en un sólido. como origen de la viscosidad. recuperaba las ecuaciones de Euler. sus intentos para lograrlo fueron infructuosos. Mucho se ha hecho desde entonces y mucho. aunque paralelas. y todos los fluidos. que hoy en día llevan su nombre. al resolver ciertos casos. entonces entes hipotéticos. En cierto sentido. Se contaba con una gran variedad de técnicas y métodos muy confiables y. Aun así. guiado por una analogía formal con la teoría de la elasticidad. en el caso general. Veamos cómo acabó de formarse y qué dones (y defectos) trajo al mundo. En 1821 se presentó ante la Academia de Ciencias. Newton y algunos de los que le siguieron se dieron cuenta de la necesidad de incorporar el efecto y así lo comentaron en sus obras. un ratito. llegando a su infancia al empezar el último siglo del milenio. caminaban por veredas distintas. ¡habían empezado a mojar! Las ideas de Navier sobre la atracción y repulsión entre las moléculas. No sorprende que fuese Navier el primero en construir un puente colgante a partir de un proyecto y de un cálculo. El carácter especulativo de las hipótesis "microscópicas" que usaron le da a sus trabajos en este particular un interés sólo histórico. le impidió explorar su notable contribución. se imaginaban como partículas que interactuaban por medio de resortes. prioridades y lenguaje. Un año después. . la deficiente interpretación que dio a sus resultados. Sin duda. fueron seguidas y ampliadas por dos excelentes matemáticos de la época: Simeon Denis Poisson (1781-1840) y Agoustin Lonis de Cauchy (1789-1857). seguramente mejor. Desde el punto de vista experimental. Desafortunadamente. En éste se deducían las ecuaciones fundamentales de la elasticidad. en especial sobre la resistencia de obstáculos a un flujo.Con la segunda etapa. en París. correspondiente a la primera mitad del siglo XIX. La hidráulica había avanzado en forma casi independiente de la hidrodinámica teórica. concluye el nacimiento de la mecánica de los fluidos. Como caso especial. Sin embargo. Navier presentó una memoria en la que. un trabajo de Claude Louis Marie Henri Navier (1785-1836). deducía por primera vez las ecuaciones que incorporaban la viscosidad en la dinámica de un fluido. El consenso en torno a lo equivocado que era ignorar los efectos de la viscosidad se había alcanzado en la primera década del naciente siglo. de resultados razonablemente precisos. las ecuaciones eran de una naturaleza esencialmente distinta. el agua. al menos. en consecuencia. Para hablar de su madurez habrá que esperar. el fluido ideal o invícido (que no presenta fricción interna). La criatura nació y creció. Estas resultaban de un análisis puramente matemático en el que los átomos. el siglo XIX se inició con una sólida tradición.

Su trabajo publicado en 1843. que son las responsables de la fricción (recordemos que los raspones los lucimos en la piel). fue el primero en ocupar. George Gabriel Stokes (1819-1903). Jean Claude Barré de Saint Venant (1797-1886) dedujo las mismas ecuaciones de Navier. después de Newton. americanas y asiáticas. En la parte que concierne a los fundamentos de esta última. en una memoria presentada ante la Sociedad Real en 1845. Su razonamiento. y las que dependen de la superficie de la muestra. ya que en hidrodinámica su nombre no fue asociado ni a las ecuaciones que obtuvo. eludiendo especulaciones en torno a la constitución microscópica de los fluidos. ese crédito nunca lo recibió. análogo al de Saint Venant. y la física teórica y experimental. quien se educó y vivió en Cambridge casi toda su vida. fue totalmente fenomenológico. En ese emporio económico y cultural brilla. como lo hicieran antes Bernoulli y Euler. sobre la fértil tierra de una tradición sólida y rica. fue el ámbito donde la teoría y los experimentos alcanzaron la cumbre. con otros distinguidos científicos.Siguiendo una argumentación totalmente distinta y en términos de conceptos puramente macroscópicos. . lleva a cabo un cuidadoso análisis de las fuerzas que puede experimentar una pequeña parte de fluido. Postulando como principios generales la conservación de la masa y el momento lineal (la segunda ley de Newton). Pasadas las guerras napoleónicas y con la República francesa en proceso de consolidación. Entre sus numerosos trabajos. en plena expansión y en la víspera de su apogeo. controlan y explotan las colonias africanas. particularmente de Inglaterra. las ciencias florecen otra vez. Mientras se consolidan. la cátedra lucasiana de física y los puestos de secretario y presidenter de la Sociedad Real de Física. nace. como el peso (atracción gravitacional). la hegemonía política pasa a la sede del imperio. Fue importante la separación que hizo entre las fuerzas que dependen de la masa de fluido en consideración. contiene una deducción semejante a la que hoy en día se sigue para obtener las ecuaciones. Este matemático y físico irlandés. en muy diversos campos de las matemáticas. ni a diversos resultados que posteriormente fueron encontrados por otros investigadores. El Imperio británico. en estos cien años que hemos considerado sincréticos. Técnica y ciencia retroalimentan a la Revolución Industrial que. destacan los que versan sobre: la dinámica de los fluidos viscosos. el dominio académico también. evitando todo lo relativo a la constitución última de un fluido. que incluyen a cerca de la cuarta parte de la población y superficie del planeta. el joven Stokes llevó a cabo una elegante deducción de las ecuaciones que primero obtuviera Navier. ya casi olvidados con el tiempo. Stokes construyó una expresión para estas últimas que era la generalización de los estudios que había hecho Newton al respecto. La fama de Saint Venant provino de sus múltiples trabajos en elasticidad. Así. madura y se extiende.

salió mal. unas líneas espectrales y el corrimiento de la luminiscencia son sus hijas registradas y bautizadas. En matemáticas hay un importante teorema que lleva su nombre. al comenzar la segunda parte del siglo XIX .. III . en óptica. lo que podía salir mal. Los resultados que obtuvo por la aproximación tuvieron tal éxito que hoy en día se siguen explotando estas mismas ecuaciones que. ¡corre!". por unidad de área. depende linealmente del gradiente de la velocidad (es decir. ¿descubierto?. y así lo hizo. Se podría pensar que con las bases de la teoría bien establecidas. A diferencia de Navier y de Saint Venant. los interesados en la hidrodinámica se encontraron con un problema claramente planteado pero con insuficientes herramientas para resolverlo. la ciencia de los fluidos tomaba la forma que tiene tal y como hoy la conocemos. de la forma en que varía la velocidad de un punto a otro). el éxito de las primeras e importantes aplicaciones de ellas. desde luego. qué tan estrecha es esta relación lo determina un factor constante llamado el coeficiente de viscosidad. se diría que la fuerza de fricción. el gran cúmulo de precisas observaciones y el desarrollo de muy diversos métodos de investigación experimental y analítica.El resultado clave fue encontrar que la fuerza de fricción de una parte de fluido sobre otra depende de la velocidad con la que se mueve una respecto de la otra. Argumentado cuidadosamente. dice un adagio azteca. simplificó las ecuaciones de manera que pudiera domesticarlas y sacarles provecho. Las ecuaciones llevan ahora el nombre de Navier Stokes. una sistemática educación daría a la criatura una madurez de brillante productividad. obteniendo los primeros resultados que podían ser contrapunteados exitosamente con los experimentos. Los cimientos del trabajo de las generaciones futuras estaban completos. Con el establecimiento de las ecuaciones básicas. No es de sorprender que el mismo Stokes iniciara uno de los enfoques para abordar el problema. Su análisis del movimiento de una esfera en un líquido sigue siendo uno de los resultados clásicos de la mecánica de . al igual que una ley de movimiento para esferas y una paradoja. Como suele suceder. "Si no puedes agarrar al toro por los cuernos. también llevan su nombre.). Así. Stokes analizó y resolvió las ecuaciones para algunos casos. en fluidos las ecuaciones básicas llevan su apellido. Apareció un problema que hasta la fecha no ha sido resuelto satisfactoriamente: las matemáticas necesarias para resolver las recién descubiertas ecuaciones (no lineales) no se habían desarrollado (¿inventado?. Sería difícil hallar a un científico cuyo nombre esté asociado a más resultados que el de Stokes. en términos más técnicos..5. MATRIMONIO POR CONVENIENCIA Una visión antropomórfica de la ciencia de los fluidos nos puede ayudar a entender la situación.

la teoría correspondiente se había reducido a ejercicios pintorescos en matemáticas "no aplicadas". la expresión que relaciona a la fuerza que arrastra a la esfera con el producto de la velocidad de la corriente. De esta manera estableció que la cantidad de líquido que pasa por un tubo cada segundo depende de la carga (la diferencia de presiones por unidad de longitud) y de la cuarta potencia de su diámetro (el diámetro multiplicado por sí mismo cuatro veces). La utilidad de un resultado tan "simple" como éste ha sido amplia y de la más diversa índole Un problema representativo de los fluidos fue (y sigue siendo) el de establecer el flujo en tuberías. Muchas contribuciones previas y subsecuentes a las de Navier y de Stokes merecerían un libro cada una. Las predicciones teóricas del siglo XIX. la resistencia de éste y la descarga. nunca recibió el crédito por su trabajo. en forma independiente. para caracterizar el flujo sanguíneo. que se ajustaban bien a los datos conocidos. han podido mejorarse muy poco.fluidos. Veinte años más tarde se desarrolló el primer análisis teórico que explicaba las observaciones de Poiseuille. al citar sólo a Poiseuille sin mencionar a Hagen. El primero fue un distinguido ingeniero alemán cuyas contribuciones recibieron la injusticia de la historia. Hagenbach. Hasta que no se incorporó el efecto de la viscosidad. Por evidentes razones prácticas había sido objeto de innumerables estudios teóricos y experimentales. fuentes y tuberías en general había anteriormente. el movimiento de un líquido es sumamente complicado y la teoría ha sido. se conoce como la ley de Stokes. hasta la fecha. desde luego aproximadas. el radio de la esfera y la viscosidad del fluido. Una gran cantidad de trabajos experimentales sobre el flujo en tuberías se sigue publicando en la bibliografía especializada. obtuvieron las expresiones para la forma (parabólica) del flujo y para la descarga. destacan los trabajos de Gotthilf Heinrich Ludwig Hagen (1797-1884) y de Jean Louis Poiseuille (1799-1869). innumerables tablas empíricas se han publicado para su uso en el diseño de sistemas de drenaje. drenajes. y complicadas relaciones entre parámetros del flujo siguen siendo elaboradas. que . Entre otros. plantas industriales de diferentes características.. aquí el propósito ha sido el de delinear la forma en que se establecieron los principios básicos. fue el siglo XIX el que vio los primeros resultados correctos sobre el flujo en un tubo. Es conveniente recalcar que la hidráulica. Poiseuille fue un médico interesado en la fisiología de aparato cardiovascular que. Franz Neumann (17981895) y Eduard Hagenbach (1833-1910). Sin embargo. etc. incapaz de dilucidar el problema. Experimentalmente. inició la discriminación de su compatriota. lo que no deja de llamar la atención por el uso que de acueductos. Vale la pena hacer notar que el problema aún está lejos de resolverse. Para las condiciones que se dan en la práctica. llevó a cabo cuidadosos experimentos en tuberías muy delgadas (tubos capilares) para determinar la forma del flujo.

. introduciendo. su contraparte teórica. en una oficina con poca luz. el desarrollo paralelo de ambas. gozó del mismo vertiginoso avance que la hidrodinámica. vale la pena describir algunos rasgos de una de las partes comprometidas. Sus meticulosos trabajos experimentes eran delicadamente contrapunteados con resultados analíticos. es decir. especialmente al obligarlos a estar juntos. entre otras cosas. A pesar de las protestas de su familia. versátil como algunos de sus brillantes contemporáneos. abordó problemas que siguen siendo una muestra del claro pensar de una exitosa generación de científicos. Un protagonista singular de esta época es Osborne Reynolds (1842-1912). otros materiales. Estudiando casi los mismos problemas que Boussinesq. Aquí sólo hemos esbozado el crecimiento de esta última. sus rigurosos estudios analíticos fueron siempre contrastados con los datos y las observaciones. subrayando las virtudes de una relación duradera entre la hidráulica y la hidrodinámica. Aun así. el famoso lord Rayleigh. Meses más tarde y en otro país. Una madre ingeniosa decide jugar en la cocina de su casa con unos popotes. introdujo conceptos y métodos que siguen siendo aprovechados por quienes nos ganamos el pan con los fluidos.. Gracias a la . como suele suceder. dentro del cual se encuentra su casa. un ingeniero del Departamento de Aguas debe rediseñar el sistema de drenaje de un barrio. ¿Le sirve lo que escribió la susodicha mamá? Ella trabajó con el jugo de un cítrico. averigua cómo se mueve el jugo de mandarina en su "dispositivo experimental" y. prototipo del profesor distraído.. Gustav Robert Kirchhoff (1824-1887) y William Thomson (1824-1907).escuetamente sería el manejo de los fluidos. le interesa que funcione. son notables las teorías de vórtices que desarrollaron Hermann Ludwig Ferdinand von Helmholtz (1821-1894). como es de suponerse publica un artículo sobre el tema. cuando no es que se odiaban. cada uno destacó en la contraparte. caracterizó la forma en que un fluido pasa de un estado de movimiento laminar (regular) a uno turbulento (caótico). Por un lado. su teoría de la propagación del sonido es sólo un ejemplo. Rayleigh. independiente hasta cierto punto. llevó a la pareja a la edad del cortejo. La idea básica es como sigue. Destacan también las obras de Joseph Boussinesq (1842-1929) y de John William Strutt (18421919). Sin embargo. ¡De lo que se perdieron los fluidos y lo que ganamos todos! Reynolds. hubo etapas en que se hablaban poco. tubos de plástico y una sana curiosidad. Antes de entrar en la parte que concierne al romance. más conocido por su título nobiliario de lord Kelvin. El primero de éstos desempeñó el papel que Fernando de Rojas diera a Celestina. Si bien se conocían desde la infancia. un parámetro adimensional conocido ahora como el número de Reynolds. él debe hacerlo con. Como "para muestra basta un botón". la hidráulica. Reynolds se sublimó en la hidrodinámica. algo parecido a lo que Mozart hubiese logrado si en lugar de componer su exquisita e insuperable música se hubiera concentrado en jugar con charcos y la teoría correspondiente.. cultivó el otro lado de la relación que nos ocupa.

en la ciudad de Heidelberg. Prandtl fue invitado a trabajar y colaborar en uno de los ambientes más estimulantes y fértiles para la investigación de que se tiene memoria. Alemania. titulado Sobre el movimiento de fluidos con viscosidad pequeña. ¡el flujo será el mismo!. un brillante ingeniero llamado Ludwig Prandtl (1875-1953). Además de ser más barato el experimento casero. el buque tanque de 100 000 toneladas también lo hará. en 1904. basta con que la velocidad del jugo en los popotes sea cuatro veces la del "fluido" en el drenaje. el cortejo entre la hidrodinámica y la hidráulica parecía no tener futuro alguno.dama y a Reynolds. de aviones o de submarinos. el carácter laminar o turbulento.. con poco material común. los intereses comunes o bien se expresaban en lenguajes diferentes o parecían inútiles o muy complicados. el principio de semejanza. siendo esta última la característica más importante para la hidráulica. Entonces. Cuando se hacen maquetas de muelles. iniciaba una conspiración para unir a la caprichosa pareja.5 cm. físicos o matemáticos) se están ahorrando tiempo. parecería no haber mucha relación. Flamant ilustran bien la situación. esfuerzo y (a sus patrones) muchos kilogramos de oro. desagradables.. Si el juguetito flota. la unidad de medición de la viscosidad. se presentó un trabajo experimental. serán iguales. además de divertirse. el ingeniero puede evitar hacer pruebas costosas y. aunque parezcan muy distintos. dividido por v. Con ese trabajo. Lo que tiene que hacer el ingeniero es ver si su sistema escala adecuadamente. si es semejante. Al iniciarse el siglo XX.. El autor. para que los números de Reynolds de cada caso sean iguales. es el mismo para dos sistemas. Así. Lo que Reynolds encontró fue que si el valor numérico del producto de U y D. las excelentes virtudes de una disciplina eran ignoradas por la otra. Si el diámetro de los tubos del drenaje es de 2 m y el de los popotes es de 0.. . D el diámetro de éste y v la viscosidad del fluido. En estas condiciones. los investigadores (ingenieros. la vitamina C es mucho más saludable. A raíz de esa participación. tal vez. Digamos que la viscosidad del jugo de mandarina es de aproximadamente . La hidrodinámica se interesaba principalmente en los flujos invícidos o ideales. en un congreso de matemáticas. Cosas como el gasto. de rompeolas. Supóngase que U es la velocidad media del fluido en un tubo. cp es la abreviatura del centipoise (pronúnciese "sentipuazz"). que está basado el modelado hidro y aerodinámico.01 cp y la de lo que se mueve en el drenaje es de cerca de 1 cp (unas cien veces más viscoso). Es justamente en este hecho. Las obras de Horace Lamb y de A. la primera cubre los aspectos teóricos y la otra los experimentales. A. etc. lateralmente en los flujos viscosos laminares y no hacía caso de los flujos turbulentos. empezaba una profunda revolución mecánica de fluidos.

murmurar en silencio. como la forma de la estela que deja tras de sí un objeto inmerso en una corriente. Prandtl quiso. predecía algunos casos claramente absurdos. manipuló la situación y documentó (con teoría y experimentos) la conveniencia de ese matrimonio. aire o fuego. La solución ahora parece mas o menos obvia. ni fue éste el último de los brillantes investigadores en el tema.". ese elegante aparato matemático que estudiaba sobre todo a los fluidos ideales. estirar las piernas y mirar a un fluido de frente. es mejor dejar a la mente descansar y a los ojos distraer. varias ideas y métodos. debía haber una forma de tomar en cuenta los efectos de la viscosidad en la inmediata vecindad de las paredes de éstos. Es un buen momento para detener la lectura. donde antes sólo parecía haber una oscuridad abisal. la descripción del modelo de fluidos ideales debía ser suficiente. describía muy bien una parte importante del movimiento real de los fluidos. y que sólo es parte de su variada obra acerca de los fluidos. fue el siguiente. Es decir. Haciendo ver las bondades de cada parte y las desventajas del celibato para una pareja tan potencialmente fértil. algunos de los que faltan. el problema se reduce a simplificar las ecuaciones de Navier-Stokes lo necesario como para poder resolverlas dentro de la capa límite. en franca contradicción con las observaciones (y la experiencia de los ahogados en torrentes por todo el mundo). como las que abordan la turbulencia o el uso de las computadoras. . pero con suficientes claros que dejan entrever el hermoso paisaje. como la inexistencia del arrastre de la corriente sobre el objeto inmerso en ella. Con este panorama de la historia de los fluidos. que Prandtl bautizó como la capa límite. aparecerán más adelante. pudo e hizo. (lo que no haríamos con un adolescente) "te voy entendiendo. Las contribuciones sobresalientes de Prandtl no quedaron ahí. El amor llegará después —les decía— y a la pareja la dejó bien casada. La prole sigue agradecida a Prandtl por las delicadas gestiones que hizo para abrir un horizonte que explorar. un tanto cubierto de nubes. como siempre sucede con los problemas una vez resueltos.. Si la teoría de los fluidos ideales no podía describir correctamente el movimiento de los fluidos reales cerca de cuerpos sólidos. en la que dominaran los efectos viscosos. Por otra parte. viendo agua. Luego. Y así.El punto esencial de la contribución de Prandtl.. fuera de ella. De esta manera. muy cerca de una superficie sólida debía existir una región. fuera de ésta. La dificultad era que la hidrodinámica. elaborado en una secuencia de publicaciones a lo largo de una década. los resultados deben ser iguales a los del caso ideal.

aunque pueden ser más apetitosos o dañinos que ilustrativos. lo que no significa que sean triviales de entender. Empecemos usando como imagen prototipo de vórtice a nuestro remolino favorito. Como en el caso de los fluidos. los vórtices hacen acto de presencia simultánea en casi todos lados. H U R A C A N E S Y D E S A G Ü E S Los movimientos con vorticidad son los más comunes en nuestro Universo. los jeroglíficos egipcios. Se manifiesta ya en las estelas asirias. en la Osa Mayor. se sugería utilizar como prototipo al aire o el agua. Messier 81. de misterioso sólo tienen el mestizante efecto que da un buen espectáculo. ¿qué son los vórtices?. ejecutan el portentoso acto de la ubicuidad. 1. ni reciente ni morboso. Los casos extravagantes también sirven. Galaxia espiral. los mitos más antiguos de las culturas nórdicas y . Desde el microscópico ámbito de los átomos hasta el inconmensurable espacio del Cosmos. siguiendo el adagio de "por sus obras los conoceréis". ¿cómo están relacionados estos conceptos? Antes de intentar precisar ideas veamos algunos aspectos relacionados con ellas. desde luego. Con respecto a los vórtices. G A L A X I A S . El interés por entender este truco giratorio que los alrededores practican sobre nosotros todo el tiempo no es. es decir. como las sales radiactivas fundidas o el caldo de cilantro con ajonjolí. Figura IV. De hecho. la segunda más adelante y la última queda de tarea. ¿Quién no ha disfrutado al mirar las fotografías de una galaxia espiral o de la gran Mancha Roja de Júpiter? ¿Quién no ha sido atraído (o repelido) por las imágenes de un huracán o de un tornado? ¿Quién no ha visto un remolino de polvo o el que forma el agua en un desagüe? La primera pregunta la contestaremos a continuación. son protagonistas de algunos de los problemas más profundos de la física. Observatorio Hale. Y claro uno se pregunta ¿qué es la vorticidad?.I V . manejar o predecir. siempre es bueno tener un ejemplo sencillo en la mente.

cien años después. En ésta imaginaba un mar infinito en el que los planetas.las preocupaciones de los griegos. El Sol. La gran mancha Roja de Júpiter. en las grandes obras de la literatura universal. se concentró en estudiar a los fluidos para probar que. Figura IV. Newton. . o porque fueron ilustrados en las pinturas de Van Gogh y Tamayo. Lo encontramos también en los glifos mayas. que es motivo de un renovado interés para describir. arrastraba a los planetas en un atractivo carrusel celeste. en los dibujos exquisitos de Leonardo da Vinci y en lo que nos contó una tía de su niñez casi olvidada. el universo cartesiano de vórtices. en los andares por el Infierno de Dante o en las Reflexiones de Goethe. De esta manera. entre otras cosas. Este interés nos nace al ver volar un papalote o un paraguas. No sorprende entonces que los vórtices hayan desempeñado un papel importante en la elaboración de los modelos destinados a explicar el mundo y sus peculiaridades. los vórtices siguen siendo un tema recurrente para quienes estudian la naturaleza. descartándose así. los anillos de humo son un buen ejemplo. una parte de la dinámica de los plasmas. anudándose de acuerdo con ciertas reglas. En los permitidos también se ven. o cuando alguna vez jugamos con el agua de la orilla de un estanque prohibido. La primera teoría moderna del Universo se debe a Descartes. el Sol y las estrellas se movían influidos mutuamente por el efecto de los vórtices que ellos mismos producían. al rotar. en el siglo XVIII. las ideas originales de Kelvin sufrieron el mismo fatal decaimiento que sufren todos los vórtices. 2. al lavarnos las manos. Al formular la atractiva teoría de nudos. y porque son sugeridos por los rollos de mar que se mueren en las playas o por el humo que sale a borbotones de una chimenea. al girar. desde cualquiera de sus enigmáticos ángulos. en cambio. dicen. Kelvin intentó explicar la naturaleza atómica y molecular con anillos de vorticidad. Uno de los últimos intentos por construir un universo dominado por los vórtices fue hecho por lord Kelvin. Ya sea porque fueron mencionados en las epopeyas de Homero. no generaban el modelo de movimiento observado. los átomos y sus compuestos eran interpretados como las diversas formas en que estos anillos podían combinarse. hacia finales del siglo XIX.

si el "remolino" que usted escogió no está correctamente descrito por la definición. es fácil convencerse. es un campo vectorial. Es más o menos claro que tiene que ver con el dar vueltas en torno a un punto y que el giro debe estar referido a un movimiento colectivo. trasladándose con la misma orientación y forma. Definir un vórtice no ha sido. recordando nuestro muy particular remolino o los ejemplos previos. que comprende a más de un objeto o partícula. por favor. recortarla o todo lo contrario. La vorticidad es justamente lo que caracteriza a la segunda transformación. para empezar. matemáticos o físicos. algo sencillo. es decir. Sin embargo. En cambio. . la definición parece ser suficiente. Para un fluido girando uniformemente alrededor de un punto. sin trasladarse o deformarse. La vorticidad. la vorticidad (que es constante) es igual al doble del número de revoluciones por segundo y su dirección es perpendicular al plano de giro. Si imaginamos a una partícula de fluido con cierta forma. La definición que hemos dado es la suma de lo que todos intuimos más algunos detalles adicionales. ni qué decir de otros especialistas.1. es un tanto oscuro pero se irá aclarando. paralela al eje de rotación. cambia su orientación. se deforma. El flujo más sencillo que ilustra este punto es el paralelo cortante (Figura IV . ya no se diga matemática. es algo más abstracto y no tan evidente. Con estas ideas en mente podemos hacer la siguiente proposición: Un vórtice es el patrón que se genera por el movimiento de rotación de muchas partículas alrededor de un punto común (no necesariamente fijo en el espacio). ¿Qué es la vorticidad? La respuesta aquí es más sencilla. difícilmente aceptarían nuestra propuesta y cada quien sacaría su ejemplo preferido para mostrar la necesidad de ampliarla. VÓRTICES Y VORTICIDAD Donde hay un fluido en movimiento hay vorticidad y casi siempre vórtices. ¡lo opuesto a los vórtices! El concepto fue introducido por Cauchy y por Stokes. no hay una definición clara y unívoca. Más adelante veremos la importancia que tendría el poder contar con ella. siempre hay vorticidad. sin rotar o trasladarse. no siempre que hay vorticidad existe un vórtice. como la ropa con las lavadas. En cierto sentido. Eso sí. piense en otro. y demostrar rigurosamente. Ingenieros. hasta ahora. si uno busca en la bibliografía especializada resulta que no hay consenso sobre el asunto. que lo más que le puede pasar es una de tres posibilidades: cambia de posición. Sí. su magnitud y dirección están definidas en cada punto del espacio ocupado por el fluido. como lo haría una tornamesa. ahora que cuando hay vórtices. Cualquier otra cosa puede explicarse como una combinación de estas tres acciones simples. hay que aceptarlo.IV . pues todos están de acuerdo. es una medida de la velocidad con la que rota cada partícula de fluido.3). Aunque todos los vórtices tienen vorticidad.

en líquidos y hasta con cuerpos sólidos y sus tamaños varían entre las dimensiones cósmicas y las atómicas. Basta con observar con atención para descubrir vórtices en casi cualquier lado. Las líneas muestran las trayectorias y las flechas el tamaño de la velocidad. Nadie (esperamos) diría que hay remolinos (vórtices) ahí dentro. Flujo cortante simple (paralelo cortante o de Couette plano). algunos serán comentados con cierto detalle más adelante. Para darnos una idea de las escalas de tamaño y velocidad que tienen estas ubicuas estructuras. también llamado de Couette plano. por pequeña que sea. son cortantes (capítulo II. 3. viaja a casi 300 000 . 1 y II. por unidad de área. aparecen en gases. veamos unos ejemplos. su tamaño es igual a la velocidad de arriba dividida por la profundidad y su dirección es la de nuestro dedo al señalar la figura. Vórtices Rotaciones internas en el núcleo atómico Vórtices cuantizados en helio líquido Remolinos más chicos en un flujo turbulento Vórtices en la estela de una ballena Tornados y huracanes Estructuras atmosféricas en planetas Convección interior en las estrellas Galaxias espirales Diámetro (en metros) 10-17 10-8 10-3 1-10 10-105 107 109 1020 En este cuadro. la velocidad que llevan depende de la distancia que hay al fondo. 2). En este flujo. Una partícula con extensión. figuras II.Se le llama así porque las partículas de fluido se mueven paralelas unas a otras y porque las fuerzas. las partículas de fluido se mueven paralelas unas a otras. Las "presentaciones" en que éstos vienen son de lo más diversas. Si se calcula la vorticidad de este flujo se encuentra que no es cero. sentirá que la arrastran más por arriba que por abajo (debido a la viscosidad) y tenderá a rotar. vemos que las estructuras vorticosas más grandes tienen dimensiones de miles de años-luz (distancia que recorre la luz en un año. Figura IV.

son de un metro dividido por un 1 seguido de diecisiete ceros. la forma en que giran (más rápidamente cerca del centro). se conocen cientos de ellas. los gigantescos chorros de materia que se observan con los radiotelescopios o la aparición de nuevas inhomogeneidades espaciales (irregularidades en la densidad de materia). nuestro Sistema Solar se encuentra en una zona cercana a la orilla. sin ninguna característica especial o privilegiada. se ignora que están formados por partículas (estrellas) y se estudian como a los fluidos (continuos). son estudiadas como fluidos autogravitantes en los que la densidad fluctúa. con ecuaciones muy semejantes. Es decir. es muy parecida a la que se ilustra en la figura IV. hay objetos que parecen remolinos multicolores congelados en el espacio y el tiempo.. de modo que da una vuelta cada 250 millones de años. 1.luz del centro. el grupo de estrellas del que forma parte nuestra estrella más cercana. muy lejos de nosotros. etc. la Vía Láctea. De la manera en que la vorticidad puede estar distribuida y de cómo evoluciona es posible inferir mecanismos que expliquen las formas de los cúmulos de estrellas. el Sol gira alrededor del centro de la galaxia. millones de veces mayores que una galaxia como la nuestra.. "y sin embargo. Con un diámetro cercano a los 70 000 años-luz. Por la distancia a la que nos encontramos del centro. TORBELLINOS CÓSMICOS Dentro del inmenso foro que constituye el Universo. la máxima alcanzable en el Universo. la velocidad efectiva de giro es de casi 1 000 000 km/h. ante mentes inmóviles. como a 30 000 años. descubrimos fantásticos vórtices de dimensiones inimaginables. Como un punto común y corriente. en el interior de los núcleos atómicos. de estas contracciones locales de materia se generan nuevas estrellas y con ellas galaxias. el Sol. mayor a los 1 000 000 000 km/h. IV. es una de estas exquisitas y arremolinadas estructuras. Las velocidades de rotación varían dentro de un intervalo más chico.km/seg) y las más pequeñas. Nuestra Galaxia. . De hecho. ¡Lo hubiese gritado de haber sabido la velocidad de la Tierra en la Galaxia! La estructura espiral de nuestra Galaxia es algo común en el Universo.. Muchos modelos para explicar la forma en que está distribuida la masa (las estrellas). hasta donde podemos percibir con nuestros más potentes telescopios. El límite superior siendo la velocidad de la luz. Inmensas regiones de gases. 2. Por algo Galileo dijo en voz baja para sí. Formados por miles de millones de estrellas que se revuelven en torno a un centro demasiado luminoso para desentrañarlo y entenderlo. se mueve". las longitudes son en ambos casos inimaginables. están sustentados en formulaciones hidrodinámicas.

De aquí la existencia de bandas o fajas paralelas al ecuador en los grandes planetas y la ausencia de éstas en los planetas más pequeños. Estas bandas . de Neptuno y especialmente de Júpiter ponen de manifiesto una bellísima estructura y una intensa actividad. Sin embargo. los vórtices multicolores revelan parte de los mecanismos en juego. como aún sucede. Su intenso color anaranjado. desde luego que nos quedamos igual. Ahora que si usamos un telescopio o pedimos una fotografía de las enviadas por las recientes naves interplanetarias (Voyagers y Vikings). los mecanismos que los engendran parecen ser muy distintos a los que generan los grandes huracanes venusinos. De hecho. Las dimensiones de la Mancha Roja son de 22 000 km de largo por 11 000 km de ancho y va disminuyendo poco a poco con el tiempo. la diferencia es de sólo tres grados centígrados. Es decir. La gran Mancha Roja de Júpiter es sin lugar a dudas el vórtice más famoso y conspicuo del espacio exterior a nuestro planeta. mientras Benito Juárez discutía las Leyes de Reforma. remolinos espectaculares se han observado en las superficies de Saturno. estos gigantescos vórtices aparecen. Como apocalípticas tormentas sobre inexistentes habitantes. Aunque la complicada dinámica dista mucho de entenderse. desde Marte hasta Mercurio. pues no distinguimos más allá de puntitos luminosos. la diferencia con un círculo seria menor que el grosor del trazo. Hace más de cien años. Sin contar con la misma belleza o las grandiosas dimensiones que posee la Mancha Roja. Secuencias de fotografías o videos de Saturno. nos sorprendemos por la maravillosa vida que presentan sus atmósferas. pasando por la Tierra. se debe a las complejas reacciones químicas que ocurren entre los gases que conforman su atmósfera. que contrasta con la correspondiente diferencia de temperaturas en la Tierra (encuestas entre peruanos y norfinlandeses así lo indican). A 22° abajo del ecuador del planeta más grande del Sistema Solar se encuentra un gigantesco remolino rojo. Las estaciones se deben a que el eje de la Tierra está inclinado. con nuestra pluma favorita. Su eje de rotación es casi perpendicular al plano de su órbita y su temperatura varía muy poco entre los polos y el ecuador. la órbita terrestre es casi circular. Si este monstruoso torbellino se encontrase en la Tierra estaría ubicado en la latitud de Río de Janeiro (no es de sorprender que el remolino terrestre correspondiente lo formen los cariocas). que varía entre el tenue crema sonrosado y el rojo carmín. no al carácter elíptico de la órbita. si dibujamos la órbita (elíptica) de la Tierra en una hoja como ésta. la Mancha Roja era del doble del tamaño y. La circulación atmosférica norte-sur no la conocen ni los jovianos ni los saturninos.Si confinamos nuestras observaciones sólo a nuestro Sistema Solar y vemos con atención a los planetas mayores. podría contener a todos los planetas internos. aunque más divertidos. se extienden y se disipan para regocijo de los astrofísicos planetarios. Neptuno y Urano. Júpiter es un planeta en el que las estaciones no existen. terrestres y marcianos. se requieren medidas muy precisas para apreciar la excentricidad.

que corresponden a gigantescos chorros que se mueven en direcciones opuestas y en donde los vientos alcanzan velocidades de 500 km/h. llamadas zonas y cinturones. Además. la proporción entre superficie sólida y grosor de la atmósfera. En las regiones entre unas y otras. Por lo tanto. las regiones con igual presión tienen la misma temperatura. Venus y Marte son las velocidades de rotación. regulares y notablemente planos. las densidades atmosféricas y la diferencia entre la energía que reciben y la que reflejan o emiten. para no ser menos conspicuo que su hermano mayor. la perfección del movimiento vorticoso de millones de trozos de hielo nos sigue asombrando. Saturno presenta además su extraordinario sistema de anillos. se dice entonces que es barotrópica. Varios de ellos tienen bandas y anillos. que se encuentran alternadas. Como queriendo desafiar las leyes mecánicas que conocemos. como casi todas las características que se han ido encontrando en nuestros planetas vecinos. aún guarda energía de su proceso de formación al contraerse gravitacionalmente al principio de los tiempos. conjuntos bailables de vorticillos (de sólo unos cientos de kilómetros) con ritmos y colores que no envidian ni a una pegajosa salsa ni al alegre vestuario de un carnaval.son regiones de alta y baja presión. G. siendo todos iguales hay unos más iguales que otros y. Wells. algunos tienen superficies sólidas complejas y atmósferas activas. etc. Desde la cuna fue más generoso que la Tierra. no son exclusivos de alguno en especial. de grandes consecuencias climáticas. Esto no sucede en nuestra blanquiazul envoltura que llamamos baroclínica. como sucede con los humanos y los animales en la granja de H. sin embargo. Júpiter se inspira sin duda alguna en la imaginativa obra plástica de Niermann. Otros factores relativamente comunes entre la Tierra. Así los planetas. megavórtices como la Mancha Roja y su hija blanca un poco más al sur. la dinámica atmosférica joviana es muy distinta a la terrestre (afortunadamente). otros tienen satélites naturales. Los otros planetas mayores comparten con Júpiter algunas de sus vistosas características. Salvo por algunas irregularidades que transitan como fantasmas a lo ancho y largo de los anillos. no existen dos completamente iguales. mientras que la Tierra emite la misma energía que recibe del Sol. aparece toda suerte de fenómenos exóticos. en la atmósfera de Júpiter la densidad depende sólo de la presión. . Siendo mucho mayor que nuestro planeta gira casi dos y media veces más rápido. Los anillos. patrones regulares de vórtices que adornan miles de kilómetros. Como seguramente le sucedió a Galileo cuando descubrió sin entender la inverosímil estructura. Júpiter emite casi el doble de la que recibe. todo esto muy distinto a lo que sucede en los grandes planetas externos. Fuera de su atmósfera exhibe uno de los vórtices más fantásticos que se conocen. o lo que es equivalente. las preguntas que se ocurren superan a las respuestas que tenemos. muestra millares de anillos concéntricos. Por ejemplo.

Del vasto espacio cósmico a la vecindad del Sol. La historia de muchos de estos fenómenos usualmente va acompañada de tragedias. cada planeta manifiesta una agitada vida dominada por vórtices. y . como gigantescos tiovivos. y en el hemisferio sur al contrario. los planetas. en 1881 en Haifong. con muchas otras. se estima que más de 300 000 personas perdieron la vida en cada caso. Vastas inundaciones. se empezaron a registrar en forma regular a partir del descubrimiento de América. Huracán. numerosas embarcaciones desaparecidas. se organizan hasta cubrir cientos de kilómetros y en un recorrido aparentemente loco se convierten en fuentes de destrucción y. cerca de Calcuta. Japón. que tanto estimulan la imaginación por los deseos de una inexistente compañía. de vida. Un aspecto curioso del espectáculo pictórico permanente es la tendencia a girar de estas móviles decoraciones. Desde su tenue superficie hasta el inaccesible interior. son más la regla que la excepción. La flota completa. Bajo circunstancias especiales. entre otros muchos nombres. y que escuchara Cristóbal Colón de los nativos durante su segundo viaje. rotan alrededor del Sol y sobre sí mismos. los movimientos giratorios. India. Son tormentas caracterizadas por vientos huracanados (mayores de 120 km/h) que. La presencia de intensas lluvias. IV. Vietnam. las mayores catástrofes registradas fueron en 1737. desapareció en la Bahía de Hakata. HURACANES Y LAVABOS La Tierra. y en 1970 en la Bahía de Bengala. en trayectorias espirales. de hasta decenas de centímetros en unas horas. es decir. con más de 100 000 soldados chinos. mongoles y coreanos. es el nombre más común que se da a los vórtices atmosféricos terrestres más grandes. Con cada revolución parecen generarse de la nada. el viento divino. el único sitio habitado que conocemos. En términos de vidas humanas. 3. Nuestra galaxia gira. las hermosas espirales se estabilizan por un rato. En su movimiento hacia la constelación de Lira. vista desde fuera parece una esfera azul con caprichosas pinceladas blancas que cambian suavemente con el paso del tiempo. se mueven hacia un centro común conocido como el ojo del huracán. incalculables daños materiales e incontables pérdidas de vidas humanas sellan los recuentos del paso de los huracanes. En el hemisferio norte el giro es invariablemente ciclónico. en contra de las manecillas del reloj. nuestra estrella local se revuelve en torno al misterioso centro de la Vía Láctea. paradójicamente. se organizan y se desvanecen otra vez para recomenzar otra composición plástica. Llamados también tifones y ciclones. es el nombre que recibió el tifón que en 1281 acabó con las aspiraciones de Kublai Khan para invadir el Japón. que viene de la palabra furacán. Kamikazi. Bangladesh. Nada parece moverse en línea recta.

dentro del cual una calma desconcertante aparece abruptamente. los huracanes viajan con velocidades relativamente bajas e irregulares que oscilan entre los 10 y los 50 km/h. la presión alcanza los valores más bajos que se hayan registrado en la superficie de la Tierra. El propósito fundamental es hacer más eficientes las gigantescas simulaciones numéricas que actualmente se llevan a cabo para poder predecir la aparición. El calor que llevan de zonas tropicales a latitudes más frías y las lluvias que dejan a su paso son parte de los beneficios que traen consigo. da lugar a las inundaciones que cobran la mayoría de las víctimas. Si bien se conocen los mecanismos básicos para su generación. pues puede ser de unas horas hasta semanas. y recorrer distancias de hasta 2 000 km. propagación y decaimiento final. El hecho de que transportan grandes cantidades de agua a través de varios grados de latitud y que se estima que un huracán maduro transporta entre 2 000 y 4 000 millones de toneladas de aire por hora. con pocos precedentes. la década de los noventa ha concentrado un gran esfuerzo científico para estudiar los huracanes. la predicción de la evolución de un ciclón por una semana requería de un tiempo de 75 horas de cómputo (usando la computadora más grande y rápida del mundo). 4. intensidad. Con una extensión que puede llegar a los 2 000 km de diámetro. dirección y duración de un ciclón. Una comisión multidisciplinaria presidida por James Lighthill. uno de los notables hidrodinámicos del siglo. aún hay aspectos poco claros que impiden una confiable predicción de estos fenomenales eventos atmosféricos.de una marejada que supera los 10 m de altura. . En 1991. en unos minutos el viento pasa de una violencia feroz a una leve brisa. Los vientos en la espiral alcanzan velocidades cercanas a los 350 km/h en la vecindad del ojo. los convierte en elementos importantes para la circulación y transporte atmosféricos globales en la Tierra. En una acción internacional promovida por la ONU. Apolo 9). La duración de un ciclón también es muy variable. cuyas dimensiones varían entre los 20 y los 100 km. ha iniciado estudios de la más diversa índole para esclarecer este tema cuanto sea posible. Huracán sobre el Océano Pacífico (NASA. En el ojo. Figura IV.

Cuando los tres están alineados. lanza la pelota al niño y ésta va a caer en las manos de otra sorprendida muchacha. sólo les queda invocar la existencia de fuerzas extrañas o de agentes invisibles para explicarse el suceso. llamados acelerados. En 1835. Por su parte. Para tener una idea sobre los elementos que contribuyen a la formación. Para apreciar mejor el efecto vamos a imaginar la siguiente situación Un simpático joven tiene una pelota en la mano y está parado en la parte interior de un tiovivo que gira. es necesario tomar en cuenta que todo lo vemos desde un carrusel. Para los observadores en reposo. Desde el punto de vista de este último y el embobado joven.Uno de los problemas más grandes es la falta de datos meteorológicos suficientes y confiables para alimentar las simulaciones numéricas que se hacen hoy en día en varios centros de investigación dedicados exclusivamente al estudio de los huracanes. lo hizo. como el niño. Analicemos lo ocurrido a los ruborizados jóvenes y al extrañado niño. lo que ocurrió es que la pelota siguió una trayectoria extraña. Al niño sin pelota y al joven sin la hermana. Coriolis publicó un trabajo en el que mostraba que si un objeto se mueve sobre una superficie que gira. desde la giratoria superficie de la Tierra. es decir. La hermana mayor del niño los observa girar desde la orilla. recurrimos a la existencia de esta fuerza (inercial) para describir movimientos con precisión. la hermana ve a la pelota seguir una trayectoria recta y directa a la otra joven. aparece una fuerza perpendicular a la dirección de su movimiento. una fuerza extraña pareció desviarla y fue a dar a las manos de una joven que iba pasando. En nuestra terrestre circunstancia. en lugar de viajar en línea recta entre los dos. vista desde la superficie. pues teme subirse. rotando con el piso (la Tierra). da lugar a una trayectoria curva. así lo comprueban las dos muchachas. . Esta fuerza. es el que recoge los boletos. la que esperaba atrapar y la que. a menos que alguna influencia bien determinada los desvíe. el movimiento de objetos es rectilíneo. Para los observadores en rotación. estructura y sostén de un huracán. es necesario recurrir a fuerzas ocultas ("desocultadas" por Coriolis) para explicarse el movimiento de las cosas. El joven se percata de la hermana al verla pasar periódicamente y decide que la próxima vez que se encuentre cerca le va a lanzar la pelota al niño para congraciarse con ella. Un niño da vueltas sobre uno de los caballitos de la orilla (nada cambia si los caballos se sustituyen por otros mamíferos). sin esperarlo. que era la futura poseedora de una pelota. El primero en estudiar el movimiento de cuerpos desde un sistema de referencia que rota fue Gustave-Gaspard Coriolis (1792-1843). lo que complica un poco las cosas. conocida ahora como la Fuerza de Coriolis . sintiéndose incómoda por haber creído.

un objeto que es lanzado de sur a norte seguirá una trayectoria curva. especialmente si se presentan corrientes horizontales (chorros) de aire. gracias al mecanismo que describiremos esquemáticamente a continuación. en lugar de viajar directo al norte se deflectará hacia la derecha. la velocidad de giro depende de la latitud. quien se encuentra más lejos del eje de rotación recorre mayor distancia en menos tiempo (va más rápido). Una es que la fuerza de Coriolis sea mayor que cierto valor mínimo. reforzándose los vientos y permitiendo que el efecto de Coriolis entre en juego para introducir una curvatura en la corriente. La convección resultante (movimiento de masas de aire) se hace tumultuosa en un tiempo relativamente corto. llamada capa de Ekman. verticales y encontradas (flujos de corte). que dé al aire circundante grandes cantidades de vapor para generar y mantener una tormenta tropical. y hacia la izquierda en el hemisferio sur. la magnitud de la fuerza de Coriolis depende del movimiento del objeto (su velocidad y la dirección de ésta). siendo cada vez más pequeña al acercarse a los polos y máxima en el ecuador. la presión del aire cerca de la superficie del agua baja y las corrientes de aire. Así. la zona se encuentra en un estado tal que pequeñas perturbaciones pueden amplificarse y dar lugar a movimientos de grandes masas de aire húmedo. La dirección del giro de los huracanes se debe únicamente a esta fuerza. y prefieren no existir. muy pequeñas. abajo del ecuador. Una vez iniciado el fenómeno se sostiene por periodos que van de unas horas hasta varias semanas. se cree que una o más de las siguientes condiciones necesita estar presente para disparar el mecanismo de formación. Los meses calientes del año son pues los más propicios. Por otra parte. como saben los que han practicado las "coleadas". Con la guía de Coriolis podemos ahora resumir las condiciones que se requieren para la formación de los huracanes. La columna de aire sobre la zona inicial inestable (capaz de amplificar pequeños cambios). los vórtices que nos ocupan se generan fuera de un cinturón de aproximadamente 7º de latitud. En una zona de unos centenares de metros sobre la superficie del agua. Bajo las circunstancias arriba descritas. que rota hacia el este. Otra condición necesaria es la presencia de una superficie extensa de agua. al no saber en qué dirección girar. al norte y al sur del ecuador (como de 1 300 km de ancho). en el hemisferio norte. Como ésta es cero en el ecuador y empieza a crecer con la latitud. Dentro de esta banda los posibles huracanes son presa de la esquizofrenia. de la rotación terrestre y de la latitud. con una temperatura mínima de 27ºC. el aire húmedo se mueve horizontalmente y en espiral hacia el . organizándose la estructura ciclónica.En la Tierra. Adicionalmente.

Se reserva el nombre de huracán para los casos en los que los vientos son superiores a este número mágico de los 120 km/h. liberándose energía (calor latente) en grandes cantidades. el primero puede ser Aspergencia. son mayores a 63 km/h pero menores a 120 km/h y las isobaras son cerradas en su mayoría. Sabemos que para evaporar agua hay que darle energía. A la curva que resulta de unir los puntos en donde la presión es la misma se le llama isobara. pues uno viene de tornar. para apreciar la originalidad de los apelativos. se las ingenia para usar la energía que se "suelta" en el proceso inverso de la evaporación: la condensación. raros en México. 5. dado que en promedio se producen cerca de 60 huracanes por año en todo el mundo. son extremadamente "populares" al norte del río Bravo y representan la amenaza atmosférica más temida en el grupo local de galaxias. el dios azteca de las lluvias. que muestra uno de cada tipo. Los tornados. Al llegar cerca del ojo del huracán cambia abruptamente su dirección y asciende varios kilómetros en una especie de chimenea hueca. Una depresión tropical es cuando los vientos en rotación han aumentado. Basta con ver la figura IV. El verdadero bautizo ocurre cuando una depresión se convierte en una tormenta. que no es otra cosa que una consecuencia del principio de Arquímedes.centro de giro. En ese momento se les pone un nombre (de mujer y de hombre. juntándose en gotas. disipándose en cuantiosas lluvias. en forma alternada) por orden alfabético. Al llegar a tierra firme pierde su fuente más importante de energía y se debilita. Se convierten en tormentas tropicales cuando los vientos. La clave está pues en el hecho de que cuando el vapor de agua se condensa. se libera energía. Las gotas de agua condensada forman las torrenciales lluvias y la energía disponible es empleada en reforzar los vientos y trasladar el ciclón. claramente en rotación. y así sucesivamente hasta Zuperman. De acuerdo con la Organización Mundial Meteorológica. En su estado inmaduro. cuyos nombres son bastante descriptivos. y aparecen algunas isobaras cerradas en el mapa meteorológico. sin exceder los 63 km/h. y el otro es una variación de la palabra trompa. En consecuencia. la humedad se condensa. el siguiente será Agapita y se vuelve a dar vuelta al alfabeto. Esta es la razón por la que se habla de una máquina térmica cuando se refiere uno al mecanismo físico que mantiene a un huracán. Por ejemplo. con vientos ligeros en rotación y con isobaras abiertas. quemando gas o leña o haciéndola caer desde cierta altura (como en las cataratas). se dice que es abierta si no forma una curva parecida a un círculo. Los . que limita la zona del ojo. se les llama perturbaciones tropicales. dependiendo de su intensidad. el aire caliente se expande y se va enfriando. Otros grandes vórtices que se observan en la atmósfera son los tornados y las trombas. En este movimiento de subida. las perturbaciones meteorológicas de baja presión se clasifican con distintos nombres. regresar. Tláloc. el segundo Bugambilio.

Tres días de arreglos domésticos. Figura IV. presté más atención. Sin el cambio en la luminosidad del día y la sensación incipiente de hambre y frío. (a) Tornado. representa lo que ocurre cada año en las planicies centrales de los EUA o de Australia y confirma las narraciones de múltiples testigos. Debí quedarme dormido varias horas porque las nubes parecían haber salido de la nada. (b) Tromba La descripción siguiente. No tuve que dar la vuelta a la casa para ver que. El fresco que empezaba a sentir me obligó a levantarme de la agradable mecedora y. El cielo. destapando drenajes. eran recompensados con un merecido descanso. desde donde podría verse el rancho vecino. cómoda y rústica. zumbido de un enjambre de abejas. Valió la pena el viaje —me dije— y empezaré con mis lecturas atrasadas más tarde. Sin más motivación que la curiosidad por la persistencia y el paulatino aumento del murmullo. desde luego. era una explicación más probable para el ruido. sólo viven unas horas. afortunadamente. Empecé a darme cuenta de que era más parecido al distante. busqué la fuente de la creciente vibración. Las vacaciones de Pascua no podían ser mejores ni más apacibles. Sentado en la recién pintada veranda. aunque grave. disfrutaba del sol primaveral del mediodía y gozaba del paisaje rural que sólo ofrece una casa de campo. reparando techos y limpiando la apreciada herencia. hubiese jurado que sólo me había distraído pensando en quienes no estaban conmigo. 5. Habiéndome alejado de la civilización con toda intención pense que todavía me encontraba bajo el sopor del sueño al escuchar el lejano murmullo que sólo hacen los trenes de carga. Estando en el campo.vientos más fuertes que se han registrado en la Tierra están asociados a estos espeluznantes remolinos que. se oscurecía hacia la parte posterior de la casa. más allá de la troje que sobresalía del resto de la granja de mis fortuitos vecinos y partiendo de la orilla . 5. Figura IV. ya nublado. a unos tres kilómetros. tomada de la obra inédita de un autor poco conocido. con un horizonte más amplio para la vista.

como desconectando la gravedad. pasó por el pueblo en el que había crecido. percibí cómo se movía el extremo inferior del tornado y parecía engullir todo a su paso. La troje. notable por sus exageraciones y su ignorancia. el tornado cambió su dirección y se dirigió hacia mí con una velocidad vertiginosa. Sin premeditación alguna corrí a mi automóvil y cerré las puertas en forma instintiva. como parecía estarlo en ese momento la zumbante columna. Aferrado al volante. como queriendo conservar los detalles que la guardarían en mi memoria como algo que no imaginé. Me quedé clavado al pasto. parecía envolver en una bruma a la ancha zona de contacto. Cuando pasó por las minúsculas estructuras de la granja. hicieron volar todo alrededor y cambiaron mi oasis personal en pandemónium. pensé en las reparaciones que había hecho y en su nueva pintura. Después de unos minutos de incredulidad. describió sus experiencias cuando un tornado. recordé la historia. mojándome. Cientos de pequeños remolinos en tumulto quitaron la transparencia al aire y. Vi a la naturaleza desentrañar sus fuerzas y volcarlas con violencia sobre sí misma. antes de que los adultos aceptaran que mis opiniones eran valiosas o de que yo aceptara que en realidad no lo eran. El horizonte. cegadoras luces que hacían más fantasmagórico el espectáculo brevemente nocturno. Con forma de embudo en su parte más alta y tan caprichosa y viva como una culebra. contrastaba con la serpenteante columna y con los rayos que vestían de luz y sonido al diabólico espectáculo. esperando la inexorable llegada del fin. el camino arbolado que recibía las cosechas y todo lo que hacía familiar la escena fue borrado por el siniestro remolino. Cuando yo era más joven. se extendía una columna que unía al nubarrón con la superficie de la tierra. Petrificado. No me moví. una tía. Por un instante y en forma absurda. Luego. más claro. al que llamaba twister. todo desapareció. sin poder quitar la vista del gigantesco remolino. Nunca podré describir la inextricable mezcla de aprensión y admiración que me mantuvo paralizado durante tantos y valiosos minutos. Voces graves y chillantes mezcladas con golpes secos y sordos. Minutos después. La diluida nube de despojos y objetos irreconocibles que volaban cerca de la parte central de la columna eran la prueba de que la ranchería de los vecinos había existido. durante los segundos que tardó en suceder todo. a la que no pude dejar de mirar. como queriendo impedir la entrada del viento. miraba la casa que parecía resistir la lluvia de objetos que caían sobre ella.más oscura de las nubes. fui testigo inerme de lo que Dante describió en su Infierno. como consciente de mi presencia irreverente. Como si fuera un . De ello no me arrrpiento. la vieja carreta.

Se han reportado y confirmado casos insólitos: varitas de paja incrustadas en postes de madera. con grandes desviaciones. Durante las tres horas que hizo contacto con la superficie. Indiana. como si despertara de un sueño de años. acalambrado por la tensión inútil en los brazos y las piernas. aunque el efecto de Coriolis es muy pequeño. la muerte y lo temporal de nuestros actos. La velocidad de rotación es típicamente de unos 400 km/h. Es sorprendente la destrucción que deja a su paso un tornado. Illinois e Indiana. reorientado sin que recordara cómo. abrí los ojos y frente de mí aparecía la puesta de Sol más hermosa que había visto. fueron transportados 150 m. se lesionaron más de 3 000 y los daños materiales fueron superiores a los trescientos millones de dólares. en EUA. Wisconsin. El ancho característico es de unos 100 m y su recorrido de unos 25 km. Illinois. recorrió más de 300 km y se estima que los vientos llegaron a los 600 km/h. el giro más común es ciclónico. La velocidad de traslación de un tornado típico es de 50 km/h. . El automóvil.castigo a mi pensamiento pusilánime. habiendo registros de hasta 112 km/h o de tornados estacionarios. que se desvanece en la nube madre. Los datos que siguen hacen ver que no hay exageraciones en la tal vez imaginada descripción. un tornado quitó la vida a 689 personas. hirió a más de 2 000 y causó daños incalculables en los estados de Missouri. La altura del embudo superior. durante el ocaso de un día desigual a los demás. Cada detalle de la narración anterior tiene al menos una confirmación independiente. La dirección usual es de suroeste a noreste y. Más tarde. El amplio e irreconocible paisaje sólo mostraba los signos del abandono. la casa explotó como si se hubiese inflado hasta el límite sin querer distenderse. los dientes y las manos. con registros de hasta 800 km/h. me senté a pensar sobre el miedo. El 18 de marzo de 1925. una casaescuela con 85 alumnos dentro fue demolida por completo y. el de 1925 tuvo un ancho ocasional de más de 1. La tormenta y su furia se habían desvanecido con la casa y su contenido. alcanza entre 800 y 1 500 m. Esa tarde. sin que ninguno de los alumnos perdiera la vida. de más de 70 toneladas cada uno. un tren con cinco vagones. Entrada la tarde de un domingo de ramos. Michigan y Ohio. Desapareció entre los escombros dispersos en el aire y me cerré al mundo externo apretando los ojos. apuntaba sobre un camino cubierto de ramas y tierra que me invitaba a partir. se registraron 47 tornados que causaron uno de los más grandes desastres de su tipo en los estados de Iowa. el 11 de abril de 1965. fue levantado de la vía y uno de los vagones fue lanzado a cerca de 24 m de distancia.5 km y su recorrido fue de 325 km. Murieron 271 personas.

como las distribuciones de velocidad y presión. el aire se mueve en dirección vertical. En el fondo. donde chocan masas de aire frío y caliente. son inferidas de estudios teóricos y evaluaciones de ingeniería de daños. 6. con más de 650 por año. La circulación del aire en un tornado está esquematizada en la figura IV. el aire fluye en forma espiral hacia el centro de la zona de contacto y ahí sube violentamente por fuera del tubo y el embudo. hacia abajo dentro del embudo y hacia arriba en la parte exterior y en la región cercana al piso. Hundimiento y circulación se organizan y acoplan. Sin embargo. (a y b) Circulación en un tornado. se hicieron las primeras observaciones cuantitativas al seguir el movimiento de escombros y de algunas zonas de su estructura. Aquí el proceso semeja al vórtice que se genera en un desagüe de lavabo. Los techos son levantados y las paredes revientan hacia afuera. fortaleciendo al vórtice. con más de 100 eventos anuales ocupa el segundo lugar. Hay registros esporádicos de caídas de presión de hasta 200 milibares (20% abajo de la presión atmosférica normal) en tiempos de 30 segundos. la capa de Ekman. Estas condiciones se dan en los frentes fríos. en zonas de ráfagas. Superpuesto al movimiento horizontal giratorio. Figura IV. con frecuencia.El inevitable honor de máxima aparición de tornados le corresponde a EUA. 6. Como consecuencia hay un efecto de succión o explosión. Australia. en las erupciones volcánicas. La rapidez y violencia del fenómeno han limitado severamente la medición directa pues casi todos los instrumentos son destruidos. presente en todo el tornado. De la filmación de un tornado en la ciudad de Dallas. en abril de 1957. en la vecindad de huracanes y. nada garantiza que no se aparezcan repentinamente en la madrugada del 25 de diciembre. Sin que la estación del año o la hora del día (o la noche) tengan algo que ver con sus apariciones. junio y julio y entre las 3 y las 7 de la tarde. en 1965 se registraron 898 tornados. En esta última. EUA. su frecuencia es ligeramente mayor durante los meses de mayo. A unos 5 km de altura. chorros encontrados se tuercen por la fuerza de Coriolis y el aire frío se arremolina y hunde sobre la nube madre del tornado. durante varias horas y en la escala de kilómetros. Para la formación de un tornado es necesario que exista una zona de flujos encontrados con suficiente vorticidad. En forma eventual aparecen en casi todo el mundo. en la capa de . La mayor parte de las características de un tornado.

Aunque son un peligro para embarcaciones pequeñas. La estructura (Figura IV. Caribdis fue el terror de los héroes que . Cuando la marea entrante alcanza las aguas de la marea saliente. pueden confundirse con remolinos común y corrientes.Ekman. se manifiestan estos temidos enemigos de los navegantes. conectado con el extremo incipiente del tubo que sale del embudo. se han visto hasta 15 trombas simultáneamente. les gusta el sonido del idioma inglés modificado. Los vórtices de marea resultan de las corrientes causadas por las mareas. Lo que sí ha sucedido es que emigren a tierra con afanes anfibios y causen destrucción y muerte. 150 m en la zona intermedia y 80 m en la base. En Nueva Gales del Sur. La intensidad de la tromba parece ser menor que la de sus hermanos terrestres. durando una media hora en cada ocasión. está formada de vapor de agua dulce y gotas que resultan de la condensación. los vórtices de desagüe y los remolinos de tierra. Si bien aparecen en cualquier época del año y a cualquier hora. aunque los datos son más escasos (no hay muchos habitantes humanos en las aguas). se registró uno de más de 1 800 m de altura. Siendo más débiles que los modelos terrestres. son más frecuentes entre mayo y octubre y. El más famoso de los vórtices de marea es sin duda Caribdis. Desapareció y volvió a formarse tres veces. La envoltura de rocío que rodeaba al vórtice en la base era de 200 m de ancho y 120 m de altura. como los violentos y pedestres parientes. Australia. Esto explica por qué son protagonistas en leyendas y mitos de la antigüedad. Se estimó que su altura era de 1 km. el ancho de 250 m en la parte superior. Como los tornados. puede tener formas distintas y ocurre frecuentemente en grupos. En la parte inferior es usual ver una envoltura ancha de rocío que gira con el vórtice. que dio nombre temporal a estos vórtices. Otros vórtices comunes son los vórtices de marea. en estrechos que separan grandes masas de agua. se ven seguido en las costas estadounidenses y australianas. Cuando un tornado pasa o se forma sobre una superficie de agua recibe el nombre de tromba o tromba marina. el 19 de agosto de 1896. Contrario a lo que se cree. como la nube madre. Una de las trombas más famosas fue vista por cientos de turistas bañistas y varios científicos en la costa de Massachusetts. el tamaño y la vida de ésta fueron mucho mayores que la generalidad. 5 (b)). sirve para "amarrar" al tornado a la superficie de la Tierra. hay pocas indicaciones confirmadas de que barcos de calado mediano o grande hayan sido destruidos por uno de estos vórtices acuícolas. El Golfo de México es un buen lugar para espiarlos. Descrito por Homero en la Odisea. si acaso unos cuantos metros. el fluido sólo puede ir hacia arriba al converger en una región reducida. las trombas no elevan el agua a grandes alturas.

en el Mar de Japón. inclusive nieve o fuego. la profundidad es de 500 m. El Estrecho de Messina. Del lado sur. Cerca del piso la corriente es de forma espiral y es capaz de arrastrar toda clase de pequeños objetos. Para perfeccionar los maquiavélicos detalles. los más grandes que hay. como liebres. y ascendente. Tienen la forma de columnas o de conos invertidos y el movimiento del aire es giratorio. el mar Jónico tiene una temperatura menor y una salinidad mayor que el Tirreno. entre Sicilia y Calabria. así. lo cual permite a los pilotos de los planeadores subir hasta 5 000 m usando las corrientes espirales ascendentes de estos remolinos. Es muy probable que alcancen valores mayores. el otro viene. Muchos ejemplos aparecen en la mitología de diversas civilizaciones. Hay registros de múltiples remolinos que duraron varias horas. la región con forma de campana invertida que ruge como una amenazante catarata. sólo cuando arrastran material como arena.navegaban en el Mar Mediterráneo. la profundidad es de 350 m. Los remolinos de tierra. a 1 km de distancia de la salida del estrecho. Estos últimos presentan vórtices tales que la boca. acechó oculta la clásica monstruosidad a los valientes argonautas. en los estrechos de Naruto. polvo. también le temieron y sucumbieron en él. siendo característica la de 100 m. no glorificados por las epopeyas homéricas. Otros casos conocidos son los vórtices en St. Ahí. en el Tirreno. El diámetro oscila entre 1 y 50 m. entre la costa escocesa y la Isla de Orkney y. precisamente en la salida al Tirreno. Varios elementos combinados lo convierten en el lugar ideal para la malévola existencia de Caribdis. cuando uno va. en el Mar de Noruega. siendo el más común de 10 m. que inspirara miedo a los notables navegantes de los mares del norte y motivara el poema de Schiller y la novela de Edgar Allan Poe El Maelstrom. el estrecho es casi un canal que acaba abruptamente en el Tirreno. otros. Los dos mares tienen mareas opuestas. Uno de los más célebres fue seguido en . separa los mares Jónico y Tirreno. La altura que alcanzan es entre 2 y 1 500 m. humo. aparece citado desde el siglo XVI en las primeras cartas de navegación de los fiordos. en la costa francesa del Canal de la Mancha. lo cual hace que las aguas del Jónico sean más pesadas. En el folklor noruego destaca el Maelstrom. justamente. es que son visibles. No en vano Virgilio los muestra a Dante en su paso por el Infierno. cuya vida es mayor de lo que la evidencia visual indicaría. son como versiones miniatura de los tornados. dentro del canal y a la misma distancia de la salida. incluyendo animales no muy grandes. Malo. que seguramente todos hemos visto. Del lado norte. Estas circunstancias provocan una situación inestable y propicia. durante los cambios de marea. para la formación de intensos vórtices verticales y horizontales. el fondo marino tiene la menor profundidad (100 m). situado en los estrechos de las islas Lofoten. y la alta de uno coincide con la baja del otro. el de Pentland Firth. es de más de 15 m de diámetro. en la parte más angosta del Estrecho de Messina. Además. en cualquier dirección. al sur de Italia.

Sudán. Iraq y Etiopía. que no por eso deja de ser interesante ni del todo entendido. en EUA. y viajó 65 km durante 7 horas. Uno tiene que ver con la forma de la superficie libre y otro. Desde luego que hay otros tipos de vórtices. hay obras completas dedicadas al tema que no han logrado agotarlo (Lugt. se mantuvo estacionario y activo por un lapso de cuatro horas. Otro. Veamos por encima al más trillado y estudiado. Arabia Saudita. son debidas a grandes remolinos de tierra. . nuestro enigmático y colorado vecino cósmico. independiente. de la profundidad del recipiente (el tirante) y del diámetro del agujero. Los de tamaño apreciable son visitantes frecuentes de los desiertos del mundo. Si uno le da rotación con la mano al agua dentro de un lavabo o de un recipiente y permite que empiece a salir por un agujero situado en la parte central del fondo. como una leve brisa o el paso de un animal. Mientras que estos últimos son generados por el hundimiento del aire más pesado de una nube con rotación. Una vez iniciado se va fortaleciendo el remolino. entre otros. Mientras la capa se mantiene horizontal no puede ascender. los remolinos en cuestión se forman muy cerca del piso. Los remolinos que vemos todos los días en el lavabo son los llamados vórtices de desagüe. cualquier alteración local dispara la inversión en ese sitio. de la cantidad de rotación que se le imprimió al agua. Dos aspectos sobre este tipo de vórtices han llamado la atención de investigadores durante siglos. especialmente en las zonas desérticas. La superficie libre del vórtice (la que está en contacto con el aire) toma una forma que depende. siendo la fuente de energía el calor almacenado en la superficie del piso. como el humo.las planicies saladas del estado de Utah. Usualmente. en México. el hueco que deja el aire que sube es llenado por el aire inferior circundante en un flujo espiral. a partir de capas delgadas de aire muy caliente. cientos de informes sobre ellos provienen de los desiertos de EUA. en la orilla del desierto de Sonora. México. Una perturbación relativamente chica. rompe la inestable situación y se inicia un movimiento de aire hacia arriba. entre otras cosas. los remolinos de tierra resultan de la estratificación térmica del aire y aparecen en condiciones de mucho calor y cielos despejados. Seguramente más de un lector espera leer sobre su remolino preferido. como es el caso de los tornados y las trombas. 1983). de 800 m de altura. los primeros dos metros de aire sobre la superficie elevan su temperatura por arriba de los 60º y. Se cree que las nubes de polvo que se observan en la atmósfera de Marte. Egipto. con el sentido de la rotación del vórtice. la capa tiende a subir. No hay nubes madre que los acompañen y guíen por la vida. pero aquí no es posible hablar de todos ellos. En un día caluroso de verano. observará que se genera un remolino.

Otra cosa que los autores no hicieron fue estimar el tamaño de la fuerza de Coriolis sobre el agua en un lavabo. ¿Habrá algo místico en sus baños? La respuesta es que tienen formas ligeramente distintas. sin excepción. Los de desagüe son simple y sencillamente raros. como los de desagüe. Para ver el efecto de la rotación de la Tierra sobre la dirección del giro de un vórtice pequeño. A mayor giro o menor tirante aparece un núcleo o centro de aire (Figura IV. En el hemisferio norte los huracanes. la superficie muestra sólo una pequeña concavidad (Figura IV. la pérdida de la eficiencia de bombas. Superficie libre del vórtice de desagüe. el agua de cada llave también sale un poco diferente. imitan a sus mayores. Predecir la dirección del giro es más complicado de lo que podría creerse. los desbordamientos de presas. Cuando la columna de aire alcanza el fondo (Figura IV. en uno el remolino gira con el reloj y en el otro en sentido contrario. El reto teórico de predecir esta situación en una instalación dada o en el caso más sencillo sigue abierto. (a) vórtice débil. Los tornados y las trombas. sin que eso quiera decir que se sigue en la total oscuridad. los daños en turbinas y vibraciones son sólo algunos de los problemas que se presentan. razón por la cual el hecho se convierte en un problema de suma importancia desde el punto de vista práctico. De izquierda a derecha. les da igual girar en un sentido que en el otro.7(b)). giran contra las manecillas del reloj. casi siempre. Una cosa es clara. aun siendo de la misma marca. Es desafortunadamente común ver escrito en libros serios (¿?) que los vórtices en un lavabo hacen lo mismo que los huracanes debido a la fuerza de Coriolis. 7.Si la rotación no es muy grande o el tirante lo es.7(c)) se dice que el tirante toma su valor crítico y a partir de ese momento el centro del vórtice se mantiene lleno de aire. Figura IV. es tan ridículamente pequeña que igual (casi) hubieran podido invocar la ubicación de Urano como la responsable de los giros. Por ahora se maneja en forma empírica. Los remolinos de tierra no presentan patrón alguno. En la casa de un amigo hay dos lavabos que siempre hacen lo mismo.7(a)). los autores no se tomaron la molestia de confirmarlo al ir al baño. La cantidad de líquido que sale por el desagüe se ve reducida por la competencia del aire. Las fallas en sistemas de enfriamiento en reactores nucleares. hay cierta penumbra. (b) mediano con núcleo de aire y (c) núcleo del vórtice llegando al desagüe. y la llave que los llena está colocada un poco diferente. es preciso hacer un experimento bajo condiciones .

Fotografía del vórtice de desagüe. . Al destapar el agujero. el agua debía pasar varios días en absoluto reposo. el vórtice de desagüe seguía esa dirección al destapar el fondo. se fue debilitando hasta que. Como veremos en el siguiente capítulo. haciendo el experimento en Boston. después de un lapso de tiempo se fue reforzando. el efecto (como de memoria) persistía durante mucho tiempo. La otra observación fue que el proceso de inversión del giro en la etapa final era común. 8. El primero de esta naturaleza fue realizado a principios del siglo XX por Otto Turmlitz. Imaginemos un recipiente cilíndrico. independientemente del giro inicial. Experimentos posteriores de otros investigadores contribuyeron a oscurecer el mecanismo que determina el giro y su dependencia de la profundidad. EUA y en Sydney. en 1961. a diferencia de los otros casos. lo cual contradecía a la aparentemente convincente explicación de Shapiro. Estudiando el mismo fenómeno. Merwin Sibulkin hizo dos observaciones. Una fue que si llenaba el recipiente con un tubo inclinado de modo que girara en una dirección o en la otra. lleno de agua. tras desaparecer. En uno de los experimentos de Shapiro se observó un giro contrario al esperado. El agua está inicialmente en reposo. Entre otros cuidados. las últimas dos décadas nos han enseñado mucho sobre estos dos aspectos.cuidadosamente controladas. Es difícil no sentir curiosidad por describir y entender al vórtice de desagüe que se muestra en la figura IV. en distintos países y por las razones más disímbolas. ¿Qué rompe la simetría del flujo e introduce una dirección privilegiada de giro? ¿Qué da lugar al debilitamiento del vórtice. flujo estabilizador por excelencia. La confirmación la llevó a cabo Ascher Shapiro. Australia. alcanzó un giro máximo y. e invierte la dirección cuando el tirante es muy pequeño (como del tamaño del agujero)? Muy probablemente la explicación empieza por dos hechos que se suponen implícitamente en los estudios teóricos. 8. en 1908. en Austria. se invirtió en la última etapa. Uno es que causas pequeñas producen efectos igualmente pequeños y el otro es que sólo puede haber una solución a un problema con la misma formulación. un año después. La situación es como sigue. con un agujero circular en el centro del fondo. son motivo de la investigación intensa de científicos de diversas disciplinas. Figura IV. Principió como un giro igual a los demás. Lo cierto es que aun problemas tan aparentemente sencillos como algunos de los mencionados en este libro. el agua empieza a moverse hacia el centro y hacia abajo. su trabajo fue titulado Una nueva prueba física de la rotación de la Tierra.

Combinando ideas y métodos recién desarrollados en las matemáticas. Así. nuevas técnicas experimentales y cuidadosas observaciones hicieron cambiar algunas ideas preconcebidas y el enfoque teórico que sistemáticamente se había estado siguiendo. si bien las cosas no están como al principio. L A T U R B U L E N C I A Aquí vamos a considerar algunas de las ideas mencionadas con anterioridad para esbozar lo que constituye uno de los desafíos más grandes de la física. todos de una utilidad notable en otras disciplinas. los cuarks. Algo claro e irreversible que sucedió a lo largo de este proceso. llevado a su culminación en la física. Por intentos no ha quedado. busca explicar todos los fenómenos con base en un conjunto reducido de leyes fundamentales. Si bien cada una de las nuevas ideas y métodos. Muchas cosas han quedado más claras y los horizontes por explorar se han abierto en forma sorprendente. las magnéticas. teóricos y experimentales. hasta las más prácticas como el análisis numérico (aunado a la construcción de computadoras cada vez más grandes y veloces). se revisaron las teorías y repitieron experimentos. siguen en una efervescente actividad. en los que no se ha dado es porque no lo requerían o porque todavía no lo pueden aceptar. ingenieros y físicos por más años de los que el decoro permite aceptar. Cada una por separado parecía ser la adecuada para atacar en forma definitiva el problema. pasando por las eléctricas. se revisaron experimentos clásicos desde una nueva perspectiva y se encontraron elementos que estaban a la vista. a las partículas elementales. La "solución" a este problema ha eludido a matemáticos. También. pasando por las moléculas y los átomos. De todas las fuerzas en la naturaleza. el optimismo inicial sobre la comprensión del fenómeno de la turbulencia ha ido decayendo con el tiempo en vista de los exiguos resultados específicos. Los intentos de abordar el problema han generado o estimulado ramas de las matemáticas.V . en las matemáticas. pero que no se habían buscado o que simplemente se ignoraban invocando diversos argumentos. Al iniciarse la década de los años setenta se abrieron varias perspectivas teóricas y experimentales de muy diversa índole. desde las muy abstractas como la topología diferencial. extenso y excitante trabajo en todo el mundo. han introducido múltiples ideas en física y han generado una gran variedad de métodos matemáticos y experimentales. por su formulación. la materia se redujo. las nucleares y las gravitacionales se llegó (casi) a una . el problema de la turbulencia. Cada una de ellas inició una etapa de intenso. El problema aparece en casi todas las ciencias experimentales y. fue el inicio de un cambio en la actitud de la mayoría de los físicos. El enfoque reduccionista de la ciencia. Así. Muchos científicos sobresalientes estudiaron el problema y luego prefirieron cambiar de tema para lograr las contribuciones que los hicieron figurar en la historia.

Casos característicos son los estudios sobre los mecanismos que dan lugar a la autorganización.. A partir de casi cualquier punto en esta dirección aparecen nuevos fenómenos. se generan nuevas simetrías y emergen formas nuevas de organización. más rico que el imaginado.cuántica (supersimétrica). ricos y variados. El argumento es más o menos el siguiente.. el resto es un problema de aplicaciones. cuando parece que se alcanza el horizonte.. esta imagen va diluyéndose poco a poco ante los hechos y la humildad regresa al lugar de donde no debió salir. algo ha cambiado.sola. Con esta frase críptica podemos ahora regresar al asunto que nos reúne. La dirección opuesta al reduccionismo. duplican y evolucionan solos. Se ha puesto de manifiesto que esto no es suficiente y que para explicar el mundo se requiere mucho más. al siguiente aparece orden en el caos. . más estimulante para ser estudiado. más sencillo. como en un acto de magia medieval donde los encantamientos son las fuerzas ocultas que nos desafían a descubrirlas. nuevo. Estos cúmulos se autorganizan. en forma clara y precisa. con elementos ausentes en el nivel anterior. Comienza a verse claro que el buscar las leyes básicas de los constituyentes últimos de la materia es tan fundamental como investigar las leyes que rigen los procesos que se dan con el aumento en la complejidad de los sistemas. En el mejor de los casos. La investigación fundamental sigue tan abierta y hay tanto por hacer como lo había antes del descubrimiento de las leyes básicas. cúmulos de estos grupos tienen aún menos memoria de sus elementos básicos. como la espiral de Arquímedes o los conjuntos de Julia. creciendo en grado de complejidad. Todavía hace poco se decía que las leyes básicas habían sido encontradas en la primera mitad del siglo XX y que con esto se cerraba una etapa gloriosa del pensamiento humano (algo parecido se pensaba hace cien años con la mecánica newtoniana y el electromagnetismo de Maxwell). ha traído sorpresas que muy pocos preveían. el camino se volverá infinitamente autorreferente. dirían (y aun dicen) pomposamente algunos. El comportamiento de grupos de átomos o moléculas parece tener poco que ver con sus elementos constituyentes. la naturaleza nos muestra que hay otro igualmente lejano. a la aparición de simetrías o a la desaparición de éstas y al orden que nace cada día en lo que sólo parece ser el caos. lo que sería decepcionantemente pretencioso. Aun suponiendo que conocemos estas leyes fundamentales. Logrado esto. a ladrar en las esquinas oscuras de colonias olvidadas o se atreven a construir máquinas que empiezan a pensar sobre ellas mismas. Si a un nivel de descripción parece sólo haber desorden. Como siempre. la gravitacional . confabulados en grupos de cúmulos cada vez más grandes llegan a producir patrones de flujo cuya belleza adorna la superficie de algunos planetas. a la formación de patrones. Los grandes pasos que se han dado en el avance del conocimiento son sobre un camino que no tiene final..

Una característica del estado turbulento es la completa irreproducibilidad de los detalles de un flujo. pero siempre nos preocupa distinguir la ubicación de la línea que separa los casos marginales. II. los laminares y los turbulentos. son los flujos turbulentos los que dominan el foro. Cuando el movimiento de un fluido es irregular y complicado se dice que el flujo es turbulento. IV. como los que aparecen en las figuras II.1 se muestra un chorro turbulento de agua. Por otra parte. A los "fluidicistas" les pasa un poco lo que a los psiquiatras (con la única ventaja de no ser sujetos de su propio estudio). ¿Cuándo es un flujo lo suficientemente complicado como para ser bautizado como turbulento? Como con el estado mental de las personas. Los casos más sencillos que ejemplifican a los primeros son el flujo uniforme. choca con el fondo del vertedero. la complicada estructura ilustra las características de la turbulencia. 7. hay un elemento aparentemente caótico que es inherente a este estado de movimiento. En la figura V. donde la velocidad del fluido es la misma en todos lados. 2. Los hay más complicados. 3.laminar. como tantas otras en nuestro negocio. Figura V. Ésta es parte de la dificultad. dejando fuera a los normales (¿?). es relativamente fácil distinguir los casos extremos. 4 y IV. A quienes están totalmente desquiciados los confinamos a una habitación acolchonada. En todos estos el fluido se mueve en láminas y parece obedecer reglas más o menos claras. Estudiando los flujos laminares es como se han entendido los principios básicos que describen a los fluidos. I.¿Cuál es el problema y qué sabemos de él? Todos los flujos que se observan pueden clasificarse en dos grandes grupos. aunque muy familiar. y el flujo de Couette plano. se reúne con la que cayó previamente . Al abrir completamente la llave de un lavabo observamos un chorro de agua que cae. 7. Chorro turbulento de agua. IV. no parece muy precisa: podíamos haber dejado el pudor a un lado y caracterizar simplemente a la turbulencia como el estado no. Esta definición. ilustrado en la figura IV. 8.

de difícil lectura aun para los especialistas. además. a veces unos mililitros más. Para ciertos casos muy simples se ha logrado predecir razonablemente el valor crítico que debe alcanzar cierto parámetro (usualmente el número de Reynolds) para que el flujo pase de un movimiento laminar a uno turbulento. Sin embargo. Si midiéramos algún parámetro del flujo con mucha precisión. que es la cantidad de agua que sale cada segundo. moviéndose de manera irregular. la medición es hoy en día un trabajo de rutina en muchos laboratorios. El uso de las más variadas técnicas experimentales y matemáticas las hace. abriendo la llave de la misma forma. Es decir. El asunto no tiene remedio. como la velocidad en el chorro encontraríamos que conforme transcurre el tiempo. el de 100ml/s. nos permiten asomarnos a este mundo agitado y convulso que llamamos turbulencia. Figura V. algunas de las ideas más viejas y más recientes. Es decir. se va por el desagüe. que se pierda completamente la estabilidad del flujo (se vuelva un tanto loco). Si después medimos muchas veces. Los cientos de trabajos que se publican sobre estudios teóricos y experimentales de la turbulencia. 2. si bien es necesaria una tecnología relativamente complicada. Casi todas las variables hacen lo mismo. a veces otros menos.un litro cada diez segundos (100 ml/s).2. el resultado será muy parecido al anterior. supongamos que se determina el gasto.y. Por ejemplo. siempre es así cuando el valor promedio de alguna cantidad excede de cierto valor. es uno de los aspectos más difíciles de abordar que tiene el problema. ya que se trata de poderlos predecir. pero nunca igual. que podemos observar y cuantificar. aproximadamente. fluctúa alrededor de un valor promedio. El valor medio de la velocidad es vo. manteniendo todo fijo. tal parámetro va cambiando de valor y da lugar a un patrón como el que se muestra en la figura V. llamado crítico. Por otra parte. . No sólo la velocidad cambia en esta forma irregular. Gráfica de la velocidad (vertical) contra el tiempo (horizontal). esperando el mismo tiempo y a la misma distancia de la boca de la llave. cada año y desde hace muchas décadas. el describir estas fluctuaciones. no sólo de medirlos. que comparten elementos. El resultado sería de -digamos. hacen que una reseña de los avances logrados se convierta en una obra de volúmenes.

En el fondo de las escalas el movimiento se convierte en calor. estudió la dinámica atmosférica y. la energía pasa de una escala a otra. En la medida en que se siga agitando la paleta (inyectando energía al fluido) se podrán apreciar las estructuras en las distintas escalas. ¡traidor!". generándose en el proceso otros vórtices de una escala menor. Big whorls have little whorls. uno de los pioneros de la meteorogía moderna y miembro representativo de la tradición científica inglesa. desde luego. disipándose hasta desaparecer. and little whorls have lesser whorls. . se enfrentó con la turbulencia. Vórtices chicos tienen vórtices más chicos. En un poema sencillo. Imaginemos un tanque con agua. Observamos que estos vórtices migran y se desintegran. Este mecanismo se continúa de una escala a otra. which feed on their velocity. Vórtices grandes tienen vórtices más chicos.V. el llamado modelo de la cascada de energía. De acuerdo con estas ideas. el contenido del verso expresa el proceso que parece sufrir la energía que se le comunica a un fluido para mantenerlo en estado turbulento. a la que agitamos con una paleta de cierto tamaño (escala). siempre presente en el monumental laboratorio de la atmósfera. Ahí. la longitud típica de esta última escala es de fracciones de milímetro. que todavía se cita en los textos. siendo la más pequeña la más difícil de ver. Al mover la paleta se producen vórtices de la misma escala. así hasta la viscosidad (en el sentido molecular). and so on to viscosity (in the molecular sense). y queda el fluido en reposo. Dejando a un lado el adagio latino de "traductor. los pequeños remolinos comienzan una etapa de decaimiento. hasta que la escala es lo suficientemente pequeña como para que el movimiento de los vorticillos resultantes sea dominado por los efectos de la fricción interna del fluido. disipándose la energía. resumió lo que Da Vinci plasmó en sus lienzos al observar el fluir de las aguas y lo que los científicos creen que sucede en un fluido excitado.1. LA LEY DE KOLMOGOROV Lewis Fry Richardson (1881-1953). nutridos por su velocidad. la viscosidad. como en una cascada en la que el agua cae de un nivel a otro. perdiendo altura (energía potencial) pero ganando movimiento (energía cinética).

Algunas de las teorías más comunes abordan estos problemas desde diversos puntos de vista.Por consiguiente el estudio de la dinámica de vórtices es uno de los más importantes en los trabajos de turbulencia. intentaremos descifrarlo. Obukhov. Werner Karl Heisenberg (19011976) y Karl Friedrich von Weizsacker (1912). Uno de los resultados más célebres en la teoría de la turbulencia se debe a Andrei Nikolayevich Kolmogorov (1903-) y a A. fundador de la teoría moderna de la probabilidad. Muchas ideas fundamentales en la dinámica de fluidos moderna fueron propuestas por Taylor en los profundos trabajos que hizo a lo largo de su prolífica carrera científica. La famosa expresión establece en forma cuantitativa varios aspectos relacionados con la cascada de energía propuesta por Richardson. más que matemática. C es una constante numérica universal y es el flujo promedio de la energía (por unidad de masa). Después. En un flujo turbulento. es igual a C( l) 2/3. la mayoría optó por volver a sus intereses originales. que sea isotrópica quiere decir que parece igual si vemos en cualquier dirección. la autocorrelación de velocidades entre dos puntos separados por una distancia l. logró atraer la atención de numerosos colegas hacia la teoría de la turbulencia. M. en forma independiente y por caminos diferentes. durante su detención en Inglaterra con otros científicos alemanes. en forma independiente. de la contribución de Kolmogorov. cómo interaccionan entre sí. Empezaremos por formular el resultado. cómo decaen. El objetivo es entonces entender cómo se generan. Todo . La importancia de la expresión se debe a que es uno de los pocos resultados generales y cuantitativos y a que es válida para todo flujo turbulento isotrópico y homogéneo. algo como wookh. dentro del subintervalo inercial. La ley de los dos tercios de Kolmogorov. finalmente. Para que lo anterior sea (aproximadamente) cierto se requiere que la región en estudio se encuentre lejos de objetos o de las paredes que contienen al fluido. al pasar a través de las distintas escalas. Kolmogorov. afortunadamente no fue así. afirma lo siguiente. el mismo resultado fue obtenido en 1948 por tres físicos del más alto nivel. y Lars Onsager (1903-1976). que parece más un criptograma de la Guerra Fría que una descripción de lo que puede pasarle a un fluido. Curiosamente. tratando de encontrar cantidades que se conserven en este proceso y estudiando la forma en que van cambiando otras. quien era un distinguido matemático soviético. Para percibir la esencia del resultado seguiremos a Kolmogorov en su razonamiento. cómo se rompen y. Al ver la naturaleza física. quienes obtuvieron el mismo resultado. Esta simplificación fue introducida por Geoffrey Ingram Taylor (1886-1975) en 1936. en 1941. la ley descubierta por estos investigadores debía llevar como nombre un anagrama con sus iniciales. Que la turbulencia sea homogénea significa que se ve igual si nos trasladamos a distintos puntos del fluido. se dice entonces que la turbulencia es localmente isotrópica. en los EUA. Como ha sucedido en otros casos. como se le conoce.

hasta disiparse en calor. A este nivel. recurre a algo muy ingenioso. nos asegura el abstracto pensador. que a todo le llega. hasta aparecer una envidiable amnesia. que con suma originalidad fue bautizada de Kolmogorov. En el otro extremo. es suficiente con algo de física y de matemáticas. En la escala más grande. son aspectos como la geometría del sistema los que definen el tamaño y la forma de los vórtices portadores de la mayor parte de la energía. Es decir. De esta manera. En este proceso de cascada. Estima el tamaño de la escala máxima para la cual los efectos de la fricción todavía desempeñan un papel. Chorros y estelas ejemplifican este hecho. La escala así determinada. el flujo turbulento es homogéneo. se denota por . La energía inyectada para mantener la turbulencia se va transfiriendo a escalas cada vez más chicas. Este último atributo indica que. en promedio.se atreve a postular de nuevo. que caracteriza la disipación de la energía (el calentamiento del fluido).indica que para entender el enunciado harían falta estudios serios de paleología.a escalas mayores que  no hay disipación. iniciando su destructivo papel. Sigue pasando a escalas todavía más pequeñas. el estado no cambia con el tiempo. el flujo va perdiendo la memoria del mecanismo generador de la turbulencia. ¡como de paso! . las estructuras (vórtices) llevan "impresa" la forma en que fueron generadas. Al efecto demuestra que sólo hay una manera de combinar los parámetros y v para que formen una longitud. hay una zona de escalas (subintervalo) en la que v debe desaparecer. la amnesia es permanente. para apreciar el sabor basta un poco de paciencia. en este intervalo las cosas no pueden depender más que de dos parámetros: el flujo de energía ( ) que se le inyecta al flujo para mantenerlo agitado (algo así como el sufrimiento que experimenta el que mueve la paleta o sopla el chorro) y la viscosidad (v). Realmente no es así. Con estas ideas en mente. en el que las estructuras se van descomponiendo en otras más pequeñas. Como la energía sólo transita por estas escalas intermedias. Kolmogorov introduce su primera hipótesis. Hecha esta suposición. cada uno parece estar estructurado de manera muy distinta.. digamos. quedando como el único parámetro importante. al subintervalo se le llama inercial. hasta que la viscosidad aparece en la escena.. y luego el final fatal. sugiere la existencia de una serie de escalas a través de las cuales la energía transita. los vorticillos más pequeños consumen toda la energía al disiparse por efecto directo de la viscosidad. Además.). Entonces . La cascada de energía "a la Richardson". por lo que la viscosidad debe ser una cantidad irrelevante. ¡así de simple! (sólo con propósitos morbosos cito el resultado: ( )-1/4 v3/4). Propone la existencia de un intervalo de escalas en el que el comportamiento turbulento es universal (olvidó sus orígenes. isotrópico y estacionario.

Nuevarnente. es de esperarse que exista alguna conexión entre los valores de la velocidad. al medir la velocidad en un punto fijo del espacio. o se mueve a uno u otro lado. le llamó C. ¡la escala de Kolmogorov! El factor restante sólo puede ser un número (sin dimensiones. Cuarto. las velocidades están relacionadas. El otro consiste en proponer la dependencia exclusiva en y l. como parámetro característico del flujo. En un flujo turbulento la velocidad cambia (fluctúa) en el tiempo y en el espacio. simultáneamente. mi autocorrelación temporal de memoria es de corto alcance. mientras que si están muy separados probablemente no tendrán relación alguna.Así. a lo más. ¿Qué tan independiente es el valor que tiene la velocidad en un punto del que tiene en otro punto o del valor que tomó tiempo antes? La respuesta a esta pregunta se encuentra en la autocorrelación de las velocidades.. de y de la distancia l. para dos puntos en el fluido separados por una distancia l. la relación entre las velocidades (su producto) depende.2. existe una escala a partir de la cual el movimiento turbulento es independiente de la forma en que se generó. Si l está en el subintervalo inercial. respectivamente. no es necesario entrar en más detalles.5. que la autocorrelación está definida como el promedio del producto. Los experimentos indican que su valor es cercano a 0. Tercero. Por ejemplo. los efectos disipativos (la viscosidad) no desempeñan un papel determinante. que para los civilizados que miden en metros) y. espacial o temporal. Al recapitular hemos introducido dos puntos adicionales. el promedio de la fluctuación es cero.. podemos resumirla de la siguiente manera. Un patrón semejante se obtiene si se mide la velocidad. Si los puntos están muy cercanos. Es decir. hay quienes aseguran que no pasa mucho tiempo para que mis recuerdos sean cada vez más vagos. Nos dice cómo están (cor)relacionados los valores de la velocidad (el prefijo auto indica que es la correlación de una cantidad dada consigo misma). Regresando a la ley de los dos tercios. si la escala de l es suficientemente grande. cualquier cantidad dependerá sólo de . Desde luego.. no sabiendo cuánto valía. . igual para los que miden en pies. En lenguaje técnico se dice que la autocorrelación de las velocidades decae con la distancia. El último ingrediente para obtener el resultado de Kolmogorov es el argumento dimensional. Segundo. conforme transcurre el tiempo.. Uno. en varios puntos. igual aumenta que disminuye. Primero. aunque es importante este punto. en la traducción de la ley de los dos tercios se aclara un poco lo de subintervalo inercial y el significado de . la única forma de combinar y l para que formen el producto de dos velocidades (una autocorrelación) es. se obtienen datos como los que se muestran en la figura V. Sigamos adelante con la interpretación.

por ejemplo. de sondas mecánicas. No sería exagerado afirmar que. Una parte considerable de la llamada tecnología de punta ha sido el fruto de las necesidades específicas de la investigación en diversos campos de la física. Obukhov. Al azar. Heisenberg. basadas en la óptica de láseres. es más. acoplada a sistemas de adquisición de datos y técnicas de medición y visualización. ópticas y acústicas más complejas y delicadas han dado lugar a una revolución en la forma de hacer experimentos en las ciencias naturales. Von Weizsäcker y Onsager han sido hasta ahora infructuosos.. Las ideas de estructuras coherentes. aún no existe un problema de turbulencia que se pueda solucionar con la computadora más grande disponible. Una de ellas fue desarrollada por Robert H. han sido las aplicaciones a la industria de la violencia las que han sido argumentadas para justificarla y el motor para su desarrollo. Los laboratorios dedicados al estudio de la turbulencia no son la excepción. Veamos en qué consisten algunas de estas ideas. de electrónica cada vez más rápida y versátil. aunque el optimismo inicial ha disminuido. desarrolladas para el tratamiento de fenómenos relacionados con las partículas elementales. ESTRUCTURAS COHERENTES La tecnología usada en la investigación experimental se ha mantenido en constante desarrollo a través del tiempo. aparecen estructuras con . Al iniciarse la era de la electrónica moderna. El descubrimiento central fue que la mayoría de los flujos turbulentos no son tan irregulares como se creía. El uso de computadoras cada vez más grandes y veloces. Aún es prematuro hacer una evaluación justa de la repercusión de las ideas actuales sobre el problema de la turbulencia. el desarrollo de computadoras cada vez más grandes ha tenido como principal promotora a la dinámica de fluidos. Sin embargo. son un excelente ejemplo. En un contexto distinto aparecieron los enfoques de la siguiente década. la de los setenta. V. con técnicas importadas de la teoría cuántica del campo. dentro del evidente caos hay cierto orden en el movimiento del fluido.Los intentos por extender las ideas de Kolmogorov.. se llevaron a cabo algunas observaciones que influyeron decisivamente en la investigación de la turbulencia.2. Con la sobriedad y la madurez que sólo vienen con el tiempo se podrá apreciar la perspectiva con más objetividad. éstas se realizaron con métodos ópticos sencillos que se venían usando por décadas. Curiosamente. de atractores extraños y de fractales generaron un frenesí que todavía no acaba. tristemente. durante los años cincuenta y sesenta. Kraichnan. todavía hay muchas esperanzas y es posible que alguien sepa combinarlas en las proporciones adecuadas para dar el siguiente gran paso. Las extensiones han requerido de aparatos matemáticos formidables y en ellas el esfuerzo realizado contrasta con los escasos resultados o lo poco significativo que son. aunque ya se empiezan a acercar.

características bien definidas estadísticamente: la distribución de sus escalas, sus tiempos de vida (periodos), etcétera. Estos sorprendentes resultados dieron lugar a una reconsideración profunda de los experimentos que se venían realizando. Una calificación más cuidadosa de la estructura espacial de cada flujo turbulento se hizo necesaria para llegar a entender las observaciones (Figura V. 1). Nuevamente se repitieron experimentos y se formularon otros para delinear las propiedades de estas formas semiordenadas que parecían pulular entre el caos. La explosión en la capacidad de cómputo, que todavía no acaba, vino a dar mayores posibilidades a este nuevo giro experimental. Las medidas más extensas que se hacían con anterioridad eran autocorrelaciones de la velocidad, lo que daba lugar a que, al observar en dos puntos distintos y promediar el resultado, se borraran estas estructuras; las medidas tendían a registrar estados distintos de estas estructuras que poco tenían de relación unas con otras. Al promediar entre pulpos y niños se obtienen seres que en promedio tienen seis apéndices; este dato promedio no parecería ser muy útil a un observador externo. Así, la forma de medir y sobre todo, de analizar los datos, sufrió un cambio de fondo. Un huracán que se mueve en el Océano Atlántico, visto desde un satélite orbital a 300 km de distancia, parece una estructura (vórtice) perfectamente organizada, regular, que se mueve lentamente. Para el capitán de una nave camaronera y para sus asustados tripulantes, que lo ven en una escala de metros, o decenas de éstos, parece un infierno húmedo e irregular que varía violentamente de un lugar a otro y de un instante al siguiente. Ni lo ven muy organizado (excepto para ahogarlos) ni lo ven variar lentamente. Esta estructura coherente, vista por el astronauta, está conformada por miles de vórtices más pequeños en plena algarabía, que sufre el argonauta. En la figura V.3 se ilustra una de las primeras fotografías que exhibían estas estructuras coherentes. En ésta se pone de manifiesto una estructura bidimensional de vórtices sobre la que hay superpuesta una complicada trama de vorticillos (la turbulencia). El flujo corresponde a lo que se llama la capa de mezclado. Dos fluidos, uno arriba y otro abajo, se mueven de derecha a izquierda con velocidades distintas. En este caso se trata de nitrógeno (arriba) y de una mezcla de helio y argón (abajo). Las velocidades son de 1 000 cm/s y de 380 cm/s, respectivamente, y la presión es de 8 atmósferas. La fotografía fue tomada por el grupo de Anatol Roshko, en la década de los setenta, usando un método que podríamos llamar sombragrafía.

Figura V. 3. Estructuras coherentes en un flujo turbulento; capa de mezclado.

El procedimiento para obtener estas fotografías es relativamente sencillo y el fenómeno que lo genera es muy común. Quien ha visto una fogata o un montón de brasas encendidas, recordará que las imágenes que se ven del otro lado parecen bailar; sobre un fondo claro y uniforme pueden verse ciertas sombras irregulares, como ondas de calor. El efecto es producido por las variaciones que sufre la dirección de la luz al pasar por regiones con temperaturas distintas. Al aumentar la temperatura del aire, éste se expande, cambia su densidad y tiende a moverse hacia arriba. La luz que va pasando, tan rápido que ni se entera que se mueve el aire, modifica su dirección al pasar de un medio más denso a otro menos denso; decimos que cambia el índice de refracción. Las zonas de diferente densidad, irregulares en forma, generan un patrón tembloroso de imágenes. En el flujo en cuestión, cada uno de los fluidos tiene un índice de refracción distinto y deja pasar a la luz de diferente manera. Así, en la región de mezclado turbulento hay una complicada combinación de ambos índices de refracción y la luz sigue estas variaciones. Al poner una pantalla del otro lado del flujo se pueden ver los patrones resultantes (una criatura con una cámara fotográfica de plástico puede hacer el resto). Es interesante notar que destacados investigadores habían estudiado este flujo y habían determinado todo lo que entonces se consideraba necesario para caracterizar sus propiedades estadísticas. Descubrir la existencia, persistencia y evolución de estas estructuras, en lo que parecía un flujo sin orden alguno, fue una verdadera revelación. La caracterización de estructuras coherentes sigue siendo el gran tema de actualidad en la investigación experimental. La parte teórica se encuentra todavía en sus inicios, cosa no del todo rara en este churrigueresco problema. Los intentos por elaborar una explicación cuantitativa de estos fenómenos siguen desafiando a la imaginación y al colmillo de la comunidad científica que se interesa en el problema. Las dificultades se inician desde la forma de definir matemáticamente a estas criaturas que viven en el caos. Si recordamos que la definición de un vórtice sencillo nos elude todavía, no es de sorprender que este asunto le quite el sueño a más de uno. Hay la sospecha fuerte de que una de las mejores formas de acorralar a las elusivas estructuras coherentes es estudiar el problema en términos de la vorticidad, y los enfoques teóricos se mueven en esta dirección. De esta manera, los experimentales tratan de medir la vorticidad y los teóricos de ver cómo se distribuye en el espacio y el tiempo. Aquí, de nuevo, los investigadores depositan sus esperanzas en las computadoras. Los experimentales, para la adquisición, manejo y análisis de grandes cantidades de datos; sin ellas, este trabajo tomaría cientos de miles de años, de todos aquellos que trabajan en el tema, ¡para un solo caso! A los teóricos les pasa algo semejante. Para todos se ha convertido en la herramienta indispensable y la fuente de inspiración para muchos estudios, desde las simulaciones directas de flujos sobresimplificados hasta el terreno de juego para los experimentos pensados.

El estado actual de esta situación es todavía nebuloso (¡turbulento!), si bien hay múltiples ideas cualitativas sobre el papel que desempeñan las estructuras coherentes. Estas ideas platicadas son el motor del trabajo experimental y teórico que se puede consultar en la bibliografía especializada. La forma de plantear matemáticamente lo que sugiere la intuición y la información acumulada es parte de la tarea para llevar a casa. El problema continúa abierto y ofrece la posibilidad de ganarse el pan cotidiano a muchos curiosos y necesitados de la ciencia y el conocimiento, ya sea motivados por razones prácticas o estéticas. V.3. ATRACTORES EXTRAÑOS Y CAOS Una serie de revolucionarias ideas y de descubrimientos paralelos a los anteriormente descritos, independientes, diferentes y aparentemente desconectados, pero sobre el mismo problema general de la turbulencia, ocurrieron en la misma prolífica década en que se descubrieron las estructuras coherentes. Describiremos sólo una parte, pero no tocaremos las sugerentes ideas e importantes teorías como las de Mitchel Feigenbaum, Benoit Mandelbrot, Pierre Manneville e Yves Pomeau. Uno de los antecedentes fue el descubrimiento hecho por otro meteorólogo, Edward N. Lorenz, en 1963. Estaba interesado en comprender ciertos aspectos de la atmósfera terrestre con el propósito de avanzar en los métodos para la predicción del tiempo. Con esto en mente elaboró un modelo muy sencillo para estudiar lo que le pasa a un fluido sometido a una diferencia de temperaturas en presencia del campo gravitacional, conocido como el problema de Rayleigh- Bénard. A partir de las ecuaciones básicas de la mecánica de fluidos, las de Navier- Stokes, introdujo varias hipótesis para reducir las ecuaciones a lo que en su opinión aún tenía elementos suficientes para generar una dinámica interesante. Luego, procedió a resolverlo en forma numérica. Cuál no sería su sorpresa al encontrar que, para ciertos valores de los parámetros que caracterizaban al problema, la solución mostraba un comportamiento errático. Curiosamente, no tiró a la basura los resultados. ¿Cómo era posible que el resultado de una ecuación, compuesta por términos bien definidos y perfectamente regulares, diera lugar a un comportamiento no determinista? Otros, seguramente, hubieran descartado los resultados y pensado que había algo equivocado con el método de solución o con la computadora misma. Para Lorenz había algo nuevo y profundo en lo que acababa de encontrar; había descubierto a los atractores extraños. Pasaron varios años para que la comunidad cientifica se percatara de la enorme importancia de su hallazgo. Baste decir que gracias a su trabajo, ahora sabemos que nunca podremos predecir el tiempo más allá de siete días. Si oímos que se espera buen clima para la semana próxima, podemos asegurar que es precisamente eso, una esperanza.

¿Qué es un atractor extraño? Veamos primero qué son los no extraños. En condiciones ideales se quedaría oscilando ad infinitum. que resultaron ser cosas (variedades) conocidas. por extraños (o triviales) que parezcan. El estado final de un resorte (oscilador) es el reposo total o la oscilación perenne. hay diferentes tipos de atractores: puntos (como en el caso de osciladores con fricción). La ventaja del ejemplo. Si lo pudiéramos hacer en el vacío. Desde luego. aunque el amortiguamiento será mucho menor y se tardará más en detenerse.. para exagerar el punto. no estarían incluidos entre estos últimos. La temporada de lluvias será igual. Si estiramos un resorte con una canica de cada lado y lo soltamos dentro del agua. observaremos que empieza a oscilar y que poco a poco se va parando. se dice que el aleteo de una mariposa modificará el clima en unos meses. es que todo puede hacerse con un lenguaje matemático preciso y entonces puede demostrarse que los movimientos posibles tienden (son atraídos) a un punto. podríamos ver que cada vez tarda más en detenerse. aunque eran consideradas como . de dimensión uno). aquí nos referimos a la predicción detallada de las condiciones meteorológicas después de unos días. ¡Pues que trivialidad!. Al cambiar el material del que está hecho el resorte por uno más elástico (más caro). objetos más o menos simples. Características burdas o promediadas sobre muchos eventos y muchos años no se verán modificadas en forma sustancial por estos pequeños mariposeos. etc. habríamos reducido aún más la fricción. A pesar de que nunca podríamos quitar la fricción (disipación) por completo. Decimos que la disipación es menor en este caso. hoy dará lugar a una profunda diferencia a lo que puede estar ocurriendo tiempo después. curvas (como en el caso de los osciladores no amortiguados. El efecto de la imperceptible variación irá creciendo con el tiempo. la disipación podría reducirse aún más. Si hacemos la misma prueba fuera del agua. En el espacio en el que viven estos movimientos.A la impredictibilidad del clima a largo plazo se le ha dado por llamar el efecto mariposa. Estas observaciones ilustran el punto siguiente. acumulándose poco a poco. en el aire sucio que algunos respiran. si por ello entendemos que es parecida a la temporada del béisbol. decimos todos. sucede lo mismo. la erupción de un volcán o la desmesurada producción de contaminantes en alguna región hipotética del planeta. Antes de Lorenz se creía que todos eran de este tipo y fue entonces que aparecieron los extraños. superficies (de dimensión dos). como una avalancha. tardaría más en detenerse. que no es el único. que llamamos variedades. La razón para este nombre proviene del hecho de que una pequeña diferencia en las condiciones iniciales digamos. el del reposo. no tienen fechas fijas y los caprichos de los protagonistas respectivos siempre están presentes. Este estado final es un atractor y su dimensión es cero.

4). El resultado es algo que tiene la propiedad de que si lo vemos parece una serie de puntitos con cierta distribución espacial que no alcanzamos a distinguir claramente. la de ser autosemejantes. Baste decir que su dimensión no es ningun número entero (si no serán raros). es cosa de tiempo.5. Si tomamos una parte y la amplificamos cien veces —digamos se ve una serie de puntitos con cierta distancia. llamado de Henón-Heiles en honor a sus descubridores en un modelo astrofísico... le seguimos ad nauseam. Lo dividimos en tres partes iguales y quitamos la del centro (segundo renglón de la Figura V. Para poder imaginar a los atractores extraños es conveniente mencionar una de sus principales características. Consideremos el segmento de recta del cero al uno (Figura V. . todos los movimientos son atraídos por el atractor. Luego repetimos este proceso hasta el cansancio y. Un objeto autosemejante que puede ilustrar (¿confundir?) la autosemejanza y que tiene una dimensión fraccionaria (fractal). 4.curiosidades matemáticas sin conexión alguna con el mundo real. El resultado fue una verdadera explosión de trabajos teóricos y experimentales sobre el tema.. abriéndose por completo un área de investigación que se había circunscrito a los iniciados en matemáticas relativamente complejas. desde luego. aunque su utilidad práctica para describir la turbulencia totalmente desarrollada se ve tan cercana como la colonización de la galaxia más cercana. lo cual en este caso significa que mientras más le vemos menos enseña. En 1978 Rouelle y Takens. En 1971. publicaron una importante extensión a la teoría y es la versión que ahora se maneja.. Un atractor extraño. Ahora. Se han hecho varias amplificaciones que exhiben parte de su estructura. es lo que se conoce como el conjunto de Cantor y se construye de la siguiente manera. ¡exactamente igual! No importa cuánto o cuantas veces amplifiquemos. ¡siempre se verá igual! Figura V.4). a cada segmento restante lo dividimos en tres y volvemos a quitar los tramos centrales (tercer renglón). un tanto largo. David Rouelle y Floris Takens propusieron una nueva teoría de la turbulencia basados en el descubrimiento de Lorenz. se muestra en la figura V. en colaboración con Steven Newhouse. Conjunto de Cantor. La propuesta ha permitido cambiar el marco conceptual desde el que contemplamos el problema de la turbulencia. o que enseña lo mismo (por algo son extraños). En el problema correspondiente.

Al seguir aumentando el parámetro de nuevo ocurriría un cambio en la estructura del flujo. prevaleció hasta la década de los setenta. 8). como el número de Reynolds. Hoy en día tiene sólo valor histórico. ¿Cuál era el dogma aceptado? Lev Davidov Landau (1908-1968). Forma general. construida sobre bases conceptuales y matemáticas más sólidas también es. En éste propuso un modelo sobre la forma en que se genera la turbulencia en todos los flujos. de carácter esencialmente cualitativo. el estado de movimiento cambiaría con el tiempo a otro de naturaleza un poco mas complicada. 7 y II. (a) Atractor de Henón-Heiles. difícil de describir matemáticamente (Figura V. de carácter cualitativo. se observa que al aumentar la velocidad con la que llega el fluido se transforma en otro flujo. En forma esquemática. motivó numerosos trabajos para estudiar estas transiciones y sirvió para desarrollar diversos métodos matemáticos para atacar el problema. que parecía perfectamente plausible. tal vez el más brillante físico soviético. Por ejemplo. La teoría de Landau.6). A la larga decía. con más estructura. (c) Atractor de Henón-Heiles. sin embargo. el flujo es lo suficientemente complicado como para que se vea turbulento. la idea era que si en cierto flujo se iba aumentando el parámetro básico. 5. por lo pronto. fue modificado por Rouelle y Takens. publicó en 1944 un célebre artículo. (b) Atractor de Henón-Heiles. Al continuar el proceso la estela se va complicando hasta verse completamente turbulenta. inicialmente laminar (Figura II. famoso por sus profundos trabajos en la más variada gama de temas de la física. Lo anterior. también laminar. Amplificación del recuadro de la parte (b). y así sucesivamente.(a) (b) (c) Figura V. en el flujo alrededor de un cilindro. Vencer las dificultades para utilizarla en forma explícita para hacer predicciones concretas es un . A mayor velocidad los vórtices posteriores se desprenden y aparece una estela hermosa y compleja. su teoría. Amplificación del recuadro de la parte (a).

Figura V. El primer resultado sobre el que está construida la teoría es la demostración de que las ecuaciones de Navier-Stokes tienen dependencia sensible en las condiciones iniciales. 6. el llamado principio de Mach. Esto. el curso de los acontecimientos es estable. desde el siglo XIX...] el axioma físico análogo es que de causas semejantes se siguen efectos semejantes.. Si bien la teoría parece sumamente abstracta (matemática). en términos normales. Sucede que nunca podemos repetir un experimento exactamente en la misma forma. De hecho. 8. Ernst Mach (1838-1916). que todo lo que le pasa a un fluido depende de los detalles de su estado inicial. Todo tiene que ver con la forma en que un movimiento va a evolucionar.. 7." Luego agregaba: "[.] que aumentan rápidamente con el número de variables relacionadas". Estela detrás de un cilindro circular en flujo uniforme. algo así tenía que andar pasando.. podría argumentarse. Lo que hacen depende de cómo empezaron. que los fluidos tienen muy buena memoria cuando se les excita demasiado. Esto quiere decir. James Clerk Maxwell fue explícito al respecto cuando decía: "Es una doctrina metafísica que de las mismas causas se siguen los mismos efectos.. La velocidad del flujo es mayor que en los casos de las figuras II. Estas pueden resumirse en dos principales. la deformación nocturna del dispositivo mecánico y. se observan patrones muy diferentes. postula la influencia de cada parte del Universo sobre el resto. concluía: . le ocurre a los queridos fluidos. cuando sucede. Esto explica por qué cada vez que se empieza un flujo dentro de un túnel de viento. siempre partimos de un estado muy parecido. las ideas físicas pueden verse con relativa sencillez. el humor del investigador. hubiera estado fascinado por tal resultado. la contaminación del aire en el túnel.. Pero es poco útil en un mundo como éste. Hay fenómenos más complicados en los que ocurren inestabilidades [. en el que las mismas causas nunca se repiten y nada ocurre dos veces.proyecto a futuro. por ejemplo. uno de los profundos pensadores sobre el quehacer científico.. "aunque usted no lo crea".. pero no del mismo. Con la intuición que lo llevó al Olimpo de la ciencia.]. de la certeza absoluta a la burda aproximación [. Más directo. en pocas palabras... Ahora hemos pasado de la igualdad a la semejanza. Y II.

Al irse traduciendo la teoría al lenguaje de los interesados en el tema. tal vez elimine el prejuicio en favor del determinismo [."[.. En realidad no es ni curva ni superficie. El meollo del asunto radica en que las ecuaciones de Navier-Stokes tienen atractores." La segunda parte de la receta para cocinar la teoría de Rouell-Takens-Newhouse está ligada muy de cerca con el punto anterior.. al ocurrir el tercer cambio es muy probable que el flujo sea turbulento. Como sólo lo podemos ver cada cierto tiempo (con la vista. Cuando parece que el estado es uno que se registró anteriormente. . desde luego que será atraído a él.. es un atractor extraño. pero que resultan ser de los extraños. Digamos que la forma del atractor es la que se ilustra en la figura V. El estado inicial del fluido corresponde a un punto cualquiera en el papel de la gráfica. La siguiente ocasión en que repetimos la operación el movimiento cambia. se acerca al atractor (como en las novelas de terror). Veamos un poco más de cerca la razón. como casi todas las ecuaciones. Repetimos el proceso y.. digamos) lo suficiente como para que el estado de movimiento cambie a otro estado (cambiamos de punto en la gráfica). Visto en la gráfica. Después de todo. en una amplificación parecería estar en una de las líneas adyacentes. Ahora cambiamos el número de Reynolds (abrimos más la llave. En estas condiciones las cosas se van a ver por demás extrañas (o sea turbulentas). los investigadores pensaron que las cosas eran demasiado abstractas como para tener conexión alguna con los experimentos. siendo que en realidad se mueve sobre el atractor que se muestra.5. a pesar de que los autores tenían un reconocido prestigio. en realidad es uno parecido que se encuentra en otra parte de la curva. se trataba de matemáticas muy complicadas.]. menos de treinta veces cada segundo).. parecerá brincar de un lugar a otro. el punto se acercó tanto que empieza a moverse sobre la curva ilustrada. Pero. Matemáticamente se dice que la solución que describe el tercer estado de movimiento está cerca de un atractor extraño.. va cambiando en el tiempo.. el punto escogido podría describir un movimiento regular y sencillo que no cambia en el tiempo. a uno turbulento. a la Landau.. Así. muy probablemente. se vio que había formas de poner a prueba algunas de las afirmaciones de la teoría.. esto sucede en el espacio (variedad) en el que se encuentran sus posibles soluciones. más que el de las cosas continuas y estables. el movimiento de un fluido se va transformando en otros al ir cambiando el número de Reynolds. Al publicarse la teoría. sin ton ni son. y aquí es donde cambian las cosas. Si está lejos del atractor.] el estudio de las singularidades y las inestabilidades.

7(a)). Los experimentos consistieron en estudiar los patrones de flujo que ocurren cuando se pone agua entre dos cilindros concéntricos y uno de éstos se pone a girar (Figura V. Este arreglo se conoce como el flujo de Couette-Taylor. Diagrama del arreglo experimental. se llega a un valor para el cual el fluido deja de dar vueltas en órbitas circulares alrededor del cilindro. Observando el sistema se aprecian estas donas.. Desechada la teoría de Landau.). encontraron que tras de un par de cambios. respectivamente. con las nuevas ideas. El patrón se hace visible cuando se agregan al agua partículas pequeñas. heredó el foro la nueva prima donna (excepto que ahora no está sola. después de un par de transiciones aparece la turbulencia.. bautizadas celdas de Taylor.Varios investigadores se dieron a la tarea de reexaminar. Luego.7(b)). etc. .. 7. unos años después.7(d)). Lo que ocurre en este sencillo arreglo es sorprendente. a todo lo largo del cilindro exterior (Figura V. recordando a quien lo estudió por primera vez y a quien mejor lo hizo.7(c). Un movimiento caótico alrededor del cilindro es lo único que sobrevive del flujo (Figura V. una especie de onda congelada se superpone a las celdas de Taylor. Esta segunda transición se puede apreciar en la figura V. (a) Flujo de Couette-Taylor. ésta es la primera transición. Figura V. deportistas. Al seguir aumentando la velocidad de giro aparece un patrón de celdas de Taylor moduladas. Ahora se mueve siguiendo una trayectoria que -puede decirseestá enrollada en la superficie de una dona contenida entre los cilindros. con el cilindro exterior fijo. experimentales reconocidos en el campo de los superfluidos. habían logrado demostrar que había un flujo que seguía el camino que insinuaba la teoría. el flujo perdía la brújula y su estabilidad. en su locura exhibía la turbulencia en forma descarada y de la manera esperada. pero al igual que con los aplaudidos artistas. Jerry Golub y Harry Swinney. su tiempo dura en tanto llegan los nuevos. se viene abajo el espectáculo y hace su aparición la turbulencia. Al ir aumentando la velocidad con la que gira el cilindro interior. Reinterpretando observaciones anteriores. algunos flujos conocidos. Como si distintas partes de las donas quisieran ir hacia arriba y parte hacia abajo. Como lo indica la nueva teoría.

" En cuanto al segundo esperamos que Lamb haya ido al cielo. Seguramente así sabrá la respuesta del primero. (b) Flujo de Couette-Taylor. soy muy optimista." . Cabe agregar que el primero fue resuelto por uno de los grandes físicos de este siglo. espero ser iluminado sobre la solución de dos problemas. la electrodinámica cuántica y la turbulencia. Sobre el primero. destacado físico contemporáneo: "Yo creo que tenemos un conocimiento peor sobre lo que sucede en un milímetro cúbico de agua. Como dijera hace unos años Uriel Frisch. espero ir al cielo. no puede uno menos que compartir su visión. Una anécdota sobre este punto la debemos a Sir Horace Lamb (1849-1934). como prototipo de esta ignorancia crasa que cargamos sobre los hombros. que sobre lo que ocurre en el interior del núcleo atómico. destacado investigador inglés en el campo de la mecánica de fluidos. 7. Richard P. Celdas de Taylor. En palabras de Feynman: "la turbulencia es el último problema importante por resolver de la física clásica.. En un homenaje internacional que se le brindó al cumplir los ochenta años.(b) (c) (d) Figura V. por lo que le fue otorgado el premio Nobel en 1965. en 1929. (c) Celdas de Taylor moduladas. declaró lo siguiente: "Cuando muera. (d) Régimen turbulento. Ahí." Sabiendo que se refería al problema de la turbulencia. Feynman (1918-1988)..

ésta es la radiactividad. la pasmosa riqueza en la diversidad de objetos y comportamientos contrasta con la sobria sencillez de sus pequeñísimos componentes. como el plomo (Pb206). Hay dos isótopos del helio en la naturaleza llamados 4He y 3He (helio cuatro y helio tres). las flores silvestres. El hidrógeno es la sencilla unión de un electrón con un protón. mientras el uranio U238 tiene 92 electrones en movimiento alrededor de un núcleo con 238 partículas. el helio cuatro tiene dos neutrones y el tres tiene . que son núcleos de helio. entre protones y neutrones. sólo le faltaba la evidencia empírica para sustentar sus extraordinarias especulaciones. Pero. Aun sabiendo que todos los colores son combinaciones de sólo tres ingredientes primarios. ¡Qué espectáculo disfrutaríamos si contásemos con noventa colores primarios! Así. El más ligero de los elementos naturales es el hidrógeno y el más pesado el uranio. Los llamados isótopos son variedades de un mismo elemento que difieren en el número de neutrones que. protones (con carga eléctrica positiva) y neutrones (sin carga). La diferencia entre un elemento y otro es sólo la cantidad de electrones que tienen. junto a los protones. la Luna. lo que sugeriría un comportamiento poco interesante. que es un poco más complicado en estructura y es el más estable e inerte de todos los elementos. Después del hidrógeno sigue el helio. además de los dos protones. el rojo. los elefantes y la ruinas incas. Ambos tienen dos electrones y la diferencia está en el número de componentes del núcleo. todo está construido con este relativamente pequeño conjunto de "dados para armar". Después de todo. todos están compuestos por grupos de átomos que se combinan en complejas proporciones. hace casi 7000 años. los diamantes y las verrugas. no deja de sorprender la gama cromática que percibimos. como veremos más adelante. se encuentran en el núcleo. las estrellas.V I . por ejemplo) y se transforme con el paso del tiempo en otro elemento. es notablemente extravagante. criterio usado para ordenarlos por número en la Tabla Periódica. Demócrito. Sin excepción. Todos los elementos están formados por tres tipos de partículas distintas: electrones (con carga eléctrica negativa). Hinchado así. S U P E R F L U I D O S EN LA naturaleza hay 92 átomos diferentes y más de una docena de átomos que han sido creados artificialmente por el hombre (y la mujer). el azul y el amarillo. lo cual asegura la neutralidad eléctrica de los átomos. Estos elementos son los ladrillos básicos que componen a la extraordinaria variedad de objetos que forman el Universo. Las ratas de drenaje. no es sorprendente que frecuentemente arroje cosas (partículas-. los protones y los neutrones son más de mil veces más pesados que los electrones. que siempre es igual a la de los protones. tenía una idea bastante cercana a la que ahora tenemos.

¿Son partículas pequeñas. Como paréntesis aclaratorio (que puede contribuir a la confusión). los cuarks. que llamamos genéricamente mecánica cuántica. complica las cosas cuando discuten los físicos entre sí y las hace casi incomprensibles cuando éstos hacen aclaraciones a los demás. muchísimos átomos. por lo que el 3He es más ligero. La luz. masas. Bajo ciertas condiciones. como canicas de dimensiones invisibles. Así son estas minúsculas entidades. vidas y milagros de estas peculiares criaturas. son insuficientes para describirlos y que son sólo analogías para poder expresar algo en un lenguaje apto para describir lo que sucede en muchos. La respuesta no es sencilla y es preciso hacer juegos malabares intelectuales para explicarlos con un lenguaje poco apropiado para ello. siempre indirecta. o son ondas. Su comportamiento muestra que los conceptos de onda y de partícula. energías. lo presentamos para ser visto. los neutrinos y demás objetos microscópicos? La teoría correspondiente. y cuyo idioma natural es el de las matemáticas. sentido y saboreado. Recordando lo que dijimos primero y pretendiendo acabar con la aparente confusión. nos dice claramente qué son y qué hacen. canica y mar. los electrones. Nuestro lenguaje cotidiano tiene esta virtud. está hecha de fotones. son palabras que inventamos para referirnos a objetos que todos conocemos y percibimos a través de los sentidos. los muones. sin ser ni lo uno ni lo otro y siendo ambos a la vez. ¿Qué son en realidad los átomos. los positrones y antipartículas varias. Además. sugiere que el objeto se porta como un balín indestructible y entonces decimos que es una partícula. hay otros entes exóticos que pululan el Cosmos. como las que vemos siempre en la superficie del mar? Partícula. oído. El problema se inicia cuando tratamos de describir o explicar algo que no se ha visto directamente o se comporta esencialmente diferente a todo lo que estamos acostumbrados a percibir. . fuerzas. Permite hacer predicciones notables sobre los eventos más probables. empleamos el término onda-partícula. Si algo es difícil de describir. olido. cuando es sensato o necesario hacerlo. Las matemáticas no tienen esta limitación. la evidencia experimental. como los neutrinos. es conveniente mencionar que en realidad hay algunas "cosas" adicionales aparte de los átomos. Por ser el más abundante en la naturaleza y por ser el protagonista principal de lo que sigue nos referiremos al 4He como helio. cada uno. En otras circunstancias se comporta como la onda superficial en un estanque y decimos que es una onda.sólo uno. nada tiene que ver con los átomos. onda. por ejemplo. La falta de un diccionario adecuado para traducir los conceptos cuánticos al lenguaje que recibimos con la leche después de nacer. los valores esperados para velocidades.

cuando intentamos iluminar al electrón. posiciones y velocidades son cantidades incompatibles. el encanto y la extrañeza. experimentar y pensar en ellas. por citar algunos. salvo el primero. impidiéndonos saber qué velocidad llevaba. Janssen y J. mostrándonos en qué sitio se encontraba.Lo curioso es que a fuerza de hablar. se estaría más preparado a asimilar un concepto ajeno a la experiencia cotidiana. El hidrógeno es el "combustible" más usado por las . en la segunda mitad del siglo XIX por P. el color. el cotro o la ruspela. al separarlo siempre se obtenía helio en su fase gaseosa. Otro elemento totalmente novedoso que forma parte esencial de la mecánica cuántica es la relación que hay entre el objeto bajo estudio y el observador. Lockyer. independientemente. al llegar la luz. Al estudiar un electrón. los sistemas cuánticos sufren las acciones del investigador y modifican su comportamiento detallado en forma impredecible. El primer derivado de las reacciones nucleares que ocurren en el interior de las estrellas es el helio. en los que el objeto de estudio tiene un comportamiento independiente del observador. sin el prejuicio de un contenido dado. por ejemplo. para quienes no usamos el inglés todo el tiempo. Sin embargo. Casi veinte años más tarde se encontró en la Tierra disuelto en minerales y un poco después en mezclas de gases naturales. el primero. Los nombres. es inevitable afectarlo en forma incontrolada. N. Para estudiar su movimiento hay que "iluminarlo" para "tomarle una película" y determinar gracias a ella su velocidad. Estas limitaciones tienen el carácter de leyes fundamentales y forman parte de los postulados básicos de la mecánica cuántica. EL HELIO Y EL FRÍO El helio fue descubierto como uno de los componentes de la atmósfera solar. este se desvía al chocar con el primer fotón (la onda-partícula que constituye la luz). liberándose así enormes cantidades de energía. son poco afortunados pues se refieren a atributos que conocemos pero que nada tienen que ver con lo que representan en el caso de estos entes cuánticos. tiene la ventaja de ser una nueva palabra para representar algo igualmente novedoso. de donde viene su nombre (del griego helios. Se conocen como las relaciones de incertidumbre de Heisenberg. desaparece la posibilidad se saber a dónde iba. 1. De haber llamado a estas propiedades la grisca. A diferencia de lo que sucede al estudiar otro tipo de sistemas. Las enormes presiones que existen en el interior de las estrellas dan como resultado que se fusionen los átomos de hidrógeno. la familiaridad hace creer que se entienden fácilmente y que cualquiera puede apreciar sus peculiaridades cuando se intenta describirlas. formando helio. Se habla de propiedades que poseen como el espín. no tan pequeños. simultáneamente. Es decir. VI. Este tipo de efectos trae como consecuencia la existencia de límites naturales ineludibles en la precisión con la que es posible determinar ciertas cantidades. La precisión en la determinación de una es a costa de la otra. Sol).

la primera máquina para producir hielo se construyó hasta 1755 por William Cullen. Para reducir la temperatura de un gas se utilizan dos hechos sencillos. De hecho. alcanzan una temperatura intermedia. L. Se aprendió que bajando la temperatura de un gas se convertía en líquido y que enfriándolo más el líquido se solidificaba. Recordemos que la temperatura más baja que es posible alcanzar en el Universo es la de cero grados Kelvin (0ºK) o el cero absoluto. formando átomos cada vez más pesados.) . que es la que se usa para calentar el horno. de grados centígrados o Celsius (ºC). a determinar las condiciones bajo las cuales el elemento se encontraba en las fases sólida. Es bueno mencionar que.15ºC. (Véase García. habría que vivir un tiempo infinito para manipular una sustancia y enfriarla hasta el cero absoluto. Decir que somos polvo de estrellas. Para pasar una temperatura en grados Celsius a la escala absoluta de grados Kelvin basta con restarle 273. S. es una afirmación científica literal. entre otras cosas. Sin embargo. para después caracterizarlo y conocer sus propiedades más distintivas. El otro hecho consiste en que si un gas se expande rápidamente. Tras de lograr purificar una cantidad razonable de cada uno se procedía. ciertamente era común desde tiempo inmemorial. En otras palabras (más tontas desde luego). claro). disminuye su presión y baja su temperatura. fue el interés por licuar a todos los gases el que motivó el desarrollo de métodos para producir temperaturas cada vez más bajas. además de una frase poética saturada de meloso romanticismo. líquida o gaseosa. Uno es el conocido efecto de que al poner en contacto dos cuerpos a diferente temperatura.Colín. Contar con un sibil (sitio fresco o frío para guardar comida o pieles). Agotado el hidrógeno se siguen con el helio. el límite natural inferior corresponde a -273. decidir si es necesario un suéter o si el catarro se convirtió en gripe. La combinación alternada en forma ingeniosa de estos hechos y la adecuada selección de gases produce la receta para enfriar lo que sea y tanto como se desee (casi). agrupadas en cúmulos. fue un proceso arduo y tedioso que tomó muchos siglos. Así empezó el desarrollo de la tecnología de bajas temperaturas.15.estrellas para iluminar el cielo (de noche solamente. forman partículas que a la larga se autorganizan y mugen en medio de verdes pastizales. NO es posible alcanzar la temperatura de 0ºK en un proceso que comprenda un número finito de pasos. Descubrir cada elemento. por lo que sorprende que no fuera sino hasta el siglo XVIII cuando se desarrollaran los primeros procesos para enfriar artificialmente. de acuerdo con una de las leyes de la física (la llamada tercera ley de la termodinámica). En la escala práctica de temperatura. que a la larga se combinan para formar moléculas y éstas. enfriándose el más caliente y calentándose el más frío.

La temperatura que requirió alcanzar fue menor que 4ºK (-269ºC). En este proceso se descubrieron una serie de hechos y de fenómenos sin paralelo en la naturaleza. Dewar licuó el hidrógeno. que se creían exclusivos. frío y gennao. Con esa fecha podría darse la fe de bautismo a la criogenia (del griego kryos. Heike Kamerlingh-Onnes (1853-1926) logró enfriar helio hasta licuarlo. lo cual era bien sabido. excepto el helio. en Londres.La licuefacción de gases se inicia propiamente en el siglo XIX. el cloro y el bióxido de carbono. A las temperaturas más bajas que entonces se podían producir (8ºK). F. no pudo hacer lo mismo con el hidrógeno. el helio se empezaba a obtener en cantidades apenas suficientes para ser estudiado en laboratorios muy especializados. Olzewski lograron finalmente licuar oxígeno. . entre muchas de sus investigaciones logró licuar por primera vez varios gases hacia finales de 1822. nitrógeno y monóxido de carbono. de los sistemas fríos (los verdaderamente fríos). Varios grupos de científicos de mucho prestigio trabajaron intensamente para lograr este objetivo. El siglo XIX terminaba y ya se habían alcanzado temperaturas de 15ºK (casi 260ºC bajo cero) y la licuefacción de todos los gases. Uno de los genios experimentales de todos los tiempos. Kamerlingh-Onnes descubrió el fenómeno de la superconductividad. generar frío). Wroblewski y K. el estudio de las bajas temperaturas. S. Tres años después de haber licuado el hio. en 1913. en Leyden. el 10 de julio de 1908. en el intento por solidificar el helio líquido. A pesar de haber logrado temperaturas tan bajas como 110º C bajo cero y del éxito que obtuvo en la condensación del amoniaco. hasta mediados de 1986. Inglaterra. se logró ir bajando aún más la temperatura hasta llegar a unas décimas por abajo de 1ºK. se sorprendió al encontrar que el mercurio puro perdía su resistencia por completo y en forma abrupta al pasar a una temperatura inferior a los 4. engendrar. Al iniciarse el siglo XX. Holanda. lo que había generado una verdadera carrera internacional para poder lograr su licuefacción. Estudiando cómo disminuía la resistencia eléctrica de algunos materiales al disminuir la temperatura. Finalmente. El 10 de mayo de 1898. Entre 1883 y 1885. hasta principios de 1940. por haber producido temperaturas tan bajas y por los consecuentes descubrimientos sobre el comportamiento de la materia en estas condiciones. el científico inglés Michael Faraday (1791-1867). Kamerlingh-Onnes fue honrado con el premio Nobel.2ºK.12ºK (véase Magaña. el último cuarto del siglo XIX vio por fin la licuefacción de los reacios gases comunes que constituyen nuestra atmósfera. el oxígeno y el nitrógeno. el helio sólo podía mantenerse en forma de gas. Se había encontrado la primera manifestación macroscópica del comportamiento cuántico de la materia. ante los múltiples intentos infructuosos por licuarlos. Junto con el monóxido de carbono. en Cracovia. V. y se encontró que la temperatura de ebullición del helio es de 4.). éstos fueron llamados los gases permanentes. J. Polonia. Con técnicas cada vez más refinadas. Durante las siguientes décadas. S.

hay un premio Nobel en juego. que por muchos años resistió los esfuerzos de los físicos teóricos más notables del siglo. el primero lo compartió con William Shockley (1910-) y Walter Houser Brattain (1902-) en 1956. se habían descubierto unos con temperaturas cercanas a los 90º K. Georg Bednorz y K. Para Bardeen fue el segundo premio Nobel. en vista de los escasos resultados realmente novedosos o valiosos que se han obtenido desde entonces. Por esta teoría. las posibilidades tecnológicas y económicas presagiaban un inusitado interés. que parece (y es) absurda. Alex Müller descubrieron superconductores con temperaturas mucho más altas que las usuales. En resumen. Por lo pronto. contradictorios. En los primeros instantes de la Gran Explosión que dio origen al Universo. se inició una etapa de investigación que produjo más de 20 000 publicaciones en cinco años. y no parece haber indicios de una teoría que los explique. de superconductores con temperaturas inferiores a los 20º K. Claro que. Robert Schrieffer (1931-) y Leon Cooper (1930-). fue dada hasta 1957 por John Bardeen (1908-1991). después de todo. teóricos y experimentales. La explicación del fenómeno. cuando J. en los laboratorios de IBM en Suiza. Es posible.Sin entrar en los detalles de este descubrimiento y de sus valiosas consecuencias. aunque cada vez hay más investigadores dedicados al tema de lo que la sensatez sugiere. Todo parece indicar que la teoría BCS y sus más directas extensiones no son aplicables a estos complicados compuestos. si bien es poco probable. La fiebre inicial afortunadamente bajó. que los elementos básicos de la nueva teoría se encuentren sepultados en algún vehículo de información científica. por sus trabajos sobre semiconductores y el descubrimiento del transistor. Tomando en cuenta que. Habría que revisar parte de las publicaciones existentes y leer u oír críticamente las supuestamente ingeniosas teorías que se pregonan casi todos los meses explicando el fenómeno. como el "Acta de erudición de Macondo". las temperaturas fueron tan altas que son difícilmente imaginables y tal vez nunca puedan ser alcanzadas ni con los más grandes . el máximo registrado y confirmado a finales de 1991. Lo que no se esperaba era la explosión bibliográfica de dudosa calidad. sin que hubiese subido la temperatura de los superconductores calientes y sin que se tenga un buen indicio de la teoría correcta. hace más de quince mil millones de años. el siglo que acaba vio al ser humano producir las más bajas temperaturas del Universo. todos con temperaturas inferiores a los 10ºK y en estado sólido. conocida como BCS. A partir de 1986. no se sabe cómo producir superconductores con temperaturas mayores a los 125º K. baste decir que para 1940 se conocían 17 elementos puros y casi una centena de compuestos que presentaban este comportamiento. recibieron el premio Nobel de Física en 1972. Ya dirá el siglo XXI. Parte del problema es que la desproporcionada cantidad de papel dedicada a presentar resultados sobre estos materiales incluye un gran número de trabajos. J.

El helio. hace trucos igualmente únicos cuando se encuentra con el disfraz de helio II.aceleradores de partículas.2º K fue rebautizado como helio I y a la nueva fase se le llamó helio II. aun a cero absoluto (sí se pudiese alcanzar). Sin embargo. fue descubierta 30 años después de la superconductividad y explicada 20 años antes. el extraordinario proceso de enfriamiento que se inició con ese violento amanecer. La superfluidez. cuando se encuentra en la fase líquida.3º K. En la década de los veinte se construyó la curva de coexistencia líquido-sólido. la naturaleza nos muestra su extraña cara cuántica. en 1930. no ha logrado producir temperaturas más bajas que los 3º K que constituyen la llamada radiación de fondo. VI. en el punto  se fueron descubriendo cambios bruscos en una serie de propiedades como la viscosidad. UN FLUIDO IDEAL QUE SÍ EXISTE Como sucede con los materiales superconductores. . W. Posteriormente. vestigio arqueológico del nacimiento cósmico. las maderas y los plásticos tienen baja conductividad térmica. la velocidad del sonido y la conductividad térmica. A presiones altas se logró licuar y solidificar al gusto del investigador. además de ser el único fluido que permanece como tal en el cero absoluto. trabajando a presión atmosférica con helio líquido y encontró que al seguir bajando la temperatura y llegar a 2. el helio presenta un comportamiento insólito cuando su temperatura es suficientemente baja. Por ejemplo. la tensión superficial. Esta última es la habilidad o eficiencia que tiene un material de conducir el calor. mientras que en los metales esta conductividad es alta. la siguiente meta fue solidificarlo. 2. a la temperatura en que ocurría la transformación (temperatura de transición) se le conoce ahora como el punto  (lambda). se determinó que el helio gaseoso se solidifica a una temperatura de 42º K si la presión es de 5 800 atmósferas. H. el gélido líquido que se producía del gas a 4. y que si ésta es menor de 25 atmósferas el helio jamás pasa a la fase sólida. como ahora se le llama al fenómeno que en forma exclusiva presenta el helio líquido. aparecía una nueva fase líquida del helio. en cualquiera de sus variedades. Keesom continuó la tradición holandesa de Kammerlingh-Onnes. es decir. Otra vez. Una vez licuado el helio. Esto quiere decir que se encontraron los valores de la presión y la temperatura a los que el helio líquido se solidifica. en Leyden. Todo parecía indicar que el helio II era el sistema más eficiente en la naturaleza para conducir el calor y que un fenómeno análogo a la superconductividad hacía su debut. cosa que nunca se pudo lograr a presión atmosférica. esto es lo que se llama un resultado asintótico o límite. Así. Con diversos colaboradores.

Al llegar al punto  el efecto desaparecía y quedaba una superficie en total reposo. Al descubrir que era capaz de conducir el calor 200 veces más rápido que el cobre se pudo explicar el hecho anterior: la eficiencia de la conducción es tal que lleva el calor de las paredes a la superficie del líquido sin necesidad de aspavientos. y que era la aparición de corrientes lo que hacía eficiente el proceso. la Revista de Física de la URSS recibió un artículo de Pyotr L. igualándose rápidamente los niveles. Tres años antes. Mientras que el flujo era casi imperceptible a temperaturas por arriba del punto . Su famoso trabajo. La conclusión del experimento fue que el helio II tenía una viscosidad menor que ¡una diezmilésima de la que tiene el hidrógeno gaseoso! Kapitza sugirió que no tenía . como el burbujeo que los otros líquidos requieren. daba al traste con las ideas comunes y corrientes. Figura VI. desde una perspectiva no considerada hasta ese momento. Para demostrar que no era una extraordinaria conductividad térmica la que adquiría el helio II. es común utilizar tubos capilares angostos y medir el flujo resultante. se trataba de una radical e inesperada caída en la viscosidad del fluido. incluido el helio I. para pasar al recipiente externo. debe fluir hacia abajo y pasar entre dos placas de vidrio muy pulidas y separadas entre sí una distancia menor a una micra (¡una millonésima de metro!). Para medir la viscosidad. investigador y director del Instituto de Problemas Físicos de Moscú. El helio. por abajo de éste el helio II pasaba a gran velocidad. publicado en 1941. Kapitza había presentado la sugerencia de que más que un notable cambio en la conductividad térmica. Estas se salvaron a costa de ideas aún más exóticas. 1. El 7 de diciembre de 1940. Kapitza (1894-1984).1. había que agitar el sistema para convencerse de que aún se encontraba ahí. Al no ser aplicables los métodos tradicionales. La dificultad era que no había forma de entender cómo podía conducir tan rápido. Kapitza tuvo que diseñar un sistema como el que se muestra en la figura VI. que es la oposición que presentan los fluidos a moverse (por fricción interna). introducía las ideas de superfluidez. Helio II y flujo en capilares. tuvo que demostrar que se trataba de un superfluido y así lo llamó. en el que se presentaban los resultados de una meticulosa serie de experimentos en los que se exhibían fenómenos nuevos y se reinterpretaban otros conocidos.Se había observado que el helio II burbujeaba como cualquier otro líquido cuando se encuentra en ebullición.

Otra de las pintorescas manifestaciones de la superfluidez es la habilidad de escabullirse a través de una película que se arrastra por las paredes. Como veremos en la siguiente sección. en experimentos independientes realizados para determinar la viscosidad del helio II. la teoría de Landau permitió elaborar una explicación a éste y otros hechos raros. si se varía la temperatura (o la presión) de uno de los lados. con capilares y cilindros rotantes. John G. según la forma de medirla. "aunque usted no lo crea". fue repetido con los mismos resultados. En la Universidad de Oxford.2(c) el helio II llega a vaciar el recipiente de arriba. Paradójicamente. Si se ponen dos recipientes con helio II conectados por un capilar muy delgado. el helio II tenía viscosidad. se produce un flujo por el capilar que da lugar a un cambio en la presión (o la temperatura) del otro lado. como el agua en un recipiente de vidrio muy limpio. 2. En la figura VI.viscosidad alguna. si bien téoricamente no es tan interesante y el mismo Kapitza lo diseñó sólo para apoyar la imagen de superfluido que iba desarrollando.2 ilustra el curioso fenómeno. Sin embargo. Aunque otros fluidos que mojan el material del recipiente que los contiene también crean estas películas. el movimiento que ocurre es mucho más lento y pronto se detiene por la viscosidad. se encontró que al introducir un pequeño cilindro dentro del líquido y haciéndolo rotar. A veces sí y a veces no. Flujo de Helio en las películas delgadas (a y b) El helio II se las ingenia para igualar los niveles. Esta aparente contradicción también fue explicada por la teoría correspondiente. desde luego. y que reflejaba un comportamiento igual al de un fluido ideal. La figura VI. Daunt y Kurt Mendelssohn demostraron experimentalmente que se formaba una película ultradelgada (de 200 milmillonésimas de metro) por la que el helio II fluía libremente con velocidades cercanas a los 50 cm/s. Figura VI. Cada uno de los experimentos. por lo que también se . se registraba una (débil) fuerza de fricción que se oponía a la rotación. Se había observado que si se ponía helio II en un recipiente con un pared divisora. (c) vaciado espontáneo de un recipiente. lo hacen hasta los ponches navideños). con el paso del tiempo y en forma espontánea se igualaban los niveles de cada lado. los niveles se igualan (esto. El efecto fuente es uno de los espectáculos circenses más sorprendentes que nos proporciona el helio II. Londres.

¿qué la producía?. Efecto fuente en el helio II. iluminando la parte inferior del tubo que contiene helio II. demostraron la existencia del fenómeno de la superfluidez. comunicándole calor de esta manera. hasta alcanzar la forma casi completa que ahora posee y que a su vez ha sido confirmada por muchos experimentos. Para demostrar que un flujo de calor llevaba aparejado un movimiento rápido del fluido. confirmados.le llama efecto termomecánico. así como la reinterpretación que dio a los que hicieron sus antecesores. 3. fuera de toda duda. la teoría de Landau fue modificándose y extendiéndose para abordar y explicar los problemas pendientes. Al iluminar una de las caras del recipiente (pintada de negro para que absorbiera calor) para subir su temperatura. ¿cuál era el mecanismo? ¿Cómo podría explicarse la de un fluido sin viscosidad que en ocasiones parece tenerla y que al salir de un frasco lo mantiene lleno? La respuesta la dio Lev D. También buscando demostrar que el eficiente transporte de calor era el resultado de la superfluidez del helio II. Sin embargo. 3. el brillante colega de Kapitza elaboró una teoría cuántica. ¡se produce un chorro permanente! Figura VI. como varias preguntas quedaron sin respuesta. aun cuando salía helio II del recipiente. . Con esto confirmaba. que además predecía varios efectos posteriormente. las aspas empezaron a dar vueltas y el helio II salió hacia el recipiente más frío. Kapitza hizo algo semejante a lo que se presenta en la figura VI. que el flujo de calor incluía cierto tipo de movimiento del helio II. el nivel permaneciera igual. recibiendo el premio Nobel por ello en 1962. Lo que sí no esperaba es que. llevó a cabo el siguiente experimento. puso una pequeña propela o rehilete con el propósito de detectar la salida de fluido. comprensible sólo por los especialistas. que conectaba con otro igual. La perplejidad de Kapitza debe haber ido en aumento con cada portentoso truco que observaba. de quien hablamos en el capítulo anterior. Antes de que pasara un año de la publicación de los resultados experimentales sobre la superfluidez. En la salida de un recipiente con helio II. Landau en 1941. Pero. ¡manteniéndose lleno! Los experimentos de Kapitza. ¿cómo ocurría?.

involuntariamente realizados en la URSS. En física. la componente geopolítica siempre ha estado presente. el helio tres y el helio cuatro. A Landau se le dio más de veinte años después de su contribución principal. por lo cual se han hecho graves omisiones o asignaciones desproporcionadas. tanto como los que sí recibieron el Nobel. hubiesen sido mucho más reconocidos si hubiera permanecido en Inglaterra. La nacionalidad del candidato. aunque lo merecía de todas formas por sus brillantes y diversas contribuciones en casi todas las ramas de la física. Muchos científicos destacados. A su vez. cuando este último se encuentra en la fase líquida recibe el nombre de helio I. haremos una breve digresión. viene en dos presentaciones isotópicas. MEZCLAS CUÁNTICAS El elemento que llamamos helio.Antes de traducir la teoría básica de Landau al lenguaje común. si bien han hecho trabajos notables. si su temperatura está por encima del punto . todos los honrados por el codiciado galardón lo han merecido (en ocasiones hasta han sido los mejores). No hay que perder de vista que en realidad se trata de un solo fluido hecho de los mismos átomos y que la imagen de una mezcla es una analogía para interpretar "hechos . el helio II está formado por una mezcla de dos fluidos. 3. tendremos un líquido en el que una pequeña parte es helio tres y la parte restante es helio cuatro. a cero grados Kelvin. Es difícil resistir la tentación de comentar sobre la adjudicación de los premios Nobel. tiene una parte normal a 1º K y una superfluida a 0º K (ésta es la parte fácil). el que a su vez. si compramos unos litros de helio y los enfriamos a 1º K. Aun cuando los premios Nobel de la Paz son los más controvertidos (pues incluso se han otorgado a promotores de la guerra). por lo raro que es el mundo microscópico. la situación política del momento y el hecho de si está o no a la moda el tema de trabajo parecen desempeñar un papel poco afortunado aunque importante. la parte normal es la que tiene temperatura y la superfluida siempre esta en el cero absoluto. En el punto  todo el helio II es normal y conforme va disminuyendo la temperatura empieza a crearse la componente superfluida hasta que. Sus trabajos. como ya vimos. nunca fueron premiados. conocidos como la componente normal y la componente superfluida. A Kapitza hasta 1978 se le otorgó este premio. mientras que lo recibieron otros que hicieron menos. Siendo el honor más reconocido internacionalmente. que será más bien una especie de alegoría. Ahí no acaba la cosa. los premios Nobel de Física y otras actividades científicas se han dado a investigadores que. hallándose en su forma de helio II. De esta manera. En cierto sentido. De acuerdo con la teoría de Landau. VI. todo el helio II es superfluido. lo recibieron por razones ajenas a los criterios básicos que uno supone determinarían la asignación. y helio II cuando está por debajo.

es que la componente normal es la que transporta calor al recipiente más frío. 2 y VI. A nadie le llama la atención que al poner agua en un congelador se convierta en hielo. los átomos van cambiando su comportamiento conforme baja la temperatura. el del superfluido y el del normal. Con esto la teoría de Landau lograba explicar cualitativa y cuantitativamente las observaciones que de otra manera parecían paradójicas o contradictonas. empezando por ser real. y no transporta calor. el nivel permanece fijo. sin oposición alguna y sin ejercer fuerza sobre la propela.consumados". Mientras que para caracterizar un flujo común y corriente basta con determinar la velocidad en cada punto. No habiendo un flujo neto de helio II. La razón por la que la pequeña propela gira. 1. indicando un flujo de salida del recipiente. La componente superfluida no tiene viscosidad. es posible poner en claro algunos de los experimentos descritos anteriormente. es la componente normal la que entra en acción y la que manifiesta su viscosidad. son ahora más fácil de entender. que es cero. es la componente superfluida la que se escapa tranquilamente por el minúsculo capilar. para este pintoresco líquido hay que hallar dos velocidades en cada punto. Con estas ideas en mente. que desde luego no es cero. el helio II presenta dos tipos de movimientos simultáneos e independientes. Al salir ejerce una fuerza sobre las aspas como resultado de su viscosidad. de algún modo. Las diferencias más notables entre las componentes de la mezcla son las siguientes. aun sabiendo que está constituido por las mismas moléculas de agua (H2O). En el caso presentado en la figura VI. mientras la componente normal sale muy lentamente y a duras penas. se mueve sin problema alguno por cualquier rendija (capilar o capa delgada). En el caso del cilindro rotante. donde un rehilete indicaba la salida de fluido sin que bajara el nivel del recipiente. ilustradas en las figuras VI. la de cada componente de la mezcla. al compensarse exactamente los movimientos opuestos de las componentes normal y superfluida. manteniendo el nivel del recipieite a la misma altura. Según la teoría. 3. Lo que sucede es que. Es el fluido ideal con el que soñaron los físicos y desearían utilizar los ingenieros. la componente normal es la que tiene todos los defectos. Se advirtió que sería un tanto raro y ahora es claro que no es nada intuitivo (excepto por el hecho de que las personas raras son frías). Empecemos con el último. al igual que la gente. la componente superfluida se mueve en la dirección contraria. Por su lado. La explicación de las peculiares películas delgadas por las que escapa de recipientes el helio II y la del efecto termomecánico (fuente). La viscosidad medida por este procedimiento es la del superfluido. Se mueve sobre — ¿dentro?— un fondo ideal absolutamente helado que no lo afecta y transporta calor en forma muy eficiente. lo que sucede es que sólo se han organizado de otra manera. . A cambio.

Se tienen dos recipientes con helio II a la misma temperatura y conectados por un capilar. es la componente superfluida la que puede moverse libremente y a gran velocidad. Aun cuando nos podría parecer que se trataba casi de la misma cosa. el comportamiento de partículas cargadas (iones) que se organizan alrededor de vórtices arreglados en hexágonos. el helio tres. Entre otras. para sorpresa de casi todos los investigadores. En el caso del efecto termomecánico la comprensión del fenómeno está basada en el hecho de que la componente superfluida no transporta calor y se mantiene a una temperatura cero. en el que una diferencia de temperaturas genera una diferencia de presiones. Bajo condiciones especiales hacen su aparición pequeños vórtices que se acomodan en hexágonos o se entrelazan como madejas irrecuperables de estambre. como cualquier fluido que moja el recipiente que lo contiene. Al salir el fluido más frío genera una baja en la temperatura del recipiente en el que entra. predicha por Lars Onsager a finales de los cuarenta y desarrollada posteriormente por Richard P. etcétera.En las delgadas capas que forma el helio II. Es inevitable confesar que hay muchos fenómenos relacionados con la superfluidez que no hemos mencionado. mencionaremos a las cuasipartículas que viven en los superfluidos. traeremos a cuento algunos hechos adicionales. que sigue siendo objeto de profundas investigaciones. resulta que las teorías existentes (Landau y continuadores) no podían aplicarse directamente. Sin el modelo de los dos fluidos sería inexplicable que un fluido salga más frío que el del recipiente de donde se saca. manifestado teatralmente por el efecto fuente. Estos remolinos. también se escabulle. Con un nuevo fluido cuántico y las posibilidades de . que siguen sus propias leyes cuánticas. En calidad de misterio final de un tema vasto. es la componente superfluida la que se mueve rápidamente hacia el otro lado. En el agua y en el aire (afortunadamente) se propaga el sonido con una velocidad característica. en 1972 se descubrió otro superfluido. De esta manera sale hasta vaciar el lugar que ocupaba o igualar el nivel exterior. la respuesta que tienen cuando son forzados a rotar. En el helio II también se propaga el sonido y el segundo sonido y el tercer sonido y el cuarto sonido (es reconfortante no tener que platicar en un medio superfluido). los fonones y los rotones. Así. la componente normal. Su demostrada existencia. El proceso complementario. Al aplicar una presión a uno de los lados. En mediciones directas se comprobó que el fluido saliente estaba más frío que el que se quedaba. lubricada por su envidiable compañera. tienen dimensiones atómicas y formas de girar que vagamente recuerdan a un tornado. mucho más lenta. Feynman. Sólo para entreabrir un poco más la puerta de este fascinante mundo de los fluidos cuánticos. y la propagación de cuatro diferentes sonidos. tiene la misma explicación. al menos por un rato. permitió explicar múltiples observaciones hechas en superfluidos.

después de todo es hermano mellizo del helio cuatro. El helio tres es más raro en la naturaleza y juntar una cantidad razonable cuesta mucho más trabajo y. el 3He está formado por dos protones. En nuestro pintoresco lenguaje de palanganas y tornillos. En el caso que nos ocupa. La existencia de fue predicha por Max Planck (1858-1947) en sus revolucionarios estudios sobre la radiación del calor. Los nombres honran a dos notables físicos del siglo XX. Se mencionó que una de las características cuánticas que etiquetan a las partículas es el espín. los fermiones se acomodan (donde sea que lo hagan) de manera que no hay dos en el mismo estado. licuarlo iba a ser posible sólo a bajas temperaturas y su comportamiento estaría descrito por las leyes cuánticas. mientras que el fotón es un bosón al tener espín 1 (con momento angular ). protones y neutrones). como. pero no gemelo. entre los que se encuentran los constituyentes del átomo (electrones. lo que trae como consecuencia que sea un fermión. . Las partículas elementales (como los cuarks). los átomos. De acuerdo con una de las leyes cuánticas. el 4He es un bosón debido al neutrón adicional que tiene. el electrón es fermion por tener espín 1/2 (y momento angular /2). la constante de Planck (h) dividida por 2.mezclarlo con el otro. Cuando se combinan varias partículas para formar un objeto más complicado. mientras que los bosones pueden amontonarse en el mismo lugar sin restricción alguna. los fotones y los piones. basta con sumar los espines de cada componente para saber si tiene carácter bosónico o fermiónico. Véamos brevemente la razón. el estudio de estas peculiares y únicas formas de materia se convirtió en uno de los temas centrales de investigación en la física de bajas temperaturas. el espín puede imaginarse como un particular modo de giro que se mide en múltiplos de la unidad fundamental de momento angular o giro: (hache barra). dos electrones y un neutrón. dinero. los fermiones y los bosones. salvo por la referida fiebre de los superconductores calientes. están divididos por la mecánica cuántica en dos grandes grupos fundamentalmente distintos. llamada el principio de exclusión de Pauli. Por ejemplo. La consecuencia es que los comportamientos son muy distintos. lo tienen entero. Los fermiones. tienen espín semientero y los bosones. quienes de manera independiente resolvieron problemas en los que esta diferencia era esencial. Sus características individuales lo hacen interesante para quien estudia asuntos tan disímbolos como las estrellas de neutrones o la superconductividad. y su presencia es la firma de los sucesos cuánticos. que a la postre dieran génesis a toda la teoría cuántica. Como era de esperarse. las moléculas y demás entes que constituyen lo que es. Esta cantidad es una de las constantes físicas universales. desde luego. Enrico Fermi (1901-1954) y Satyendra Nath Bose (1894-1974). las un tanto menos primarias (como el neutrón).

Como siempre sucede. el 3He-A y el 3He-B. el helio II. al pasar por la temperatura de transición superfluida. en los relojes y demás aparatos electrónicos modernos. como si orbitaran uno alrededor del otro. Las temperaturas para lograr estas combinaciones de fluidos raros. . descubrir y explicar. como campos magnéticos o superficies. Ciertamente hay otros comportamientos igualmente interesantes que se han descubierto (con sus correspondientes explicaciones teóricas) además de los que aquí hemos tratado. sigue completamente abierta la puerta para hacer. aunque los "criogenicistas" van acercándose. pasan por una transición y se orientan cambiando de color y textura. A esta temperatura. Estas parejas. son por ahora inalcanzables. la situación cambia y como en el caso del 4He las cosas pueden superfluir. aparecen dos tipos de superfluido. se pone de manifiesto una ligera atracción que produce el apareamiento de parejas de átomos. casi todos hemos visto las gracias que hacen estos materiales. La pasión por buscar caminos nuevos en las artes y las ciencias es insaciable. La temperatura de transición superfluida para el 3He es 1 000 veces menor que la del 4He. y son los responsables (casi siempre) de la textura que tienen. La razón para que aparezca esta singular característica es que los pares de Cooper pueden ser alineados por la presencia de agentes externos. Estos nuevos fluidos tienen la inesperada característica de tener textura. Este vago y extraño mundo que hemos esbozado de los superfluidos es más para sugerir un panorama que para describir un paisaje. llamadas pares de Cooper. Las teorías existentes sugieren la posibilidad de mezclas de estos helios superfluidos de hasta tres componentes y los comportamientos serían igualmente ajenos a toda intuición. cercanas a la milmillonésima parte de un grado Kelvin. en forma parecida a los cristales líquidos. Sin entrar en detalles de lo que es un cristal líquido. También.especialmente a muy bajas temperaturas. hemos visto cómo aparecen y desaparecen zonas oscuras. Los vórtices que aparecen en estos medios son verdaderamente extravagantes. lo que es igualmente importante. lo cual no adorna al otro superfluido conocido. hay más por decir y hacer que lo dicho y hecho. Ya como bosones. sus fuentes son inagotables. más que los del 4He. Algo análogo pasa con las variedades A y B de 3He superfluido. con los átomos casi quietos. son bosones que resultan de la combinación de dos fermiones. que tienen lo que se llama carátula digital. Ahí hay un cristal líquido y lo que ocurre es que al hacer pasar una pequeña corriente a través de ellos se calientan. Curiosamente.

esto es sólo el principio. Ciertamente. exquisito y dramático. drama y comedia. con las columnas de humo que desatan la imaginación al disiparse en nada o con las olas que traen recuerdos y espumas de otras playas? La poesía que puede inspirar la vista de un ocaso tornasol no se pierde si apreciamos los mecanismos diminutos y ocultos que dan lugar al maravilloso espectáculo. Difícilmente nos contentamos con esa "vista" inicial y buscamos más de cerca para completar lo que dejó entrever alguno de nuestros sentidos. no vamos a perder el saludable miedo a un huracán. son siempre insuficientes. basta con sentarse a escucharla. podemos paladear los diálogos llenos de poesía. Un mar embravecido sobrecoge a cualquier marino. de las ilusiones y los desamores y la dulzura que hay en la ingenuidad de cada adolescente. dice un refrán que nos deja pensando sobre lo que sucede después de que nació. por experimentado que sea. Ambos aprenden y actúan al ver lo que otros sólo sufren con terror. jamás disminuirá la belleza del momento. esa figura o esa voz. objeto de cuidados y atenciones (o fuente de obsesiones y peculiares melodramas). se descubre un universo adicional que únicamente puede hacer más delicioso el momento. E P Í L O G O "DE LA VISTA NACE EL AMOR". sin perder su encanto. la pupila y el alma.V I I . descubriendo la universalidad de las pasiones humanas. con las mágicas nubes que crecen tomando formas que sólo llevamos en la mente. con las hipnotizantes flamas que calientan la piel. Así. Al estudiar más allá de lo que se ve por encima. Pasada la primera impresión. ¿Por qué hacer igual con los atardeceres exquisitos de apastelados cielos. Esa cara. Si leemos el libreto. de la misma manera que un zumbante tornado impresiona al meteorólogo que busca predecirlo. la obra toma una dimensión diferente. Sin embargo. la opulencia del "espectáculo sin límites" se pone en evidencia. ni la inspiración que despiertan las rojas brasas de una hoguera. el trato y el conocimiento enriquecen (o matan) la relación hasta convertirla en algo real. Descubrir los sutiles movimientos de escena. . Si conocemos la historia que une cada una de las partes entre sí. vemos la escenografía y el vestuario o ponemos nuestra atención en los bailes y la actuación. agregando la música. se realzan esas emociones hasta tocar las fibras íntimas del corazón de quienes sienten o piensan. Si además de escuchar la música y las voces. literalmente bajo la superficie. los cambios de tono en un aria o el contrapunto de un cuarteto. como con las personas. Para apreciar una ópera.

. Así. A quienes leyeron este libro les correspondería escribir un epílogo. Cada parte encierra una complejidad que sigue sorprendiéndonos. la convicción de no haber hecho referencia a tantas cosas importantes o interesantes me deja un poco apenado. Nuestra capacidad de asombro está más desarrollada que nunca antes en la historia. habré logrado mi propósito. muchísimo más que decir de lo que aquí aparece. el esquizofrénico sufrimiento y placer que están detrás de cada línea habrán valido totalmente la pena.Lo mismo pasa con el universo que nos rodea. si la lectura despertó el interés por averiguar un poco más sobre los fluidos. Sin embargo. En realidad hay mucho. Lo menos que nos merecemos es la oportunidad de ver más allá de lo que ven las miríadas de especies con las que compartimos el mundo. Si además cada quien encontró una novedad o aclaró un concepto o disfrutó de alguna parte. al final.