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ENSAYO

DIVERSIDAD CULTURAL
UNA PERSPECTIVA UNIVERSAL*

Thomas Sowell**
A la luz de una reflexión sobre la manera en que las culturas y civilizaciones avanzan, el autor se propone en el presente artículo examinar en qué radica la importancia de la “diversidad”. Haciendo hincapié en el carácter esencialmente dinámico y vivo de la cultura, Sowell sostiene que toda cultura que ha evolucionado hasta llegar a ocupar un sitial importante en la historia, lo ha hecho siempre nutriéndose y recogiendo elementos de otras culturas. Todavía más, señala que es preciso rescatar la noción de que hay elementos o rasgos culturales que son superiores a otros en cuanto sirven mejor a determinados fines. Con esta afirmación, sin embargo, se está muy lejos de querer afirmar la superioridad per se de una cultura sobre otra, menos aún la mantención en el tiempo de un liderazgo cultural específico. En suma —se argumenta—, la diversidad cultural implica un cuadro dinámico de competencia que no es ni debe ser considerado como un juego de suma-cero, sino como aquello que permite el progreso del hombre. Lo anterior, concluye el autor, es muy distinto a lo que tienen en mente los actuales abogados de la diversidad, quienes en su nombre persiguen sin más la mantención de diferencias en los más variados ámbitos, y con ello, también, la preservación de segregados enclaves culturales.

originalmente en The American Enterprise (mayo/junio, 1991), bajo el título “Cultural Diversity: A World View”. Su traducción al castellano y reproducción en esta edición cuentan con la debida autorización. ** Profesor investigador de la Institución Hoover, Universidad de Stanford. Autor de un vasto número de publicaciones, entre las cuales cabe mencionar sus libros Classical Economics Reconsidered , Markets and Minorities y Ethnic America . Sus ensayos “Transacciones económicas” y “Transacciones políticas” fueron traducidos y publicados en los números 29 y 33, respectivamente, de Estudios Públicos.

* Publicado

Quisiera plantear la importancia universal de la diversidad cultural a lo largo de siglos de historia humana antes de regresar a los temas más puntuales de nuestro tiempo. ha estado marcada por la transferencia de los avances culturales de un grupo a otro y de una civilización a otra. cuando no una condena general a la civilización occidental en su conjunto. desde los programas de empleo hasta las reformas de los currículos educacionales. todavía más. Al menos. Tal diversidad había sido celebrada durante generaciones. por haber sido los árabes quienes oficiaron “D . en lo mínimo. más estrechas y más ideológicas que han llegado a asociarse con la palabra estos últimos años. en una invocación. Así ocurrió también con la brújula magnética. La historia de la raza humana. ya fuese en comedias como Abie’s Irish Rose (la famosa obra teatral protagonizada por un muchacho judío y una jovencita irlandesa). un imperativo y. en un arma coercitiva a la hora de los conflictos ideológicos. La diversidad es invocada en discusiones sobre una amplia variedad de cosas. constituyen en la actualidad partes vitales de la civilización occidental. es preciso separar la importancia general de la diversidad cultural —no sólo en los Estados Unidos sino que en todo el orbe— de las agendas más específicas. un término que casi nunca se define. a menudo. es algo muy distinto lo que se percibe en las actuales cruzadas en favor de la “diversidad”: ciertamente no una celebración patriótica de los Estados Unidos sino. que hizo posibles las grandes eras de exploraciones que pusieron en contacto al hemisferio occidental con el resto de la humanidad. una honda crítica contra Norteamérica. a pesar de que los europeos llamaron arábigo a este sistema. por ejemplo. El papel y la imprenta. ya en los discursos patrióticos del 4 de Julio. Sin embargo. Tampoco es meramente una palabra que describe el consabido hecho de que la población norteamericana está integrada por personas que provienen de muchas naciones. De igual modo. Todo eso era suficientemente conocido antes que la palabra “diversidad” se convirtiera en una parte insistentemente reiterada del vocabulario norteamericano. El propio lema nacional de los Estados Unidos —E Pluribus Unum— da cuenta de la diversidad del pueblo estadounidense.2 ESTUDIOS PUBLICOS iversidad” ha llegado a ser una de las palabras más usadas en nuestro tiempo y. los conceptos matemáticos migraron de una cultura a otra: la trigonometría del antiguo Egipto y el sistema numérico empleado actualmente en todo el orbe se originaron entre los habitantes de la India. razas e historias culturales. el abandono de las cavernas por el hombre. desde la entretención hasta la política. a pesar de haberse originado en China muchos siglos antes de que se abrieran paso hacia Europa. a la vez.

y esa es. fuesen europeos. hasta que éstos llegaron a integrar el legado común de la especie humana. así como muchos otros países ajenos a dicho Imperio sustituyeron también sus sistemas numéricos por los números arábigos. En nuestros días resulta virtualmente inconcebible que las distancias medidas por la astronomía o las complejidades de la alta matemática deban ser expresadas en números romanos. y no sólo hacia aquellas sociedades que descendían de Europa. entre las cuales Japón constituye tal vez el ejemplo más sorprendente. El ajedrez provino de India. Mucho de aquello que llegó a formar parte de la civilización occidental se originó fuera de esa civilización. luego la ciencia y la tecnología europea comenzaron a difundirse por el mundo. pero no pueden igualar la eficiencia de los números arábigos en las operaciones matemáticas. la pólvora de China y diversos conceptos matemáticos del mundo islámico. los números romanos ofrecen mayores oportunidades de error. sino que también hacia culturas no-europeas. a menudo en el cercano Oriente o el Asia. dado que el mismo dígito puede ser sumado. óptica y geometría. La conquista de España por los moros en el siglo VIII convirtió a ese país en centro de difusión hacia Europa occidental de los conocimientos más avanzados del mundo mediterráneo y oriental en materias como astronomía. según su ubicación en la secuencia. El hecho histórico de compartir los avances culturales. La mera expresión del año de la independencia de los Estados Unidos —MDCCLXXVI— requiere dos veces de tantos números romanos como arábigos. la razón por la que . o restado. después de todo. como Estados Unidos o Australia. Es más. africanos. por ejemplo. buena parte de la filosofía de la antigua Grecia llegó a Europa occidental en traducciones arábigas. asiáticos u otros— hayan preferido en reiteradas ocasiones abandonar determinado rasgo de su cultura a fin de reemplazarlo por alguno de otra cultura implica que la sustitución servía a sus propósitos con mayor efectividad: los números arábigos no son simplemente diferentes a los números romanos. El hecho mismo de que pueblos —todos los pueblos. que fueron luego retraducidas al latín o a las lenguas vernáculas de los europeos del oeste. Los números romanos resultan adecuados para enumerar reyes o campeonatos de pelota. implica bastante más que una diversidad cultural. Significa que algunos rasgos culturales no sólo eran diferentes de otros sino que mejores. El posterior ascenso de Europa occidental hacia la cumbre de la ciencia y la tecnología aconteció sobre esas bases. Prueba de ello es que los números romanos fueron reemplazados por los números arábigos en muchas naciones cuyas culturas derivaban de Roma. Más aún. medicina.DIVERSIDAD CULTURAL 3 de intermediarios en el tránsito de esos números hacia la Europa medieval. sino que son mejores.

La intelligentsia emplea a menudo términos como “percepciones” y “valores” al sostener que todo depende. como sucede con los números romanos en nuestros días. desde una perspectiva histórica e internacional. Es preciso insistir en que algunas características culturales son mejores que otras. productos y tecnologías se transfieren de una cultura a otra. En ese escenario particular. lo . Lo mismo ocurre también con los frutos naturales de la Tierra. ellas tienden entonces a ser dejadas de lado o a sobrevivir únicamente como curiosidades marginales. sino que existen para satisfacer las necesidades humanas y promover las finalidades de la vida humana. y su tabaco provino del hemisferio occidental. ese árbol es oriundo de Brasil. Pero no sólo conceptos. pues éste no es originario de Sudamérica. la cultura aborigen permitía conseguir aquello que tanto los europeos como los aborígenes deseaban lograr: sobrevivir. información. en realidad. puesto que muchos miembros de la intelligentsia niegan o evaden esta simple realidad. Los rollos de pergamino preservaron alguna vez valiosos documentos. La mayor parte del arroz que se cultiva actualmente en Africa procede de Asia. La diversidad cultural. Pero cuando esas culturas conocieron el papel y la imprenta que se empleaban en China. respecto de los cuales sentimos cierto apego emocional. por ejemplo. Cuando los europeos comenzaron a aventurarse por el árido interior de Australia. no constituye un cuadro estático de disimilitudes sino que es un cuadro dinámico de competencia. Los libros impresos en papel no eran simplemente distintos: eran mejores. Incluso Argentina. sin embargo. con lo cual los pergaminos virtualmente se extinguieron. Cuando esas características son superadas por las de otras culturas. Se desea sobrevivir en lugar de morir. los libros pudieron hacerse entonces de manera mucho más veloz y económica. Una determinada cultura puede no ser superior en todo y en cada situación. Las características culturales no son simples distintivos de “identidad”. importó alguna vez el cereal. pero hay muchos propósitos humanos que son comunes a todas las culturas. el arte y la literatura. del modo como se mira el asunto. así como el más preciado saber y pensamiento de las culturas europeas o meso-orientales. y mucho menos aún mantener esa superioridad en el transcurso del tiempo. un gran país productor de trigo. Malasia ocupa el primer lugar mundial en el cultivo de gomeros y. en el que lo que sirve más efectivamente a los fines humanos logra sobrevivir y aquello que no es útil tiende a declinar o a perecer. muchas veces perecían de sed y de hambre en una tierra en que los aborígenes australianos no tenían problemas en encontrar alimento y agua. Tal vez en parte tengan razón en áreas como la música.4 ESTUDIOS PUBLICOS tenemos números.

Pero. Pero no es preciso hacerlo. Si las naciones y las civilizaciones difieren en su efectividad en los diversos campos del quehacer. Es lo que hace progresar a la raza humana. por ejemplo. así también ocurre con los grupos sociales. Sólo necesitamos reconocer que determinados productos. dicho liderazgo ha sido real en determinadas épocas. No es menester colocar a toda una cultura por sobre otra en todas las cosas. Similares auges y caídas de naciones e imperios han jalonado muchos tramos de la historia humana. Desde luego. en consecuencia. por ejemplo. y mucho menos aún sostener que esa situación se mantiene a lo largo de la historia. y no sólo diferentes. pues no es así. y todavía en el siglo XVI ostentaba el nivel de vida más elevado del mundo. hábitos y orientaciones entre diversos grupos de personas. así como hay distintos intereses. el “siglo de oro” de España y su posterior descenso —al punto de llegar a ser uno de los países más pobres de la Europa de hoy—. y buena parte de lo logrado en el proceso ha contribuido enormemente al bienestar y a las oportunidades que tenemos en la actualidad. hasta llegar a ser conocido como “el enfermo de Europa”. En este contexto hay una reticencia especialmente fuerte a aceptar que existen diferentes grados y tipos de habilidades. es comprensible nuestra reticencia a calificar cualquier cosa o a cualquier persona como “superior” e “inferior”. las centenarias victorias del Imperio Otomano —intelectuales y en los campos de batalla en Europa y el Oriente medio— y después su larga declinación. Si uno se . el surgimiento y la desaparición del Imperio Romano. Cierto académico manifestaba que en el siglo XIX. sin ninguna esperanza real de poder recuperar en el futuro previsible su anterior superioridad universal. cultivos agrícolas o conceptos intelectuales cumplen determinados propósitos mucho mejor que sus alternativas respectivas. habilidades. aunque el liderazgo cultural ha cambiado de manos muchas veces.DIVERSIDAD CULTURAL 5 que no obsta a que características culturales particulares puedan ser claramente superiores para algunos fines. La competencia cultural no es un juego de suma-cero. los judíos que emigraron a Estados Unidos tuvieron la fortuna de arribar en el momento preciso del auge de la industria del vestuario en Nueva York. en primer lugar. ¿a qué se debe toda esta discusión? Quizás obedezca a que aún vivimos bajo la extensa y siniestra sombra del holocausto nazi y. Sin embargo. el liderazgo cultural en diversos campos ha cambiado de manos muchas veces. tecnologías. Igualmente claro es que China es hoy una de las naciones más pobres del mundo y que en su empeño por alcanzar a Japón y a Occidente en materia de desarrollo tecnológico enfrenta serias dificultades. China llevó la delantera a Europa en gran número de áreas a lo menos durante mil años.

del Imperio Ruso. administraron más de la mitad de las tiendas de abarrotes en Kingston (Jamaica) y Ciudad de Panamá. Nada ha sido más habitual que el hecho de que determinados grupos —a menudo minorías— dominaran determinadas actividades o industrias. Louis. virtualmente todo grupo sobresale en algo. en Milwaukee y St. de Argentina. Marcas norteamericanas. Otros grupos han dominado el comercio minorista en otras partes del mundo: los gujaratis de la India en Africa oriental y Fiji. han sido prominentes pioneros en la industria de pianos. cuando los alemanes han sido famosos durante siglos por su técnica cervecera. como Anheuser-Bucsh o Coors. veremos a los judíos jugando un papel prominente. ¿por qué ha de sorprendernos que como cerveceros en Argentina alcanzasen igual fama a la que tienen los italianos como viñateros? ¿Cómo ha de extrañarnos que la industria cervecera surgiese en Estados Unidos. para no mencionar el órgano Wurlitzer. en la industria del vestuario de la España medieval. Los alemanes iniciaron también la industria de pianos en la Rusia de los zares. como Steinway y Schnabel. ¿Por qué debiera sorprendernos encontrarlos en una posición predominante en el mismo rubro en Norteamérica? También otros grupos han destacado en ocupaciones e industrias específicas. son signos del dilatado predominio de los alemanes en esa industria que. Pocas veces se tiene capacidad suficiente como para mantener a otros fuera del negocio y. Simplemente se es mejor en lo que respecta a las capacidades particulares requeridas en esa actividad o industria.6 ESTUDIOS PUBLICOS limitase solamente a la historia de los judíos en Estados Unidos. bien se podría afirmar que éstos tan sólo llegaron al lugar preciso en el momento apropiado. y los libaneses en ciertos sectores de Africa occidental. entre muchos otros? . trasladada a los Estados Unidos. en Australia. precisamente donde se concentraban los inmigrantes alemanes. del Imperio Otomano. De modo similar. por ejemplo. Al adoptar una vez más una perspectiva universal. por ejemplo? ¿O que los principales productores norteamericanos de cerveza en nuestros días tengan apellidos alemanes. cuando no predominante y casi siempre próspero. Los inmigrantes chinos. en verdad. Francia e Inglaterra. En ocasiones podemos observar por qué. Filipinas. Sabiendo que los italianos han producido vino durante siglos no debiera asombrarnos que ellos sobresalgan entre los viñateros de Argentina o del Valle de Napa. permitió que ellos fueran los primeros en fabricar pianos allí. mientras conducían más del cincuenta por ciento de todo el comercio detallista en Malasia. menos aún. en California. en uno u otro período de la historia. ya en la época colonial. Australia y Brasil. por ejemplo. Los alemanes. sin embargo. ciertamente. a la mayoría de la población. Vietnam y Camboya.

los judíos otomanos se transformaron en un pueblo en decadencia dentro de un imperio decadente. La diferencia estribaba en que esas minorías cristianas —especialmente griegas y armenias— mantuvieron sus lazos con la Europa cristiana y a menudo enviaban a sus hijos a estudiar allí. tampoco lo hacen determinados grupos étnicos o religiosos. Se trata de una pregunta no respondida porque en gran medida es una pregunta no formulada. Pero en el momento de la creación del Estado de Israel en el siglo XX.DIVERSIDAD CULTURAL 7 Así como las naciones o civilizaciones no ejercen el liderazgo cultural en determinado campo en forma permanente. cervecería) sino que. acaso no todos. Para tener una idea de la inversión histórica que hubo en las posiciones relativas de los judíos sefarditas y askenazis. que alguna vez habían sido la elite del judaísmo mundial. Cuando los judíos fueron expulsados de España en 1492. Europa ya había adoptado las ciencias médicas desarrolladas en el mundo islámico. orientaciones y valores que determinan cuáles son las habilidades en particular que se procura desarrollar y con qué grado de éxito. Muchos. de modo que los médicos judíos que buscaron refugio en el Imperio Otomano fueron muy solicitados por el pueblo musulmán. Por contraste. naciones o civilizaciones enteras sobresalen en algunos campos en particular más que en otros? Con demasiada frecuencia la respuesta a esa interrogante debe ser: nadie lo sabe realmente. en cuanto a intereses. A comienzos del siglo XVI el sultán del Imperio Otomano mantenía en su equipo médico de palacio a 42 médicos judíos y a 21 musulmanes. no sólo en el terreno médico sino también en el comercio internacional e incluso en el teatro. baloncesto. esos judíos sefarditas que hace siglos se habían establecido en el mundo islámico aparecían ahora penosamente a la zaga de los judíos askenazis del mundo occidental. Ni la raza o la etnicidad en cuanto tal era lo crucial sino la mantención de vínculos con el progreso de la civilización occidental. Minorías cristianas en el seno del Imperio Otomano comenzaron a reemplazar a los judíos. subgrupos. ¿Por qué ciertos grupos. eran judíos sefardíes procedentes de España. no sólo en cuanto a capacidades específicas en un sentido estrecho (ciencia de la computación. la fuente de la ventaja judía —su conocimiento de la medicina occidental— comenzó a erosionarse en la medida en que las generaciones sucesivas de judíos otomanos perdieron contacto con Occidente y sus posteriores avances. especialmente en ingresos y educación. Con el transcurso del tiempo. otrora dominado por los judíos. sin embargo. Resulta tremendamente arduo tan sólo intentar que se acepte el hecho de que hay profundas diferencias entre los pueblos. más a fondo. . bástenos decir aquí que los judíos sefarditas en la era colonial americana algunas veces desheredaban a sus hijos por contraer matrimonio con judías o judíos askenazis.

aunque las historias de muchos de ellos contradicen completamente esa versión particular del entorno en cuanto explicación. Otra explicación que ha tenido diversos grados de aceptación en distintas épocas y lugares es la teoría biológica o genética acerca de las disimilitudes de los pueblos. Judíos e italianos —procedentes de Europa oriental y del sur de Italia. sólo como las circunstancias inmediatas que nos rodean. al menos en la superficie. y sus inmigraciones masivas también cesaron en la misma época. ambos factores. Es mucho más aceptable culpar a las condiciones sociales reinantes o a las políticas institucionales. a lo menos. Si esas diferencias culturales se debieran a los genes. o como las diversas políticas institucionales hacia grupos diversos. Ambos grupos llegaron a Norteamérica bajo . La culpa nada tiene que ver con eso. en estos últimos siglos Europa ha adelantado a China en muchos de esos mismos planos. También es evidente que China tuvo una civilización más avanzada que Europa en lo científico. es decir. tecnológico y organizacional por cerca de mil años. Tomemos sólo dos ejemplos de entre tantos que pueden escogerse. Sin embargo. en herencia y entorno.8 ESTUDIOS PUBLICOS Meramente insinuar que esos factores culturales internos juegan un papel significativo en diversos resultados económicos. respectivamente— comenzaron a arribar en grandes cantidades a Estados Unidos durante más o menos los mismos años del siglo pasado. para efectos de análisis. surge una interrogante más fundamental en relación a si la culpa es el asunto realmente en juego. Qué duda cabe. Me he opuesto a dicha teoría en muchas oportunidades. educacionales o sociales equivale a exponerse a acusaciones de “culpar a la víctima”. ¿cómo podrían estas dos razas haber enrocado posiciones de modo tan radical de una época histórica a otra? Todas estas explicaciones sobre las diferencias entre grupos pueden ser desglosadas. son absolutamente diferentes entre sí en términos genéticos. una visión global de la historia de la diversidad cultural parece negar. Una perspectiva universal de las diferencias culturales a lo largo de los siglos socava también a la teoría genética. En ese estrecho sentido. Sin embargo. pero no entraré aquí en esos extensos argumentos. el entorno puede explicar algunas diferencias entre grupos. Pero si miramos la diversidad cultural desde un punto de vista tanto internacional como histórico. Una de las razones de ello es que hemos pensado el entorno de un modo demasiado estrecho. por ejemplo. cuando la legislación norteamericana relativa a la inmigración se volvió más estricta en los años veinte de este siglo. Los europeos y los chinos. ningún ser humano debiera ser culpado por el modo en que su cultura evolucionó por siglos antes de su nacimiento.

Su destino en Estados Unidos no estuvo determinado únicamente por las condiciones sociales del entorno en que les tocó vivir allí. Esto no debiera resultar sorprendente para alguien que esté familiarizado con sus respectivas y muy diferentes historias a lo largo de los siglos. sino también en ciudades tan distantes como Melbourne o Sydney. en tanto que los judíos germánicos se establecieron alrededor de Sydney. muchos japoneses-norteamericanos fueron recluidos durante la segunda guerra mundial. Como todos sabemos. . La industria vitivinícola de California abunda en apellidos italianos (Mondavi. Sin embargo. Un segundo y muy distinto ejemplo de persistentes diferencias culturales toca a los inmigrantes japoneses. Incluso tienen un dicho entre ellos que señala que Melbourne es una ciudad fría con judíos cálidos. pero el único viñatero judío destacado —Manischewitz— elabora un tipo de vino absolutamente diferente. sus trayectorias sociales en Estados Unidos han sido muy diferentes. pero a una velocidad muy diferente y a través de medios muy diversos y en una combinación distinta de actividades e industrias. Cuando observamos a judíos e italianos en un medio tan distinto como lo es el de Argentina. al tiempo que Sydney es una ciudad cálida con judíos fríos. Con el paso del tiempo ambos grupos ascendieron. Ellos eran diferentes porque abordaron las naves que los conducirían a través del Atlántico. Incluso entre los judíos askenazis. los judíos de Europa oriental tendieron a conglomerarse en Melbourne y sus alrededores. Esas diferencias han permanecido entre sus descendientes no sólo en Nueva York y Chicago. En Australia. Gallo y Rossi). A menudo vivían en los mismos barrios y sus hijos asistían a las mismas escuelas y se sentaban unos al lado de otros en las mismas salas de clases. Pero todavía podemos ir más lejos. judíos e italianos tendían a hacerse ricos en sectores muy distintos de la economía. o por la forma en que los trató la sociedad norteamericana. Lo mismo sucede si observamos las diferencias entre los judíos y los italianos en Australia o Canadá o Europa occidental. Incluso cuando prosperaban. detectamos el mismo modelo de diferencias entre ellos. y en Estados Unidos nadie osa comparar a viñateros italianos con viñateros judíos. incluyendo a Austria como también a Alemania. Los judíos no son italianos y los italianos no son judíos.DIVERSIDAD CULTURAL 9 virtualmente la misma condición económica: la indigencia. aquellos que provenían de Europa occidental tuvieron historias económicas y sociales significativamente diferentes de aquellos originarios de la Europa central germánica. Sus entornos —en el sentido estrecho en que habitualmente se emplea el término— eran prácticamente idénticos. y esas diferencias cruzaron el océano con ellos.

podríamos preguntarnos por qué Japón y Suiza son tan prósperos cuando ambos carecen casi por completo de recursos naturales. antes que abordaran las naves que los conducirían a través del Océano Pacífico. Ambos son países ricos en aquello que los economistas llaman “capital humano”. En Brasil. la era Taisho fue una de fanático nacionalismo japonés. hay que ir a Estados Unidos. y luego. Esos japoneses. Esa misma interrogante podría plantearse hoy en relación a muchos países. y que esas diferencias seguirían existiendo aún durante décadas posteriores.) Sea como fuere. se sabe también que ambos grupos eran culturalmente diferentes en Japón. es decir. los japoneses en Brasil nunca se vieron sometidos a la discriminación sufrida por los nipones-norteamericanos en las décadas anteriores a la segunda guerra mundial. Lo que aquí importa es que el entorno inmediato —sea social o geográfico— es sólo parte de la historia. (Los japoneses poseen ciertamente más tierras agrícolas en Brasil que en Japón. poseen en Brasil una superficie de tierra equivalente a tres cuartas partes de la superficie total del Japón. los japoneses fueron apabullantemente —y aun fanáticamente— leales a Japón. muy pocos japoneses residentes en Brasil fueron recluidos durante la última gran conflagración. con perplejidad. Pero cuando se conoce algo de la historia de los japoneses que se establecieron en estos dos países. Si se desea conocer el Japón de la era Taisho. suelo y recursos naturales. los conocimientos prácticos de sus pueblos. sin embargo. dicho sea de paso. más pronorte-americana. hay que viajar a Brasil”. tampoco puede dar cuenta de las grandes diferencias sociales y económicas entre naciones y civilizaciones. Tras haber visitado Chile. los japoneses-norteamericanos se mantuvieron mayoritariamente leales al país del norte. en términos culturales. y los soldados nipo-americanos ganaron más que algunas medallas en combate. Con todo. Un profesor japonés ha señalado: “Si se desea conocer el Japón de la era Meiji. un escritor del siglo XVIII describía las múltiples ventajas naturales que exhibía ese país en cuanto a clima. Es más. Si el estrecho concepto de entorno no consigue explicar muchas diversidades profundas entre grupos y subgrupos. La era Meiji fue una más cosmopolita. se preguntaba por qué razón su población se encontraba asolada por semejante pobreza.10 ESTUDIOS PUBLICOS Lo que es menos sabido es que en Brasil hubo y hay una población nipona aun más numerosa que en los Estados Unidos. No cabe duda que tras los diferentes grados de habilidad entre los distintos pueblos y naciones yace una larga y compleja historia. . Esta diferencia no puede explicarse por los rasgos propios del entorno norteamericano o brasileño. Inversamente. Estos dos grupos de inmigrantes abandonaron Japón en períodos muy distintos de ese país.

Las pequeñas islas en medio de los océanos pocas veces han sido fuente de nuevos avances científicos o adelantos tecnológicos. ya sea que hablemos de la Escocia medieval. y cómo eso ayuda o menoscaba las interacciones en gran escala entre los pueblos? Consideremos sólo un dato: la superficie de Africa es dos veces mayor que la de Europa. habrá culturas aisladas. por ejemplo. sin embargo la línea costera del continente negro es más corta que la europea. el hecho de hablar sólo gaélico en un país angloparlante afecta todo el progreso económico y social de un grupo. una interrogante no formulada. en gran medida. La geografía configura o delimita las posibilidades que tienen los pueblos en materia de interacciones culturales. no importando donde estén situadas ni la raza de sus pueblos. Las condiciones geográficas varían radicalmente tanto en términos de cuánto facilitan o impiden las interacciones culturales a gran escala como en la distribución de los recursos naturales. muy separadas entre sí. así como el desarrollo respectivo fruto de ellos. el Ceilán colonial o de los actuales montañeses en Vietnam. que están en variados aspectos retrasadas en relación a las culturas de la misma raza que habitan las llanuras. traían consigo una historia muy diferente a aquélla de los llaneros escoceses que también se establecieron en Carolina del Norte. ¿Cuán radicalmente difieren los diversos entornos geográficos. no sólo en términos de clima tropical versus ártico sino también en cuanto a la configuración misma del terreno. Por una parte. los llaneros hablaban inglés.DIVERSIDAD CULTURAL 11 La geografía bien puede jugar un papel significativo en la historia de los pueblos. en tanto que los montañeses lo hacían en gaélico. Obviamente. y lo es porque muchos buscan respuestas en términos del entorno social inmediato o porque insisten vehementemente en que ya han hallado la respuesta en esos términos. a menudo con diferentes lenguas o dialectos en medio de una región culturalmente fragmentada. Cuando los montañeses de Escocia emigraron a Carolina del Norte en la época colonial norteamericana. aunque tal vez ello no radique simplemente en una mayor o menor dotación de recursos naturales. En las altas y apartadas mesetas se producen muchas veces culturas insulares. Estamos muy lejos de ser capaces de explicar cómo han operado a lo largo de la historia todas esas influencias geográficas. Allí donde la tierra fértil que puede sustentar la vida humana existe sólo en parcelas aisladas. Lo cierto es . También en tierra firme hay islas. lengua que conservaron hasta avanzado el siglo pasado. Cuando hablamos de entornos geográficos o de entornos sociales lo hacemos respecto de los efectos de largo plazo y no simplemente de aquellos ocasionados por las de circunstancias inmediatas. También es ésta una interrogante sin respuesta porque es.

hay cantidades de bahías y ensenadas alrededor de todo el continente. También los ríos son muy importantes. Las vías de agua de todo tipo han jugado un papel gravitante en la evolución de las culturas y naciones. por ejemplo. o de las numerosas urbes europeas sobre el Danubio. fabricados por el hombre. pero no hay que ser Moisés para vadearlo a pie durante el verano. excepción hecha de Rusia. descubrimos que también difieren en materia de ríos como lo hacen en relación a los puertos. incluyendo a Uganda. Otros lo son únicamente por tramos. como es el caso de Los Angeles. Con estos antecedentes. Hay numerosos lugares en Africa que se encuentran a más de 500 millas del mar. que es más largo que cualquiera de Norteamérica y lleva mayor volumen de agua. Ya se trate de importantes puertos. Algunos ríos africanos son navegables solamente durante la temporada lluviosa. Pero es la geografía la que establece los límites dentro de los cuales pueden operar los seres humanos. Dicho comercio se ve facilitado en Europa no sólo por la cantidad de ríos navegables. como los automóviles y los aviones. entre diversas cataratas y caídas de agua. las vías de agua han constituido durante siglos la arteria vital de los centros urbanos. Hay naciones africanas enteras sin un solo río navegable: Libia y Sudáfrica. Sólo muy recientemente los medios de transporte autopropulsados. Volviendo a nuestra comparación de los continentes de Europa y Africa. ¿cabe sorprenderse de que Europa sea el más urbanizado de todos los continentes habitados y Africa el menos urbanizado? La urbanización no lo es todo en la vida.) Nueva York cuenta tanto con un ancho y profundo río como con una enorme y abrigada bahía. se halla a más de 500 millas del mar. pero ciertamente una . Eso lo hacen los seres humanos. Los puertos marítimos no son las únicas vías de agua. “Navegable” es el término crucial.12 ESTUDIOS PUBLICOS que la costa europea es mucho más intrincada. Virtualmente toda ciudad principal del mundo está situada junto a un río o un puerto. como Sydney. Incluso el río Zaire. En cambio la mayor parte del litoral africano es parejo. o de las ciudades de Londres sobre el Támesis y París junto al Sena. (Existe un río Los Angeles. han permitido excepciones a la regla. lo que significa que carece de los puertos que hacen posible el comercio marítimo en gran escala al permitir que las naves echen anclas lejos del oleaje de alta mar. tiene demasiadas caídas de agua próximas al océano como para convertirse en una arteria relativamente importante para el comercio internacional. Ninguna de estas características geográficas da por sí origen a una gran ciudad o genera una cultura urbana. Singapur o San Francisco. sino también por el hecho que ningún lugar del continente. y en algunos lugares establece esos límites de manera mucho más vasta que en otros.

y las habilidades peculiares a la cultura urbana suelen aparecer en grupos que provienen de una cultura urbana. Uno de esos temas más amplios se refiere a que la diversidad implica esfuerzos organizados en pos de la preservación de diferencias culturales. están junto a ese río. hay unos cuantos temas que surgen una y otra vez. de manera que parece significar todo género de cosas. quizás subsidios del gobierno para variados programas administrados por los abogados de la “diversidad”. como también lo es en términos estrechamente económicos. Una vez más. de volver a aprender todo de nuevo a través del ensayo y el error. Si lo que importa de las culturas es que ellas son emocionalmente simbólicas. y si la disimilitud es apreciada por el bien de la disimilitud en sí. (A la inversa.) Si miramos al interior de Africa observamos que la influencia de la geografía parece ser igualmente clara. Las culturas existen para ayudar a satisfacer las necesidades vitales y prácticas de la vida humana: para estructurar la sociedad de manera de perpetuar la especie. y la economía por largo tiempo floreciente de Africa oriental. Los grandes reinos de Africa occidental. establecida junto al gran puerto natural de la isla de Zanzíbar. y aún hoy las dos más importantes ciudades del continente. Pero las culturas existen incluso en sociedades aisladas en que no hay otras culturas cerca —donde no hay nadie más ni nada más respecto del cual o respecto de lo cual ser diferente—. ella es una influencia importante de largo plazo cuando se trata de forjar culturas. ¿Cuáles son las implicancias de una visión universal de la diversidad cultural para los asuntos más puntuales que se discuten actualmente bajo ese sello en Estados Unidos? Si bien el término “diversidad” es empleado de tantos modos diferentes en tantos contextos diferentes. entonces esta visión en particular de la “diversidad” cultural puede tener tal vez algún sentido. quizás esfuerzos del gobierno.DIVERSIDAD CULTURAL 13 cultura urbana obligadamente diferirá en forma sustancial de las culturas no-urbanas. La civilización antigua más famosa del continente surgió en ambos márgenes del más largo de los ríos navegables africanos. en la región servida por el Níger. constituyen prueba adicional del papel de la geografía. y ahorrar así a la generación siguiente el costoso y peligroso proceso de empezar de cero. si bien es cierto que la geografía no lo determina todo —la economía de Zanzíbar ha sido arruinada por las políticas gubernamentales de estas últimas décadas—. podría escribirse una interesante historia acerca de los fracasos de los grupos urbanos en poblaciones agrícolas. Este tipo de enfoque plantea interrogantes en relación a cuál es el propósito de la cultura. Alejandría y El Cairo. el Nilo. incluyendo . para transmitir el conocimiento duramente obtenido y la experiencia de siglos y de generaciones a los jóvenes e inexpertos.

Adam Smith en economía. Son modos vivos y cambiantes de realizar todo aquello que hay que hacer en la vida. generalmente a través de acontecimientos fuera de su control. y James Watt con su máquina de vapor que revolucionó a la industria y el transporte modernos. aunque una historia similar podría narrarse de Escocia en una era anterior. cuánto de lo nuevo estimaban útil para sus propias vidas. como el español hablado en España contiene palabras árabes y como el español que se habla en Argentina contiene términos italianos. Las decisiones relativas al cambio. No es esto lo que tienen en mente algunos de los defensores de la “diversidad”’. cuando ese país. Japón fue un ejemplo clásico en el siglo XIX. La gente consume pollo de Kentucky Fried Chicken en Singapur y se aloja en el hotel Hilton en El Cairo. Ha sido éste el modo como las culturas se fueron enriqueciendo en todas las grandes civilizaciones del mundo. Robert Adam en arquitectura. decisiones políticas. si es que alguna vez se toman. cómo curar a los enfermos y hacer frente a la muerte de los seres queridos y también cómo convivir con los vivos. Todo individuo hace lo mismo. tomados de la población italiana que emigró a ese país. Ninguna cultura ha alcanzado un desarrollo mayor en forma aislada. Los idiomas recogen palabras de otros idiomas. tienden a ser consideradas como decisiones colectivas. Las culturas existen para que los pueblos sepan cómo obtener alimento y construir un techo sobre sus cabezas. . Durante el proceso los escoceses perdieron su idioma. día tras día. Ha sido éste el modo como las grandes ciudades portuarias y otros centros culturales se constituyeron en centros de progreso en todo el planeta. pero adquirieron preeminencia mundial en diversos campos. Las culturas no son autoadhesivos en los parabrisas de los automóviles. vemos. Y fue así como toda una sociedad avanzó hacia niveles de vida más altos de lo que jamás habría soñado en su pasado de amarga pobreza. casi como mariposas en ámbar. Ellos parecen querer preservar a las culturas en su pureza. Los individuos han decidido por sí solos cuánto de lo antiguo deseaban mantener. donde alguna vez incluso la nobleza fue analfabeta.14 ESTUDIOS PUBLICOS los errores fatales. Joseph Black en química. consciente o inconscientemente. Pero no es éste el modo como las culturas han evolucionado. se convirtió en breve lapso —en términos históricos— en una nación que produjo pioneros mundiales en especialidad tras especialidad: David Hume en filosofía. pero gran cantidad de culturas ha hecho avances históricos y aun deslumbrantes cuando se puso fin a su aislamiento. por ejemplo. Toda cultura descarta con el correr del tiempo aquellas cosas que no cumplen su cometido o que no lo hacen tan bien como aquello que procede de otras culturas.

Los escoceses. Sus legados. y todos los pueblos deben reclamar ese legado y no recluirse en el callejón sin salida del tribalismo o en la orgía emocional de la vanidad cultural. en cambio los pueblos que habitan los enclaves estarán restringidos a lo que existe en la subcultura inmediatamente circundante. ellas tendrán que competir económicamente por su sustento. y con mucho. ya fueran curas para enfermedades mortales. las habilidades y las técnicas analíticas que la civilización occidental ha adoptado de todas las otras civilizaciones del mundo. muy considerados. Incluso si antes no se encontraban en desventaja. sino en hacer avanzar a la humanidad toda. Sea como fuere que esas personas vivan en sociedad. causan un daño enorme a los habitantes de esos enclaves. Aquellos que emplean el término “diversidad cultural” para promover una multiplicidad de enclaves étnicos segregados. También debemos reconocer que muchos grandes pensadores del pasado —ya sea en la esfera de la medicina o la filosofía. pertenecen a todos los pueblos. emitían un agudo grito de advertencia. si sus competidores de la población general pueden libremente aprovechar el conocimiento. ahora lo estarán. aunque eso no quitaba que las aguas servidas terminasen en la calle. Todavía en pleno siglo XVIII era considerado un hecho notable que los peatones de Edimburgo no necesitaran estar atentos a las aguas servidas que eran lanzadas a la calle desde las casas o departamentos. . Tal vez valía la pena sacrificar un poco de esa cultura autóctona para deshacerse de semejante problema. de la ciencia o la economía— no se empeñaban únicamente en hacer avanzar al grupo en particular del cual provenían.DIVERSIDAD CULTURAL 15 También hubo niveles más altos en otros ámbitos. ya espectaculares aumentos en el rendimiento agrícola destinados a combatir el flagelo del hambre.