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Evolucin Biolgica

Cada ao, animales pequeos como los nematodos parsitos y grandes como el salmn o el bacalao producen un gran nmero de huevos y las orqudeas dispersan sus semillas a millares. Otras especies, como las tortugas por ejemplo, se reproducen ms lentamente. Todos, sin embargo, comparten un rasgo demogrfico: cuando una poblacin mantiene invariante su tamao durante largo tiempo, quiere decir que cada padre, en trmino medio, se sustituye a s mismo con slo un hijo reproductor. Esto, que resulta muy simple ecolgicamente hablando; contradice un poco el mecanismo de la evolucin: aunque la poblacin se sustituya a s misma, algunos padres dejan ms descendientes que otros. Este desequilibrio, proporciona la condicin para que se d evolucin por seleccin natural. En la historia de las sociedades, la evolucin biolgica ha sido estudiada por varias personas, relacionando los organismos vivos con organismos que han ido cambiando y desapareciendo (algunos de los cuales, han tenido un efmero paso por la Tierra). Alrededor de los aos 1760, el naturalista francs Count George-Louis Leclerc de Buffon (1707 1788), escribi La Historia Natural de los Animales, en la cual se explicaban diferentes posibilidades de evolucin. Buffon observ que los huesos de las extremidades de todos los mamferos eran muy similares en varios detalles (el brazo de un ser humano, la extremidad anterior de un perro y la de una foca, tienen el mismo nmero y tipo de huesos). Tambin not que las piernas de ciertos mamferos, como el cerdo por ejemplo, tenan pies que nunca tocaban el suelo y que aparecan para no ser usados. Para Buffon, en esa poca, eran muy difcil de explicar esas observaciones sin embargo concluy que los huesos de las extremidades de los mamferos podran haber sido heredados de un ancestro comn. Buffon no logr explicar los mecanismos a travs de los cuales ocurra la herencia de estas caractersticas que l observaba; pero su discpulo Jean-Baptiste de Lamarck (17441829; Francia); propuso una explicacin. Lamarck sugiri que el linaje de los organismos podra cambiar gradualmente a lo largo de las distintas generaciones; como estructuras heredadas que se han convertido en ms largas y grandes como resultado del uso continuado, o inversamente, ms cortas y pequeas por la falta de uso. Actualmente, los cientficos no abalan que los cambios evolutivos encuentren una convincente explicacin en el mecanismo propuesto por Lamarck. Sin

embargo hay que reconocer que su trabajo ha contribuido enormemente a la explicacin ms aceptada actualmente y que hoy llamamos Teora de la Evolucin. Fue Darwin quin public primero sus hallazgos y reflexiones en 1859 y expuso el mecanismo actualmente aceptado. La Seleccin Natural es el xito diferencial de supervivencia y reproduccin que poseen los individuos de una poblacin y que se obtiene como resultado de la interaccin con el medio. Una poblacin de organismos que se reproducen sexualmente, consta de muchos individuos diferentes (gracias al intercambio gentico): hay algunos que son ms grandes, ms gruesos, ms verdes o ms peludos que otros. Cuando unos organismos sobreviven o se reproducen mejor porque tienen alguna caracterstica determinada que les otorga cierta ventaja en ese tiempo y lugar determinados; se dice que la Seleccin Natural est actuando. Esta es la idea que se le ocurri a Darwin para explicar el mecanismo de la evolucin de las especies; actualmente avalada por evidencia gentica, corregida, sintetizada y generalizada.

La historia de cmo Darwin lleg a sus conclusiones


De joven, Darwin estaba interesado en la historia natural (historia de cmo los distintos organismos llevan adelante su vida). Al principio, comenz estudiando medicina en Edimburgo; pero se impresionaba mucho y se descompona en las prcticas quirrgicas que se llevaban a cabo sin anestesia. Dej la medicina entonces, para comenzar la carrera de clrigo en la Universidad de Cambridge. Sin embargo, y definitivamente, l estaba ms interesado en la historia natural que en la teologa y se empez a acercar a diferentes cientficos hasta hacerse compaero del cura y botnico John Henslow. Darwin tuvo la oportunidad de su vida cuando en 1831, Henslow lo recomend al capitn Fitz Roy para que ocupara el puesto de naturalista del buque ingls Beagle; en su viaje de expedicin alrededor del mundo. Durante los 5 aos de viaje, Darwin observ y recolect especmenes de plantas y animales; y le llam mucho la atencin que las especies que se vean en Sudamrica eran muy diferentes a las que se vean en Europa, y que las especies de Chile y Argentina eran ms similares a las que se vean en Brasil. Cuando lleg y explor las Islas Galpagos (al oeste de Ecuador) Darwin not que muchas de las especies que se vean all, no se encontraban en ningn otro lugar. Este viaje fue el punto de inspiracin de su tan famoso libro El Origen de las Especies publicado por primera vez, en 1859. 2

Los escritos de Thomas Malthus (un economista britnico) sobre el crecimiento exponencial y constante de las poblaciones, hasta un determinado lmite; inspiraron tambin a Darwin en la resolucin de su teora. La teora de la evolucin propuesta por Darwin puede resumirse, bsicamente, en 3 grandes observaciones y una conclusin que se desprende de ellas: Las tasas de reproduccin de los organismos son lo suficientemente altas para hacer que la poblacin se agrande rpidamente, siempre y cuando las tasas de mortalidad no sean igualmente altas. Dentro de cada poblacin, existen diferencias entre individuos. Las cras son similares a sus padres porque heredan las caractersticas paternas. Basado en estas evidencias, Darwin concluy: Las diferencias entre individuos, condicionan la supervivencia y reproduccin de los mismos. Los rasgos que incrementen la probabilidad de supervivencia y reproduccin, son pasados a sus cras, y a las cras de sus cras. Darwin llam Seleccin Natural a la diferencia de supervivencia y xito reproductivos de los individuos. De ste modo, un organismo sobrevivir, se reproducir y dejar descendientes en ciertos ambientes, pero no en otros. Pudiendo decir que ciertos ambientes resultan favorables o desfavorables para determinado organismo; y del mismo modo, un organismo puede ser considerado apto o no apto para un determinado ambiente. En este sentido, se podra decir que la Naturaleza es selectiva. Los individuos que dejan mayor descendencia, son considerados los ms aptos. Sin embargo, la aptitud o eficacia biolgica (del ingls, fitness) no es un trmino absoluto, sino relativo: es la contribucin proporcional de un individuo a las generaciones futuras. Cuando, como resultado de que algunos individuos dejan ms descendencia que otros, las caractersticas hereditarias de una poblacin cambian de generacin en generacin, se dice que se ha producido una evolucin por seleccin natural. Sin embargo, Seleccin Natural no es sinnimo de la supervivencia del ms alto. La supervivencia del ms alto, explica en parte el mecanismo de evolucin por seleccin natural. Por ejemplo: en las islas de Hawaii (as como en las Galpagos, visitadas por Darwin), existen varias especies de aves aisladas geogrficamente: hay una especie de ave en una 3

isla, con individuos de caractersticas diferentes entre s; otra especie en otra isla y as sucesivamente. Estas islas sufren periodos de inundacin y periodos de sequa prolongados. El bilogo Peter Grant, estudio esas aves y pudo ver que luego de un periodo de sequa (donde se reduce al mximo la disponibilidad de recursos, sobretodo alimenticios) sobrevivan slo aquellos individuos de mayor tamao y de pico ms grande. A esto es a lo que le llamamos supervivencia del ms apto. Sin embargo; son heredables el tamao del pico y del cuerpo, en dichas aves? La evolucin por seleccin natural, puede observarse en las prximas generaciones, mientras que la supervivencia del ms alto se ve en el presente. Es importante aclarar que la teora de Darwin no predice la perfeccin, tan slo predice que ciertos individuos dejarn ms descendencia que otros y por lo tanto ejercern una mayor influencia en la determinacin de las caractersticas de las generaciones futuras. Esta teora, ha sido mal interpretada (y por ende, intencionalmente mal utilizada) por muchas personas a lo largo de la historia, para justificar por ejemplo, actos genocidas. La teora de la evolucin es la base sobre la cual se estudia e interpreta la biologa; es la lupa a travs de la cual se entiende la vida y los procesos naturales.