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Misterio del pen del nufrago

Alfred Hitchcock

Uso exclusivo Vitanet, Biblioteca virtual 2005

Unas palabras de Hctor Sebastin

Bien venidos, amigos de los misterios! Una vez ms es hora de poneros al corriente de las ltimas hazaas de los Tres Investigadores. Esta vez nuestros incansables y jvenes detectives se ven complicados en el caso, cuando inocentemente retratan una reunin familiar. Las reuniones suelen ser acontecimientos festivos, pero sta result estar lleno de amenazas misteriosas.., fantasmas, aullidos en la noche... y gente que no quera que la retrataran! En caso de que todava no conozcis a los Tres Investigadores, permitidme que os los presente: En primer lugar, tenemos a Jpiter Jones, el peso pesado y jefe del equipo; Jupe, como le llaman los dems, destaca por su notable inteligencia. Luego est Pete Crenshaw, un muchacho alto y buen atleta, pero al que los fantasmas le ponen un poco nervioso. Y, por ltimo, pero no menos importante, Bob Andrews, un chico menudo y estudioso, con un gran sentido del humor y facilidad para la investigacin documental en archivos y bibliotecas. Los tres muchachos viven en Rocky Beach, California, una ciudad de la costa del ocano Pacfico, muy cerca de Hollywood. Su cuartel general es un remolque sagazmente oculto en el Patio Salvaje, la chatarrera de los Jones, propiedad del to y la ta de Jpiter, que son sus tutores. Esto es suficiente por ahora. La aventura nos espera en el Pen de los Nufragos!

Una batalla naval

La motora fuera-borda cabeceaba sobre la extensa rompiente del ocano Pacfico, cerca de una pequea isla con una gran roca en su extremo oeste. Parece el Pen de Gibraltar dijo Bob Andrews. Un parecido muy remoto, Archivos le respondi Jpiter Jones; es un poco ms pequeo, no te parece? Miles de veces! exclam Pete Crenshaw. Le llamar el Guijarro de Gibraltar! Los tres miembros del equipo de jvenes detectives se hallaban pescando en el mar, a unos diez kilmetros al sur de Rocky Beach, California. Jpiter, con su fluorescente chaleco salvavidas, pareca un rechoncho tubo de nen. El Primer Investigador, aun siendo un atleta mental, distaba mucho de serlo fsicamente. La accin convena ms a Pete, el alto y musculoso Segundo Investigador, que pareca un anuncio de artculos deportivos con su chaleco salvavidas. Bob, alias Archivos, el Investigador encargado de los informes e investigaciones, miraba el mar fijamente como si as pudiera hacer surgir un pez.

Los muchachos lanzaban sus anzuelos cebados con anchoas vivas cerca de los lechos de algas donde moraban las lubinas. Pero, hasta el momento, las lubinas haban demostrado muy poco inters por sus esfuerzos. Slo tres pececillos medianos nadaban perezosamente en su pozal. Os dije que sera mejor volver al arrecife Genoa se lament Pete recogiendo el sedal para cambiar el cebo. Qu es lo que tu padre quiere que fotografiemos aqu, Archivos? El padre de Bob era periodista de uno de los diarios de la tarde de Los ngeles. No me lo dijo replic Bob, mientras largaba el sedal Suavemente y alerta por si senta el rpido mordisco de la lubina. nicamente dijo que el martes vinisemos a pescar al Pen Ragnarson y que trajramos nuestra cmara. Y que nos pagara bien si tombamos buenas fotos, pero no dijo de qu. Cuando se lo pregunt, se limit a rer diciendo que lo sabramos en cuanto lo visemos. La pasta es lo que ms me interesa dijo Jpiter. La caja de los Tres Investigadores est abismalmente vaca. Si no reponemos pronto nuestras reservas tendremos que trabajar para ta Matilde. Oh, no gimi Pete. Todos se estremecieron ante la penosa perspectiva de tener que trabajar en la chatarrera de los Jones para la ta Matilda de Jpiter. El joven equipo de detectives disfrutaba de sus vacaciones veraniegas y la formidable ta consideraba que haba llegado su oportunidad dorada para conseguir que efectuasen algunos trabajos extra. Los muchachos concentraron sus esfuerzos en tentar a las esquivas lubinas y sacarlas del amparo de las algas. Si cogan

pescado suficiente, podran ganar el ansiado dinero para sus gastos. Pero ningn pez estaba dispuesto a cooperar. Pete bostez mientras escudriaba las aguas que les rodeaba n. Sus ojos se desorbitaron. Mirad eso, amigos! grit el Segundo Investigador mientras sealaba la isla de medio kilmetro Pen Ragnarson. Una larga y baja nave vikinga navegaba bordeando su extremo este. El sol de la tarde se reflejaba en los escudos que colgaban de sus costados. La cabeza de un fiero dragn con la boca abierta y llena de dientes afilados cortaba el aire mientras el barco avanzaba. Guerreros con cuernos en sus cascos, barbas y gruesas chaquetas de piel blandan espadas y hachas de guerra. Las banderas ondeaban en el mstil y en la alta quilla de popa. Los guerreros lanzaban gritos de guerra. Eso es! exclam Jpiter Es eso desde luego! Bob sac su cmara. Pap dijo que comprara todas las fotos que tomsemos. La nave vikinga se fue acercando. Los muchachos pronto comprobaron que en realidad no era ms que una gran lancha motora cubierta con una reproduccin de una nave vikinga. A bordo, iban seis o siete guerreros nada ms y la mayora de las espadas eran de madera pintada, y las barbas postizas. Los hombres blandan sus armas de madera y rean mientras la larga nave pasaba junto a los muchachos para entrar en una pequea caa de la isla. Qu es esto? dijo Pete, intrigado.

No lo s contest Bob, pero les he sacado unas buenas fotografas. Yo creo... comenz a decir Jpiter. El macizo Primer Investigador se detuvo con la boca abierta. Un segundo bote se acercaba velozmente desde el extremo este de la isla. Y eso qu es? dijo Pete sin aliento. El segundo bote era largo y bajo, mitad bote de remos, mitad canoa. Estaba construido con unas planchas gruesas con los extremos ms altos que el centro, como una gran barca de pesca con los extremos puntiagudos. Aquel inslito bote era impulsado por seis indios que remaban al unsono vestidos con sus penachos de plumas, barbas y pieles de ante. Es una canoa chumasa! exclam Jpiter. Eran nuestros indios locales. Construyeron un gran poblado en Santa Brbara y se han encontrado restos de sus canoas para navegar por alta mar. Al parecer salan a pescar y a cazar ballenas y focas. Eran muy pacficos y algunos de ellos vivieron aqu cerca, en las islas Channel. No tienes por qu darnos una leccin de historia, Jupe replic Pete. Los recuerdo desde el Misterio de la sombra riente. Se refera a un caso anterior resuelto por los muchachos en el que intervinieron los indios chumasas de la tribu local. No saba que viviesen aqu en el Pen Ragnarson. Jpiter mene la cabeza. No lo hicieron, Segundo. Vivieron ms arriba de esta costa en las islas mayores. No importa dnde vivieran! exclam Bob. Mantn

la lancha quieta para que yo pueda sacar ms fotos. El chico de los Informes e Investigaciones de los Tres Investigadores enfoc su cmara hacia la canoa con sus indios que blandan sus lanzas y proferan gritos de guerra y se dirigan a toda prisa hacia la misma caa donde desembarcaran los vikingos. Tambin ellos desembarcaron y comenz una parodia de batalla entre vikingos e indios po r la posesin del Pen Ragnarson. Las banderas ondeaban y las armas entrechocaban. Los penachos se ladeaban y las lanzas eran arrojadas contra los escudos. Del cinturn de cada vikingo y de cada indio penda un trozo de trapo... rojo para los indios y blanco para los vikingos. Los hombres se arrancaban las banderas unos a otros y corran hacia la roca gigantesca. En la lancha, los tres muchachos rean y les vitoreaban, Pete y Bob animaban a los indios y Jpiter se puso del lado de los vikingos. Cuando la batalla se aproxim a la gran roca del extremo oeste, Bob volvi a cargar su cmara con otro rollo. Acerqumonos ms! Si conseguimos fotografiar toda la batalla tendr un gran inters humano para el peridico de mi padre y nos comprarn ms fotos. Excelente idea, Archivos convino Jpiter. Pusieron en marcha el motor y Pete les llev hasta la boca de la caa. Bob continu tomando foto tras foto hasta que la batalla hubo terminado y los vikingos se alzaron sobre la roca con todas las banderas rojas. Blandan dichas banderas y tambin sus blancos estandartes. Todos los de la isla rean ahora y se felicitaban mutuamente. En la lancha, Bob dej de hacer fotos. Los tres muchachos sonrean ante la divertida escena de la isla. Hasta que Jpiter mir por casualidad por encima de su hombro. Segundo! Archivos! Una lancha estaba a punto de colisionar con ellos!

La lancha vaca
La pequea motora iba directamente hacia ellos.., pero les golpe con suavidad, y sigui mecindose sobre las leves olas de la caa. Despus volvi a golpearles. Va a la deriva comprendi Pete. Ni siquiera lleva el motor en marcha. Y no va nadie en ella! exclam Bob. Mirad, una cuerda arrastrada por el agua. Debe de haberse roto y soltado de donde estaba sujeta. Pete examin el extremo del cabo. Seguro que no ha sido cortada. Parece como si se hubiese desgastado mientras la lancha estaba amarrada. Tal vez por el roce contra las rocas, el muelle o cualquier otra cosa. Supe no haba dicho nada; sus ojos examinaban con rapidez la embarcacin vaca. De pronto La palabra vaca, el Primer Investigador seal la borda cerca del asiento central. Mirad, camaradas. En el esclamo y cerca del asiento!

Los otros dos Investigadores examinaron la mancha oscura en el metal gris de la horquilla del remo y en el borde de la lancha... una mancha roja oscura, casi negra a la luz del sol poniente. Pa-parece... Pete se estremeci. Sangre! concluy Bob. S asinti Jpiter. Como si alguien se hubiese c ortado... El macizo jefe del equipo vacil, mientras miraba a sus compaeros, o quiz se cayera y su cabeza golpease contra la horquilla del remo. Pete mantuvo su lancha cerca de la vaca para observar su interior. Haba una caja de aparejos en el fondo, cerca del asiento central, un cubo con agua donde flotaban unas anchoas muertas, una fiambrera abierta que an contena algunos bocadillos y una manzana, y un gran chaleco salvavidas parecido al que los muchachos llevaban puestos. Todo observ Jpiter despacio, excepto una caa de pescar con su carrete. Jupe? dijo Bob intranquilo. Debajo del asiento. Lo ves? No es una gorra? Pete sujet la lancha abandonada con una mano y alarg la otra hacia el asiento central. Sac una gorra de pescador de larga visera. Estaba desgarrada por un lado y tena varias manchas iguales a las de la borda. Jpiter habl con gran seriedad. Alguien se hiri en esta lancha, camaradas. La pregunta es: dnde estaba la motora cuando esto ocurri? Qu quieres decir, Primero? Pete haba fruncido el entrecejo. Qu importancia tiene dnde estuviera la lancha?

Jupe se refiere a si estaba en el mar o tal vez amarrada en la playa dijo Bob. Hay una gran diferencia. Y estaba el pescador solo en la lancha? aadi Jupe . Quiero decir: se acerc alguna otra embarcacin para llevarle a tierra y curarle, y la lancha qued abandonada a la deriva? O acaso su propietario se cay sencillamente por la borda? Pete y Bob se miraron alarmados. O haba alguien ms en la motora dijo Jpiter. Pete palideci. T crees que el pescador fu-fue asesinado? No saquemos conclusiones precipitadas repuso Jpiter con cautela. Todo lo que tenemos aqu son pruebas circunstanciales. Los tres muchachos guardaron silencio unos instantes contemplando las manchas oscuras de la lancha vaca. Por fin habl Bob: Quizs esta lancha pertenezca a alguno de esos vikingos o indios de la isla. Se habr cortado con algo. Es posible, Archivos convino Jpiter. Sugiero que lo averigemos. Mientras Bob y Jpiter sujetaban el cabo rado de la lancha vaca, Pete puso el motor de la suya en marcha para acercarse ms a la isla. Los vikingos e indios descendan en tropel por la gigantesca pea en direccin a la cueva, todava blandiendo sus bande ras guerreras mientras se daban palmaditas amistosas en la espalda. Varios de los jubilosos combatientes vieron a Bob y su cmara. Gritaron a los muchachos mientras su lancha se aproximada a la playa de la caa donde estaban atracados la nave de los vikingos

y la canoa chumasa, as como algunas otras embarcaciones. Eh! Hacednos una foto! Desembarcad y posaremos! Retrata a los indios! No, a los vikingos! Hemos ganado! Venid a comer con nosotros! Los tres nios rieron mientras asentan con la cabeza. Esta lancha pertenece a alguno de vosotros? les grit Jupe desde el agua. A nosotros no! respondi a gritos un vikingo. Vamos, hacednos ms fotos! les apremi uno de los indios. Para animar a Bob, varios vikingos e indios adoptaron posturas agresivas manteniendo sus lanzas y hachas cerca de las gargantas de su contrario. Bob, sonriente, tom ms instantneas de las actividades que tenan lugar en la isla. Varias tiendas eran montadas en hilera en el acantilado sobre la playa de la caa y, alrededor de una gran hoguera, mujeres y nios preparaban la comida. Bob tom ms fotos, dirigiendo el objetivo de su cmara por toda la isla sin rboles. Date prisa le apremi Pete, o no tendremos tiempo de conseguir suficiente pescado para vender. Casi he terminado el carrete repuso Bob. Lo siento, Pete, pero creo que debemos devolver la lancha vaca inmediatamente intervino Jpiter. A su dueo puede haberle ocurrido algo terrible. Tal vez podamos hablar por radio con la polica sugiri Pete. Alguna de esas embarcaciones ancladas en la isla puede que lleven radio.

Buena idea, Segundo exclam Jpiter y grit a los guerreros que ahora estaban comiendo. Perdonen, son suyas esas lanchas? Varias cabezas asintieron. Alguno de ustedes tiene radio en su embarcacin? No, lo siento grit un indio. La ma no funciona! exclam un vikingo. Bob dispar la ltima foto. Se acab la pelcula. Qu hacemos, pescar o volver a tierra? Supongo que devolver la lancha repuso Pete contrariado. esa es nuestra primera obligacin insisti Jpiter. Alguien puede necesitar ayuda desesperadamente. Ataron el cabo del anda de la lancha vaca a su popa, y Pete puso rumbo a casa. Estaban lejos y Jpiter miraba nervioso su reloj d e vez en cuando, mientras Pete les conduca saltando sobre las largas olas del ocano. Buscaron una embarcacin con radio pero no se cruzaron con ninguna. Bob limpi los pocos peces que haban cogido. Por lo menos pescamos lo suficiente para nuestra cena dijo Bob para animarles. El remolque de la segunda lancha retrasaba su marcha, y eran ya ms de las cuatro cuando llegaron a la marina de Rocky Beach. Eh -exclam Pete desde la popa donde gobernaba el timn. No es el comisario Reynolds el que est en el embarcadero? Jpiter y Bob se volvieron a mirar. Pudieron ver la imponente figura del comisario de po-

lica de Rocky Beach en el largo muelle pblico, donde la mayora de gente amarraba sus barcas. El y tres de sus hombres sin uniforme rodeaban a una mujer esbelta con un vestido verde muy a la moda. Sus cabellos rojos reflejaban los ltimos rayos del sol poniente y pareca muy afectada. Se enjugaba los ojos y tena los mismos puestos en el mar mientras el comisario le hablaba. Cielos, no la conozco replic Bob. Pero no hay duda de que nos est mirando! La mujer haba dejado de escudriar el mar y tena la vista fija en los tres muchachos. Sus ojos azules estaban muy abiertos. No nos mira a nosotros, camaradas declar Jpiter, sino a la lancha vaca. Creo que la ha reconocido. Eh, tal vez tambin reconozca la gorra dijo Pete. Al acercarse al malecn, Pete desembarc a toda prisa blandiendo la gorra del pescador manchada de sangre. La mujer se puso plida como una muerta y se desmay en los brazos del comisario Reynolds.

Un vikingo furioso

Los policas y los tres muchachos rodearon a la mujer que el comisario Reynolds haba llevado hasta un banco del muelle. Hacedle un poco de aire, muchachos les dijo el comisario. Y ahora decidme dnde habis encontrado esa lancha. Pete y Bob se apresuraron a dar cuenta de los acontecimientos que tuvieron lugar en el Pen Ragnarson. El comisario Reynolds les escuch atentamente y, cuando hubieron terminado, la mujer abri los ojos e intent levantarse. Tengo que ir all! exclam. Los policas sujetaron a la desesperada mujer y el comisario Reynolds le habl sosegadamente para tranquilizarla. Tendremos aqu a un helicptero dentro de veinte minutos, seor a Manning. Ahora sintese y trate de relajar-

se. No hay nada que usted pueda hacer que no se haya hecho. El comisario sonri y la seora se sent de nuevo en el banco. Sus ojos azules les fueron mirando a todos. El comisario Reynolds se dirigi a los muchachos. El esposo de la seora Manning sali anoche a pescar y le dijo que volvera esta maana, a las ocho y media, a tiempo para trabajar. Sola pasar la noche pescando. Llevaba luces y radio para transmitir y recibir, y nunca se alejaba demasiado de la costa. Pero esta maana no regres a casa, y al medioda la seora Manning nos llam. Vinimos aqu y encontramos su automvil todava cerrado, pero ni rastro de el. Nadie haba visto la lancha desde anoche hasta este momento. Habl con calma para no alarmar a la seora Manning. pero se le vea preocupado mientras examinaba la lancha ahora vaca y amarrada al malecn. La seora Manning parpade confusa. Qu estara haciendo Bill all? Nunca iba tan lejos solo. No saba nadar... por eso llevaba siempre chaleco salvavidas. No podemos asegurar que fuera tan lejos, seora Manning repuso el comisario Reynolds. Hay siempre una fuerte corriente desde la playa al Pen Ragnarson. Los muchachos encontraron la lancha a la deriva a media tarde. Pudo haber llegado all desde la orilla. Entonces continu ella, dnde est Bill? Hubo un silencio tenso. Eso es lo que hemos de averiguar, seora Manning dijo el comisario Reynolds con firmeza. Estoy seguro

de que existe una explicacin bien simple. Quiz baj a tierra y la lancha rompi amarras y sali al mar. Entonces dijo la seora Manning, por qu no ha vuelto a casa? O ha recogido el coche por lo menos? Lo averiguaremos respondi el comisario. Ya nos hemos puesto en contacto con el Servicio de Guardacostas para que inicie la bsqueda y todos los departamentos de polica de ambos lados de la costa lo estn buscando. Tambin es posible que l mismo aparezca y d una explicacin razonable. Posible? Nada ms? La seora Manning mir con ojos extraviados a los hombres de la patrulla, a los muchachos y al comisario Reynolds. Estaba blanca como el papel. Por un momento los muchachos pensaron que iba a volver a desmayarse. Luego mene la cabeza muy despacio. Es posible que aparezca sano y salvo, pero no es probable, es eso lo que quiso decir?. De pronto se puso en pie y cogi la gorra desgarrada de manos de Pete. Esta es su gorra. Y esto es sangre, no? Podra serlo admiti el comisario. S. Y la hay tambin en la lancha? Contempl la embarcacin atada al embarcadero. Hay sangre en la borda y en la horquilla del remo. No est su caa de pescar, ni el carrete, ni el sedal. Mene la cabeza. Algo ha sucedido.., lo s. Algo ha ocurrido y Bill no volver nunca. Se ech a llorar mientras se dejaba caer de nuevo en el banco y se enjugaba con su pauelo. Los muchachos y los policas la contemplaban incapaces de encontrar algo

Siempre hay esperanza, seora Manning dijo Jpiter al fin. Su... chaleco salvavidas sigue en la lancha. Puesto que no sabe nadar, probablemente lo llevara puesto todo el tiempo que estuviera en el agua. De modo que es muy posible que desembarcara, como ha sugerido el comisario. Seguro intervino Pete. Quiero decir que no iba a llevar puesto en tierra algo tan grande y pesado como un chaleco salvavidas. Y no quiso dejar su caa y su carrete aadi Bob. Podan habrselo robado. Ella sonri con tristeza al tiempo que meneaba de nuevo la cabeza. Veo que sois unos muchachos muy amables, pero Bu odiaba llevar puesto el chaleco salvavidas mientras pescaba. Deca que entorpeca sus movimientos. Lo tena siempre a mano, pero le gustaba pescar sin trabas y escuchar su radio transmisor porttil. La radio debera estar en el bolsillo de su chaqueta y tampoco est, verdad? Pete trag saliva. Er... s, seora, no est, pero... pero... Se detuvo sin saber qu decir. La seora Manning continu moviendo la cabeza. No, Bu no volver a mi lado. Ha ocurrido algo. Se caera y probablemente perdera el conocimiento al caer por la borda. Les mir a todos. Siempre le deca que llevara puesto el chaleco, pero no me haca caso, y ahora ha desaparecido. Se hizo otro silencio. Lo siento, seora Manning dijo el comisario Rey-

nolds. Admito que esto presenta mal cariz, pero siempre cabe una posibilidad. Quiz fue recogido por algn bote que no tiene radio y an no ha regresado dijo Jpiter para animarla. O tal vez el golpe en la cabeza le haya producido amnesia! aadi Pete. O ha desembarcado en el Pen Ragnarson! dijo Bob. La seora Manning se puso en pie y alis su vestido con una sonrisa triste. Gracias, muchachos. Y a usted tambin, comisario. S que todos tienen buena voluntad. Pero Bill no hubiera ido nunca tan lejos por nada del mundo. Pescaba como mximo a una milla de la costa. Siempre deca que probablemente podra mantenerse a flote una mua con el chaleco salvavidas. No, nunca volver. Esa lancha estaba vaca mucho antes de ir a la deriva hasta esa isla. Me llevar nuestro coche a casa, comisario Reynolds, y esperar a que usted me llame y me diga que han encontrado su cuerpo. Se dirigi lentamente hacia el automvil aparcado cerca de la rampa del embarcadero. El comisario hizo seas a algunos de sus hombres para que la acompaasen. el se volvi hacia los muchachos. Hicisteis un buen trabajo, chicos, al traer la lancha. Caben... caben muchas posibilidades de encontrarle con vida, comisario? pregunt Pete. Parece que se dio un golpe en la cabe za y cay por la borda, Pete, tal como ella dijo. Estaba solo en la lancha, era de noche... El comisario se encogi de hombros y

no termin. Pero buscaremos a conciencia. Visteis alguna cosa ms que pudiera decimos lo que le ha ocurrido al seor Manning? Nada, comisario repuso Pete. Est bien, muchachos, si se os ocurriera algo, decdmelo concluy el comisario. Los Tres Investigadores haban cooperado con la polica de Rocky Beach en varios otros casos difciles y el comisario Reynolds respetaba su sagacidad. Los tres muchachos asintieron mientras el comisario Reynolds regresaba a su automvil. Cuando los policas y la seora Manning se hubieron marchado, amarraron bien su lancha y fueron en busca de sus bicicletas que estaban con sus candados en el aparcamiento del muelle. Eh! Chicos! Una motora fuera-borda se acerc al malecn con uno de los vikingos del Pen Ragnarson al volante. Agitaba el brazo para llamar su atencin. Esperad. Quiero hablar con vosotros. El vikingo amarr su bote junto a la rampa del embarcadero y salt a tierra. No era muy alto y su pesada tnica de piel le haca parecer casi tan ancho como alto. Sus piernas, por debajo de la rodilla, iban envueltas en unas polainas de trapo sujetas con tiras de cuero. Llevaba una barba postiza amarillenta y descolorida y un casco con cuernos y un protector para la nariz tan largo que casi ocultaba su rostro por completo. Slo sus ojos azules eran claramente visibles cuando se acerc a los muchachos. Sois vosotros los que estuvisteis haciendo fotografas tan alegremente hoy en el Pen?

Ocurre algo malo? pregunt Bob extraado. La voz de Jpiter tena un tono fro. Tenemos perfecto derecho a fotografiar un espectculo pblico. Eh, calma, calma dijo el vikingo. Yo slo quiero comprarlas. Os compro todas las fotos que habis hecho. Todava no las hemos revelado replic Bob. Adems, mi padre tiene preferencia. Las quiere para su peridico. Est bien, ir con vosotros para ver cmo las revelis. En realidad no quiero ms que un par, pero quiero asegurarme de que son las que me interesan. Me temo que el padre de Bob querr verlas todas dijo Jpiter, y las que escoja sern exclusivamente suyas. Pero estamos dispuestos a ensearle las que el seor Andrews no quiera. Eso es convino Bob. Me encantar venderle las que quiera maana, despus de que mi padre haya escogido las suyas, seor... Sam Ragnarson repuso el vikingo. Escuchad, os pagar muy bien. Dejad que les eche una ojeada. Bob vacilaba.., la verdad es que los Tres Investigadores necesitaban dinero. Lo siento, seor Ragnarson dijo Bob a pesar suyo-. Mi padre cuenta con esas fotos para publicarlas en el peridico en cuanto yo las revele. Vuelva maana. Los ojos de sam Ragnarson relampaguearon y su voz se tom de pronto desagradable mientras avanzaba hacia ellos con aire amenazador. Dije que las necesitaba ahora, y las quiero ahora. Si

sois tan estpidos que no queris atender a razones puedo usar otros... Los muchachos retrocedieron alarmados. Se oy el chirrido de neumticos y luego una voz les grit: Muchachos, olvid preguntaros si habais recogido algo ms de la lancha les deca el comisario Reynolds desde la ventanilla de su coche. Slo la gorra, seor contest Jpiter acercndose rpidamente al comisario. Y a continuacin le enumer todo lo dems que vieran en la lancha. El comisario asinti con la cabeza y se dispuso a marcharse de nuevo. Los muchachos se volvieron al instante. No se vea por ninguna parte a 8am Ragnarson. Incluso su lancha haba desaparecido. Corrieron a coger sus bicicletas. Me parece que no le gustan los policas observ Pete. Y que lo digas! aadi Bob. Ni siquiera esper para que le diera mi nombre y direccin. Ahora nunca conse guir sas fotos. Me llevar el carrete al Puesto de Mando se ofreci Jupe . Maana a primera hora puedes venir a revelarlo, Bob. Entretanto agreg, escuchad vuestras radios. Tal vez averigemos algo del pobre seor Manning.

Perseguidos

A la maana siguiente Bob baj a desayunar temprano para explicar a su padre lo de las fotografas. La noche anterior, sus padres haban salido a cenar y luego fueron al teatro de Los ngeles. Bob estaba demasiado cansado para esperarles. S u padre lea el diario de la maana cuando Bob entr en la cocina. El seor Andrews levant la cabeza al or a su hijo. Veo que ayer tuvisteis una triste experiencia. Bob asinti. Han encontrado ya al seor Manning? No tengo ni idea, Bob. Esto lo imprimieron anoche. La seora Andrews conect la radio. Estn a punto de dar las noticias. El locutor termin el noticiario internacional, inform de un incendio en la localidad y luego dijo: La guardia costera sigue buscando a William Manning, un comerciante de automviles de Rocky Beach, cuya lancha vaca fue encontrada cerca del Pen Ragnarson

por tres muchachos de Rocky Beach: Robert Andrews, Peter Crenshaw y Jonathan Jones. Oh, no! exclam Bob. Han vuelto a equivocar el nombre de Jupe! La esposa del seor Manning dijo que no saba nadar y hay pocas esperanzas de encontrarle con vida. Esa pobre mujer dijo la seora Andrews con tristeza. Un accidente desagradable convino el seor Andrews. Pero no tienes algo ms que decirme, Bob? Desde luego, pap! Y se apresur a contarle los acontecimientos del da anterior en el Pen Ragnarson mientras engulla sus cereales. El seor Andrews se ech a rer. Eso suena tan descabellado como nos imaginbamos. Maana llenaremos toda una pgina. Por qu? -exclam la seora Andrews sorprendida. A m no me parecen ms que una pandilla de nios grandes y alocados. Por qu te interesan tanto? pregunt Bob. Son parte de la historia de California explic el seor Andrews. En 1849, Knut Ragnarson vino aqu desde Illinois cuando la Fiebre del Oro. Era zapatero y gan mucho ms dinero vendiendo botas a los mineros que la mayora de mineros ganaron jams buscando oro. De manera que, al ao siguiente, embarc en San Francisco para volver al este y traer a su familia. El barco llevaba un cargamento de oro adems de pasajeros. La segunda noche de navegacin, el capitn abri las compuertas para hundir el barco, y, tras coger el oro, huy en un bote. La ma -

yana de los pasajeros fueron presa del pnico y desaparecieron, pero Knut Ragnarson se agarr a la tapa de una escotilla y fue remando con los brazos hasta esa pequea isla. All encontr una canoa chumasa abandonada y en ella lleg hasta la costa. Desde entonces se ha llamado a la isla Pen Ragnarson. Los Ragnarson y sus amigos se renen cada cinco aos para representar una batalla fingida y reclamar la isla. Acampan all una semana entera. Karl Ragnarson, el director de vuestro colegio, me lo cont. El seor Karl? exclam Bob. Estaba all tambin durante la batalla? Estoy seguro de que estara repuso el seor Andrews, aunque creo que deja la mayor parte de estas actividades a los jvenes. A l le interesa ms la historia familiar. Hablando de historia intervino la seora Andrews. Qu fue del oro robado? Y cunto tiempo permaneci Knut Ragnarson en la isla? quiso saber Bob. El seor Andrews alz ambos brazos y se ech a rer. Ja! Esto es todo lo que s. Ahora, uno de nuestros reporteros anda buscando detalles. Con las fotos de Bob, ser un buen material para maana. Bob acab de beberse la leche. Jupe tiene la pelcula. Ir ahora mismo a revelarla. Podramos... Alto, jovencito dijo su madre. Has olvidado que hoy te toca limpiar los cristales de las ventanas en casa de los Andrews?

Mam! protest Bob. Tengo que revelar esas fotografas para pap! Ya conoces las reglas, Robert declar la seora Andrews. Una maana a la semana durante el verano tienes que ayudar en casa. T mismo escogiste los mircoles para no tener que alterar constantemente tus planes. Convinimos en que no habran excepciones y que yo no tendra que andar persiguindote todo el verano, o nunca haras nada. Mam suplic Bob, slo por hoy. Ya lo har... Yo llevar el negativo a la oficina y har que lo revelen all intervino su padre. Esta maana voy a trabajar en casa. No me ir a la oficina hasta medioda. As tendrs tiempo de limpiar las ventanas y traerme el negativo. Bob se avino de mala gana y telefone al Puesto de Mando. Jpiter suspir al or las malas noticias de Bob. Pete tambin ha tenido que quedarse en casa. Ha de ordenar su habitacin. Ha prometido venir en cuanto termine. Ven t tambin tan pronto como puedas, Archivos. Bob corri en busca de trapos y el limpia cristales. Trabajaba muy de prisa, pero haban muchas ventanas. Eran casi las once cuando termin. Guard el limpia cristales, tir los trapos al cesto de la ropa sucia y sali corriendo en su bicicleta. No olvides que tengo que marcharme dentro de una hora, Bob! le grit su padre. De acuerdo, pap! exclam Bob antes de salir disparado en su bici. Al salir de la avenida tuvo que desviarse para esquivar

una desvencijada camioneta blanca aparcada precisamente delante de su casa. Le sorprendi porque casi nunca aparcaba nadie frente a su vivienda. Desde el Misterio de los cristales rotos, sus padres guardaban sus coches en el garaje. Tuvo que concentrarse tanto para no darse contra ella, que no vio quin iba sentado al volante de la camioneta. Desde la esquina se volvi a mirar. La camioneta se haba separado de la acera y avanzaba despacio tras l. Poda or los crujidos y chirridos del lastimoso vehculo. Pedale ms de prisa doblando varias esquinas a toda velocidad. Cuando se volvi una vez ms, la camioneta continuaba siguindole. Intent ver el nmero de la matrcula, pero no llevaba placa en la parte delantera. Alarmado, pedale todo lo aprisa que pudo y, de vez en cuando, miraba por encima del hombro para ver si la camioneta le segua. Y as era. Bob pens con rapidez. Ahora ya estaba llegando al Patio Salvaje y, si es que le estaban siguiendo, significaba con toda probabilidad que alguien quera saber a dnde iba, o averiguar dnde tenan su cuartel general los Tres Investigadores, o ambas cosas. Bob decidi que lo mejor era alejarse de la chatarrera y telefonear a Jupe y Pete. Gir en el ltimo cruce antes del Patio Salvaje y se detuvo en una estacin de servicio donde haba un telfono pblico en el exterior. A toda prisa marc el nmero privado de los Investigadores en el Puesto de Mando. No contestaron! Bob colg decepcionado. Pete y Supe no estaban all. Al salir de la cabina, mir a un lado y a otro de la calle.

No se ve a por ninguna parte la camioneta blanca. Dio una vuelta a pie para asegurarse de que se haba ido. Quiz no le haba estado siguiendo a l, despus de todo. Pudo tratarse de una mera coincidencia. Bob volvi a montar en su bicicleta y pedale hasta una manzana ms all de la chatarrera. No vio ni rastro de la camioneta. Le pareci que ya no era peligroso volver all. Cautelosamente se acerc hasta la cerca posterior del Patio Salvaje. Aos atrs haban pintado en ella un enorme mural del incendio causado en San Francisco por el terremoto de 1906. Estaba lleno de edificios en llamas, coches de bomberos arrastrados por caballos y gente que hua con sus pertenencias a la espalda. A unos diez metros de la esquina, un perrito pintado contemplaba con tristeza el edificio en ruinas que fuera su casa. Bob mir una vez ms a su alrededor, para estar seguro de que la camioneta no le haba seguido, y luego sac un nudo de la madera que era uno de los ojos del perro. Busc rpidamente en su interior, y presion el resorte que hizo que se corrieran tres tablones. esta era la Puerta Roja, una de las entradas secretas de los muchachos en el patio de la chatarrera. Bob estaba seguro de que nadie le haba visto entrar. Completamente oculto del despacho de la chatarrera y de la entrada principal, aparc su bici y se puso a gatas. Delante de l, en un montn de materiales de construccin, haba una especie de abertura en forma de cueva. Bob gate por debajo de aquel montn hasta llegar a un tnel estrecho entre la chatarra. Este conduca hasta la Puerta Cuatro, uno de los cuatro caminos secretos para llegar

hasta el Puesto de Mando.., base de operaciones de los Tres Investigadores. El ltimo tramo hasta la Puerta Cuatro era tan estrecho y tortuoso que el macizo Primer Investigador apenas lo utilizaba. Poda quedarse atascado! El pasadizo se estrechaba ms y Bob tuvo que volver a ponerse a gatas para recorrer los ltimos metros. Se puso en pie, golpe un panel una... dos... tres veces. Si Jupe y Pete estaban all el panel se abrira. Si no... El panel se abri! Penetr en el viejo remolque que era el Puesto de Mando. Oculto bajo montaas de chatarra y olvidado de todos, su escondite secreto estaba equipado con una cmara oscura, un laboratorio completo, mesa escritorio, mquina de escribir, telfono, grabadora, contestador automtico, y un surtido de otras piezas de equipos que Jpiter haba conseguido reparar o construir en la chatarrera. Dnde estabais vosotros dos? Telefone, pero nadie contestaba. Cometimos el error de salir del taller dijo Pete con disgusto. Ta Matilda nos vio y nos hizo trasladar mobiliario. Jpiter miraba a Bob. Qu ha ocurrido, Archivos? Por qu nos llamaste? Bob les habl de la camioneta blanca destartalada. Supe y Pete le escucharon con atencin. No sabes quin iba en la camioneta? pregunt Pete. No, no consegu ver al conductor. Ests seguro de que te segua? pregunt Jpiter. Lo estuve hasta que me detuve para telefonearos

replic Bob. Cuando volv a la calle, haba desaparecido. Quizs a m me dio la impresin de que me segua. Tal vez repiti Jpiter con el ceo fruncido, pero mantendremos los ojos bien abiertos. Y ahora, qu hay de los negativos? Casi los olvido! exclam Bob mientras miraba el reloj de la pared. Eran casi las once y media. Tengo que llevrselos a pap antes de media hora! No podemos revelar dos rollos en media hora dijo Pete. Pap dice que le entreguemos la pelcula y l la har revelar en la redaccin. Eso no ser necesario declar Jpiter. Esta maana, mientras vosotros dos trabajabais, yo revel los dos rollos. Los negativos estn ya bastante secos, de manera que puedes llevrselos a tu padre en vez de las copias. Dnde estn? Jpiter entr en la cmara oscura y sali con todos los negativos dentro de un sobre marrn. Bob lo recogi y abri el panel de la Puerta Cuatro. Volver en cuanto se los haya entregado a pap. El responsable de los Informes e Investigaciones se agach para entrar por el pasadizo estrecho, gate por l hasta llegar a su bicicleta y abandon la chatarrera por la Puerta Roja del perrito. Dobl la primera esquina y subi por la calle principal donde estaba la entrada del Patio Salvaje. Al girar a la izquierda para dirigirse a su casa, oy un motor que se pona en marcha. Bob mir inmediatamente por encima de su hombro. La camioneta estaba all.

Un banco mvil
Bob pudo distinguir dos cabezas en la camioneta blanca antes de correr cuanto pudo mantenindose muy pegado a la acera. La camioneta estaba justo detrs de l! Pedale con fuerza, pero la camioneta se acerc hasta quedar a un palmo de su rueda posterior. Intent volver la cabeza para ver por lo menos a una de las personas que iban dentro, pero todo lo que vio fue la parrilla del radiador. La camioneta se mantena tras l, avanzando despacio a la misma velocidad que la bicicleta, como si esperara algo. Bob vio que en la prxima manzana no haba casas, nicamente los patios posteriores a un lado, y un parque pe queo con rboles y arbustos y algunos senderos al otro. De pronto comprendi que eso era lo que sus perseguidores estaban aguardando: una manzana vaca,

Sigui por la manzana sin casas. La camioneta le adelant para cruzarse delante y cerrarle el paso! Fren en seco. La camioneta sigui adelante hasta que pudo frenar en seco sin salirse de la calzada. Bob pudo ver la matrcula de California que empezaba por 56, antes de meterse en uno de los senderos del parque. Pedale por sus curvas hasta la salida por el lado opuesto, Mir una sola vez hacia atrs. Nadie le segua. Entr disparado en la calle paralela a la que antes recorriera y tom el camino de regreso al Patio Salvaje en vez de seguir adelante. Un gran camin de transportes iba tras l evitando el que fuese visto. Al mirar atrs sonri al ver aparecer la camioneta por el extremo de la calle y girar en sentido equivocado. Cuando estuvo bien seguro de que los dos hombres de la camioneta no podan verle, dio la vuelta y recorri todava otra calle antes de reanudar el camino hacia su casa. Entonces la oy. El ruido del motor, el inconfundible tintineo y los mismos chirridos. Volvi a mirar por encima del hombro. La camioneta estaba otra vez detrs de l! Esta vez se aproxim a l rpidamente y sin esperar toc su rueda posterior. Bob se tambale asido con desespero al manillar mientras pedaleaba. La camioneta volvi a empujarle. Bob vio la cuneta profunda a lo largo de la carretera, sinti que su bici caa en ella y salt. Apenas consciente de que la camioneta se detena, aterriz en el fondo de la cuneta, dio una voltereta y qued

de pie. Su camisa y sus pantalones estaban rotos, y sus manos y rodillas araadas y cubiertas de barro, pero no se detuvo para mirar atrs. Corri por la cuneta de la que fue a salir cerca de una casa. Respir con fuerza y escuch. No se oa a ningn perseguidor. Ni pasos, ni gritos. Se volvi a mirar. El patio donde estaba, la cuneta y la calle estaban desiertas. Vio su bicicleta a media manzana tendida al borde de la cuneta, pero eso fue todo lo que vio. Nadie intentaba atacarle, nadie le persegua. La camioneta blanca haba desaparecido! Momentneamente aturdido, de pronto empez a buscar en sus bolsillos y a mirar sus manos vacas. Dnde estaba el sobre marrn? Regres corriendo a la cuneta y fue caminando por ella con cuidado hasta el lugar donde haba cado de su bici. Ni rastro del sobre. Subi a la carretera. All estaba su bicicleta tendida sobre un costado. El sobre hab a desaparecido. Le haban robado los negativos! Debi haber comprendido lo que queran y haber protegido mejor el sobre! No estaba seguro de cmo lo habra hecho, pero se lo reproch mientras recoga su bicicleta. Luego se sacudi de encima su autocompa sin. Como Jpiter deca siempre, no sirve de nada preocuparse por lo que ya ha ocurrido. Lo que Bob tena que hacer ahora era pensar el modo de recuperar los negativos! Mont de un salto en su bici y pedale de prisa hacia la chatarrera. Esta vez entr por la puerta principal. Ya

no haba necesidad de ocultar su destino. La camioneta blanca haba desaparecido. Bob fue rpidamente hasta el rincn del patio donde Jpiter haba instalado un taller al aire libre. All era donde reparaba los cachivaches que luego se convertan en el equipo detectivesco de los Investigadores. El responsable de los Informes e Investigaciones se dirigi a un trozo de rejilla metlica que se apoyaba contra la boca de una enorme tubera de uralita. Esta tubera era en realidad el Tnel Dos, otra de las entradas secretas del Puesto de Mando de los Tres Investigadores. Bob se desliz por ella con toda la rapidez que le permitieron sus maltrechos huesos y fue a parar bajo una trampilla que daba al suelo del Puesto de Mando. Al levantarla y entrar por ella, Pete y Jpiter le miraron con asombro. Eso s que es ir de prisa, Archivos dijo Pete. Jpiter vio la camisa y los pantalones rotos de Bob, y sus manos sucias de barro. Te han atacado los de esa camioneta blanca! No, slo me echaron a la cuneta. Pero se llevaron los negativos! grit Bob desesperado. Todos! Viste quines eran? le pregunt Jpiter a toda prisa. No nos pagarn! se lament Pete. Cuntanos lo que ha ocurrido exactamente, Archivos le pidi Jpiter. Bob les cont cmo haban arremetido contra su bicicleta. Yo creo que eran dos. No pude verlos con claridad, todo lo que consegu fue que la matrcula era de California

y empezaba por cincuenta y seis. Hemos de recuperar esos negativos. Sin el nmero de la matrcula ni la menor idea de quienes son? dijo Pete. Cmo vamos a hacerlo? Y de todas formas tardaramos das gimi Bob mientras consultaba su reloj . Y pap tiene que salir para la oficina dentro de media hora. Jpiter asinti. Dob tiene razn. Primero tiene que llevar las fotos al seor Andrews y luego nos ocuparemos de nuestros ladrones. Bob y Pete le miraron. Pe-pero Jupe tartamude Pete, las fotos las tienen los ladrones. Las tienen todas, Supe aadi Bob. No respondi Supe con una sonrisa, no todas. Casualmente esta maana no tena nada que hacer e hice una serie completa de copias. Todava estaban hmedas cuando llegaste, Bob, por eso slo te di los negativos. El Primer Investigador entr en la cmara oscura de la que sali con una serie de fotos en la mano, todava hmedas. Pete lanz un grito de jbilo y Bob salt de alegra. Asombroso! Deja que se las lleve a pap! Aguarda! exclam Pete. Echemos un vistazo para averiguar por qu los ladrones las deseaban tanto. Coloc las fotos rpidamente encima de la mesa. Bob y Jpiter se inclinaron a ambos lados del Segundo Investigador para observar las instantneas. Haba cuarenta y ocho en total, y llenaron el escritorio por completo. Cada uno de ellos comenz a menear la cabeza.

No veo ms que los indios y vikingos en plena batalla dijo Bob. Incluso en los primeros planos que tomaste, slo se ve que estn comiendo convino Pete. Jpiter asinti lentamente. Desde las primeras fotos que sacaste desde el mar, no veo ms que lo que vimos con nuestros propios ojos. Pero debes haber captado algo que esos ladrones no quieren que vean otros. Como por ejemplo lo que coman? brome Pete. Quiz quieran las fotos para ellos solos dijo Bob como recuerdo. Hasta el punto de lanzarte fuera de la calzada con peligro de lesionarte? pregunt el Primer Investigador. No tiene sentido. Eh! Puede que sea ese Sam Ragnarson exclam Bob. Eso ya se me haba ocurrido a m, Archivos dijo Jpiter. Pero ser mejor que llevemos estas fotos a tu padre. Le pediremos que nos haga duplicados para poder estudiarlas ms detenidamente. Claro, Jupe -convino Bob. En el laboratorio de la oficina de pap podrn tener los duplicados para esta noche. Metieron las fotografas en otro sobre color marrn y salieron a gatas por el Tnel Dos hasta donde estaban sus bicis. Esta vez llegaron a la casa de Bob sin incidentes. El padre de Bob se dispona a subir a su automvil en la avenida. Ya pensaba que no venas, Bob dijo el seor An-

drews al ver el sobre marrn en manos de Jpiter. Son stas las fotos? Le dije a Bob que no se entretuviera en revelaras... Por poco no me pescis. Yo ya las haba revelado, seor Andrews explic Jpiter. No es se el motivo de nuestra tardanza. Bob explic a su padre el asalto de los dos hombres de la camioneta blanca. De modo que stas son las nicas copias, pap. Podras hacer que nos sacasen duplicado en tu oficina? De acuerdo replic el seor Andrews. Utilizar stas para el artculo y har que os hagan otras copias en el laboratorio. Se lo agradeceremos mucho, seor contest Jpiter. Queremos averiguar por qu esos dos hombres deseaban tener estas fotos con tanto desespero. El seor Andrews se ech a rer. Puede que Bob haya exagerado lo ocurrido, muchachos. Ya sabis que siempre tiene la cabeza metida en un libro de misterio. Esa gente de la isla probablemente queran las fotos e intentaron pedrselas a Bob, pero l pens que le perseguan. Jpiter suspir mientras intercambiaba miradas de simpata con los otros investigadores. Ya estaba acostumbrado a que las personas mayores pensaran que jugaban a ladrones y policas. Quiz... comenz a decir el jefe del grupo. Bob estaba furioso. Me han echado de la calzada, pap! No estoy exagerando! Bueno, es posible. El seor Andrews sonri. Pero

ser mejor que lleve esto a mi oficina o el editor me echar del peridico. Esta noche os traer vuestras copias. El seor Andrews mont en su automvil y sali despacio de la avenida marcha atrs. Cuando el coche hubo desaparecido por la tranquila calle residencial hacia la autopista de Los ngeles, Bob puso los ojos en blanco. Mayores! exclam. Algunas veces..., pero ahora recuerdo que pap me cont algunas cosas del Pen Ragnarson. Jpiter se volvi hacia sus dos compaeros mientras miraba su reloj. He llegado a varias conclusiones declar: Una, que Bob ha tenido una maana muy complicada y se merece una buena comida. Dos, la caja de los Tres Investigadores no est tan agotada como para que tengamos que contentarnos con una pizza... Espaguetis con mucho queso? le interrumpi Pete. Jupe asinti antes de continuar: Como iba diciendo, Bob puede contarnos lo del Pen Ragnarson mientras comemos. Y tres, tenemos que saldar cuentas con Sam Ragnarson.

ser mejor que lleve esto a mi oficina o el editor me echar del peridico. Esta noche os traer vuestras copias. El seor Andrews mont en su automvil y sali despacio de la avenida marcha atrs. Cuando el coche hubo desaparecido por la tranquila calle residencial hacia la autopista de Los ngeles, Bob puso los ojos en blanco. Mayores! exclam. Algunas veces..., pero ahora recuerdo que pap me cont algunas cosas del Pen Ragnarson. Jpiter se volvi hacia sus dos compaeros mientras miraba su reloj. He llegado a varias conclusiones declar: Una, que Bob ha tenido una maana muy complicada y se merece una buena comida. Dos, la caja de los Tres Investigadores no est tan agotada como para que tengamos que contentarnos con una pizza... Espaguetis con mucho queso? le interrumpi Pete. Jupe asinti antes de continuar: Como iba diciendo, Bob puede contarnos lo del Pen Ragnarson mientras comemos. Y tres, tenemos que saldar cuentas con Sam Ragnarson.

Un extrao encuentro

La direccin de Sam Ragnarson result ser una casa en ruinas cerca de las playas en el extremo superior de Rocky Beach. La pintura que en un tiempo fuera verde se haba desconchado y vuelto gris por la espuma del mar y el abandono, y el pequeo porche se vea abajo. El jardn delantero, a ambos lados de las casas, era una espesa jungla de hibiscos, bugambilias, enredaderas, hiedras y distintos cactus. Vaya dijo Pete, seguro que no es jardinero. Ni pintor, ni carpintero aadi Bob. Jpiter observ aquel edificio destartalado con desagrado. Desde luego es una birria. Pero me parece que hay algo que quiere ser un garaje en la parte de atrs. Sugiero que miremos si est ah la camioneta blanca antes de enfrentarnos con sam Ragnarson. Dejaron sus bicicletas encadenadas a la verja de la casa de al lado y se deslizaron rpidamente por entre el

espeso follaje hasta llegar al garaje. Despintado y con algunas de sus tablas podridas estaba en peores condiciones que la propia casa. Los muchachos atisbaron el interior de las grandes ranuras que haba entre los tablones. Amigos! exclam Pete. Veo una camioneta de reparto! Y est toda abollada y oxidada! Tienes razn, Segundo asinti Jpiter. Es sa la que te sigui, Archivos? Bob hizo visera con su mano para paliar el fuerte sol y mir fijamente dentro del garaje. El color es distinto. esta es beige, y la que me pe rsigui era bien blanca. Y, adems, la forma tambin es distinta. Y mirad la matrcula. No empieza por cincuenta y seis. Bien dijo Pete decepcionado, por lo menos conduce una camioneta. Tal vez tenga otra. Hay sitio para otro vehculo en este garaje observ Jpiter pensativo. Pudo enviar a sus amigos en otra camioneta para robar los negativos. Vmonos. Volvieron sobre sus pasos hasta el jardn delantero y subieron los escalones del ruinoso porche. Detrs de las dos ventanas haban cortinas transparentes de lunares. Jpiter puls el timbre. No son. Volvi a intentarlo. Probablemente el timbre estar roto como todo lo dems ri Bob. No me extraara convino Jpiter. El macizo jefe del equipo llam a la puerta con los nudillos. Los muchachos aguardaron. No hubo respuesta. Jpiter golpe con ms fuerza.

Supongo que no estar en casa tendremos que volver. Pete intentaba ver a travs de la su tinas de una de las ventanas. Espera, Primero! Creo haber visto algo que va ah dentro. Ests seguro, Segundo? dijo Jpiter atisbando su vez. El oscuro interior estaba tan abandonado y roto como el exterior y el garaje. Vieron el relleno que se les sala a las butacas y los muelles del sof. Una mesa larga, varias sillas de madera cubiertas de polvo, alfombras radas amontonadas en los rincones.., todo estaba roto, torcido o cayndose en aquella penumbra. Mirad hacia el fondo les aconsej Pete. A travs de las sucias ventanas y las cortinas les pareci ver a alguien, o algo, que se mova en la habitacin de atrs. Quien fuera o lo que fuese se mova de un modo muy peculiar. Agitaba los brazos y luego se quedaba inmvil mirando hacia un lado. Luego, se acurrucaba y miraba, y despus se inclinaba hacia adelante como si fuera a saltar. Sus movimientos eran afectados... como los de los actores en el celuloide rancio. Qu-qu es eso? tartamude Pete. Acabo de acordarme que tengo una cita con una hamburguesa. Es Sam Ragnarson? susurr Bob. Pete cubri sus ojos de nuevo para evitar los reflejos del cristal. Sea lo que sea, lleva puesto una especie de uniforme. En realidad observ Jpiter sin dejar de mirar al

interior no sabes qu aspecto tiene Sam Ragnarson. La nica vez que le vimos iba disfrazado de vikingo. ese no es un vikingo declar Pete. La cuestin es, por qu no acude a la puerta? dijo Jpiter. Tal vez no nos oye sugiri Bob. Est demasiado absorto en lo que hace ah detrs. Quiz no quiere ornos objet Pete. Tal vez no quiera abrir la puerta. Puede que no est en sus cabales. Quieres decir Bob trag saliva que alguien puede estar volvindose loco ah dentro... Jpiter habl con naturalidad. Sugiero que vayamos a la parte de atrs y averigemos lo que hay en la habitacin posterior. Las ventanas de la parte de atrs estaban todas tapadas con tablas. No haba manera de ver el interior. Qu hacemos ahora? pregunt Pete. Bien Jpiter mir las ventanas con las maderas y la puerta posterior . No tenemos otra salida que llamar a la puerta de atrs todo lo fuerte que podamos para ver si por fin responde. Pete trag saliva. Ests seguro de que queremos que abra? Estoy seguro replic el jefe del tro con firmeza. Debemos asegurarnos de que no le ha ocurrido nada a Sam Ragnarson y averiguar dnde est. Contra su voluntad, Pete empez a aporrear la puerta con los otros dos. Nadie contest. Jpiter grit: Est ah Sam Ragnarson?

Tenemos que hablarle de nuestras fotografas! voce Bob. Nosotros... comenz Pete. La puerta posterior se abri con un crujido y el hombre qued enmarcado en ella mirndoles. Basta de timbres, golpes y gritos o har que os azoten en el palo mayor! Era un hombre delgado con una voz aguda y chirriante, y un bigote blanco muy poblado. Sus ojos azul p lido les miraron bajo la visera de una gorra de marino con un galn dorado. Vesta un chaquetn azul marino muy ceido, que le llegaba hasta las rodillas, con un cuello alto y tieso, y botones de latn relucientes. Pantalones azules estrechos, botas negras con lazos hasta el tobillo y guantes blancos. Sostena en su mano un telescopio de latn. Queremos hablar con el seor Sam Ragnarson dijo Jpiter en su tono ms aristocrtico. No est aqu. El hombre dio media vuelta y se meti en la casa. Queremos saber si tiene otra camioneta blanca! grit Bob. Una blanca muy destartalada insisti Pete. El hombre no se molest en volverse. No. Es posible, buen hombre, que Sam Ragnarson haya robado unas fotografas muy valiosas. El robusto jefe del equipo siem pre empleaba sus modales ms finos cuando un adulto se mostraba arrogante con ellos . Si lo ha hecho, puede tener serios problemas. Debis tener cuidado de a quin acusis de un crimen,

bucaneros. Sam Ragnarson es un vikingo autntico. No se le puede molestar con naderas, os? Y ahora largaros o har que os pasen por debajo de la quilla! Dicho esto, el desconocido les cerr la puerta en las narices Est hecho una furia dijo Pete mientras miraba la puerta cerrada. S convino Jpiter, y me pregunto por qu. Slo le hicimos unas preguntas rutinarias. As, qu hacemos ahora, Primero? pregunt Pete. Esperar a que llegue Sam Ragnarson? Puede que est en su Pen y no vuelva hasta dentro de muchas horas. Creo que es hora de que realicemos algunas investigaciones sobre los Ragnarson y el Pen Ragnarson dijo Jpiter. Segundo, t ve a la redaccin del peridico local y a la Cmara de Comercio, y averigua todo lo que puedas sobre la familia Ragnarson. Yo ir al Museo de Historia e indagar sobre los Ragnarson y su Pen se ofreci Bob. Muy bien, entonces yo ir a la biblioteca concluy Jpiter. Haya o no robado nuestros negativos Sam Ragnarson, lo cierto es que los quera y yo quiero saber por qu.

Un fantasma viviente

Pete Crenshaw se frot el cogote con un gemido al salir del edificio que albergaba al Noticiero de Rock y Beach, un peridico reducido publicado semanalmente. Haba pasado toda la tarde en sus oficinas y l aborreca el trabajar en. cerrado. Aspir grandes bocanadas del aire vespertino del ocano Pacfico y pedale lentamente hasta el Patio Salvaje contento de poder hacer un poco de ejercicio despus de tanto leer y hablar con gente. Tan slo la bici de Jupe estaba delante de la puerta del taller. Pete gate por el Tnel Dos hasta su oculto Puesto de Mando. No ha venido Bob todava? Supongo que en el Museo de Historia habr encontrado mucho ms por leer que nosotros. Qu averiguaste acerca de la familia Ragnarson? He descubierto que son muchos repuso Pete. George Ragnarson es el propietario de ese gran almacn de fe-

rretera del pueblo, y el seor Karl Ragnarson, naturalmente, es el director de nuestro colegio. El doctor Ragnarson es un dentista del pueblo y el padre de Sam. Hay dos ingenieros que trabajan en Los ngeles y un contable que lo hace en Ventura. Luego hay un montn que viven repartidos por todo el estado y vienen aqu a pasar una semana para reunirse y celebrar la batalla. He apuntado todas las direcciones de los que viven en Rocky Beach. Todos dicen que los Ragnarson son buena gente y de confianza. Es decir, todos menos 8am. Qu le pasa a 8am? pregunt Jpiter al punto. Es la oveja negra de la familia. Le expulsaron de la escuela supe rior y se convirti en un sinvergenza Tiene treinta y dos aos y jams ha tenido un empleo fijo. Sam siempre est ideando algn truco para hacer dinero. Ha estado dos veces en el reformatorio, y una vez casi va a la crcel por una estafa de esas hgase rico-rpidamente. Por lo que dice todo el mundo, es un problema... si no algo peor. Siempre trata de ganar un duro sin dar golpe. En la biblioteca no averig mucho ms de lo que el padre de Bob le cont resumi Jpiter. A Knut Ragnarson le fue tan bien vendiendo botas en 1849 que decidi traerse a su familia de Illinois. Tom pasaje en el Estrella de Panam. Se supona que llegara hasta Panam. All los pasajeros cruzaran el istmo, entonces no exista el canal, y cogeran otro barco en el otro lado. P ero su capitn, un hombre llamado Henry Caulter, tena otros planes. El Estrella de Panam llevaba al Este un cargamento de oro. Haban monedas, pepitas y polvo de oro. Cuando el barco estuvo lejos de Rocky Beach, puso todo el oro

en un bote, abri las escotillas para que el barco se inundara y se hundiera, y huy remando con su tripulacin. Cielos, no era ms que un ladrn y un asesino! Cmo pensaba salirse, Primero? pregunt Pete. Quiero decir, qu pensaba decir que haba ocurrido? Supongo que su intencin era declarar que el barco se hundi y que el oro se fue al fondo con l replic Jpiter. Y casi lo consigue. Los pasajeros dorman y se ahogaron todos aquella noche, excepto Knut Ragnarson. Sobrevivi porque le gustaba dormir en cubierta. Y como Bob nos cont, puedo llegar hasta el Pen Ragnarson en la tapa de una escotilla. Vaya, tuvo mucha suerte coment Pete. Jpiter asinti. Tuvo suerte, y luego an tuvo ms. Esa isla no es ms que una gran roca, sin rboles, alimentos, ni animales, ni agua, ni nada. De no haber encontrado las canoas chumasa en la que lleg hasta la costa, hubiera muerto en el Pen. El capitn Coulter se asegur bien al hundir el Estrella de Panam lejos de las rutas martimas acostumbradas. Qu fue del capitn Coulter y sus hombres? quiso saber Pete. Lo ignoro, Segundo. No encontr nada sobre eso en la biblioteca. Pero s averig que, hace treinta aos, el nieto del viejo Knut, que vive en el Norte, redescubri la roca y decidi celebrar la buena fortuna de su abuelo con una reunin familiar y un simulacro de batalla cada cinco aos. La canoa chumasa le dio la idea de la lucha entre indios y vikingos para reclamar el Pen. En reali-

dad los chumasa nunca guerrearon. A los Ragnarson les encant la idea y lo vienen haciendo desde entonces. La voz les sobresalt. Vaya, estoy hecho polvo! Al volverse vieron a Bob que riendo suba por la trampa del Tnel Dos. Estaban tan enfrascados en la historia del Estrella de Panam que no haban odo al responsable de los Informes e Investigaciones abrir la puerta de la trampilla. Cielo Santo, Archivos! exclam Pete una vez recuperado el aliento. No hagas esas cosas! Bob acab de subir y cerr la trampa. Has averiguado qu fue del capitn Coulter? le pregunt Jupe. No replic Bob. Nadie le volvi a ver jams, ni a l, ni a su tripulacin, ni a su oro! Se esfumaron. Bob les cont todo lo que haba descubierto en el Museo Histrico. Que era esencialmente lo que Jpiter encontr en la biblioteca. Cuando Knut Ragnarson lleg a tierra continu Bob, no haba rastro del capitn ni del oro. Nadie le haba visto llegar a la costa ni a l ni a su tripulacin. Decidieron que habra esperado en el mar hasta ser recogido por otro barco. Imaginaron que pudo haberlo esperado en la pequea isla y por eso la llaman tambin el Fen de los Nufragos. Jpiter escuchaba atentamente. Quieres decir que es posible que el capitn Coulter y Knut Ragnarson estuvieran en la isla al mismo tiempo? Eso es lo que pens alguna gente entonces dijo Bob.

Entonces es posible que, si uno de ellos tuviera algn secreto, el otro lo descubriera concluy el Primer Investigador. Buen trabajo, Archivos. Sabes alguna cosa ms? Pues s. Bob desdobl una hoja de papel tras sacarla de su bolsillo. Descubr tambin algo ms. Me dejaron sacar una fotocopia. Y les mostr una gran fotografa muy antigua de un hombre alto y erguido. Se llama daguerrotipo. Tienes que permanecer completamente inmvil mucho rato mientras lo sacan. Pero los otros dos no le escuchaban. Miraban como hipnotizados la fotocopia de la fotografa. Y al hombre alto, delgado con una casaca azul marino hasta la rodilla, de cuello alto y botones dorados. Tenia un bigote blanco retorcido y unos ojos azules bajo la visera de la gorra de marino con un galn dorado. Sus pantalones eran estrechos y calzaba botas con lazos. Guantes blancos. Y un telescopio de latn. ste es el hombre que vimos... comenz a decir Pete. En casa de Sam Ragnarson! concluy Jpiter. Y es el capitn Henry Coulter del Estrella de Panam! aadi Bob. El-el capitn del-del Estrella de Panam? tartamude Pete. Jpiter mir a Bob. Ests seguro, Archivos? De dnde es esa foto? De un libro que trata de los delitos sin resolver cometidos en California. En l aparece toda la historia del Estre -

lla de Panam. Ah es donde averig que nadie volvi a ver jams al capitn Coulter ni a su tripulacin. Pero eso sucedi hace ms de cien aos! dijo Pete con un hilo de voz El capitn tendra ahora por lo menos... Eso sucedi hace ciento cincuenta aos, Segundo calcul Jpiter, as que el capitn Coulter tendra alrededor de los ciento ochenta. Los capitanes de barco no tenan menos de treinta aos en aquellos tiempos. Entonces dijo Pete, el que vimos no puede ser el capitn Coulter! Vivo, no repuso Bob. Pete lanz un gemido. No quiero or el resto. Desde luego, vivo no convino Jpiter pensativo. Por consiguiente podemos sacar tres deducciones posibles: vimos a alguien que casualmente se pareca a ese retrato; a alguien que por alguna razn representa al capitn Coulter; o a un fantasma. Dije que no quera or el resto! repiti Pete. Los otros dos hicieron caso omiso del nerviosismo del Segundo Investigador. No puede ser alguien que se parezca a la fotografa por casualidad, Jupe decidi Bob. Nadie se viste as hoy en da. Adems, era exactamente igual al retrato. Es demasiada coincidencia. Entonces iba caracterizado como el capitn dijo Jpiter. O era un fantasma autntico aadi Bob, tambin preocupado.

Tal vez Bob fotografi al fantasma sugiri Pete y por eso Sam Ragnarson quiere nuestros negativos. El fantasma le captur en el Pen y ahora acta bajo un encantamiento diablico! Oh, vamos exclam Jpiter con impaciencia. Los fantasmas no pueden retratarse. Y adems, ni siquiera existen, de modo que debe ser alguien caracterizado como el capitn. Quiz no pueda retratarse a los fantasmas murmur Pete para s, pero son reales, aunque invisibles para nosotros. . Por qu alguien iba a querer representar el papel del capitn del Estrella de Panam, Jupe? se pregunt Bob. Jpiter mene la cabeza. No lo s, Archivos. Pero, como t bien dices, no puede ser una coincidencia. Puede que Sam Ragnarson no robase los negativos dijo Bob. Tal vez haya sido el hombre disfrazado de capitn Coulter. Pudo haber sido el mismo Sam disfrazado de capitn indic Jpiter. Pero an no sabemos lo suficiente para dar las respuestas acertadas. Debemos seguir investigando sobre Sam y los otros Ragnarson. Cmo> Jupe? pregunt Bob. Maana interrogaremos a los Ragnarson. Crees que traman algo entre todos, Jupe? exclam Bob. Todo lo que sabemos, Archivos, es que ese Sam nos amenaz por causa de las fotos, dos personas robaron nuestros negativos, y alguien intenta hacerse pasar por el capitn del Estrella de Panam. No s por qu, pero se me ocurre una cosa... t dices que ni el capitn, ni su tripulacin, ni el oro fueron encontrados jams. Quizs el oro del Estrella de Panam sigue an en el Pen!

Entrevistas penosas
Al da siguiente Bob se despert tarde. Estaba ms cansado de lo que imaginaba despus de la persecucin de un lado a otro de Rocky Beach. Cuando baj a la cocina encontr una nota en el frigorfico. Buenos das, perezoso! Ayer estuve hasta muy tarde en un incendio forestal que se declar en las colinas y hoy tengo que salir temprano. Siento no haberte visto anoche. Cuando llegu, ya estabas acostado. Y no pude volver al peridico para recoger los duplicados de las fotos para vosotros, pero te prometo que las traer esta noche. Con cario, Pap PD. Mam est en el supermercado. Me pide que te recuerde que hay que ir a la lavandera, regar el csped, etctera...

Bob puso los ojos en blanco. Dej la nota, prepar su desayuno y luego fue realizando sus tareas una por una. No lleg a la chatarrera hasta las doce. Pete estaba sentado en la entrada del taller con aire aburrido. Hans ha tenido que ir al dentista, de modo que to Titus necesita a Jpiter para que ayude a Conrad en el camin. Hans y Conrad eran dos hermanos bvaros que ayudaban al to de Jupe en la chatarrera. Podramos empezar sin Jupe consider Bob. Ni siquiera s lo que hay que preguntar dijo Pete. Tal vez simplemente quines o qu hay en ese Penon... Pete frunci el entrecejo. Me parece or una voz que dice que no seria correcto. Ser mejor que esperemos a Jupe. Efectuaron algunas chapuzas en el taller y en el interior del Puesto de Mando. Luego se tumbaron en su recndita oficina con los ojos puestos en el reloj de la pared. Bob repar en el montn de ejemplares del diario de la maana que haban guardado porque publicaba la historia con sus nombres. Cielos exclam Bob. Haba olvidado por completo al seor Manning. Me pregunto si le habrn encontrado ya. Pete mene la cabeza. Mi padre dice que en ese lugar no tiene muchas posibilidades quien no sepa nadar. Bob cogi el telfono. Voy a llamar al comisario Reynolds para averiguarlo.

Tal vez William Manning est ya en su casa sano y salvo. Tuvo que esperar a que el comisario Reynolds terminara de hablar por otra lnea antes de or la voz del polica. No, Bob, me temo que no hay muchas esperanzas. La Guardia Costera ha abandonado la bsqueda. Cielos, qu pena dijo Bob con tristeza. Pete haba estado jugueteando con el periscopio mientras Bob hablaba por telfono. Era un fragmento de tubera de estufa forrado de espejos, que poda elevarse a travs del techo del Puesto de Mando y dominar el patio y sus alrededores. Pete se enderez con un sobresalto. Jupe ya ha vuelto con el camin. Pete baj el periscopio y los dos muchachos salieron al patio como una exhalacin. Ayudadme a descargar! jade el Primer Investigador. Bob y Pete arrimaron el hombro y el camin qued descargado en un abrir y cerrar de ojos. To Titus qued atnito ante la rapidez con que sus tesoros salan del camin. To Titus recolectaba chatarra inslita y la de este viaje no era una excepcin. Los muchachos bajaron ochenta y seis patas de piano, piezas de vas de montaas rusas arruinadas, treinta y una cabezas de maniques para pelucas, y nueve jaulas de hamsters. Despus de una pausa breve para tomar unas hamburguesas, Pete les condujo a la Casa Central y Almacn de George Ragnarson en el pueblo. Era un establecimiento enorme que ocupaba una manzana entera y tena la misma

relacin con un almacn corriente de ferretera que la chatarrera -de los Jones con las dems chatarreras. George Ragnarson se encontraba en el almacn comprobando las existencias. Un hombre bajito, rechoncho y activo que no ces de trabajar mientras hablaba. Bien, en qu puedo serviros, muchachos? Jpiter tom la iniciativa. Nos interesa la historia del Pen Ragnarson, seor. Estamos haciendo un trabajo histrico para el colegio y le agradeceramos muchsimo que nos contara todo lo que ha descubierto usted all recientemente. Descubierto? George Ragnarson fue anotando las existencia en su bloc. No hemos descubierto nada que yo sepa, excepto que nos hacemos viejos. Achaques y dolores despus de toda esa comedia. Sin embargo, ahora quisiera estar all con ellos. Pero el negocio es el negocio. Hemos odo decir que tal vez encontr usted alguna prueba de lo que le ocurri al capitn Coulter continu Jpiter hacindose el inocente. Quin? George Ragnarson mir sus estantes y luego escribi en su bloc. El capitn del Estrella de Panam, seor dijo Bob. Ah, el barco en el que iba el viejo Knut. No, no s nada de l. Quiz su sobrino Sam sepa algo intervino Pete. George Ragnarson dej de escribir y se volvi hacia los muchachos con el ceo fruncido. Ese marginado no es sobrino mo. Lamento decir que es mi primo y, si vosotros tenis algo que ver con l, ni siquiera me interesa hablar con vosotros!

No, seor se apresur a decir Jpiter. Apenas le conocemos. Simplemente omos decir que se ha estado comportando de un modo extrao en estos ltimos tiempos. Tiene algn problema que usted sepa? Problema es el nombre, apellido y apodo de Sam. Cundo no tiene problemas ese arrogante gorrn? Nosotros pensamos que poda tratarse de algo ms concreto, seor. Quiz relacionado con la reunin. George Ragnarson solt un gruido. Me sorprende que haya venido con vosotros. Sabis que trabaj para m un verano y tuvo la cara de decir a todo el mundo que yo era un tacao? Yo! Despus de que le pagu y l se pasaba la mayor parte del tiempo durmiendo aqu en el almacn! Entonces no ha actuado de un modo extrao ltimamente? dijo Pete. No tiene ningn problema? quiso saber Bob. Ha sido extrao toda la vida, y siempre tiene problemas replic George Ragnarson, pero aadi: aunque ignoro en qu lo anda metido ahora. Dieron las gracias al propietario del almacn y le dejaron refunfuando entre dientes de Sam Ragnarson. Una vez en el exterior, Pete les condujo a la oficina del doctor Ragnarson, el padre de Sam. La clni ca del doctor Ragnarson estaba situada en un edificio nuevo de tres plantas de ladrillos amarillos en una calle secundaria, arbolada y recoleta. La recepcionista les salud con una sonrisa. Bueno, los tres no podis tener dolor de muelas. Cul de vosotros es?

Yo no! exclam Pete. Ninguno de nosotros viene como paciente le dijo Bob. Nos gustara hablar con el doctor acerca de su hijo explic Jpiter. Si puede concedernos unos minutos. De qu hijo se trata, muchachos? De Sam replic Pete. Ella suspir. Me lo tema. Por lo general siempre es Sam. Aguardad un momento. La recepcionista puls varios botones, cogi el telfono y habl por l. Momentos despus un hombre alto y rubio con una corta bata blanca sali de las depende ncias interiores. No pareca muy contento. Qu ha hecho ahora, muchachos? Tena el rostro curtido por el viento y sus cabellos rubios ligeramente largos le daban el aspecto de un autntico navegante vikingo. No sabemos que haya hecho nada, doctor Ragnarson dijo Jpiter con aire solemne . Podra concedernos unos minutos para hacernos unas preguntas? No os conozco, muchachos? Les mir a cada uno detenidamente con expresin intrigada. Luego su rostro se ilumin y chasque los dedos. Claro! Vosotros sois los que nos hicisteis fotografas en el Pen! Qu tal salieron? Bastante bien dijo Pete. Es una de las cosas de las que queramos hablarle. De acuerdo, adelante. Les condujo a la tpica clnica dental con el silln re -

clinable para el paciente y el instrumental cromado. En el silln haba otro hombre rubio con un lienzo blanco que protega sus ropas. este es mi hermano Karl, muchachos. Sabe tanto de Sam como yo, no es cierto, Karl? Los tres muchachos saludaron con una inclinacin de cabeza al director de la escuela superior. Ya conocemos al seor Karl dijo Bob. Vamos a su escuela. Tambin lo hizo Sam declar el seor Karl. Se llev la mano a la mandbula. Vamos a estar todo el da con esta muela, Ingmar? Me gustara ir a comer al Pen. Estos muchachos quieren hacemos algunas preguntas respecto a 8am dijo el doctor Ragnarson. Pero podemos hablar mientras trabajo, eh? El dentista se inclin sobre el seor Karl y comenz a hurgar en su boca. Por qu os interesa 8am, muchachos? Jpiter le cont la historia de que deban realizar un trabajo sobre la familia Ragnarson y que haban odo que Sam se comportaba de un modo extrao ltimamente y poda encontrarse en algn aprieto. Sam siempre hace cosas raras observ el doctor Ragnarson, pero hace aos que no tiene problemas serios. Verdad, Karl? Garrrggg-ruggg fue lo que consigui emitir puesto que tena las manos, el espejo y la herramienta metlica dentro de su boca. Oh. Lo siento, Karl dijo el dentista. El seor Karl mir a su hermano. No, desde la ltima vez que estuvo en el reformatorio.

Es un poco granuja, pero por lo general se hace ms dao a s mismo que a los dems. Sam es lo que llamamos un inconformista continu el doctor Ragnarson mientras sacaba una gran jeringuilla de Novocana, pero en realidad no es malo, verdad, Karl? En eso puedo tener una opinin distinta. El director del colegio mir con recelo la larga aguja de la j jeringuilla. Pero estoy de acuerdo en que probablemente sus ladridos son mucho peores que su mordedura. El seor George Ragnarson nos dio de l una opinin muy distinta intervino Pete. El doctor Ragnarson mene la cabeza. George nunca perdonar a Sam por perseguir a su hijo y obligarle a subir a un rbol cuando ambos tenan diez aos. Y, en cuanto a la historia de cuando trabaj para l, que estoy seguro os habr contado, con el msero salario que paga ese tacao primo mo, yo tambin habra dormido todo lo posible. Y, como para dar nfasis a sus palabras, de pronto el doctor inyect la agua hipodrmica en la enca del seor Karl y presion el mbolo. Aaaaaahhhhhl grit el seor Karl agarrndose con fuerza a los brazos del silln. Luego aadi tembloroso: George no es famoso precisamente por su generosidad. Por qu no estn ustedes all ahora? pregunt Jpiter. Por una emergencia. Mientras estbamos all, a Karl le dio un dolor de muelas. Se oyeron voces en la sala de espera. Alguien discuta

con la recepcionista. El seor Karl escuch el ruido unos instantes y luego mir a los muchachos. Tenis en mente algo concreto, muchachos? pregunt el director del colegio con voz pastosa puesto que la Novocana comenzaba a entumecer su boca. Omos decir que en el Pen estaban ocurriendo cosas extraas dijo Bob al azar. Dnde da...? comenz el doctor Ragnarson. El joven de aspecto taciturno que irrumpi en la estancia era delgado y no mucho ms alto que Pete. Llevaba unos tejanos rados y una camiseta sucia. Iba descalzo y necesitaba un buen afeitado. Pap... Al ver a los Tres Investigadores se detuvo con la boca abierta. Qu hacen aqu? Apuesto a que acusaciones absurdas. Yo slo quera comprar sus fotos. Si te han dicho otra cosa, mienten. Fotos? repiti el doctor Ragnarson. Por qu quieres comprar sus fotografas, 5am? El joven enrojeci. Yo-yo quera dar una sorpresa a todos, regalrselas como recuerdo. Sin su disfraz de vikingo, su casco atado y la barba postiza, Sam Ragnarson pareca ms joven y mucho ms pequeo. Po qu iba a ment lo muchacho, Zam? farfull el director de la escuela. Para decir que yo fui brusco con ellos y que les persegua! exclam Sam. No les hice nada, to Karl. Yo slo quera comprar las fotos para regalarlas a los dems. Sonri a su to con zalamera.

Si no hiciste nada le indic el doctor Ragnarson, cmo sabes que te acusan de algo? 5am volvi a enrojecer. Yo... bueno... adivino lo que dirn unos chicos como ellos. El doctor Ragnarson suspir. Nunca supiste mentir, Sam. Ocurre que estos muchachos no han dicho nada contra ti. Me temo que t mismo te has condenado con tus protestas. Sam Ragnarson mir a los tres muchachos. Lez debez una dizculpa a loz mu... intent decir, heroicamente el seor Karl a travs de sus labios dormidos. El doctor Ragnarson sonri y prepar el torno. Ser mejor que no hables, Karl. Abre la boca que vamos a trabajar. No es necesario que se disculpe, seor dijo Jpiter muy serio. Y es posible que sea algo peor que un mentiroso. Ayer robaron nuestras fotografas dos hombres que iban en una vieja camioneta blanca. Echaron a Bob fuera de la calzada y le arrebataron los negativos. Yo no he robado nada! replic 5am Ragnarson furioso. Eras el nico que deseaba las fotos! dijo Bob. Y le corra mucha prisa aadi Jpiter. Sam volvi a enfurecerse. Sois unos mentirosos! El doctor Ragnarson mir preocupado a los muchachos, y el seor Karl al torno que el dentista sostena en su mano. El dentista se encar con su hijo.

Ests seguro, Sam? Parece que t queras esas fotos. Ni siquiera s dnde viven! Pete dijo: Pudo habernos seguido hasta casa esa noche. Yo le dije que las fotos eran para el peridico de mi padre intervino Bob. Y oy su nombre. Pudo averiguar fcilmente dnde vivimos. Los ladrones esperaban delante de mi casa ayer por la maana. El doctor Ragnarson pareci an ms preocupado. El seor Karl se fue escurriendo cada vez ms en el silln con los ojos fijos en el torno. Yo no rob nada repiti Sam. Cundo os las robaron? Los muchachos se lo dijeron y Sam se ech a rer con aspecto triunfante. El doctor Ragnarson asinti. Entonces yo estaba en el Pen! Dselo, pap! Ayer Sam estuvo con nosotros en el Pen, muchachos. Nos reunimos all a eso de las once de la maana. Puede que lo hicieran un par de amigos suyos! insisti Pete. Vamos, muchachos, eso es ir demasiado lejos objet el dentista con el torno cerca de la boca del seor Karl. Zam parece inocente, muchachos consigui decir Karl desde el silln Vaz a acabar de arreglarme la muela o no? Tiene razn, seor dijo Jpiter tranquilamente con su rostro redondo carente de expresin. Lamentamos haber interrumpido su trabajo. Vamos, amigos, tendremos que buscar al ladrn en otra parte.

El doctor Ragnarson conect el torno. Jpiter empuj a Bob y a Pete delante de l para salir del consultorio. Una vez en el exterior Bob se volvi al macizo jefe del terceto. Por qu te has dado por vencido tan pronto, Jupe? T crees que l no rob las fotos, Primero? dijo Pete. Es posible, Segundo admiti Jpiter, pero an no estoy convencido. Lo que debemos averiguar es por qu Sam tiene tanto inters por esas fotos. Si Sam rob los negativos tiene que haber algo en ellos q ue l no desea que vea nadie ms. El Primer Investigador consult su reloj. Son ms de las cuatro. Propongo que vayamos a casa de Bob... Ahora su padre ya nos habr trado nuestros duplicados. Pete mont en su bici. Adelante, entonces! Cuanto antes agarremos a sam Ragnarson, mejor. Los tres amigos pedalearon en sus bicis por la tranquila calle en direccin a la casa de Bob. Pete delante, Jpiter detrs de l, y Bob cerrando la marcha. Siguieron pedaleando con firmeza por las calles del pueblo. Mirad eso! grit Bob. Miraron hacia atrs. Sam Ragnarson acababa de aparecer en el cruce ms prximo montado en su motocicleta. Les miraba furioso. Ya os ensear a meteros conmigo, pillastres! les amenazo.

Los enmascarados

Los tres amigos pedalearon lo ms aprisa que pudieron, pero la moto ruga tras ellos, les cort el paso y lanz a Bob y su bicicleta sobre el csped. Otra vez, no! gimi Bob. Uno! grit sam Ragnarson con el ceo fruncido. Adelant a Jupe y Pete y gir la moto en redondo para volver hacia los dos muchachos. Jpiter se apresur a abandonar la calzada y se meti por una senda tortuosa entre eucaliptos muy altos para caer finalmente sobre un montn de hojas polvorientas. Dos! exclam sam satisfecho. Furioso, Pete detuvo su bici y se volvi para hacer frente a 5am mientras ste daba vuelta a la moto para retroceder una vez ms. El Segundo Investigador cogi una rama de eucalipto que estaba en el suelo y aguard detrs de su bicicleta a que Sam atacara. En el otro extremo de la manzana, el joven furioso vacilaba ante el grosor de la rama y la expresin resuelta de Pete.

Qu te crees que vas a hacer con eso? le grit Sam desde lejos. Lo que pueda replic Pete. sam se ech a rer. Bueno, dos de tres no est mal. De ahora en adelante quedaros en vuestras casitas a jugar con vuestros juguetes, entendido? O podis meteros en un buen lo. Con esta amenaza final, Sam dio media vuelta en su moto y sali disparado en direccin contraria. Pete dej caer la rama para correr hacia sus compaeros. Bob cojeaba por el csped y Jpiter se sacuda el polvo y las hojas de su persona y su maltrecha bicicleta. Has sido muy osado, Segundo Jpiter estornud debido al polvo y al fuerte olor medicinal de las hojas de eucalipto. Me ha puesto furioso repuso Pete. Estis bien, camaradas? Mi rueda delantera est algo torcida, pero puedo montar y ya la arreglar en casa dijo Bob. Esta no es mi semana para montar en bici. Yo oler a eucalipto una temporadita observ Jpiter, pero aparte de esto, creo que estoy ileso. Sugiero que continuemos hasta la casa de Bob y... ooohhh! El rechoncho Primer Investigador volvi a caer de bruces sobre el montn de hojas de eucalipto! Algo le haba golpeado por detrs. Abajo! grit Pete a Bob y ambos se echaron al suelo. Es Sam otra vez! exclam Bob. Jpiter luch por ponerse en pie jadeante y resbalando

sobre las hojas llenas de polvo. En cierto modo pareca una ballena encallada. Pete no pudo evitar el sonrer mientras levantaba la cabeza para mirar a un lado y a otro de la calle y ver a su atacante. Luego se puso en pie con expresin de disgusto. Era el repartidor de peridicos! Todos vieron cmo se alejaba calle arriba con una sonrisa de disculpa. Bob ech a correr. Es el peridico de mi padre! Veamos si han publicado las fotos! Cogi el peridico doblado, y tras abrirlo rpidamente lo extendi en el suelo. Jpiter y Pete le rodearon. Aqu est! exclam Bob. Se inclinaron sobre el artculo de la reunin de los Ragnarson en el Pen de los Nufragos. Haciendo caso omiso de la historia ahora ya familiar, los nios estudiaron las seis fotos que ilustraban el trabajo. Examinaron las fotos de los falsos vikingos y los indios chumasa como si fueran ellos los que buscasen oro. Al fin Bob mene la cabeza. No veo nada que pueda preocupar a sam. Aqu slo est toda la banda riendo y corriendo como locos. Nada convino Pete. A menos que le preocupen las gaviotas y esa foca gorda que aparece a la izquierda. Yo no recuerdo haber visto ninguna. La cmara a menudo capta objetos que en el momento pasan desapercibidos. Estamos tan absortos en algo en particular que no vemos lo que hay alrededor, pero la cmara s exclam Jpiter pomposamente. Luego termin

con ms humildad: Pero yo tampoco veo nada. Slo a los Ragnarson, el Pen y mucho cielo y mar. Bueno dijo Bob con decisin En el artculo aparecen nicamente seis fotos. Yo hice cuarenta y ocho, de manera que quiz S am Ragnarson va detrs de alguna de las otras. Vamos a mi casa y revismoslas todas cuando llegue mi padre. Con la rueda delantera de Bob descentrada, y Jpiter sin parar de estornudar a causa del polvo y el olor a eucalipto que despedan sus ropas, el viaje hasta la casa de Bob fue lento. Miraron en todas direcciones por si vean a sam Ragnarson, pero el airado joven no volvi a aparecer. Por fin llegaron a la casa de Bob. Al entrar en ella, una potente voz grit desde el centro de la calle: Qu es lo que estn haciendo? Aprtense de m! Es mi padre! exclam Bob. Calle arriba, ante la avenida que llevaba a la casa de Bob, el seor Andrews estaba apoyado contra su automvil ante el acoso de dos hombres enmascarados. Tena en la mano un sobre grande de color amarillo y negro en el que se lea: fotos. Vamos! exclam Pete . Otra vez quieren robar las fotos! El Segundo Investigador dej la bici en el suelo y corri hacia el seor Andrews y sus dos atacantes enmascarados. Bob se acerc tambin y Jpiter jadeaba en la retaguardia, mientras suban por la calle arbolada. Uno de los enmascarados les oy llegar y mir rpidamente por encima de su hombro.

Socorro! grit Pete mientras corra. Gritad socorro todos! Socorro, camaradas! Socorro! grit Bob. Al or a los muchachos, el seor Andrews dej de resistirse unos instantes. Uno de los hombres enmascarados le arrebat de las manos el sobre con las fotos, y ambos corrieron calle abajo hacia una destartalada camioneta blanca que aguardaba con el motor en marcha. Pete estaba tan cerca de ella como los atacantes. Corri en diagonal y se abalanz sobre el hombre que llevaba el sobre. Bob, que iba detrs del Segundo Investigador, cay sobre ellos. Socorro! gritaba Jpiter. Puertas y ventanas se abrieron por toda la calle antes tranquila, y los vecinos comenzaron a salir. El enmascarado se zaf de Pete y Bob para meterse de un salto en la camioneta. Antes de que nadie pudiera hacer nada ms, el vehculo, con gran chirrido de neumticos, dobl la esquina y desapareci. Las fotos! jade Jpiter. Pete blandi en alto el sobre amarillo y negro triunfalmente. Esta vez no lo consiguieron! Bob le dio una palmada en el hombro. Buen trabajo, Segundo! Ests bien, pap? exclam Bob mientras corra hacia su padre. Perfectamente repuso el seor Andrews. Pero qu diantres es todo esto? Es lo que intentaba contarte ayer replic Bob

exasperado. Van tras esas fotos que yo saqu en el Pen Ragnarson. El seor Andrews asinti pesaroso. Lamento no haberte credo hasta ahora, Bob. Oh, no importa, pap. Cuntanos lo que ha pasado. El seor Andrews trat de reconstruir los acontecimientos de la ltima media hora. Vi esa porquera de camioneta al llegar a casa, pero no sospech nada. Traa los duplicados que os promet y, al salir del coche con el sobre de las fotos, esos matones me agarraron. Vio alguien el nmero de la matrcula? pregunt el seor Andrews. Cielos, no, pap admiti Bob. Estaba cubierta de barro inform Pete y no pude verla bien. Pero observ una cosa: uno de esos tipos tena una sirena tatuada en un brazo. Una buena pista, Segundo le dijo Jpiter. Los muchachos preguntaron a todos los vecinos si alguno haba visto el nmero de la matrcula o algo especial en los hombres enmascarados. No haba visto nada. Slo que uno era ms alto que el otro, y que vestan tejanos viejos, camisas de cuadros y botas gruesas. Los pasamontaas cubran sus rostros casi por completo de modo que nadie fue capaz de describirlos. Y a m no me dijeron nada continu el seor Andrews. Se limitaron a saltar de esa camioneta e intentar arrebatarme el sobre. Todo lo que pude ver era que tenan buenos msculos. Los vecinos se fueron retirando poco a poco y los mu-

chachos recogieron sus bicicletas y siguieron al seor Andrews hasta su casa. La seora Andrews les examin por si tenan algn rasguo o magulladura, pero no encontr ms que un ligero araazo en el brazo de Pete. Cuando se lo hubo desinfectado, les declar ilesos. Echemos un vistazo a esas copias les apremi Jupe , antes de que ocurra nada ms. Bob y Pete abrieron el sobre y esparcieron los cuarenta y ocho duplicados de las fotos por la mesa y las sillas de la sala de estar. El seor Andrews entr en la estancia. Acabo de llamar a la polica y no tardar en venir. A menos que haya algo en ellas que deban ver, recogedias por favor y buscad otro lugar para trabajar. Bien dijo Jupe . Las llevaremos al Puesto de Mando. Los muchachos recogieron las fotos y montaron una vez ms en sus bicicletas. Bob haba olvidado que tena la rueda torcida, pero encontr otra de repuesto en el garaje. Mientras la estaba cambiando, Jpiter pareca preocupado. Qu ocurre, Jupe? le pregunt Pete. Algo no encaja respondi el jefe del tro. El nico medio de que esos dos hombres enmascarados supieran que no haban conseguido todo lo que nosotros tenamos, al robar los cuarenta y ocho negativos, era haber visto el peridico de la tarde. Pero Sam Ragnarson estuvo con nosotros en la clnica de su padre y luego cuanto intent asustarnos, de modo que, cmo pudo ver el peridico a tiempo para enviar a sus secuaces aqu antes de que llegsemos nosotros?

No pudo hacerlo dijo Bob mientras ajustab a la rueda. El peridico que vimos era de la primera edicin. Hubiera tenido que ponerse en contacto con sus compinches y enviarlos a asaltar a pap despus de intentar atropellarnos. Y, desde luego, no hubiera tenido tiempo suficiente. Y eso que significa, Primero? pregunt Pete. Significa que Sam vio el peridico antes que nosotros o que hay alguien ms que quiere esas fotos! Caramba, Jupe dijo Bob. Para qu iba a quererlas nadie? Quiero decir que lo nico que fotografi fueron escenas de la reunin en la isla. S, Archivos, por qu? Jpiter frunci el entrecejo. Luego su rostro se aclar y su voz son con mayor firmeza. La respuesta ha de estar en esas fotos. Todo lo que hemos de hacer es descubrirla. Bob termin de cambiar la rueda y mont en su bici de un salto. Entonces vamos a ver las fotos, camaradas! Pedalearon rpidamente hasta el Patio Salvaje sin ms incidentes. Cuando atravesaban la verja para dirigirse a su taller exterior, ta Matilde sali de su despacho y les grit: Eh, pillastrones, aqu hay alguien que quiere hablar con vosotros. Esta vez s que os habis metido en un buen lo!

Pnico en la oscuridad
El director de la escuela superior, Karl Ragnarson, sali del despacho detrs de ta Matilde. Qu es lo que habis hecho ahora para que vuestro director venga a hablar con vosotros? pregunt ta Matilda. Su tono era severo, pero haba cierto brillo en sus ojos. Si no le importa, seora Sones, quisiera hablar con los muchachos en privado dijo el seor Ragnarson. Claro que no me importa repuso ta Matilda, que sonri a los muchachos. Pueden llevarle a ese taller en donde pasan tanto tiempo escondidos. Y no permita que le ablanden con buenas palabras, deles su merecido! Con una risita, regres al despacho y cerr la puerta. Los muchachos condujeron a Karl Ragnarson a su taller al aire libre. El director tom asiento en una antigua silla giratoria y les sonri. Su sonrisa estaba an algo torcida debido a su visita al dentista. Siento haberos alarmado, muchachos, pero no quie-

ro que nadie sepa por qu estoy aqu, ni siquiera vuestra ta. Apuesto a que es por 5am, seor Karl! exclam Pete. Espero que no sea por l replic el director de la escuela. Pero debo confesaros que estoy preocupado despus de lo que vosotros nos contasteis, porque han estado ocurriendo cosas extraas en la isla! Qu cosas? pregunt Jpiter con curiosidad. Bien, primero se oyeron ruidos extraos estas dos ltimas noches, como aullidos de animales y risas locas de las que nadie se confiesa autor. Luego hubieron fantasmas y luces extraas que nadie sabe de dnde salen. Qu... qu clase de fantasmas? pregunt Pete nervioso. lino tiene aspecto de ahogado, todo cubierto de algas, y el otro de viejo capitn de marina con una casaca larga con botones de... Larga hasta la rodilla con botones dorados, pantalones ajustados, y una gorra pequea con un galn dorado concluy Jpiter. Incluso lleva un telescopio de latn, acierto? S, exacto! El seor Karl mir sorprendido al muchacho. Pero cmo lo sabes, Jpiter? Nosotros tambin hemos visto a ese fantasma contest Jpiter, y le habl al director del hombre que vieran en casa de Sam Ragnarson. Son esos todos los extraos sucesos, seor? El director mene la cabeza. Me temo que no. Tambin han desaparecido cosas:

una linterna, un cuchillo de caza, algunas mantas, una chaqueta vieja, un fogn de campamento, y bastante cantidad de comida e incluso cerveza. Claro q ue los ruidos y fantasmas no tienen por qu estar relacionados con esas desapariciones, pero es posible que lo estn. Y usted cree que 5am pudo haber robado esas cosas dijo Bob. Robaras y venderlas. El seor Karl asinti. Cuando fuisteis a ver a Ingmar, se me ocurri que podrais haber fotografiado a Sam robando algo mientras todos estaban ocupados en posar para vuestra cmara. Jpiter pregunt: Por qu ha venido a decirnos, esto, seor? Esos ruidos extraos y fantasmas han estado asustando a los nios e incluso a los adultos. Ahora muchas personas se niegan a pasar la noche en la isla como solan. Estn destrozando la diversin de esta semana. De continuar as la reunin ya no volver a celebrarse. Si es 5am el autor de los robos, quiz vosotros podrais detenerle antes de que siga adelante o cometa alguna tontera importante. Mir a cada uno de los muchachos por turno con su media sonrisa. Y no he credo ni por un momento esa historia de que estis realizando un trabajo para el peridico del colegio, eh? S muy bien que la seorita Ilanson, vuestra profesora de historia, no os encomienda semejantes deberes durante las vacaciones de verano. Los tres muchachos se violentaron un poco. Tambin he odo hablar de vuestra reputacin como

los Tres Investigadores continu el director . El comisario Reynolds me ha hablado muy bien de vuestra habilidad para resolver casos que llevaban de cabeza a sus hombres. Comprend que debis estar investigando a Sam y por eso vine aqu. Eso es cierto, seor replic Jpiter. Aqu tiene nuestra tarjeta. Y tras sacar una tarjeta impresa del bolsillo de su camisa se la entreg al seor Karl. Deca as: LOS TRES INVESTIGADORES Lo investigamos todo ??? Primer Investigador . . . . Jpiter Jones Segundo Investigador . . . Peter Crenshaw Informes e Investigaciones . Bob Andrews El seor Karl asinti con una sonrisa. Me parece que sois exactamente lo que necesito. De hecho, digamos que os contrato para investigar los extraos sucesos del Pen Ragnarson. Quiz debiera pagaros una pequea retribucin.., para que la cosa fuera oficial aadi con aire solemne. Uau! exclam Pete. Se refiere a dinero constante y sonante? Gracias, pero no cobramos nada explic Jpiter. Pete y Bob le miraron con asombro. Debido a un desafortunado requerimiento de la ley del Estado respecto a la edad, no podemos ser empleados como investigadores

licenciados admiti, de modo que, con sumo gusto, le ofrecemos nuestros servicios gratuitamente. Y ahora sugiero que examinemos las nuevas copias en el taller. Quizs el seor Karl pueda ver algo que a nosotros se nos ha pasado por alto. El director les ayud a esparcir los duplicados de las fotos sobre el banco de trabajo de Jupe. Las examinaron de cerca sin encontrar nada que resultara sospechoso. Cmo podemos asegurar cul de estos vikingos es Sam? pregunt Pete intrigado. Quiero decir que yo todos los veo iguales. El seor Karl respondi: l es el nico cuyo casco lleva protector para la nariz. Mira, ah est Sam. Result que haban diecisis fotos en las que apareca Sam Ragnarson. En la mayora estaba haciendo el payaso como los dems, peleando con los chumasa sobre el Pen, o de regreso para comer, haciendo muecas ante la cmara de Bob y, en general, participando del juego de la reunin. Pero dos eran distintas. Fueron tomadas una despus de otra record Bob. En las dos instantneas Sam apareca solo detrs de los otros que coman en la colina. En la primera foto se hallaba inclinado sobre algo que no pudieron identificar. En la segunda, miraba hacia arriba sobresaltado con la mano extendida ante l como si en ella sostuviera algo. Qu est haciendo? pregunt Bob. De una cosa estoy seguro indic Pete: ha visto la cmara de Bob apuntndole. S convino Jpiter, es evidente que en ese mo-

mento nos vio tomar la foto. La cuestin es: qu hace agachado detrs de todos los dems? Acaso esconda algo? sugiri el seor Karl. O enterrando lo que haba robado? insinu Pete. ....O recogiendo alguna cosa? pregunt Bob. Jpiter asinti con la cabeza. Cualquiera de estas respuestas es posible. Creo que nuestro prximo paso es ir a la isla. Podemos observar a los fantasmas y ruidos, y quiz descubrir por qu desaparecen las cosas, y por qu nuestras fotos son tan importantes para alguien. Eso no es problema, Jpiter repuso el seor Karl. Todos iremos all esta noche, menos los que se marcharon por miedo. Pero no nos ver Sam? objet Pete. Si es l quien causa tantos problemas y nos ve, esta noche no emplear sus trucos. Eso puede arreglarse dijo el seor Karl. La mayor parte de nuestros disfraces vikingos y chumasa estn en la isla y tenemos varios amigos a quienes no conoce todo el mundo. Traer sus disfraces y dir a todos que sois amigos mos. Podis cenar con nosotros y pasar la noche all. Entonces arreglado replic Jpiter. Diremos a nuestros padres que pernoctaremos en la isla... Cogeremos nuestros transmisores porttiles, linternas y sacos de dormir y nos reuniremos con usted en el muelle.., digamos... dentro de una hora. Yo tendr los disfraces preparados. Disponeros a pasar una noche movidita!

Una silueta en la niebla

La motora se aproxim a tierra por las oscuras aguas de la pequea caa. Una hoguera enorme y la luna radiante iluminaban la playa y las rocas. La gente al moverse alrededor del fuego creaba sombras fantsticas que daban la impresin de crecer y danzar en la noche. El reflejo de las llamas llegaba hasta el agua y gui a Karl Ragnarson y a los Tres Investigadores hasta el embarcadero de la ensenada. El director y Pete saltaron a tierra para arrastrar el bote hasta la arena seca. Eres t, Karl? dijo la voz de Ingmar Ragnarson desde la parte alta de la playa donde se celebraba la reunin. S, Ingmar. Traigo algunos invitados. Bien, bien. Siempre hay sitio para ms vikingos e indios! exclam el dentista vestido de vikingo. Los tres muchachos y el seor Karl se encaminaron al primer corro iluminado por el fuego. El director del colegio vesta camisa y pantaln de ante, abalorios y la pintura

de guerra negra propia de un guerrero chumasa. Bob y Pete llevaban tnicas de piel sinttica, cascos y barbas de vikingo. Tambin escudos y armas... Bob, una espada larga de dos filos; Pete, un hacha de guerra. Jpiter cerraba la marcha vistiendo el voluminoso traje y la ms cara de madera pintada de un hechicero chumasa. El Primer Investigador no se senta a gusto con aquel disfraz. Me siento murmur malhumorado como una montaa andante. No tenan ningn disfraz de vikingo que te fuera bien, Jupe dijo Pete con una sonrisa. Tal vez si no comieras tantas galletas de chocolate... Tienes un aspecto imponente, Jpiter le anim el seor Karl. El hechicero es el miembro ms importante de una expedicin chumasa. Siempre quisiste ser mago, Primero aadi Bob disimulando una sonrisa mientras Jpiter iba tras ellos con aire pomposo dentro de aquel atuendo de enormes proporciones y la mscara grotesca. La magia que tengo en mente en estos momentos es haceros desaparecer a vosotros dos, comediantes les amenaz el peso pesado. Pues tampoco estis muy monos que digamos con esas pieles comidas por la polilla y esas latas. Bob y Pete tras mirarse mutuamente se echaron a rer. Los dos Ragnarson rieron tambin, e incluso Jpiter tuvo que hacerlo detrs de aquella mscara de madera monumental. Llegaron a la hoguera principal donde el doctor Ragnarson les present como amigos de Karl llegados para engrosar las filas de los celebrantes. Fueron aplaudidos por las quince personas aproximadamente que rodeaban

el fuego y de inmediato les fueron entregados platos de papel con riones a la parrilla, mazorcas de maz, judas cocidas y ensalada. Buscad a 5am susurr Bob. Y observad cualquier accin sospechosa aadi Jpiter arreglndoselas como pudo para introducir la carne y las judas a travs de la abertura correspondiente a la boca de la mscara de madera. Sentados en crculo alrededor del fuego observaron tranquilamente a los dems. Con sus trajes de chumasa o vikingo coman lo que haban guisado sobre un montn de brasas junto a la hoguera. Se haban montado hileras de tiendas al borde del acantilado donde terminaba el gran crculo de luz. Alguien ve a Sam Ragnarson? susurr Pete. An no dijo Bob, pero s veo al propietario del almacn de ferretera. George Ragnarson se hallaba sentado al otro extremo del corro ante un gran plato de comida con sus ropas de costumbre. Es el nico que no lleva disfraz observ Jpiter. Todos los presentes coman y charlaban amistosamente contando ancdotas entre risas. Algunos tocaban sus guitarras y acordeones y alguien se puso a cantar. Luego todos le acompaaron... antiguas canciones escandinavas y americanas. Los nios intervenan cuando conocan la letra, y cuando no, tarareaban con tanta fuerza como los dems. Mientras participaban de la alegre reunin, Bob susurr de pronto:

Ah est! Jpiter, Pete y el seor Karl miraron. S, es Sam susurr el director del colegio. Me pregunto dnde habr estado dijo Jpiter. Parece venir del lugar donde estn las tiendas observ Bob. Con el traje de vikingo que llevaba puesto el da que acos a los muchachos en el muelle, Sam se haba unido al grupo y al parecer cantaba a voz en grito como todos. La msica continu incluso despus de que todos terminaran de comer y arrojaran sus platos de papel y cubiertos de plstico en los bidones colocados alrededor de la playa. A medida que la noche refrescaba, comenz a levantarse una niebla sobre el mar, y la mayora regresaron al continente, incluyendo a George Ragnarson. Los muchachos siguieron cantando sin apartar los ojos de sam Ragnarson. No hace ms que comer y cantar observ Pete. Desde luego come mucho replic Bob. Puede que os equivoquis con respecto a Sam, muchachos dijo el seor Karl. Quizs el responsable de lo que ocurre sea otra persona, u otra cosa. Podra ser otra persona convino Jpiter, pero tendra que estar en esta isla. Qu quiere decir, u otra... cosa, seor Karl? pregunt Pete. Quiero decir replic el seor Karl que los ruidos y fantasmas pudieran tener una explicacin lgica. - efectos de luz y sonido, y la desaparicin de objetos serian meras coincidencias.., un montn de cosas que se pierden al mismo tiempo, debido al desorden que hay aqu.

Jpiter mene la cabeza con mscara incluida. Seran demasiadas coincidencias. No, estoy convencido de que se trata de toda una serie de acontecimientos, fijamente el lugar que ocupara Sam ante el fuego. Jupe! Era Pete. El Segundo Investigador miraba fijamente el lugar que ocupara Sam Ragnarson ante el fuego. Ha desaparecido! exclam Bob. Ahora quedaban slo cuatro personas alrededor de la hoguera, y Sam no era ninguna de ellas. Jpiter se levant lo ms de prisa que se lo permitieron su mscara y su abultado traje de hechicero chumasa. De prisa, camaradas les apremi con la voz velada por la mscara, que se le haba ladeado. Pero primero, enderezadme esta ridiculez! Bob y Pete le ajustaron la mscara sin dejar de sonrer. Luego, los tres muchachos abandonaron el corro y se metieron entre los jirones de niebla que flotaban a la luz de la luna. Pasaron muy de prisa por las hileras de tiendas, para salir al paisaje desierto de la isla. Observaron la silueta de una figura vestida de vikingo que se mova muy de prisa entre la niebla que empezaba a espesar. Es l susurr Pete. Lleva el mismo disfraz de hace dos das. Confundida entre la niebla, la figura siniestra les condujo hacia el extremo oeste de la isla, donde la propia pea gigantesca se elevaba hacia el cielo bajo la luz de la luna como un enorme animal. En aquel extremo de la isla no haba nada ms que el gran peasco cuya base cubran espesos arbustos.

A dnde ir? pregunt Bob. Sea a donde sea repuso Jpiter muy serio va de prisa y directo. Ellos avanzaron con la misma rapidez y todo lo cerca que se atrevieron, detrs de la figura semioculta por la nie bla, preparados para ocultarse en el momento en que se volviera, pero no lo hizo ni una sola vez. Sigui adelante hacia el gran peasco y... Ha desaparecido! exclam Pete. Ante ellos, en el lugar donde momentos antes corriera Sam Ragnarson con su grueso disfraz de piel y casco gastado, ya no haba ms que un remolino de niebla! Se ha esfumado! exclam Bob. No es posible declar Jpiter mirando a su alrededor a travs de la niebla flotante iluminada por la Luna en aquella isla sin rboles. Entonces, a dnde ha ido, Primero? quiso saber Pete. Seguro que no ha trepado por ese peasco observ Bob. Puede que lo haya pasado volando sugiri Pete con sarcasmo. La gente no vuela, Segundo, ni se esfuma insisti Jpiter. Debe de haber algn lugar por aqu donde se ha escondido, y luego ha debido echar a correr cuando no podamos verle. Jpiter se quit la pesada mscara de madera y se inclin sobre l suelo caminando en crculo por el lugar donde Sam Ragnarson haba desaparecido. Los otros siguieron su ejemplo y examinaron pequeas zonas a ambos lados

de Jpiter. La luz de la Luna iba y vena alternativamente segn los jirones de niebla. Fue Pete quien encontr el retal de piel. Esto puede ser algo, Primero? Pete haba estado examinando un arbusto espeso de hoja perenne de algo ms de un metro de altura. Era uno de los enebros que crecan alrededor de la cara este del peasco. Jpiter rebusc debajo de su disfraz y sac una linterna diminuta con la que ilumin el arbusto. Encontr varias ramas rotas cerca del jirn de piel, y detrs un espacio entre el arbusto y el peasco... un espacio que torca a la izquierda como una especie de tnel natural! Desde luego parece un trozo de tnica de vikingo! exclam Jpiter mientras examinaba la piel de imitacin. Est cosida a un trozo de tela. Yo dira que tiene que ser de una de las tnicas de los vikingos. Y Sam puede haber escapado fcilmente por detrs de estos arbustos. Con Jpiter a la cabeza, los muchachos avanzaron por el estrecho pasadizo oculto por los espesos arbustos de enebro, bajo la cara ms empinada del peasco. La roca se curvaba hacia el sur. A menos de veinte metros de donde encontraron el jirn de piel, los arbustos terminaban y los muchachos se encontraron de nuevo en la niebla bajo la luz de la luna. El rumor de la rompiente se oa muy cerca. Caramba, no estaba muy lejos coment Pete. -Lo suficientemente lejos para llegar corriendo hasta aqu, donde no podamos verle debido a la curva que describe el peasco dijo el Primer Investigador. As es como se ha esfumado.

Pero a dnde ha ido? se pregunt Pete mientras miraba a su alrededor. Se hallaban en un pramo rocoso cubierto de aulagas entre el lado sur del peasco y los bajos acantilados contra los que se estrellaba el mar abierto. El terreno sin vegetacin estaba cortado por pequeos barrancos. Hay muchas hondonadas y barrancos observ Bob. Puede estar escondido en cualquiera. Pero por qu, Jupe? repiti Pete intrigado. No pareca llevar nada que hubiera robado junto al fuego. Esa es la cuestin, Segundo asinti Jpiter. Y est por aqu. Hasta dnde puede llegar en esta parte de la isla? Debemos dispersarnos y explorar. Utilizad vuestras linternas lo menos posible. No queremos que nos vea. Jupe tiene razn declar Bob. Le hemos acorralado. Se separaron como vieron hacer a los policas en una antigua pelcula de Sherlock Holmes, cuando registran el pantano en busca del perro de los Baskerville. La niebla flotaba sobre la isla, unas veces ms espesa, otras menos, oscureciendo de vez en cuando la luz de la luna. Registraron las depresiones y barrancos hasta donde la isla terminaba en una caa oculta en su extremo Oeste, protegida del mar abierto por una lengua de terreno en su parte sur y una estribacin del propio peasco por el norte. Le hemos perdido dijo Pete. Desde luego, eso parece aadi Jpiter contrariado. Llev a sus amigos hasta la lengua de terreno, pero all no haba nadie escondido.

Qu hacemos ahora, Primero? pregunt Bob mientras miraba la caa desierta entre la niebla. Regresar al sitio donde Sam Ragnarson desapareci y ver si podemos encontrar alguna otra pista que se nos haya pasado por alto. Y, de no encontrarla el Primer Investigador prosigui detrs de su mscara, volveremos a la hoguera para ver si los Ragnarson han descubierto algo. Y tras dirigir una ltima mirada al paisaje escasamente iluminado, dieron media vuelta para volver sobre sus pasos... y se quedaron de piedra. Abajo en la playa en el extremo de la pequea caa haba una figura acurrucada que iluminaba el mar con una linterna potente! Conteniendo la respiracin, los tres muchachos observaron el haz de luz que iba y vena a travs de la niebla como un dedo largo que buscara algo. Se haba levantado una ligera brisa que rasgaba la niebla aunque luego volva a espesarse. El haz de luz de la linterna continuaba vindose en el otro extremo de la caa escondida. Jpiter! seal Bob. En el mar, iluminado por el haz de la pode rosa linterna, una nave surcaba las olas en la noche oscura. Como un fantasma, desapareca bajo la niebla, para volver a aparecer cuando el viento la levantaba. Radas velas grises llenas de agujeros pendan del nico mstil. Sudarios grises cubran la cubierta como si fuesen musgo. El velero apareca y desapareca bajo el haz de luz como una nave fantasma. Qu-qu es eso? tartamude Bob. Es... es... Jpiter no se pronunciaba.

Y mientras le contemplaban, la nave fantasma con sus ve las grises y rasgadas y su cubierta llena de musgo, desapareci ante sus ojos. Estaba all alzndose plida sobre una ola, para luego hundirse y desaparecer! La linterna se apag. Vamos, muchachos... Pete comenz a bajar por las rocas en direccin a la arena de la cala. Un sonido grave como un aullido les lleg a travs de la noche. Era una voz amenazadora. Deteneos, bellacos!, Los tres muchachos, sobresaltados, miraron hacia arriba. La silueta semioculta por la niebla del capitn Coulter del Estrella de Panam les miraba desde el acantilado que dominaba la caa. Con su casaca larga de botones de latn, su gorra con galn dorado y sus pantalones estrechos, alz el brazo y seal con un dedo huesudo. Ladrones! Invasores! sise. Un machete largo y afilado apareci en su mano huesuda mientras avanzaba hacia ellos entre jirones de niebla. Corred, camaradas! grit Pete. Ni siquiera Jpiter necesit una segunda invitacin.

Sam reaparece

Los Tres Investigadores huyeron de la estrecha franja de terreno y rodearon el Pen a toda velocidad para que su fantasmal perseguidor no les alcanzara. En su loca carrera hacia la seguridad del campamento, al otro extremo de la isla, Pete perdi su casco y Jpiter la mscara. nicamente Bob conserv su casco de vikingo. Al aproximarse al fuego, el seor Karl y el doctor Ingmar salieron a su encuentro alarmados. Muchachos! exclam el director. Dnde habis estado? Os hemos buscado por todas partes! Qu ha ocurrido? pregunt el doctor Ragnarson. Es... estuvimos... siguiendo... a Sam dijo Pete jadeante. Se escabull Jpiter trat de recobrar el aliento, mientras nadie le miraba... y... Luego vimos un barco! exclam Bob. Y un fan-fantasma tartamude Pete.

Y alguien que haca seales con una linterna aadi Jpiter. El seor Karl alz el brazo. Calma, muchachos. Comenzad desde el principio, cuando abandonasteis el campamento. Ver, seor dijo el Primer Investigador que an respiraba con dificultad, vimos que Sam haba desaparecido del campamento cuando no mirbamos, de modo que fuimos tras l y le vimos dirigirse al otro extremo de la isla donde est el peasco. El macizo Primer Investigador relat su aventura en el lado opuesto de la pequea isla. Otra vez igual! exclam el seor Karl. S dijo el doctor Ragnarson, excepto el barco fantasma. Cierto aadi el seor Karl. Probablemente el Holands Errante. Qu es el Holands Errante? pregunt Pete. El Holands Errante explic Jpiter con aire pomposo es una leyenda, Segundo. Un capitn de barco que haba cometido alguna mala accin fue condenado a navegar siempre sin parar ni tocar puerto, hasta que una mujer diera la vida por l. Incluso hicieron una pera de esta historia. Y una pelcula intervino Bob. La vi hace mucho tiempo. Pete trag saliva. Queris decir que es un barco fantasma? Karl hablaba en broma, Pete dijo el doctor Ragriarson. Y en vez de bromas y leyendas quiz fuese mejor

que fusemos a echar una ojeada a lo que vieron realmente los muchachos, Karl. Llevadnos all, chicos les pidi el director. Segundo, Archivos, vosotros abrid la marcha dijo Jpiter. Claro repuso Pete nervioso. Adelante, Archivos! Bob mir a los otros dos, pero ech a andar con valenta. La brisa del mar haba disipado ya casi toda la niebla, y a la luz de la luna no tardaron en llegar al lugar donde desapareciera Sam Ragnarson, en la base de la roca gigantesca. Bob explic que haban encontrado un jirn de piel y que siguieron el pasadizo entre los arbustos y la roca, hasta llegar al pramo desierto que haba detrs. Estbamos seguros de que sam no haba regresado al campamento y por eso seguimos buscando por todos esos pequeos barrancos y hondonadas, pero sin encontrar nada explic Jpiter. Hasta que vimos la luz de una linterna en la caa y el barco en el mar... dijo Bob. Y el fantasma del capitn Coulter prcticamente encima de nosotros! concluy Pete con un estremecimiento. Est bien, muchachos les dijo el seor Karl. Seguid adelante y haced lo que hicisteis antes. Avanzaron iluminados por la luna. El viento enviaba rociadas de espuma contra los acantilados del sur. Al llegar al promontorio y la pequea caa escondida, no vieron nada que se moviera. El mar sin niebla estaba despejado ante la caa y no se vea barco alguno. Ni una luz siquiera dijo el doctor Ragnarson ha-

ciendo visera sobre sus ojos para escudriar el mar. Ah no hay ningn barco, muchachos. Bajaron por las rocas hasta la playa estrecha de la calita. Jpiter mir a su alrededor. Estaba aqu mismo exclam Jpiter. Le vimos aqu acurrucado iluminando el mar con una linterna muy potente. Mirad esto! grit Pete. El Segundo Investigador se agach para coger una linterna grande de seis pilas. El seor Karl la examin. esta es la linterna que desapareci de una de nuestras tiendas. Mirad, tiene grabado el nombre de Marcus Ragnarson. De modo que alguien la rob! exclam Bob. Eso parece dijo Jpiter con solemnidad; y quien. quiera que sea, debe tener algo que ver con la nave que vimos en el mar. T crees que haca seales, Primero? pregunt Bob. S, o guiaba al barco hacia la caa replic Jpiter. Y qu me decs del fantasma del viejo capitn, muchachos? dijo el doctor Ragnarson. Lo vimos ah arriba en el promontorio cerca de la roca seal Bob. No sabemos si tena relacin con lo que estaba ocurriendo en la playa. Bueno, lo cierto es que ese fantasma no quera vernos en esta caa dijo Pete. Jpiter asinti. Creo que en eso tienes razn, Segundo. Fantasma, o no, el capitn Coulter no quiso que averigusemos quin

era la persona que manejaba la linterna. Puesto que la primera vez que vimos al misterioso capitn fue en casa de Sam Ragnarson, parece existir cierta relacin entre l y Sam. T crees que era Sam el que estaba aqu con la linterna, Jpiter? dijo el seor Karl. Es posible, seor. Eso significara que tiene algo que ver con el barco que visteis aadi el doctor Ragnarson intranquilo. Lo cual quiere decir que 5am se dedica al contrabando o algo peor. Eso me temo, seor asinti Jpiter. Alguna sugerencia? le pregunt el doctor Ragnarson. Jpiter contempl despacio la diminuto caa iluminada por la luna y luego hacia el promontorio ahora despejado. El fantasma nos asust dijo el Primer Investigador, pero creo que nosotros tambin le asustamos a l. No creo que esta noche suceda nada ms. Sugiero que sigamos buscando a 5am, doctor Ragnarson. Quiz pueda contarnos algo ms. Desde los acantilados de la playa sur regresaron lentamente alumbrndose con sus linternas. Pasaron el gran pen y salieron en el centro de la isla sin encontrar nada, para continuar hasta el extremo este donde estaban unas pocas personas reunidas alrededor del fuego. Miren! exclam Bob. Sam Ragnarson, todava vestido de vikingo pero ahora sin casco, se hallaba tranquilamente sentado asando setas en las brasas con otras dos parejas. Al ver a los muchachos

sonri abiertamente y les hizo seas burlescas para que se aproximaran. Pete y Jupe llevaban la cabeza descubierta por haber perdido el casco y la careta al escapar del fantasma. Vaya, si son los Tres Chivatos dijo Sam con sarcasmo. Supe que erais vosotros en cuanto os vi bajar de la lancha con to Karl. Vuestro amigo el gordito es difcil de disfrazar. Jpiter iba a abrir la boca para replicar cuando Bob pregunt: Y qu ms sabe? Tal vez sabe tambin quin anda por ah disfrazado de capitn Coulter del Estrella de Panam! Capitn de qu? pregunt el joven. Ya sabe quin es el capitn Coulter! insisti Pete. Le vimos en su casa! Incluso hablamos con l! Jpiter dijo: Indudablemente conoce al capitn y al barco del que escap su antepasado refugindose en este Pen. Por eso se celebra esta reunin. No s de qu ests hablando. Yo vine aqu a tomar unas cervezas con mis primos. 5am no ha prestado nunca mucha atencin a los libros y a la historia, muchachos dijo el doctor Ragnarson en tono seco. Pero nosotros vimos al capitn en casa de Sam declar Bob. 5am les mir con el ceo fruncido. Y puede saberse qu hacais en mi casa? Queramos preguntarle por nuestras fotografas ro-

badas replic Jpiter. Usted era el nico que las quera. A otro con ese cuento replic Sam con un gruido. Y qu me dice de un hombre haciendo seales con una linterna hacia el mar en esa cauta pequea del otro extremo de la isla? pregunt Pete. Nunca he estado en esa parte de la isla. Dnde est su linterna? pregunt Bob de pronto. Aqu. Sam sac una linterna grande de debajo de su tnica de piel. Era casi idntica a la que encontraron en la caa. Qu sabe de un barco que pas cerca de la isla hace un rato? insisti Jpiter. Yo no vi ningn barco. El doctor Ragnarson observ a su hijo a la luz de la hoguera. Las dos parejas que quedaban en la isla se haban ido a sus tiendas. Slo Sam, los muchachos y los dos Ragnarson mayores permanecan junto al fuego. Creo que 5am es inocente, muchachos dijo el dentista. Debe de haber alguna otra explicacin para todo lo que est ocurriendo. Lo supongo declar el seor Karl. Qu decs vosotros? Que eso parece, seor asinti Jpiter. Es la primera cosa inteligente que oigo decir a estos chicos exclam Sam Ragnarson mientras se pona en pie . Voy a dormir un poco, pap. A menos que tampoco se me permita. El joven se dirigi hacia las tiendas de campaa. Jpiter le miraba pensativo. El doctor Ragnarson alcanz a su hijo y le habl muy serio en voz baja. El seor Karl les

estuvo observando hasta que ambos desaparecieron en la oscuridad lejos del crculo de luz. Y ahora qu, Jpiter? pregunt el director de la escuela superior. Lo mejor ser dormir decidi Jpiter. Los Tres Investigadores montaremos guardia durante la noche por si ocurre algo ms. Por la maana podemos registrar la caa y el otro extremo de la isla a conciencia. Los fantasmas y personas con linternas no se esfuman en el aire. Yo vigilar con vosotros se ofreci el seor Karl. Si queris, puedo hacer la primera guardia. Eso ser estupendo, seor convino Jupe . Eso significa que somos cuatro, de manera que nos tocan dos horas a cada uno. Tenemos nuestros transceptores porttiles. Usted puede coger el de Bob hasta que le releve a la una. Los Ragnarson destinaron a los muchachos la tienda de una de las familias que se negaron a pasar la noche all, por las cosas tan raras que estaban ocurriendo. Los Tres Investigadores comentaron los sucesos de la noche durante mucho rato, sin llegar a ninguna conclusin. Al fin se dispusieron a dormir con el fragor de la rompiente en sus odos. El seor Karl se qued de guardia hasta la una, hora en que Bob le revelara. El joven de los Informes e Investigaciones, tras dar las bu enas noches al director del colegio, se acurruc junto a las brasas an candentes de la hoguera. Contemplaba los tizones rojos escuchando el viento y las olas. De repente, un aullido aterrador rasg la noche!

Un descubrimiento sorprendente

Bob se qued helado delante del fuego. El aullido se repiti. Salvaje, potente y aterrador como el grito de un lobo. Bob susurr con urgencia por su transmisor-receptor. Supe! Pete! Despertad! Se oy el aullido una vez ms! El grito de un hombre-lobo! Bob se estremeci y arroj lea sobre las ascuas. Sus ojos penetraban la oscuridad ms all de la hoguera. Qu-qu es eso? Pete se aproxim al fuego reavivado envuelto en una manta para defenderse del fro de la noche. No... no lo s confes Bob. Apareci el seor Karl ponindose su camisa de piel chumasa con un rifle en la mano. Mir a su alrededor. Es el aullido del lobo que omos estas dos ltimas noches! Podis decirme de dnde viene? Como si la extraa criatura hubiera odo al director del

colegio,, el aullido reson otra vez por encima del viento y de las olas. Escalofriante y amenazador. Bob, Pete y el seor Karl se volvieron hacia la roca gigantesca del extremo oeste de la pequea isla. All hay alguien! exclam Bob aadiendo ms lea al fuego que ahora iluminaba la noche. Siempre se oye en el mismo sitio. S! exclam el seor Karl. Donde vimos el fantasma musit Pete. Jpiter y el doctor Ragnarson estaban de pie detrs de Pete y el seor Karl. El dentista llevaba el chandal que usaban para dormir y tambin un rifle. Los fantasmas de los capitanes de marina no allan como lobos, Segundo dijo el Primer Investigador. Y debo indicar que no hay lobos salvajes en esta isla ni en ninguna parte del Sur de California. El aullido amenazador se repiti de nuevo. Or es creer brome Pete poco convencido. Parece como si estuviera cerca del Pen dijo el doctor Ragnarson. Jpiter asinti. Desde luego parece que viene de all. Ests seguro de que no hay lobos en el Pen, Jpiter? dijo el doctor Ragnarson. Un superviviente solitario que haya quedado atrapado aqu? Jpiter mene la cabeza. No, seor. Jams hubo lobos en esta regin. Lobos de verdad, no intervino Pete. Pero quin nos dice que no se trata de otro fantasma como el capitn Coulter?

Estoy de acuerdo en una cosa, Segundo. Tengo la fuerte sospecha de que fantasmas y lobo son un producto de la misma causa. El Primer Investigador se volvi al doctor Ragnarson. Puedo preguntar dnde est su hijo, seor? Pues la ltima vez que lo vi estaba... dijo el doctor Ragnarson. Estoy aqu, gordito. Iluminado por la luz de las llamas, Sam Ragnarson apareci sonriente detrs de su padre. Las otras dos parejas de Ragnarson que n o se haban marchado salieron ahora de sus tiendas. Se estremecieron cuando el aullido son otra vez. Jams cosa igual declar una de las mujeres, pero ya tengo bastante. Sea lo que sea yo no quiero tener nada que ver. Abandonaremos esta isla ahora mismo decidi su marido. Estoy de acuerdo, recojamos nuestras cosas y marchemos dijo la otra esposa. Jpiter levant el brazo. Escchenme todos, quienquiera que lance esos aullidos lo hace para asustarles y hacerles salir de la isla. Bien, pues lo ha conseguido repuso uno de los hombres. Nosotros vinimos aqu a divertirnos un poco, no para ser vctimas de esas tcticas terroristas. Si nos quedamos todos hasta maana les inst Jpiter, estoy convencido de que no ocurrir nada, y maana averiguaremos lo que produce ese sonido y lo que es ese fantasma en realidad.

Sam dijo: Bueno, yo no estoy dispuesto a esperar. Para m ya es hora de salir de esta roca. Jpiter le dirigi una mirada de sorpresa. El seor Karl se puso del lado de Jpiter. Sugiero que vayamos todos a ver cul es la causa de ese ruido. Jpiter tiene razn, en esta isla no hay lobos! A menos que alguien trajera uno sugiri Sam. Aguarde un momento! exclam Jpiter. Piense en los aullidos. Siempre vienen del mismo sitio! No se mueve! Un lobo autntico se movera! Un lobo de verdad buscara comida y vendra hacia el campamento. Entonces puede que no sea un lobo de verdad dijo Sam. Tal vez se trate de otra cosa. Est decidido dijo una de las esposas. Nos iremos ahora mismo. De acuerdo se avino el seor Karl. Los muchachos y yo iremos a investigar. Por lo menos esperad a que regresemos. El doctor Ragnarson va armado. Se quedar con vosotros hasta que volvamos. Si volvis replic Sam. Las dos parejas no d ijeron nada. El seor Karl y los muchachos cogieron sus linternas, y los cuatro emprendieron de nuevo el camino hacia la gigantesca roca. El viento soplaba con fuerza por la estrecha y pequea isla, y ellos avanzaron en la noche oscura en silencio, con excepcin del batir de las olas contra las rocas en la costa sur. Avanzaban con cautela mientras los aullidos continuaban rasgando la noche. Jpiter iluminaba su reloj de vez en cuando.

Suenan cada dos minutos observ el Primer Investigador. Es demasiado regular. Ningn animal alla una intermitencia tan exacta. Caminaron por el pramo con las linternas encendidas El aullido se oy de nuevo. Es por aqu! Bob seal en direccin del extremo norte de la gran pea. Otro aullido hendi el aire. Sue-suena ms cerca! dijo Pete. El seor Karl prepar su rifle. El aullido son una vez ms... casi delante de eh Se quedaron inmviles mirando hacia la oscuridad. hallaban en el extremo norte del gran peasco. Debajo ellos haba una playa pequea y estrecha que miraba ha el continente distante unas diez millas. El aullido pareca venir de la playa. Pero no podan precisar exactamente de dnde. Dispersmonos propuso Jpiter. Es la nica manera de localizarlo. Nerviosos, se fueron separando en espera de que aullido sonara otra vez. Transcurrieron dos minutos. E vez estaba casi encima de ellos! All! seal el seor Karl. A-aqu! grit Pete. Pete estaba en el centro de la playa debajo de la cara frontal del pen. Se agach para recoger una grabad miniatura. Es una grabacin exclam Jpiter. Suena cada dos minutos y encuentra eco en la roca gigante. Aqu tiene a su lobo, seor.

El seor Karl asinti. Sam tiene una grabadora como sta. Mucha gente las tiene indic Jpiter. Eso no es una prueba. Quiz no, pero es suficiente para enfrentarle con ella... dijo el director de la escuela. Regresaron apresuradamente por el estrecho promontorio de la islita. El doctor Ragnarson estaba solo, sentado ante el fuego. Se han marchado dijo el dentista. No quisieron esperar. Una cinta grabada, Ingmar! exclam el seor Karl. Nada de hombres-lobo, ni siquiera un lobo corriente. Un truco para asustar a la gente y hacer que se fuesen de la isla, tal como Jpiter sospechaba. Pero, por qu, Karl? Qu puede querer nadie de esta roca abandonada de la mano de Dios? Eso es lo que debemos averiguar observ Jpiter mirando en derredor . Dnde est Sam? Se fue con los otros replic el doctor Ragnarson. Que se ha ido? se extra Bob. Entonces quiz no sea l quien quiere echarnos de la isla! Tal vez... Camaradas! grit Pete. En el agua! Donde el resplandor del fuego apenas alcanzaba el agua de la caa, tres ojos anaranjados les miraban fijamente!

Una pequea nefasta

Qu-qu es eso? gimi Pete. Los ojos parecieron moverse y luego convertirse en tiras de un color naranja fosforescente. Apareci una espalda, dos brazos! Es una persona! exclam el seor Karl. El director del colegio y el doctor Ragnarson corrieron a la playa y se metieron en el agua. Los muchachos les vieron inclinarse ante una figura que flotaba en el agua. Luego se enderezaron y salieron del mar con una pesada chaqueta de lona masculina. No es ms que una chaqueta dijo el seor Karl, pero miradla. La pesada chaqueta estaba rota... con desgarrones por todas partes y acuchillada. Estaba hecha jirones con agujeros y manchas oscuras por todas partes. El seor Karl se la entreg a Bob. Uau, quin habr hecho esto? se pregunt Bob. Esas manchas oscuras parecen de sangre declar

Pete. Apuesto a que fue un tiburn. Y grande adems. Slo un gran tiburn blanco puede haber hecho este destrozo. Quieres decir que un tiburn devor lo que iba dentro de la chaqueta? Bob se estremeci. Eso me temo dijo el doctor Ragnarson. Bob dio vueltas a la chaqueta entre sus manos mientras la examinaba. Descorri la cremallera de un bolsillo y sac un objeto plateado. Es un encendedor. Con un emblema automovilstico. William Manning declar Jpiter era representante de coches. Manning? dijo el doctor Ragnarson. El propietario de la lancha que encontramos Pete trag saliva. La polica.., no le ha encontrado. sta poda ser su chaqueta, Jupe convino Bob tristemente. Recuerdo que la seora Manning dijo que su esposo llevaba un radiotransmisor en el bolsillo de su chaqueta. Jupe registr los bolsillos sin encontrar nada ms. Maana le ensearemos esta chaqueta a la polica decidi. Por qu no esta noche, Jupe? pregunt Bob. Me temo que ya no hay prisa. El seor Karl intervino. De todas maneras, los dems se han llevado todas las lanchas excepto la ma, y con Ingmar ya somos demasiados para arriesgarnos a realizar la travesa de noche. Ser mejor que nos quedemos hasta maana. Y, puesto que Sam se ha ido aadi Jpiter, creo

que debemos quedamos para aseguramos de que no ocurre nada ms. Sugiero que continuemos las guardias. Ahora nos toca a Pete y a m. El resto podemos dormir un poco dijo el doctor Ragnarson con un bostezo. Regresaron a las tiendas. Cuando Jpiter se preparaba para instalarse junto al fuego para montar la guardia, Bob frunci el entrecejo. Si Sam no es quien hace esos ruidos extraos, quin ser, Jupe? Quin ms hay en la isla? pregunt Pete. Nosotros.., y el seor Karl y el doctor Ragnarson! S replic Jpiter. Slo nosotros y los dos Ragnarson. Los tres muchachos se miraron y luego Jpiter tras recoger su transceptor porttil sali a la frialdad de la noche para acercarse al fuego mortecino. Pete tiritaba cuando fue a relevar a Jpiter a las cinco de la maana. Pete despert a Jpiter y a Bob a las siete. El fuego est bien encendido y yo estoy muerto de hambre dijo el Segundo Investigador. Qu hay para desayunar? Los dos muchachos se taparon las cabezas con sus sacos de dormir con un gemido. Bob, al recordar en seguida dnde estaban, volvi a asomar la cabeza. Eh, ha ocurrido algo ms durante la noche? Nada en absoluto declar Pete. Como a m me gusta. Lo que ha ocurrido murmur Jpiter desde el in-

terno del saco de dormir es que me qued helado hasta los huesos y he pasado dos horas tratando de entrar en calor y no he podido dormir. Ahora largaros y dejadme morir en paz. Pensaba que queras llevar esa chaqueta a la polica esta maana exclam Bob, mientras sala de su saco de dormir y se calzaba las botas. Y tal vez averigemos si Sam Ragnarson conserva en su poder su grabadora aadi Pete. Con un gemido ahogado, Jpiter emergi de su saco como una ballena surge del mar. Una vez en pie, bostez, se desperez y se frot las manos. De acuerdo! Pero sonri, primero desayunemos! Ahora piensas con la cabeza repuso Pete. Salieron de la tienda presurosos p ara sentarse alrededor del fuego. La maana era clida. Una ligera niebla volva a flotar sobre la isla, pero el sol iba adquiriendo fuerza rpidamente. El seor Karl se reuni con ellos junto al fuego. Bien, qu vais a tomar, muchachos? Salchichas? Huevos? Perros calientes? Cacao? Leche? Tortitas? Todos votaron por salchichas, tortitas y cacao, y el director del colegio coloc una sartn ennegrecida sobre las ascuas. Ha ocurrido algo ms esta noche? pregunt el seor Karl, mientras colocaba ristras de salchichas en la sartn. No, seor dijo Pete. Porque Sam no estaba en la isla aadi una nueva voz.

El doctor Ragnarson no pareca muy contento cuando se sent taciturno ante el fuego para calentarse las manos. esta es una posible explicacin replic Jpiter, aunque no la nica, seor. Anoche estbamos todos en la isla y, despus de que descubrimos el truco de la grabadora, dudo de que nadie se atreviera a asustarnos otra vez la misma noche. Sin embargo aadi el dentista, cuando Sam no est en la isla no ocurre nada. Est seguro de eso? pregunt Jpiter con calma. Los dos hombres meditaron unos instantes. Bien, yo estoy seguro de que estaba en la isla siempre que alguien vea a los fantasmas u oa al lobo contest el seor Karl. Pero desaparecieron cosas no estando l aqu reconoci el doctor Ragnarson. Lo cual no significa nada, porque no sabemos cundo fueron robadas replic el seor Karl mientras echaba manteca en una sartn ms grande para frer las tortitas. Jpiter asinti con la cabeza y todos permanecieron silenciosos alrededor de la hoguera mientras el seor Karl preparaba las tortas. Qu pensis hacer ahora, muchachos? pregunt el director. Regresaremos al continente para continuar investigando las acciones de Sam repuso Jpiter. Le importara llevar a la polica la chaqueta que encontramos en el mar? Yo quiero informar personalmente a la seora Manning y tengo poco tiempo. Necesito examinar de nuevo esas fotografas lo antes posible.

Pues claro replic el seor Karl. Es trgico que algunas personas desprecien el peligro del mar. El doctor Ragnarson pregunt: Entonces, t crees que Sam puede estar complicado en esto? El Primer Investigador mene la cabeza. No lo s, seor, pero estoy convencido de que quiere que todos abandonen la isla. Entonces, por qu se march anoche l tambin? pregunt Bob. Tambin me sorprendi a m, Archivos, cuando anunci que se iba confes Jpiter. Podra significar que algo ha cambiado. Cuando las tortas y las salchichas estuvieron a punto, todos comieron con apetito despus de aquella larga noche en la isla. Todos, excepto el doctor Ingmar Ragnarson quien, preocupado por su hijo, se limit a mordisquear su comida. Despus, apagaron el fuego con agua del mar y arena, y subieron a la motora del seor Karl. Lo dejaremos todo aqu decidi el director. Quiz la gente quiera volver cuando vosotros descubris lo que ha estado ocurriendo. La niebla matinal se haba disipado y el da era claro y radiante. El viento ya no soplaba, pero las olas eran an muy altas y la lancha, muy cargada, avanzaba lentamente hacia tierra. Al llegar al puerto, el doctor Ragnarson seal el muelle pblico donde se alineaban las motoras. Ah est la lancha de Sam. Por lo menos no ha regresado a la isla a escondidas.

Los dos Ragnarson amarraron la lancha y los muchachos recogieron sus bicicletas en el aparcamiento del muelle. Qu hacemos ahora, Supe? dijo Pete. T y Bob id a casa de Sam Jpiter les dio instrucciones. Vigilad todos sus movimientos. Si sale, seguidle. Y si no estuviera all? quiso saber Bob. Esperadle. Y qu vas a hacer t, Primero? pregunt Pete. Ir a ver a la seora Manning y me reunir con vosotros en casa de Sam en cuanto pueda. Bob y Pete se encaminaron a la casa de Sam Ragnarson en tanto que Jpiter buscaba la direccin de la seora Manning en el listn telefnico. Estaba en el otro extremo del pueblo, arriba en la montaa. La de Sam, en la playa. El macizo jefe de los Investigadores gimi interiormente.. iba a ser un camino largo y duro. Y lo fue. Jadeante y sudoroso, el peso-pesado pedale despacio por el estrecho desfiladero de la montaa hasta llegar a la laberntica casa estilo ranchero situada al pie de una montaa. La mansin estaba rodeada de rboles y csped, producto de un riego constante. En el momento preciso en que Jpiter ganaba la ltima subida, un hombre en motocicleta sala silenciosamente por la empinada avenida de los Manning. Era Sam!

Bob y Pete encuentran una respuesta

Desde la esquina, Bob observ la calle en primera lnea de mar. La destartalada casa de Sam Ragnarson apareca silenciosa bajo el sol. Nadie transitaba por la desierta calle. Acerqumonos dijo Pete. Encadenaron sus bicis a una verja y se deslizaron por la calle vaca hasta la casa medio oculta por la densa jungla de las descuidadas plantas. El garaje est abierto! exclam Pete. Junto al costado de la casa, avanzaron cautelosamente por entre la maleza hasta el garaje. Una de las puertas estaba abierta de par en par y, desde la esquina de la casa, pudieron ver el interior. La camioneta marrn segua all, pero no la motocicleta. Debe de haber ido a alguna parte en moto decidi Pete. Entonces registraremos la casa exclam Bob. Y apuesto a que encontramos al capitn Coulter!

Si dentro hay un fantasma, yo no quiero saber nada dijo Pete. Te esperar aqu. No, no es un fantasma, Pete. Es un disfraz! repuso Bob. Tengo la corazonada de que el fantasma era 5am disfrazado. Pete le mir sorprendido. Quieres decir que era 5am el que encontramos aqu la primera vez que vinimos? Estoy casi seguro, y creo que Jupe tambin repuso Bob. Lo que necesitamos son pruebas. Si registramos la casa tal vez las encontremos. Pete no estaba muy convencido. Jupe dijo que vigilsemos y espersemos a que Sam regresara. Pero sta es nuestra oportunidad para descubrir algo por nuestra cuenta insisti Bob. Jupe no puede decirnos siempre lo que hemos de hacer. Los detectives tienen que pensar por s mismos. Bueno... Pete vacilaba , echar un vistazo ahora mismo. Vamos, entraremos por delante. Con cautela se deslizaron junto a la casa hasta el porche en ruinas. Subieron los escalones sin hacer ruido y atisbaron a travs de las sucias ventanas. Ahora las cortinas estaban descorridas. No vieron a nadie. Nada se mova en el interior. Pete prob de abrir la ventana, pero estaba cerrada. Tal vez encontremos alguna abierta sugiri P ete. Sam no parece de esos tipos que se acuerdan de cerrar todas las ventanas.

Por qu no miramos si est abierta la puerta? pregunt Bob antes de girar el pomo. Estaba abierta! Pete suspir. As es menos divertido se lament el Segundo Investigador. En el interior, el suelo de la sala de estar estaba cubierto de envases de comidas preparadas, latas de refrescos, y polvo; ropas sucias desparramadas por el suelo y el mobiliario roto o destartalado. Los nicos cajones, el de una mesa y un aparador, estaban abiertos y llenos de basura. Lo nico que qued bien claro, tras su visita a la sala de estar, fue que Sam era un patn. El comedor estaba completamente vaco. Haba nicamente dos dormitorios. Uno de ellos estaba lleno de neumticos de automvil usados, fundas y otros objetos diversos que podan ser vendidos. Carritos de supermercado, accesorios para puertas y tambin puertas viejas. Apuesto a que lo roba para venderlo dijo Pete. Es posible, Segundo convino Bob. Pero no veo nada que indique lo que est haciendo en el Pen de los Nufragos. En el segundo dormitorio, haba una cama sin hacer que ola como si no hubiesen cambiado las sbanas durante meses, un escritorio y un armario. Aqu no hay nada dijo Pete tras mirar su interior. La ltima habitacin era la cocina, donde vieran al capitn Coulter en su ltima visita. Estaba sucia y desor -

denada, con unos estantes casi vacos y una nevera antigua. Vaya exclam Bob decepcionado. Ni una pista por ninguna parte. Todava no hemos registrado el garaje dijo Pete. Tienes razn! Volvieron corriendo al garaje con sus rendijas y tablas rotas. Una vez dentro, Pete seal una mancha de aceite que indicaba el lugar donde estuvo la motocicleta. Bob asinti. Luego ambos vieron una puerta al fondo. Parece un cuarto trastero declar Bob. La puerta estaba cerrada, aunque no con llave, y daba a un cuartucho estrecho atiborrado de caas de pescar, tablas de surf, piezas de bicicleta y de patines e incluso algo que pareca una parte de un planeador. Un ventanuco iluminaba apenas el interior. Al fondo haba un banco de trabajo. Ah est el disfraz de vikingo de Sam! -exclam Pete. La tnica de piel colgaba de un clavo en la pared. El casco, sandalias y tiras de cuero estaban amontonadas encima del banco. El escudo, la espada y una bolsa de lona, en el suelo. Pete abri la bolsa y mir a Bob. Aqu est nuestro fantasma, Informes! Dentro de la bolsa de lona estaba la gorra con visera y el galn dorado del capitn, la casaca larga con botones dorados, los pantalones estrechos, las botas anticuadas y el telescopio. El sable no estaba all. Haban tambin ropa de marinero y algas. el <otro fantasma que vieron los Ragnarson.

Bingo! exclam Pete. De manera que Sam es el fantasma tal como yo imaginaba! dijo Bob con orgullo. La primera vez que estuvimos aqu era l disfrazado! Cambi la voz y actu como un anciano autntico dijo Pete. De todas formas nosotros ignorbamos entonces cmo era Sam en realidad! S convino Bob. Debimos sorprenderle cuando estaba ensayando su actuacin como fantasma. Adoptaba distintas posturas mientras se vea reflejado en el cristal de la ventana de la cocina. Mira si encuentras algo ms, Archivos. Pete registr el revoltijo que cubra el suelo del cuarto trastero, mientras Bob examinaba el banco de trabajo. Pete se agach para registrar los rincones, y Bob trep a los altillos. Fue Bob quien descubri una caja oculta en uno de ellos. Salt al suelo y la abr i delante de Pete. Qu es eso? Creo que aqu est toda la historia repuso Bob. La historia de por qu 5am quiere que todo el mundo abandone el Pen de los Nufragos. Pete se acerc a mirar. Dentro de la caja vio cinco monedas grandes... Cinco monedas de oro brillante. Y algunas piedras del mismo color. Bob cogi una de las monedas. Fechada en 1847 ley Bob. Y apuesto a que esto son pepitas de oro. Los dos muchachos se miraron. El oro que desapareci del Estrella de Panam! Pete silb lentamente. Sam lo encontr en la isla dijo Bob. Y quiere que todos se marchen para buscar el resto! comprendi Pete. De repente se oy el ruido de una motocicleta. Los muchachos se miraron mutuamente como petrificados.

Una vista integrante

Ante la casa de la seora Manning, Jpiter ocult rpidamente su bicicleta entre los matorrales de la cuneta mientras Sam Ragnarson sala por la avenida. Una vez en la carretera, puso el motor en marcha y pas junto a Jpiter como una exhalacin, sin verle siquiera. El ruido del motor de la moto se fue apagando en la distancia y volvi a reinar el silencio. Jpiter sali despacio de su escondite y empuj su bici por la empinada avenida de la casa. Dej la bici apoyada contra la pared de la casa y fue a llamar a la puerta principal. Un hombre alto de aspecto serio y vestido de oscuro y con corbata acudi a abrirle. Podra hablar con la seora Manning, por favor? pregunt Jpiter. Est en la cocina preparando caf. Puedes pasar y esperar conmigo. El hombr e se sent en la sala de estar y le dirigi una sonrisa triste. Miraba su reloj como si llevase esperando mucho tiempo.

Vino ese hombre a ver a la seora Manning tambin? pregunt Jpiter. Qu hombre? Sam Ragnarson. Le acabo de ver salir. Yo no he visto a nadie aqu. Jpiter se sent y contempl admirado los muebles caros y las pinturas modernas que adornaban las paredes. Por las ventanas se vean las montaas y, en el fondo de la sala de estar, se vea una panormica del mar lejano. Encima de una mesa vio la fotografa enmarcada de un hombre bajo, robusto y de mediana edad bajo un gran letrero: Manning Motors, Jaguar y Dacota. Perdona, Esteban, pero... Oh! La seora Manning irrumpi en la sala de estar secndose las manos en su delantal. Aquella mujer esbelta y pelirroja llevaba un sencillo vestido negro y estaba plida y macilenta. Sus fatigados ojos azules se posaron en Jpiter. Yo te conozco jovencito, verdad? S seora, del muelle. Mis amigos y yo encontramos la lancha de su esposo. Ella la mir inexpresiva, como si no deseara recordar el da que hallaron la laucha vaca. Luego suspir con tristeza. Claro. T eres... Jpiter Jones, seora. Si. Asinti con la cabeza como si su nombre fuese importante. Luego se volvi hacia el hombre serio. Esteban, ste es uno de los muchachos que encontraron la lancha de William. Volvise de nuevo a Jpiter. Esteban es el hermano de mi marido. Os est tan agradecido

como yo. No os he dado las gracias por traer la lancha. De no haberlo hecho, nunca hubiera sabido... lo que le haba ocurrido al pobre Bu. De pronto Jpiter comprendi que no deseaba dar cuenta a la seora Manning de lo que haban encontrado, pero dijo con valenta: Um, mis amigos y yo estuvimos anoche en la isla y descubrimos algo que pudo pertenecer a su esposo. La seora Manning dirigi sus ojos hacia el rostro del muchacho. Se trata de una chaqueta de lona muy pesada continu el Primer Investigador con tiras reflectantes en las mangas y un encendedor con la marca Jaguar en uno de los bolsillos. Es de Bill! exclam la seora Manning. Puedo verla? Lo siento replic Jpiter. Ahora est en la comisara. Estoy seguro de que se la ensearn. Estaba... bien? pregunt la mujer con temor. Quiero decir si la chaqueta de Bu estaba entera... El muchacho baj la vista. En realidad est hecha trizas y cubierta de manchas oscuras. El rostro de la seora Manning se ensombreci. Qu...? Tiburones dijo Esteban Manning muy serio. Dios mo. Me figuro que ahora ya no caben dudas. Por lo menos lo sabemos. La seora Manning se ech a llorar. Sentada en un largo divn blanco sollozaba enjugndose los ojos con un

pauelito. Esteban Manning se acerc a ella y puso la mano en su brazo. Lo siento, Phyllis. Ir a comisara, identificar la chaqueta, y volver esta noche. Por lo menos esto convencer a la compaa aseguradora de que Bill ha muerto y pagar su seguro de vida. Ests bien? La mujer asinti entre sollozos y sus cabellos rojos reflejaron el sol de la maana que entraba en la sala de estar. Bill fue muy bueno al dejarte tan bien provista con ese seguro deca Esteban Manning. Debemos estarle agradecidos. El hermano salud a Jpiter con una inclinacin de cabeza y se march. El Primer Investigador le oy poner el coche en marcha y luego alejarse por la avenida. Eh. seora Manning? dijo. La esbelta viuda continuaba sollozando quedamente y Jpiter se puso en pie y carraspe. Er... podra hablar un momento con usted, seora Manning? La mujer pelirroja suspir profundamente. Tras enjugarse los ojos dedic a Jpiter una ligera sonrisa. Lo siento, Jpiter. Las noticias me han trastornado. Sin embargo, la vida contina, no es cierto? De qu queras hablarme? Cuando llegu vi salir a un hombre de la casa en moto. Puede decirme qu estaba haciendo aqu? Un hombre? En moto? Yo no he odo ninguna moto. Mene la cabeza. No tengo idea de qu me hablas, Jpiter. Yo no he visto a ningn hombre.

Se llama Sam Ragnarson continuo Jupiter--Significa algo para usted? Ella volvi a negar con la cabeza. Nada en absoluto. Quiz su esposo le conociera? insisti Jpiter. Ella frunci el entrecejo y se pas la mano por los ojos. No creo. Bu nunca mencion a ningn Ragnarson. Y usted no acaba de hablar con un motorista? No, ni siquiera saba que estaba aqu. Qu crees que estara haciendo? Qu querra? Pudo haber venido a hablar con Esteban. Jpiter mene la cabeza. No, seora. Por lo menos su cuado me dijo que no le haba visto. Entonces no tengo la menor idea de lo que poda hacer aqu. Jpiter la dej sentada en el divn mirndose las manos. El Primer Investigador sali de la casa para recoger su bicicleta. Una vez estuvo fuera del radio de visin de la sala de estar, llev su bici con cuidado hasta el garaje, en la parte de atrs de la casa. Era un garaje enorme, capaz para tres coches por lo menos. Mientras caminaba iba examinando el suelo. No encontr nada hasta llegar a los escalones de la parte de atrs. Los escalones daban a la cocina. En el suelo, junto a un parterre de flores al lado de los escalones vio la marca inconfundible del neumtico de una moto! En los mismos escalones, cerca de la puerta de la cocina, haban terrones de tierra como la del parterre todava hmedos,

Sam Ragnarson haba llegado hasta la puerta de la cocina y la seora Manning estaba en la cocina cuando Jpiter lleg. La pregunta era: Estuvieron ambos en la cocina al mismo tiempo? Y qu haba sido del caf que a Phyllis Manning le haba llevado tanto tiempo preparar? Tan absorto estaba en sus pensamientos que Jpiter no oy a los dos hombres hasta que los tuvo encima. Dos hombres con los rostros cubiertos por pasamontaas. Uno con una sirena tatuada en el antebrazo! Jpiter trat de correr, pero fueron demasiado rpidos. Lo atraparon y una mano dura y sucia le tap la boca.

Extrao comportamiento

Bob y Pete oyeron detenerse la motocicleta delante del garaje. La ventana! susurr Pete. Tantearon la nica ventana estrecha del trastero. Se mova. Con cuidado la subieron. Chirri fuertemente! Los muchachos contuvieron el aliento. Por suerte, el ruido del motor de la moto se fue alejando, hasta detenerse, pero no oyeron pasos que se acercaran. Momentos despus los dos muchachos se deslizaban por el ventanuco para esconderse en el jardn selvtico desde donde les era posible vigilar la casa y el garaje. Qu suerte que Jupe no haya venido con nosotros susurr Pete desde su escondite. El no hubiera pasado por esa ventana. Chisss le advirti Bob con una sonrisa mientras le sealaba el garaje. Sam Ragnarson, descalzo y vistiendo unos tejanos a

los que haba cortado las perneras, as c omo una camiseta vieja, acababa de salir del garaje silbando alegremente y ahora guardaba su moto dentro. Luego abri las dos puertas del garaje de par en par. Bob y Pete le vieron subir a la camioneta marrn, ponerla en marcha y abandonar el garaje marcha atrs. Se marcha! susurr Pete contrariado. Intentaremos seguirle! Bob hizo ademn de incorporarse. Espera! Pete le sujet por un brazo. La camioneta se detuvo en la avenida. sam se ape de un salto, corri hasta el garaje y abri la cartera que colgaba del silln de su moto. De ella sac una botella que puso en el suelo junto a la camioneta sin dejar de silbar. Luego subi a la parte posterior de la camioneta, retir una lona grande y volvi a saltar a tierra con una garrafa de plstico vaca de cinco litros y un embudo. Desde su escondite, Bob y Pete observaron cmo destapaba la botella, colocaba el embudo en el cuello de la garrafa a y verta el contenido de la botella. Muy satisfecho consigo mismo, propin un puntapi a la botella vaca para lanzarla entre los arbustos, tap la garrafa y volvi a ponerla debajo de la lona. Pens unos instantes y despus volvi al garaje. Va a algn sitio con esa garrafa exclam Pete entre la maleza. Y nosotros tenemos que seguirle. Pero cmo? Uno de nosotros podra meterse en la parte de atrs de la camioneta sugiri Pete. Debajo de la lona

Pete se mordi el labio. Pero l puede volver en cualquier momento y pescarnos. Uno puede vigilar, mientras el otro se esconde debajo de la lona. Eso significa que slo uno de nosotros puede esconderse en la camioneta. De todas maneras alguien tiene que esperar a Jupe, o ir a buscarle repuso Bob. Chisss! Sam volvi a salir del garaje muy sonriente. Esta vez llevaba la caja de madera que hab an encontrado con las monedas. Puso la caja en la cabina y se detuvo a pensar una vez ms. Pareci asentir y dio la vuelta al vehculo para dirigirse a la puerta posterior de la casa. Estaba cerrada. Busc en sus bolsillos sin encontrar nada. Murmurando entre dientes, se encamin a la puerta principal. Ahora es nuestra oportunidad! exclam Pete. Yo me meter debajo de la lona dijo Bob. Soy ms menudo. Pete tuvo que acceder. De acuerdo; yo esperar aqu un rato y, si Jupe no aparece, ir a buscarle. De prisa. Si agito los brazos es que 5am se acerca! Bob sali a gatas de la espesa vegetacin y corri hacia la parte de atrs de la camioneta marrn. Pete vigilaba la esquina de la casa. Bob subi al vehculo y se ocult rpidamente bajo la pesada lona y la estir sobre l hasta dejarla bien lisa. Segundos despus, Sam sala por la puerta de atrs y

montaba en la camioneta. Tosi al meterse en la cabina sin siquiera volverse a mirar la lona. Hizo marcha atrs por la avenida y se march. Pete le estuvo observando nervioso hasta que dobl la esquina y desapareci. Tras esperar un poco por si vena Jpiter, mont en su bicicleta, dejando la de Bob encadenada a la verja de la playa, y se fue en busca de una cabina telefnica. Tal vez Jpiter hubiese terminado pronto en casa de la seora Manning y hubiera ido al Puesto de Mando en busca de mejor equipo antes de reunirse con ellos. Bob y Pete llevaban sus transmisores porttiles, pero Pete deseaba tener tambin sus balizas emisoras de emergencia por si acaso Bob quedaba atrapado, o incluso era detenido. Quizs Jupe tuvo la misma idea. Nadie contest en el Puesto de Mando. Pete busc la direccin de la seora Manning en la gua telefnica. El Segundo Investigador pedale todo lo de prisa que pudo montaa arriba, hasta el can donde estaba situada la casa de los Manning. No tard en abandonar el pueblo y llegar a la carretera empinada que se adentraba en las montaas. De pie sobre los pedales ascendi por las pronunciadas curvas hasta llegar a la avenida de la mansin Manning. Mir a su alrededor por si vea la bici de Jpiter, pero no vio nada. La propia seora Manning acudi a su llamada. Oh, t eres otro de esos muchachos! Si, seora reconoci Pete. Est Jpiter aqu? Estuvo aqu, s. Fue tan amable al venirme a decir personalmente lo de Bil... de su chaqueta. Tengo una deuda

muy grande con vosotros. Ya lo creo, de no haber sido... Pete la interrumpi. Est aqu ahora? Pues no... er... cmo te llamas? Pete repuso el Segundo Investigador. Hace mucho rato que se march Jupe? La seora Manning mir el reloj de pie que haba a la entrada del vestbulo. Pues una hora por lo menos. Ocurre algo malo? No lo s, seora replic Pete intranquilo. Dijo adnde se diriga? No, me temo que no. Ocurri alguna cosa mientras estuvo aqu? Algo extrao o fuera de lo normal? No, que yo recuerde. Pete le dio las gracias y fue a recoger su bicicleta que dejara a un costado de la casa. Qu le habra ocurrido a Jpiter? Examin el terreno de aquella zona, pero no encontr ms que la marca de un neumtico de motocicleta junto a un parterre bajo los escalones de la parte de atrs, pero qu poda significar? No vio ni una huella de neumticos de bicicleta. Dnde estaba el P rimer Investigador? Por qu no haba ido a la casa de Sam como haban quedado? No era propio de l desaparecer sin avisar. Y haban transcurrido dos horas enteras sin que nadie le hubiera visto. Preocupado, el Segundo Investigador baj despacio la avenida empujando su bicicleta hasta llegar a la carretera. Entonces vio el signo de interrogacin.

Estaba en un poste telefnico al lado derecho de la carretera! Un interrogante trazado a toda prisa con tiza blanca. Tiempo atrs, los Tres Investigadores haban ideado este sistema para dejar una pista a los dems cuando los otros sistemas de comunicacin no eran posibles. El interrogante era el smbolo de los Tres Investigadores y cada uno utilizaba un color distinto. El de Jupe era el blanco. Jupe haba dejado el signo de interrogacin en el poste de telfonos! Pete dio la vuelta al poste. Vio unas huellas profundas de neumticos pertenecientes a una camioneta pequea y la seal estrecha dejada por una bicicleta!

Las pistas coinciden

Bajo la lona, Bob se agarraba con fuerza al costado de la camioneta mientras derrapaba en las esquinas con chirrido de neumticos. Sam no cesaba de tocar el claxon y de rer como un poseso. Por lo visto, lo que iba a hacer le complaca en gran manera. La camioneta se detuvo y Sam se ape para hablar con alguien. Bob levant el borde de la lona para ver, pero la persona con quien Sam estaba hablando quedaba fuera de su radio de visin. Lo nico que vio fue el edificio donde el doctor Ragnarson tena su oficina! Sam puso el vehculo de nuevo en marcha y, cuando la tambaleante furgoneta se detuvo por fin de nuevo, Bob pudo oler el salitre del mar y or los ruidos del muelle. Luego, Sam subi a la parte posterior de la camioneta. Iba en busca de la garrafa que estaba debajo de la lona al lado de Bob! El menor de los Tres Investigadores se hizo todava ms pequeo y se apart cuanto pudo de la garrafa sin

moverse demasiado para no delatarse. Si por lo m enos Sam no levantara toda la lona Bob contuvo la respiracin. Una mano busc bajo la lona la garrafa, pero no dio con ella y se retir Bob apenas se atreva a respirar. La mano apareci otra vez y por error cogi una pala! Bob pudo or como Sam maldeca entre dientes mientras arrojaba la pala contra el suelo. En cualquier instante poda levantar toda la lona para encontrar la garrafa! La mano apareci una vez ms. Tomando aliento, Bob empuj la garrafa con el pie hasta que estuvo a unos centmetros de la mano de Sam. Al fin la toc! Sam lanz un gruido, agarr la garrafa y luego Bob le oy saltar de la camioneta. Escuch sus pasos en el cemento y cmo resonaban luego sobre las tablas de madera de algn embarcadero. Se asom con cautela. Pudo ver los edificios que rodeaban el puerto y or el trfico de la autopista de la costa. Rod bajo la lona para mirar a un lado y a otro de la camioneta. En el embarcadero, donde estaban atracadas todas las lanchas de los Ragnarson, Sam estaba inclinado sobre la del seor Karl. Bob se apresur a saltar de la camioneta y se acurruc detrs de la rueda posterior. En el embarcadero, Sam se haba dirigido a otra lancha. Tena la garrafa de plstico a sus pies. Bob mir a su alrededor en busca de un escondite mejor. Enfrente del primer embarcadero haba un restaurante al aire libre. Bob se dirigi rpidamente a una de las mesas y se sent detrs de una palmera que haba en una

maceta y desde all observ cmo Sam iba de una lancha a otra por el muelle. De pronto Sam salt a su propia embarcacin, la apart un poco y puso el motor en marcha. Bob se puso en pie contrariado al ver que Sam se alejaba del embarcadero muelle abajo. Luego vio que la lancha daba la vuelta y se diriga a otro embarcadero ms grande al otro extremo del puerto. Bob corri por el paso de peatones hacia el lejano embarcadero.

**

Pete descendi en su bici por la serpenteante carretera del desfiladero en direccin a Rocky Beach, mientras buscaba en el suelo, rboles y arbustos alguna seal ms del paso de Jpiter. Lleg a una bifurcacin. Qu camino tomara? Un pedazo de corcho redondo pintado de color naranja estaba cado en la carretera que conduca al pueblo. Tena dibujado un interrogante con tiza blanca! Pete sonri. Jupe siempre encontraba un medio para dejar un rastro Pete busc otras seales por la carretera. No encontr nada hasta llegar a otro cruce de caminos. Una vez ms, un pedazo redondo de corcho naranja con un signo de interrogacin le indic qu camino deba seguir. Pete pedale ms de prisa hasta la siguiente bifurcacin. Busc el corcho naranja. No encontr ninguno. Ni nada que tuviera pintado un signo de interrogacin blanco!

Pete saba que Supe le hubiera marcado el camino de haber podido. Deban haberle vigilado cuando la furgoneta dobl en este cruce. Lo que Pete deba hacer era escoger un camino y seguirlo hasta encontrar una seal y llegar a su fin. De no encontrar seal alguna regresara y tomara el otro. Eligi primero el de la derecha, porque hasta entonces la direccin siempre fue hacia el pueblo y el mar. Medio kilmetro ms adelante, descubri un pedazo de madera casi en el centro de la carretera. Un trozo de madera oscura y rota con un signo de interrogacin blanco. Pete haba elegido el camino correcto! Le condujo hasta el puerto. La carretera de la costa se extenda alrededor del muelle y sus numerosos embarcaderos. Estara Jupe entre todas aquellas lanchas? Por unos instantes, Pete no supo qu hacer a continuacin. Reflexion intensamente. Los corchos redondos color naranja... se sujetaban a las redes de pescar para mantenerlas a flote cerca de la superficie del agua. Quiz Jupe se hallaba en la camioneta de un pescador que se diriga a su barca. De modo que lo que Pete deba hacer a continuacin era registrar los embarcaderos. Pedale despacio por el paseo de peatones que rodeaba el puerto. Descubri otro interrogante diminuto garrapateado en otro poste telefnico, situado en el punto donde un desvo abandonaba la carretera de la costa para entrar en la zona de aparcamiento de un muelle comercial con edificios. Pete encaden su bici en un aparcamiento para bicicletas que haba encima del puerto y baj andando al aparcamiento.

El ltimo interrogante trazado con tiza blanca estaba en el neumtico de una camioneta blanca y destartalada cuya matrcula de California empezaba por 56. La de los hombres que haban atacado a Bob y a su padre para robar las fotografas! Pete mir a su alrededor. El nico sitio apropiado para esconderse era uno de los edificios del muelle comercial. Corri por el aparcamiento hasta el embarcadero y luego mir con atencin cada uno de los edificios. Eran almacenes y depsitos de mercancas para los pescadores industriales. Bidones y redes se amontonaban por todas partes. No se vea a nadie. Pero aquella tarde muchos de los trabajadores del muelle se haban marchado por el fin de semana. Atisb por las sucias ventanas, por si vea algn rastro de Jpiter. Examin las puertas cerradas y las paredes en busca de un signo de interrogacin. Nada. Al final del muelle haba una embarcacin de pesca de arrastre de un solo mstil amarrada junto al ltimo edificio, con redes colgadas de la botavara. Redes con corchos redondos color naranja! Alguien se movi en la sombra entre las altas paredes de los ltimos edificios de dos plantas. Volvi a moverse furtivamente. Pete se acerc. La figura estaba acurrucada como si se escondiera. Al or a Pete se volvi. Pete! Bob! Los dos Investigadores corrieron a su mutuo encuentro. Qu ests haciendo aqu? pregunt Pete en un susurro. Se supone que vigilas a Sam Ragnarson.

Y le he vigilado. Vino a este ltimo edificio y estuvo un rato dentro. Luego volvi a su lancha y-sali del puerto! No pude seguirle explic Bob. Y qu haces tu aqu? Dnde est Jupe? Pete le cont su visita a la seora Manning, la desaparicin de Jpiter y los signos de interrogacin. Estoy seguro de que est en un apuro concluy Pete. O de lo contrario no hubiera ido dejando interrogantes por los postes telefnicos. Bob asinti. Tiene que estar por aqu. Pero dnde? Los dos muchachos miraron la hilera de edificios silenciosos en el extremo del muelle. Pareca como si el macizo Primer Investigador se hubiese esfumado!

Prisionero!

Jpiter mir fijamente a los dos hombres enmascarados que tena ante s. Atado a una silla en una habitacin pequea con una sola ventana, oa las olas batiendo contra los cascos y ola a pescado y a brea. Les aconsejo que me suelten antes de que se vean en un buen lo les amenaz el Primer Investigador. Eres un bocazas dijo el hombre del pasamontaas marrn. Unos mocosos metiendo las narices en lo que no les importa exclam el ms bajo con la sirena tatuada en el antebrazo. Les aseguro que mis compaeros me encontrarn les advirti Jpiter. Y traern a la polica. El secuestro es un delito muy serio. Un autntico bocazas, Walt repiti el alto. Si quieres volver a ver a tus amigos, chico le dijo el del tatuaje, ser mejor que nos digas donde estn todas las copias de las fotos que sacaste.

Me temo que han llegado con un da de retraso replic Jpiter. El seor Andrews las public ayer en su peridico. Te apetece un filete de cerdo, Ted? se burl Walt. Nosotros te diremos cundo es demasiado tarde. No estamos hablando de esas fotografas. Ted se plant delante de Jpiter con aire amenazador. Queremos las otras copias, gordito... y ahora! Qu estaban haciendo ustedes en el Pen de los Nufragos con 8am Ragnarson? pregunt Jpiter al azar. Contrabando? Quin es Sam Ragnarson? Qu te hace pensar que nosotros estemos haciendo algo en el Pen de los Nufragos? Nosotros, chico, no nos hemos acercado jams a esa roca. Es demasiado peligroso, verdad, Ted? Seguro. Nosotros les vimos all anoche! invent Jpiter. Los dos hombres con pasamontaas le observaron en silencio. El rumor de las olas contra el malecn se oa con fuerza. Algunas veces los muchachos son demasiado listos para su propio bien, sabes de qu hablo, Ted? Demasiado listos repiti el ms alto. Pueden encontrarles flotando en el puerto. Si es que llegan a encontrarlos. En su silla, Jpiter trag saliva interiormente, pero mantuvo su rostro inexpresivo. No pueden asustarme dijo con calma. Mientras

quieran las fotografas no pueden hacerme dao hasta que las consigan! No ests tan seguro, chico gru Walt. Sois tres dijo Ted. Si los otros dos te encuentran flotando boca abajo en el muelle, tus camaradas nos daran las fotos en seguida. Jpiter palideci, pero se mantuvo firme. Le hicieran lo que le hicieran aquellos enmascarados, el demostrar miedo o pnico no iba a ayudarle. Este pensamiento le hizo sentir enojo, incluso furor. Qu es lo que hicimos? Fotografiar la operacin de contrabando? exclam el Primer Investigador. Se trata de oro? Entrada ilegal de extranjeros? Drogas? Contrabando? repiti Ted. Este mocoso cree que somos contrabandistas. Este chico es un cerebro parlante dijo Walt. Realmente listo convino Ted. Si somos contrabandistas, somos muy peligrosos. No es cierto, chico? dijo Walt. Ser mejor que nos digas dnde estn esas fotos. Entrganos las copias y podrs irte a tu casa sano y salvo le ofreci Ted hasta el ltimo de tus kilos aadi con sarcasmo. Telefonea a tus amigos y diles que traigan las copias aqu le orden Walt. Ahora mismo, chico. Mientras todava puedas hacerlo. Quieres irte a casa, no? Jpiter asinti con la cabeza. De acuerdo. Les llamar.

Ahora hablas con sensatez dijo Ted. Y nada de trucos, chico le advirti Walt. Tenemos la tarjeta que estaba en tu bolsillo y sabemos el nmero de telfono. Juega limpio. Ted sali de la pequea habitacin para regresar con un telfono. Lo conect a un enchufe cerca de Jpiter y estudiando laboriosamente la tarjeta de los Tres Investigadores, marc el nmero del Puesto de Mando. Luego acerc el auricular a la cabeza de Jpiter. Diles que se te ha ocurrido una idea dijo Ted. Que quieres examinar todas las fotos aqu y ahora para asegurarte de que tienes razn. Diles que se den prisa. Y hazte un favor le advirti Walt. Nada de trucos. Jpiter asinti. Era posible que Pete o Bob hubiesen ido a esperar al Puesto de Mando por si llamaba. De encontrarles, utilizara un mensaje cifrado para advertirles que le haban hecho prisionero. El telfono son... y son. No contestaron. Ted puso el auricular encima de la horquilla. Esperaremos, y luego volveremos a intentarlo. Se oy llamar en la puerta de abajo. Los dos enmascarados se quedaron de piedra. Ser mejor que eches un vistazo le dijo Ted. Walt, el ms bajito, sali de la habitacin tras quitarse la mscara. Jpiter le oy bajar la escalera. Luego silencio. Walt grit: Eh, Ted, es el nuevo director de la lonja de pescado! Baja. prtate bien advirti Ted a Jpiter.

Jpiter oy cmo cerraba la puerta con llave. Forceje con las ligaduras que sujetaban sus pi es y manos a la silla. Parecieron aflojarse ligeramente, pero no pudo soltarse. Desesperado, mir a su alrededor en busca de algo que pudiera ayudarle a liberarse. No haba nada. La ventana estaba entreabierta, pero aunque Jpiter se acercase a ella a saltos con la silla, estaba demasiado alta para poder alcanzarla. Estaba seguro de que Pete o Bob habran ido a buscarle y descubierto el rastro de signos de interrogacin. El primero, en el poste telefnico cerca de la avenida de los Manning le result muy fcil. Jupe estaba de cara a los malhechores y de espaldas al poste mientras cargaban su bici en la camioneta. Con las manos a la espalda Jpiter traz el interrogante. Pero despus no le fue tan sencillo dejar un rastro. Pudo nicamente garabatear los signos en los flotadores de corcho y en un pedazo de madera, y arrojarlos en los momentos en que Walt, que iba en la parte posterior de la camioneta con l, miraba hacia adelant. La ltima seal fue la ms sencilla, pues le hicieron sentar en el suelo apoyado contra la rueda de la camioneta, mientras Ted se aseguraba de que nadie les vea y Walt aguardaba la seal para llevarle al edificio del extremo del muelle. Con un poco de suerte, Bob o Pete habran seguido el rastro. Pero, si no se desataba, no podra ponerse en contacto con ellos. Se debati otra vez para aflojar las cuerdas que le sujetaban a la silla. Luego volvi a sentarse jadeante y decepcionado mientras sus ojos seguan buscando algo que pudiera ayudarle.

Slo vio su bicicleta. Estuvo contemplando la cartera que colgaba del silln durante cierto tiempo. A menos que sus cancerberos enmascarados lo hubiesen descubierto, su transmisor porttil estaba all! Lo puso all aquella maana despus de regresar del Pen de los Nufragos. Con un supremo esfuerzo, el robusto detective se puso en pie atado a la silla. Tena las piernas demasiado sujetas para poder andar, pero fue dando saltos hasta la bicicleta. Cay de rodillas y empuj la cartera con su nariz. Su emisor receptor segua all! Desabroch la hebilla con los dientes, levant la solapa y luego, sostenindola con la cabeza, sac el aparato con la boca. Se le escurra... De repente cay al suelo con un golpe seco. Jpiter contuvo el aliento. Escuch en silencio el batir de las olas en el embarcadero y el rumor de voces lejanas. Nadie acudi. Se tumb de costado, empuj el transmisor hasta la pared y puls el botn de transmisin con la nariz. Amigos! dijo con voz gangosa. Bob! Pete! Estis ah? Vamos, contestad, Segundo, Archivos...

Un rescate muy arriesgado

Bob! Pete! Estis ah? Adelante, Segundo, Archivos... Bob y Pete estaban acurrucados detrs de unas cajas de embalaje junto al edificio de dos plantas situado al extremo del muelle. Acaba ban de ver a un hombre llamar a la puerta y entrar. Ahora la voz familiar pareca surgir del mismo embarcadero. Es Supe! exclam Pete. Mi transceptor! exclam Bob mientras lo sacaba de su bolsillo. Rpidamente presion el pulsador del diminuto aparato obra de Jpiter. Primero! Dnde ests? Te encuentras bien? La voz de Jpiter les lleg a travs del aparatito como si se apretara la nariz. -Archivos? Estoy en un edificio al final del muelle comercial del puerto. Los mismos hombres que se llevaron tus negativos me secuestraron al salir de casa de la seora Manning. Dnde estis vosotros?

Aqu afuera! replic Pete nervioso por el micrfono. Segu tu rastro! Y yo segu... comenz Bob. La voz de Jpiter le interrumpi . Tenis que sacarme de aqu. Ahora estoy solo. Estn hablando de negocios con el director del mercado de pescado y estarn entretenidos un rato, pero tenis que daros prisa! Bob dijo: Dinos exactamente dnde ests, Jupe. Es una habitacin pequea del segundo piso del ltimo edificio del muelle. Estoy atado a una silla. Slo hay una ventana entreabierta, pero est demasiado alta para alcanzarla. Qu ves por esa ventana? Nada ms que cielo, Archivos. Qu oyes? Las olas que baten contra el malecn y, de vez en cuando, algo pesado que golpea contra el edificio. Pete seal a Bob el barco de pesca que golpeaba contra el embarcadero debajo del edificio. No ves nada ms por esa ventana, Primero? le dijo Pete a travs de la radio. Hubo un silencio. Luego la voz de Jpiter dijo despacio: Una nubecilla casi redonda. Pete y Bob tambin vean la nube diminuta desplazndose hacia el oeste. Corrieron a la parte de atrs del edificio que daba al extremo oeste del muelle, y tras dar la vuelta, miraron hacia lo alto. La nica ventana de la

pared oeste del edificio estaba all arriba mirando al mar. En aquella parte haba un mnimo espacio entre el edificio y el agua para poder pasar andando. Bien, Jpiter, creo que hemos localizado tu ventana le inform Pete. Qu puedes hacer para salir? Nada dijo Jpiter por el aparato. Estoy atado a una silla y no puedo romper las ligaduras. Bob y Pete se acurrucaron junto al edificio silencioso para pensar. El barco arrastrero cruja contra el embarcadero. Lanchas, esquiadores acuticos y tablas de windsurf cruzaban las aguas del puerto ms all del muelle. Jupe no puede salir le dijo Pete a Bob, de manera que tendremos que subir nosotros. Bob alz la vista hacia el ventanuco de la segunda planta. Cmo? Pete reflexion. Camin lentamente por detrs del edificio de dos pisos y mir la cubierta de la trainera que se meca sobre las olas del puerto. Eh! Hay una cuerda en cubierta! Creo que podremos atarla a la botavara para acercarla a la ventana de manera que uno de nosotros pueda subir. Bob mir la botavara de la embarcacin y luego al ventanuco. Quin de nosotros? Como si no lo supiera. Hizo una mueca. Es tu da de suerte! Pete se burl. Tendr que ser el ms menudo y de menos peso, Archivos. No sabemos cunto peso podrn soportar la cuerda y la botavara, y Jupe estar en el otro extremo cuando bajes!

Los dos muchachos saltaron a la cubierta del pesquero y Pete cogi uno de los extremos de la larga cuerda enrollada. La at alrededor de la cintura de Bob y le explic su plan. Subes por las redes hasta la botavara y entonces yo tirar de ella con la otra cuerda hasta situarla delante de la ventana. Entras por ella, y yo te ir descolgando con la cuerda. Cortas las ligaduras de Jpiter y luego yo os izar de uno en uno. Luego os agarris a la botavara otra vez, yo la hago girar, y los dos bajis por la red. Bob no estaba convencido. No s, Segundo, pero me da la impresin que hay muchas cosas que pueden salir mal. Lo nico malo que puede pasar es que nos sorprendan esos dos tipos que atraparon a Jupe, de modo que d-monos prisa. Aqu tienes mi cortaplumas para que sueltes a Jupe. Cuando estis preparados para salir del almacn tirar de la cuerda. Con la cuerda atada a su cintura, Bob se dispuso a trepar por la red. Fue ms sencillo de lo que esperaba... la red haca las veces de escalera de cuerda. Al llegar al extremo de la larga botavara que formaba ngulo con el mstil, Pete tir de otra cuerda para hacerla girar hasta que Bob pudiera alcanzar la ventana. El muchacho de los Informes e Investigaciones se mont en el alfizar. En la cubierta de la barca de pesca, Pete mantuvo la cuerda tirante mientras observaba cmo Bob se deslizaba al interior. Luego, el Segundo Investigador fue soltando cuerda despacio hasta que Bob desapareci en la habitacin.

Jpiter alz la cabeza al descender Bob por la cuerda desde la ventana. En cuanto hubo tocado el suelo, se desat y corri hacia Jpiter. De prisa! le dijo Jupe . Volvern de un momento a otro! Unos cuantos cortes con el cortaplumas segaron las cuerdas que sujetaban a Jpiter. Bob y l corrieron hacia la ventana arrastrando la silla. Primero Bob se subi en ella y se mont en el alfizar. Jpiter lo hizo a continuacin. Una vez de pie encima de la silla se agarr a la mano de Bob, y entre jadeos y resoplidos> al fin consigui izarse hasta la ventana. Pasar a travs del estrecho ventanuco fue toda una hazaa para el rechoncho Primer Investigador. Al fin l ogr salir al otro lado como el corcho de una botella, y se agarr a la red del extremo de la botavara. Una vez se hubieron cogido bien a la red, Pete tir con fuerza de la cuerda de la botavara para hacerla girar y apartarla de la ventana. Pero no haba c alculado el peso extra de Jpiter. Y, cuando la botavara se separ de la ventana, la cuerda se rompi entre sus manos y la botavara qued balancendose encima del agua y se detuvo en seco al llegar al extremo de su arco. Jpiter y Bob se vieron despedidos por el aire y fueron a caer al agua con gran chapoteo. Ambos salieron a la superficie resoplando como marsopas. Arrjanos un cabo! exclam Jpiter sin aliento. Sobre la cubierta de la trainera, Pete se rea como una hiena. Oy un grito airado a su espalda y, al girar en re-

dondo, vio a los dos hombres enmascarados que iban hacia l. Nadad hasta la playa! grit Pete y se lanz al agua para reunirse con sus amigos. Los tres muchachos fueron nadando hasta la playa del puerto al final del muelle. No tardaron en tocar fondo y salieron del mar, mojados y manchados de barro. Primero se mezclaron entre los baistas y luego entre los transentes del paseo. Por aqu no nos seguirn dijo Pete. Por lo menos con esos pasamontaas. Cojamos el autobs y salgamos de aqu! les apremi Jpiter. Y mi bicicleta? pregunt Pete. Ms tarde recogeremos todas las bicis decidi Jpiter.

***

En el autobs, los Tres Investigadores se sentaron en la parte posterior con las ropas chorreando. Los dems pasajeros les miraban extraados, pero ellos estaban demasiado absortos en comparar sus descubrimientos, para que les importase. Bob y Pete explicaron a Jpiter lo que haban encontrado en el garaje de Sam Ragnarson y lo que Sam haba hecho en el puerto. De modo que Sam era el fantasma del capitn Coulter, el del marinero ahogado y probablemente el lobo tambin, y todo porque encontr parte del oro del Estrella de

Panam en el peon de los nufragos concluyo Bob de una sentada. Y esos tipos de los pasamontaas deben ser sus compinches aadi Pete. Por eso vino a reunirse con ellos! intervino Bob. Apuesto a que uno de ellos iba en el barco anoche, el otro le haca seales desde la playa con la linterna y Sam trat de asustamos disfrazado como el capitn Coulter. El barco vino para llevarse el oro! Es posible, Archivo murmur Jpiter, pero no veo por qu Sam habra de necesitar que ellos le ayudasen a llevarse el oro. Entonces, qu es lo que hacen aqu y por qu Sam habl con ellos hoy en el muelle? quiso saber Pete. Desde luego parece que trabajan juntos admiti Jpiter. Sam debi yerme en casa de la seora Manning y los envi para que me secuestraran. Sam estuvo en casa de la seora Manning? pregunt Bob. S. Probablemente se enterara por su padre que yo iba a visitarla y lleg all antes que yo en su moto. Pete estaba intrigado. Por qu iba a molestarse en subir hasta all? Jpiter se encogi de hombros. Quiz su propsito era no perdernos de vista. De todas formas, yo le pregunt a la seora Manning si haba hablado con l pero ni ella ni su cuado le haban visto. Me figuro que Sam deba de haberse escondido en el exterior. No, esperad. Las huellas de los neumticos de su moto estaban marcadas junto a la puerta de la cocina. Me imagino que no se esconda. De manera que, cmo es que no le vio nadie...? El Primer Investigador se detuvo confundido. Algo -no encaja exclam al final. Volvamos al Puesto de Mando y meditemos sobre este caso a conciencia!

El juego de Sam

En su Puesto de Mando oculto en un remolque, los tres muchachos esparcieron las cuarenta y ocho copias duplicadas por encima del escritorio, las mesas y el archivador. Pete y Bob localizaron rpidamente las de Sam Ragnarson. Ah est dijo Pete sealndole agachado detrs de los dems. Apuesto a que buscaba esas monedas y pepitas de oro. Me vio sacar las fotos y por eso quera recuperarlas dijo Bob. Jpiter pase despacio por la estancia mientras examinaba las fotos una por una en tanto que los Tres Investigadores reconstruan el caso. S, sas deben ser las fotos que Sam quera convino el jefe del equipo No se ve bien qu est haciendo, pero l no lo sabe, y no quiso correr el riesgo de que se vieran las monedas. Quiso echar a todo el mundo de la isla para

buscar ms oro. Por eso puso la grabacin de aullidos de lobo y se disfraz de fantasma. Jpiter continuaba pasando la mirada de una foto. Y esos dos hombres de los pasamontaas trabajan para l. Robaron nuestros negativos y luego intentaron apoderarse de los duplicados de las fotos resumi Bob. Sam les envi para que te raptasen y fue a hablar con ellos para preguntarles si ya tenan las copias, no quiere que nadie sepa dnde encontr el oro. Quiz ya lo ha encontrado todo dijo Pete. Lo tiene escondido en la isla y esos dos tunantes utilizarn esa barca de pesca para llevarlo a lugar seguro. Eso es lo que iban a hacer anoche en la niebla comprendi Bob, pero nosotros les asustamos. apuesto a que decidieron intentarlo anoche debido a la niebla, aunque an no se haban marchado todos de la isla! S Jpiter asinti pensativo. Esa es una explicacin lgica. Pero volvemos al mismo problema. Para qu necesita Sam a esos dos hombres? Por qu no quedarse todo el oro para l? Podra esconderlo en la isla e irlo sacando poco a poco mientras nadie descubriera que lo tena. Quiz los necesitase porque pens que nosotros habamos descubierto su juego en las fotografas sugiri Pete, y quiso llevarse de prisa todo el oro. Es posible, Segundo convino Jpiter con el entrecejo fruncido. Sin embargo, no comprendo cmo Sam pudo enviarlos ayer para que asaltaran al seor Andrews, antes de haber visto siquiera las seis fotos que aparecieron

en el peridico. Y recordad que incluso el doctor Ragnarson dijo que Sam estaba en la isla el mircoles cuando le arrebataron los negativos a Bob. Pero si Sam no envi a esos dos tipos para que se apoderasen de las fotos, quin fue? se pregunt Bob. Adems les hizo ver Pete, Bob acaba de ver a Sam hablando con ellos en el muelle. Cierto admiti Jpiter. Tienen que trabajar juntos. Por qu no se lo decimos al doctor Ragnarson y el seor Karl? propuso Bob. Y quiz tambin a la polica? Jpiter se pellizc el labio inferior.., signo inequvoco de que reflexionaba intensamente. Mir las hileras de fotos. No tenemos prueba alguna de que Sam tenga el oro, sin presentar las monedas. Y no estoy muy seguro de que lo que hace aqu sea buscar ese oro. Adems, el nico delito que se ha cometido es un secuestro, y no podemos cargrselo a 8am sin pruebas. No, creo que debemos coger a 8am con las manos en la masa, antes de acudir a la polica. Y el lugar para hacerlo es el Pen de los Nufragos. Volveremos all con el doctor Ragnarson y el seor Karl. Propongo que nos vayamos a casa a ponernos ropa seca y a decir a nuestro padres que probablemente volveremos a pasar la noche all. salieron a gatas por el Tnel Dos y Bob y Pete se fueron a sus casas haciendo footing. Eran ms de las cinco cuando Bob lleg a la suya. Su padre estaba en la sala de estar.

Alguna cosa ms acerca de esos dos hombres que quisieron robar tus fotos, Bob? Nosotros creemos que trabajan para Sam Ragnarson, pap. l encontr el oro del Estrella de Panam y no quiere que nadie ms lo sepa. Y t sacaste fotos del oro! Eso es lo que nosotros pensamos. O algo por el es Bob subi corriendo a su habitacin para recoger su chaqueta y volvi a bajar en se guida. Pap, dile a mam que no vendr a cenar, que volvemos otra vez al Pen Ragnarson. Es posible que pasemos all toda la noche. De acuerdo, Bob. Bajo el clido sol de la tarde, Bob regres apresuradamente al Patio Salvaje y lleg al mismo tiempo que Pete. Jpiter les esperaba muy excitado. De prisa, chicos, Hans ya est en el camin! Tenemos que ir al puerto en seguida y llegar a la isla antes de que oscurezca del todo! Cielos, Jupe exclam Pete . Qu ha ocurrido? No estoy seguro, Segundo replic el jefe del grupo a toda prisa, pero he vuelto a estudiar las fotografas y, si estoy en lo cierto, en el Pen de los Nufragos ocurre algo mucho ms peligroso de lo que imaginbamos. Pero por qu tanta prisa, Primero? pregunt Bob mientras corran hasta el lugar donde Hans les esperaba en el camin de la chatarrera. Porque Sam ya est all, y despus de oscurecer podra ser demasiado tarde.

- y el doctor Ragnarson y el seor Karl? pregunt Bob. Ya estn en el puerto repuso Jpiter. Les telefone despus de que os marchasteis. Ellos y todos los que an desean ir a la isla estn dispuestos a partir a las seis. Y nuestros disfraces? dijo Pete. Ahora ya no son precisos replic Jpiter pensativo. Sam sabe quines somos y lo que hacemos. Subieron a la parte posterior del camin y Hans les condujo hasta el puerto. El traqueteo de los gastados amortiguadores del camin no les permiti conversar durante el trayecto, pero Bob y Pete se preguntaron qu escondera Jpiter en la manga esta vez. Llegaron en seguida a la autopista de la costa y pasaron junto al muelle donde Jpiter estuvo prisionero. Mi bici sigue ah observ Pete, contento, y seal el lugar donde la dejara atada con su candado. Hay dos bicis, Pete observ Bob. Pete vio la bici que estaba al lado de la suya. Es la de Jupe! exclam. Hans, djanos aqu, por favor grit Jpiter. Despus de aparcar examinaron la bicicleta de Jpiter. Al parecer estaba intacta y la haban sujetado a la de Pete con las correas de la cartera del silln. Esos dos enmascarados han tenido miedo de que volvisemos con la polica! exclam Jpiter. De manera que han trado mis cosas aqu y las han dejado con tu bici. Es una suerte que no la hayan robado antes de que llegsemos.

Cmo vamos a probar ahora que te secuestraron? quiso saber Bob. No podemos dijo Jpiter contrariado. Por eso lo han hecho. Sin prueba, la polica podra pensar que lo hemos inventado. Cargaron las bicicletas en el camin y Hans les condujo hasta el muelle pblico donde estaban amarradas todas las lanchas de los Ragnarson. Algunos de los propietarios estaban esperando de pie alrededor de sus embarcaciones. El seor Karl y el doctor Ragnarson salieron a su encuentro. Todas las lanchas estn averiadas! exclam el director del colegio. No conseguimos ponerlas en marcha! Es un sabotaje! dijo el doctor Ragnarson.

De vuelta a la isla

Eso es lo que Sam estuvo haciendo! grit Bob y les cont lo de la garrafa de plstico de cinco litros con el producto qumico. Debi verter algo en los depsitos de gasolina que ha estropeado los motores! Hizo creer a los mirones que estaba poniendo gasolina. Entonces est solo en la isla dedujo Pete. No tienen otras lanchas, seor? pregunt Bob al seor Karl. Sam las ha averiado todas! repuso el director furioso. No entiendo lo que est haciendo mi sobrino ni por qu. es el fantasma, el lobo y todo lo dems declar Pete. Porque encontr el oro escondido! explic Bob. Oro? dijo el seor Karl. S, seor repuso Jpiter. Cuando su antecesor Knut Ragnarson escap del hundimiento del Estrella de Panam y lleg a la isla, el capitn, la tripulacin y el car-

gamento de oro haban estado tambin all.., por lo menos por breve tiempo. Ahora sabemos que por lo menos parte del oro qued en la isla, quiz todo, y 8am lo descubri cuando fue all para esta reunin. No quera compartirlo con ninguno de ustedes, de modo que trat de asustarles para que se fueran de la isla. Y anoche estuvo a punto de conseguirlo continu Bob. Les ahuyent a todos, excepto a ustedes dos y a nosotros. Hoy ha decidido sabotear todas las lanchas para que no fuera nadie. Excepto, quiz, esos dos pescadores dijo Pete. Alquilaremos una barca! exclam el seor Karl. No ser necesario replic Jpiter. Si mis suposiciones son correctas, Sam est all con dos hombres peligrosos que robaron nuestros negativos y me secuestraron. Y Jpiter les hizo un breve resumen de los dos hombres enmascarados que atacaron a los muchachos y el secuestro. Me temo que 8am est complicado en algo ms que la bsqueda del oro y no es consciente de que esos dos son autnticos ladrones y secuestradores. Aunque 8am haya hecho algo malo, creo que tambin puede correr un gran peligro. Debemos avisar al comisario Reynolds y que la polica nos lleve all inmediatamente. Vamos a hablar con el comisario dijo el doctor Ragnarson. Mi coche es el ms cercano repuso el seor Karl. Los muchachos enviaron a Hans a casa y los cinco se amontonaron en el automvil del director para dirigirse sin dilacin a la comisara. El doctor Ragnarson dijo al sargento lo que queran, y el propio comisario Reynolds

sali para hacerles pasar a su despacho. Jpiter le expuso el caso con brevedad. Ignoro cmo se ha mezclado con esos dos hombres que atacaron a los muchachos y secuestraron a Jpiter dijo el doctor Ragnarson, pero, por lo que nos han dicho, Sam puede estar en un aprieto esta vez, comisario. Vayamos all lo antes posible! El comisario se puso en pie. Lamento decir que eso parece, Ingmar. Por la descripcin de los muchachos, esos dos son Ted y Walt Gruber, un par de pescadores de la localidad que ya han tenido problemas con la ley. La lancha de la polica nos estar esperando en el puerto. Vamos. El seor Karl les volvi a llevar al puerto y el comisario Reynolds lleg en seguida con tres agentes de polica. Subieron todos a bordo de la lancha patrullera de la polica, y zarparon en seguida. Eran ya ms de las siete y el sol estaba muy bajo en el horizonte. Jpiter permaneci en la proa de la lancha con los ojos fijos en la silueta del Pen de los Nufragos. Slo espero que lleguemos a tiempo, comisario murmur el Primer Investigador. Por qu crees que 5am corre peligro, Jpiter? pregunt el doctor Ragnarson. Es una corazonada, seor replic el jefe del terceto. Pero, por si acierto, debemos llegar a la isla antes de que anochezca del todo. El polica mir hacia el sol. Va a ser muy justo, Jpiter. Me temo que no llegaremos antes de que se ponga el sol.

se sera el momento preciso declar Jpiter. Lo mejor sera que hubiera oscurecido cuando lleguemos, para no ser vistos. Pero, si hace mucho rato que ya ha anochecido, podra ser demasiado tarde. Y cuando nos acerquemos a la isla, comisario, sugiero que paren los motores lo ms lejos posible y que desembarquemos sin luces. Advertir a la tripulacin dijo el comisario Reynolds. El jefe de polica acert... las primeras sombras se extendan sobre el Pen de los Nufragos cuando arribaron con la lancha patrullera. Pararon los motores para entrar silenciosamente en la caa. Las tiendas de campaa de los Ragnarson seguan dominando el acantilado sobre la playa. La lancha de la patrulla tuvo que echar anda en el centro de la caa oscura, y los muchachos, los dos Ragnarson, el comisario y sus agentes, remaron hasta la playa en el bote salvavidas y dos lanchas de goma. Subieron las embarcaciones a la playa desierta sin hacer ruido. Miren susurr Pete. Es la lancha de Sam dijo el doctor Ragnarson. La pequea motora estaba en la arena con el motor fuera borda levantado. Era la nica embarcacin que haba en la caa. No veo ninguna lancha ms, Jpiter dijo el comisario Reynolds con calma mientras se volva para mirar el mar. No, seor, todava no. El Primer Investigador mir a su alrededor mientras la noche iba cayendo sobre la isla. Si he adivinado lo que Sam est haciendo aqu con

esos dos pescadores, creo que lo mejor ser registrar el otro extremo de la isla cerca del propio pen. Muy bien, Jpiter repuso el comisario Reynolds . Sugiero que nos dispersemos para cubrir toda la isla. El jefe de polica dio las rdenes pertinentes a sus hombres. Bob iba por la parte norte y el seor Karl por el borde de los acantilados de la parte sur. El resto se despleg por el centro, y los policas estaban entre ellos para poder acudir en ayuda de quien pudiera necesitarla. Todos avanzaron despacio por el islote en direccin a la gran roca del extremo oeste. Al llegar a los arbustos de enebro que rodeaban la base del pen todos se desviaron hacia el sur para atravesar la estrecha franja de terreno que separaba el pen del mar abierto. Fue Pete quien tropez con una pequea caja de madera cada sobre el suelo desigual. De ella salieron desparramadas monedas y pepitas de oro. Sam tiene que estar por aqu dijo el Segundo Investigador en voz baja. Se 1e debe haber caldo la caja. Pero aparte de la caja, no haba rastro de Sam Ragnarson. Ser mejor que continuemos buscndole dijo el comisario Reynolds. Creo, comisario sugiri Jpiter en voz baja, que yo tengo un sistema mejor para encontrarle!

Jpiter descubre un fraude

Qu sistema? pregunt el jefe de polica. Si me sigue, comisario repuso Jpiter, creo que podr mostrrselo. Que todos guarden silencio y ri enciendan las linternas. El Primer Investigador abri la marcha por el estrecho sendero, sobre la diminuta caa del extremo de la isla. Los dems le siguieron en silencio. No haba niebla, pero la Luna an no haba salido y todos tenan que andar con precaucin. Aqu es donde vimos al fantasma susurr Pete. Pero si no hay ningn fantasma le record Bob al Segundo Investigador. Era Sam disfrazado de capitn Coulter. No ceses de recordrmelo dijo Pete. Jpiter se llev un dedo a los labios y se agach para estudiar la gran roca que descenda por el lado ms alejado de la caa, el promontorio y la propia caa.

Qu es lo que esperas, Jpiter? susurr el comisario Reynolds. Pues ver usted seor comenz Jpiter en voz muy baja. Yo creo... Abajo en la playa de la diminuta caa una luz empez a parpadear en direccin al mar. Es Sam? susurr el comisario Reynolds. Antes de que Jpiter pudiera responder, se oy el ronco susurro de Pete casi demasiado alto. Amigos! Mirad! En el mar haban aparecido las luces de situacin de un barco que se mova rpidamente en direccin a la isla. Cuando estuvo en la entrada de la caa ech el ancha. Una luz brillante desde su cabina ilumin toda la caa. Es el barco fantasma! exclam Bob por lo bajo. Era la embarcacin de un solo mstil con las velas grises y rasgadas que vieran en la niebla. Ahora pudieron ver que las velas no eran otra cosa que redes colgadas de la botavara, y que la nave fantasma era el mismo pesquero de arrastre que estaba atracado junto al edificio donde Jpiter estuvo prisionero. Haba dos hombres a bordo. Son los hermanos Gruber, no hay duda dijo el comisario Reynolds . Ests seguro de que fueron ellos los que te secuestraron, Jpiter? Se parecen decidi Jpiter. Uno alto, el otro bajo y rechoncho, pero siempre que les vi llevaban la cara cubierta. Mientras todos observaban desde lo alto del acantilado, la pareja hizo descender un bote de goma por un costado

del barco pesquero. El hombre ms alto se dirigi en el remando hasta la playa. Salt a tierra y lo subi a la arena de la caa, y luego se qued all parado como si esperase algo. Qu esperar? pregunt el seor Karl. Seguramente a Sam repuso con tristeza el doctor Ragnarson. Jpiter no dijo nada, pero se llev el dedo a los labios. El pescador solitario en la playa miraba su reloj. Jpiter se volvi hacia la roca. Ah estn dijo en voz baja con aire de triunfo. Los otros se volvieron. Dos hombres acababan de aparecer como si surgiesen de la misma base del peasco. Uno era Sam Ragnarson. El otro era un h ombre bajito y rechoncho de mediana edad que llevaba pantalones claros y un anorak. La chaqueta! susurr el seor Karl. Parece la misma que desapareci de nuestras tiendas! El hombre rechoncho empujaba a Sam delante de l por la pendiente y, mientras atravesaban la playa de la caa donde les aguardaba el pescador alto junto al bote de goma, Sam se tambaleaba y arrastraba los pies como si no quisiera llegar al bote de goma. Algo brill en la mano del hombre rechoncho. Es un cuchillo dijo el doctor Ragnarson alarmado. Tiene a Sam prisionero. El comisario Reynolds se incorpor. Alto! Polica! Quedan todos arrestados! Suelte ese cuchillo y no se muevan!

La polica dirigi sus linternas y sus pistolas hacia el hombre obeso, Sam, y el hombre alto del bote. Uno de los policas haba ido hasta la punta del promontorio y apuntaba con su pistola y su linterna al hombre bajito. El brazo! exclam Pete. El brazo del hombre bajo. Tiene una sirena tatuada! Entonces fueron los hermanos Gruber los que me secuestraron declar Jpiter muy serio. Por unos instantes, el hombre de la navaja y los dos pescadores parecieron cegados por las linternas de los policas cuya luz iba dirigida directamente a sus ojos. Luego el hombre obeso dej caer el cuchillo y levant los brazos. Todos bajaron a la playa... excepto el polica que estaba a la entrada del diminuto puerto... y Sam se enjug la frente. Avergonzado, agach la cabeza ante su padre y los Tres Investigadores. Jams pens que me alegrarla tanto de veros confes el joven. Cmo lo habis descubierto? S, Jpiter. El comisario Reynolds tambin quera saberlo. Qu pasa aqu? Quin es este hombre? El comisario sealaba al hombre obeso de los pantalones claros y la chaqueta robada que miraba a Jpiter fijamente. Le presento al seor William Manning, comisario repuso Jpiter. El comunicado de su trgica muerte fue un poco prematuro! Manning? repiti el comisario. S, seor dijo Jupe . El hombre que suponamos que se haba ahogado. Me temo que fue tan slo un truco

para defraudar a la compaa de seguros. Su plan consista en morir en un accidente de pesca, y luego esconderse en la isla. Sus amigos pescadores le recogeran despus para ayudarle a salir del pas. Su viuda cobrara su seguro de vida, supongo que descubrir que estaba asegurado por una cantidad importante, e ira a reunirse con l al pas donde se hubiera escondido. William Manning solt un juramento en la misma cara del jefe de polica y los Tres Investigadores, pero Jpiter continu impertrrito. Desgraciadamente, los Ragnarson llegaron a la isla poco despus de que lo hiciese el seor Manning, que no pudo arriesgarse a ser visto cuando le recogieran. Hasta la noche pasada cuando la mayora de los Ragnarson haban abandonado el islote y haba niebla espesa. Pens que la niebla le cubrira, pero nosotros lo estropeamos. No puedes probar nada de eso, mocoso! exclam William Manning. Sufr un accidente y perd la memoria. Acabo de despertarme! Jpiter se ech a rer. Cualquier nio de mi colegio sera capaz de inventar una historia mejor que sa! El vendedor de automviles arrug el entrecejo. Tiene usted muchas cosas que explicar, seor Manning dijo el comisario Reynolds. En realidad, su plan era muy bueno coment Jpiter. Creo que hubiera tenido xito de no ser por los Ragnarson. Y los Tres Investigadores! aadi el comisario Reynolds con una sonrisa.

Una vista al seor Sebastin

Jpiter, cundo sospechaste por primera vez que William Manning poda no estar en el fondo del mar? pregunt Hctor Sebastin. Haba transcurrido una semana y los Tres Investigadores se hallaban cmodamente instalados en los butacones de cuero que era la adquisicin ms reciente del seor Sebastin para su enorme sala de estar. El ex detective privado de cabellos grises y figura esbelta, acababa de leer las notas de Bob sobre el Misterio del Pen de los Nufragos. Estaba comentando el caso con los tres amigos en su casa situada en las colinas de Malib... un antiguo restaurante con una esplndida vista del ocano que poco a poco iba convirtiendo en un retiro confortable. All, a pocos kilmetros de Rocky Beach, era donde el seor Sebastin escriba las novelas y obras de teatro que le estaban haciendo famoso. En realidad no fue hasta que vi a Sam Ragnarson en casa de la seora Manning y ella neg haberle visto

declar Jpiter. Cuanto ms lo pensaba, ms difcil resultaba de creer. Pero, incluso antes, ya me haba preguntado si alguien ms, aparte de Sam, quera nuestras fotos. Cuando el seor Andrews fue asaltado, Sam no tuvo tiempo de ver las fotos en el diario de la tarde y luego avisar a los dos enmascarados. Empec a pensar que el inters de Sam por ocultar la existencia del oro no justificaba todo su inters por las fotos. De manera que, cuando Bob y Pete abandonaron el Puesto de Mando para cambiarse de ropa y avisar que bamos a pasar nuestra segunda noche en la isla, yo examin todas las fotografas otra vez. Sac cuatro fotos de un sobre de papel manila y las puso delante del seor Sebastin. Si las observa detenidamente, ver un rostro en la base del peasco cuando los Ragnarson se alejan despus de la batalla. El seor Sebastin se inclin para verlas ms de cerca, luego cogi una lupa y las examin una por una. A simple vista no se ve, a menos que se estudien con gran detenimiento, pero hay un rostro muy sorprendido que asoma por entre los arbustos! Exacto dijo Jpiter. Y de repente me asalt la idea: Y si el seor Manning estaba vivo en la isla? Y si se haba dado cuenta de que Bob haca la foto? Y si l no poda consentir que alguien, una compaa de seguros, por ejemplo, viera esas fotos y supiera que estaba vivo? Eso explicara muchas cosas de las que haban ocurrido. Pete lanz un gemido. Sigo sin entender qu es un seguro de vida.

Es una proteccin para la familia de una persona en caso de que sta fallezca explic Hctor Sebastin. Pagas una cantidad pequea cada mes por el seguro. Entonces, si mueres joven, la compaa pagar una fuerte suma a tu familia.., mucho ms dinero del que t has pagado. Pagan lo que t hayas acordado. En el caso del seor Manning eran 500.000 dlares intervino Bob. Uau! exclam Pete. Es una especie de juego, no? nicamente que para ganar te tienes que morir. Es una manera muy cruda de exponerlo dijo el seor Sebastin, pero s, puede decirse que ambas partes juegan. La compaa de seguros apuesta por que no morirs joven, puesto que muy pocas personas lo hacen, y as t seguirs pagando mes tras mes. T te aseguras para que, si mueres joven, tu familia no se quede sin un cntimo. El seor Manning quiso tener el dinero sin morirse. Supongo que tendra problemas econmicos. S contest Jupe . El y su esposa gastaban mucho y la venta de automviles ha descendido notablemente durante estos ltimos aos. Y su plan pareca tan sencillo. Simular el accidente con un poco de sangre en la lancha y en su gorra, y lanzar por la borda una chaqueta desgarrada y tambin sucia de sangre. Luego se ocultara en la isla hasta la noche cuando los Gruber iran a recogerle. Pero la reunin de los Ragnarson y vuestras fotos lo estropearon concluy Pete sonriente. Manning vio a Bob tomar las fotos dijo Supe , as que llam a los hermanos Gruber por el radiotransmisor a bordo de su barco de pesca, y les dijo que se apoderaran

de nuestras fotos. Y tambin que no poda salir de all mientras estuvieran los Ragnarson en la isla. No tena planeado el acampar en el Pen, de modo que tuvo que empezar a robar comida y ropas en las tiendas de campaa para sobrevivir. Por qu tardaron tanto los Gruber en recogerle? pregunt el seor Sebastin. Las dos primeras noches fueron claras y despejadas repuso Pete, y no queran arriesgarse a ser vistos por los Ragnarson. Pero la tercera noche prosigui Bob, haba niebla y la mayora de los Ragnarson se haban marchado ahuyentados por Sam. De modo, que Manning se arriesg e hizo seales a sus amigos con una linterna. Fue un error. Nosotros le vimos y 8am tambin. Ah, s, esto nos lleva hasta Sam dijo el escritor de misterios. Tomaba l parte en el fraude contra la compaa de seguros? No contest Jpiter, por lo menos, no exactamente. Al principio l slo quera asustar a todo el mundo para que se marcharan de la isla y as poder cavar tranquilo en busca del oro. As que se disfraz de fantasma y puso la cinta grabada con el aullido del lobo. Pero, cuando vio a William Manning en la isla, comprendi quin era. Sam decidi que poda conseguir ms dinero del chantaje que del oro. Volvi al continente y fue a ver a la seora Manning antes de que yo llegase. La seora Manning se vio obligada a acceder a sus exigencias, y l se puso a trabajar con los Gruber para asegurarse de que el seor Manning era recogido sin ser visto. Por eso sabote todas

las lanchas de los Ragnarson. Luego volvi al Pen con los Gruber. Ese joven codicioso cometi una imprudencia temeraria coment el seor Sebastin. Ya lo creo! exclam Pete . Porque Manning y esos tipos no necesitaban una sanguijuela como 8am a su lado. Se lo llevaran de la isla a la fuerza, y apuesto cualquier cosa que lo iban a echar como carnaza a los tiburones. No me extraa que se alegrase tanto al veros llegar dijo Hctor Sebastin. Y dnde est ahora el buscador de oro? Jpiter sonri. Encerrado en su casa. El juez le ha puesto a prueba por ayudar a los Manning y le ha prohibido volver al Pen de los Nufragos. Y los otros Ragnarson llevan das cavando all aadi Pete riendo. Y no recibir nada de lo que encuentren. Debe estar echando chispas. No es que hayan encontrado mucho oro intervino Bob. Unas pocas monedas ms. As que el capitn Coulter y su tripulacin asesina estuvieron realmente en la isla y dejaron parte del oro concluy el seor Sebastin. Pero su suerte y la del resto del oro, sigue siendo el secreto del Pen de los Nufragos. Los Tres Investigadores asintieron con la cabeza. -Y cul ha sido la suerte de los Manning y los Gruber? Pues la que han publicado los peridicos replic Jupe . Fueron arrestados bajo varios cargos... fraude,

asalto, conspiracin, e incluso secuestro. Sus abogados van a tener trabajo durante mucho tiempo. La nica persona que ha salido bien librada en ese grupo es el hermano del seor Manning. l no saba nada del plan y crey realmente que William Manning haba muerto. Est ms enfadado con los Manning que la propia compaa de seguros. De modo que una vez ms ganan los buenos dijo el escritor, antes de aadir con un brillo malicioso en sus ojos. Cmo os recompens Karl Ragnarson a los tres por haber resuelto el caso? Recuerdo que t declinaste noblemente su ofrecimiento de pagar vuestros honorarios, Jpiter. El Primer Investigador enrojeci ligeramente. S, seor, recuerda usted bien. Uh, la verdad es que el seor Karl qued muy complacido por la resolucin del caso. Su hermano olvid sus preocupaciones, la reunin pudo continuar sin ms tropiezos y su sobrino 5am sali ileso. Entonces, cul es el problema, Jupe? pregunt el seor Sebastin. El seor Karl consider justo que aceptsemos una muestra de su reconocimiento, puesto que no estbamos dispuestos a aceptar dinero. Jpiter rebusc en la mochila que estaba junto a su butaca mientras Bob y Pete intercambiaban una mirada divertida. Y aqu est. Jpiter sac de la mochila la mscara de hechicero humana que haba formado parte de su disfraz en la isla... la pesada mscara de madera que le haba irritado constantemente,

Pete y Bob se desternillaban de risa, e incluso el seor Sebastin tuvo que taparse la boca para ocultar una sonrisa. Siento que Don no est aqu para verla observ el escritor. Se refera a Hoang Van Don, su criado y cocinero vietnamita. S, pero, dnde est hoy Don? pregunt Bob. El seor Sebastin puso la misma expresin que el gato que acaba de comerse al canario. Don ha tenido que marcharse unas horas por algo sorprendente, como pronto veris. Antes de marcharse, nos prepar una oppara merienda francesa, pero me hizo prometer que no empezaramos a comer hasta las dos, para lo cual faltan slo cinco minutos. Seguidme... es hora de comer. Fueron todos a la cocina para volver con cestas que contenan panecillos franceses alargados, queso, pats caseros y pasteles exticos. Pete apenas poda contenerse, y los ojos de Jpiter no se apartaban de los pasteles. Comed, muchachos les invit el seor Sebastin, y ahora dispongmonos a ver el acontecimiento importante. El escritor de novelas de misterio conect la televisin mientras los muchachos empezaban a comer. La pantalla se ilumin y all, al lado de un hombre vestido con el delantal y gorro de cocinero, estaba Hoang Van Don, sonriendo de oreja a oreja. Don escribi al gourmet Guru dicindole lo mucho que le admira y ste es el resultado inform Hctor Sebastin a los muchachos. ste es el momento cumbre de Don.

Mientras coman y observaban, Don estuvo trabajando como ayudante del chef de TV durante toda una media hora, mondando, picando y revolviendo. Al final del programa, los Tres Investigadores aplaudieron con el pblico. En la pantalla, el orondo y sonriente chef tambin aplaudi a Don. Aqu le tienen ustedes... Hoang Van Don, que hace tan slo un ao que guisa. Vaya, dentro de pocos aos servir banquetes a los famosos. Don resplandeca. Ya salvo a famosos. Mi amo es el seor Hctor Sebastin. El seor Sebastin pareci contento. El escritor de novelas de misterio, naturalmente dijo el chef. Y tambin a los Tres Investigadores! anunci Don, satisfecho. Jpiter se qued de una pieza... con un bollo a medio camino de sus mandbulas.., y mir fijamente la pantalla. Bob y Pete ni respiraban. Ah, s continu el chef los tres intrpidos muchachos que la semana pasada desbarataron un importante fraude contra una compaa de seguros en la localidad de Rocky Beach. Detectives muy... muy famosos! Jupiter Jones. Bob Andrews y Peter Crenshaw. Estoy orgulloso de cocinar pala ellos. Jpiter, Bob y Pete miraron hipnotizados la pantalla donde eran anunciados a los millones de televidentes de toda la nacin. Ahora sois realmente famosos, muchachos les dijo el escritor con una sonrisa. Los Tres Investigadore s tragaron saliva y luego sonrieron de oreja a oreja.

Fin