1

Desactivación del catalizador
Alan Didier Pérez Ávila

‘Los procesos catalíticos heterogéneos, o más específicamente los catalizadores
heterogéneos, cumplen un papel muy importante en la mayoría de las industrias
químicas; En los múltiples procesos de refinación del petróleo, en la industria
petroquímica, en la industria de productos inorgánicos como la síntesis de amoniaco y
la producción de ácido sulfúrico y nítrico, en la industria de los alimentos como en la
hidrogenación de aceites con catalizadores de Níquel, en el control de la
contaminación, etc. En casi todos estos procesos citados se ha observado que el
catalizador heterogéneo es el que hace que la transformación química funcione de
manera adecuada y rentable.’
Luis M. Carballo (2002).

Como la reacción catalítica ocurre en la interface entre el fluido y el sólido es importante tener una
alta área superficial está dada por la estructura interna porosa del material que puede tener
diámetros de poro inferiores a 20 A (microporoso), superiores a 500 A (macroporoso), o diámetros
intermedios (mesoporoso) e inclusive un mismo material puede presentar diferentes tamaños de
poro como los acabados de mencionar.

En ocasiones el material catalítico puro posee esta porosidad (catalizador poroso), pero varios
materiales catalíticos no la poseen por lo que requieren de un soporte que contenga alta porosidad y
por ende una alta área superficial en donde se encontrará dispersa la sustancia catalítica (agente
activo). Esta no es la única razón por la que se tienen catalizadores soportados, en ocasiones el
agente activo es muy costoso y al reducirlo a pequeñas partículas y dispersarlo sobre una sustancia
menos activa (soporte) se reduce la cantidad de agente activo a comprar a la hora de preparar el
catalizador y por ello el costo disminuye también, además se utiliza con mayor eficiencia su área
superficial. Algunos catalizadores son lo suficientemente activos que no requieren de superficies
grandes (estructura porosa) de modo que no son necesarios soportar (catalizador no soportado) y
son llamados catalizadores no porosos. Algunas veces suele agregarse a los catalizadores pequeñas
cantidades de ingredientes activos llamados promotores [1].

Un catalizador debe tener varias propiedades para satisfacer adecuadamente un procesos químico,
como los son la actividad, selectividad y estabilidad [2].

La actividad catalítica es la propiedad de aumentar la velocidad de reacción respecto a la dada sin
catalizador a las mismas condiciones. La selectividad es la medida de cuanto el catalizador acelera
una reacción específica para favorecer la formación de sustancias deseadas. Y la estabilidad se
refiere a la capacidad del catalizador de mantener sus propiedades como lo son la actividad y la
selectividad durante su uso.

Generalmente los catalizadores no mantienen su actividad catalítica constantemente durante
periodos indefinidos, por el contrario su actividad catalítica disminuye con el tiempo, fenómeno
denominado como desactivación. Para entrar a hablar de la desactivación catalítica se cita la
siguiente frase extraída de [3]; ‘Muchos de los procesos catalíticos importantes se llevan a cabo en
reactores de lecho fijo catalítico, donde el catalizador experimenta una desactivación’ (Emmett,
1956; Hughes, 1984).

2

Existen diferentes causas para que un catalizador experimente la desactivación. Elnashaie [3]
menciona los siguientes tipos de desactivación; Sinterización, envenenamiento, ensuciamiento,
sublimación, retardación y envejecimiento. John B. Butt [4] menciona el envenenamiento, la
desactivación por formación de coque y la sinterización. Carberry [5] habla de tres causas de
desactivación, envenenamiento, ensuciamiento y sinterización o transformación de fase. Fogler [1]
menciona tres motivos por los que se pueda presentar la desactivación, como lo es el
envenenamiento, el envejecimiento y la contaminación o coquificación. Y Luis Carballo [2]
clasifica las causas de desactivación en tres grupos, causas físicas, impurezas en la alimentación del
reactor y productos de reacción que se depositan sobre la superficie del catalizador, mencionando
también cuatro mecanismos de desactivación (según Bartholomew, 1984) como el envenenamiento,
ensuciamiento, degradación térmica y pérdida de material catalítico por la formación de escape de
vapores.

 Envenenamiento: Es una quimisorción fuerte de reactivos, productos o impurezas
encontradas en la alimentación del reactor que ocupan sitios activos disponibles para la
catálisis. La quimisorción de agentes venenosos puede ser reversible o irreversible. Cuando
es por impurezas en la corriente de alimentación se deben eliminar inmediatamente.
Cuando un veneno es un reactivo no hay mayor problema pero si es un producto se podrían
manejar conversiones bajas y altos reciclos con el fin de remover los productos en cada
ciclo [2,5].


Catalizador Reacción Venenos
Sílica/alúmina Craqueo
Bases orgánicas; Hidrocarburos
pesados; Metales pesados
Níquel, platino, cobre Hidrogenación - Deshidrogenación
Compuestos de S, Se, Te, P,
As, Zn, Hg; haluros; Pb; NH
3;

C
2
H
2

Níquel Reformado con vapor de metano, Nafta H
2
S
Níquel, cobalto, hierro Hidrogenación de CO, gases del carbón H
2
S; COs; As; HCl
Cobalto Hidrocraqueo Nh3; S; Se; Te; P
Plata Etileno para formación de óxido de etileno Etano
Óxido de vanadio Oxidación As
Hierro
Síntesis de amoniaco, hidrogenación;
oxidación
O
2
, H
2
O, CO, S; C
2
H
2
; Bi; Se;
Te; P; VSO
4

Platino, paladio
Oxidación de CO e hidrocarburos en el
exosto de autos
Pb; P; Zn
Sulfuros de cobalto y
molibdeno
Hidrotratamiento de residuos del petróleo
Asfaltenos; compuestos de
nitrógeno; Ni; V
Tabla 1. Venenos en reacciones típicas [2].


 Sinterización: Ocurre usualmente cuando se opera a altas temperaturas en el reactor, debido
a que las partículas de la fase activa se aglomeran reduciéndose el área activa. Estos
procesos de sinterización suelen ser acelerados cuando existe la presencia de vapor de agua.
Calvin H. [6] menciona tres tipos de crecimiento de cristalitos por los que se da la
sinterización: migración del cristalito, migración atómica y a muy altas temperaturas
3

transporte de vapor. En la figura 1 se observan el proceso de la migración atómica y del
cristalito.


Figura 1. Dos modelos conceptuales para el crecimiento de los cristalitos, debido a la sinterización por (A) la
migración atómica o (B) la migración de los cristalitos [6].

En la figura 2 se observa una imagen obtenida por microscopia electrónica de transmisión
TEM en catalizadores industriales evaluados por R. Pellegrini et-al [7]. En esta imagen se
ven como existe la aglomeración de partículas en el catalizador dadas por la sinterización
del material catalítico.


Figura 2. Micrografías TEM para diferentes muestras catalíticas [7].

 Ensuciamiento: Se da por la formación de depósitos de carbono o de otro material sobre la
superficie bloqueando los sitios activos.


Figura 3. Modelo conceptual de ensuciamiento, observándose la encapsulación de los cristalitos por deposición
de carbono en un catalizador soportado [6].

4

El carbono puede: (1) quimisorberse fuertemente formando una monocapa o absorberse
físicamente en multicapas, bloqueando el acceso a los sitios activos, (2) encapsular
totalmente una partícula activa y desactivarla totalmente, (3) bloquear el micro o mesoporo
restringiendo la difusión, y (4) en el caso más extremo la alta acumulación de carbono
podría fracturar el material soportado.

 Sublimación: Cuando los agentes catalíticos dispersos en el soporte subliman a causa de los
puntos calientes a lo largo del catalizador. En la figura 4 se observa el mecanismo para la
formación de Ni(CO)
4
en un cristalito de níquel en la atmósfera de CO.


Figura 4. Formación de la volatilidad de tetra-carbonilo de níquel en la superficie de los cristalitos de níquel en
la atmósfera de CO [6].

En la tabla 2 se observan las posibles pérdidas de material catalítico de acuerdo al proceso,
por volatilidad del agente activo.

Proceso catalítico Catalizador sólido Vapor formado
Convertidor automotor Pd-Ru/Al
2
O
3
RuO
4

Metanación de CO Ni/Al
2
O
3
Ni(CO)
4

Quimisorción de CO Ni Ni(CO)
4

Síntesis Fischer-Tropsch Ru/Na Y-zeolite, Ru/Al
2
O
3
, Ru/TiO
2
Ru(CO)
5
, Ru
3
(CO)
12

Oxidación de amonio Pt - Rh gasa PtO
2

Síntesis de HCN Pt - Rh gasa PtO
2

Tabla 2. Ejemplos de reacción de vapor con sólido que generan componentes volátiles [6].

 Retardación: Es debido a la cobertura de sitios activos del catalizador bien sea por reactivos
(inhibición por reactivos), o por productos (inhibición por productos).

 Envejecimiento: Es debido a los largos periodos de uso del catalizador ya sea por cambios
graduales en la estructura cristalina o por pérdidas del material catalítico.

En la tabla 3 se presentan algunos procesos industriales de reactores de lecho catalítico con
problemas de desactivación.

5

Proceso Reactivos Productos
Causa de
desactivación
Crackin catalítico
(Emmett, 1956)
Fracciones pesadas de
petróleo
Gasolina de octano
alto
Ensuciamiento
Reformado (Hansel &
Berger, 1958)
Parafinas de octano
bajo
Gasolina de octano
alto
Ensuciamiento
Hidrogenación (Spiers,
1963)
Acetileno Anilina
Etileno
Ciclohexilamina
Ensuciamiento
Envenenamiento
Deshidrogenación
(Hornaday et al., 1961)
n-butano Etilbenceno Butadieno Estireno Envenenamiento
Isomerización
(Evering, 1954)
Pentano Hexano
Iso-pentano 2-metil
pentano
Sublimación
Desulfuración (Porter
and Husan, 1963)
Hidrocarburos de alto
contenido de azufre
Hidrocarburos de
bajo contenido de
azufre
Ensuciamiento
Tabla 3. Algunos procesos catalíticos comerciales que experimentan desactivación catalítica [3].


Bibliografía

[1] H. Scott Fogler. Elementos de ingeniería de las reacciones químicas. 4ta Ed. Pearson
(2008). Págs 646-650.
[2] Luis M. Carballo S. Introducción a la catálisis heterogénea. Bogotá 2002. Págs 3-7, 313-
322.
[3] S.S.E.H. Elnashaie and S.S. Elshishini. Modelling, simulation and optimization of industrial
fixed bed catalytic reactors. Topics in chemical engineering Volume 7. Gordon and Breach
Science Publishers S.A. (1993). Pags 398-400.
[4] John B. Butt, Eugene E. Petersen. Activation, deactivation, and poisoning of catalysts.
Academic press, Inc. (1988). Pags 3-18.
[5] James J. Carberry. Chemical and catalytic reaction engineering. McGraw-Hill chemical
engineering series (1976). Pags 394-396.
[6] Calvin H. Bartholomew. Mechanisms of catalyst deactivation. Applied Catalysis A:
General 212 (2001) 17–60.
[7] R. Pellegrini, G. Agostini, E. Groppo, A. Piovano, G. Leofanti, C. Lamberti. 0.5 wt.% Pd/C
catalyst for purification of terephthalic acid: Irreversible deactivation in industrial plants.
Journal of Catalysis 280 (2011) 150–160.