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La

evapotranspiracin:
concepto y mtodos
para su
determinacin
Captulo I
21 P
O 20
I.
La evapotranspiracin: concepto y mtodos
para su determinacin
Evapotranspiracin
La evaporacin es el proceso por el cual el agua pasa de fase lquida a fase
de vapor, desde la superfcie a la atmsfera. El agua puede evaporarse desde
una gran variedad de superfcies tales como suelos, lagos, ros, y vegetacin
hmeda. Este cambio de fase requiere un aporte de energa, proporcionado
fundamentalmente por la radiacin solar y, en menor grado, por el aire que
circunda la superfcie evaporante.

La transpiracin consiste en la vaporizacin de agua lquida contenida en los
tejidos de la planta y en el transporte del vapor de agua a la atmsfera. Los
cultivos pierden agua predominantemente a travs de los estomas y, en menor
medida, a travs de la cutcula. Los estomas son pequeas aberturas en las hojas
a travs de las cuales circulan el vapor de agua y otros gases como el CO
2
y el
O
2
. Es de resaltar que casi toda el agua absorbida por la planta es transferida
a la atmsfera mediante este proceso, mantenindose en su interior slo una
fraccin mnima. La transpiracin depende, al igual que la evaporacin, del
suministro de energa para el cambio de fase, junto con el gradiente de presin
de vapor entre el aire hmedo saturado del espacio intercelular y la atmsfera
circundante, que es la fuerza impulsora para el transporte de vapor a travs de
los estomas. Infuye adems la interaccin del viento con la superfcie, para el
transporte del aire hmedo de la cubierta a la atmsfera libre.

La evaporacin y la transpiracin ocurren simultneamente y no hay
forma sencilla de separar ambos procesos, por lo que al fujo de vapor
de agua desde una cubierta vegetal se le denomina de forma general
evapotranspiracin (ET). La proporcin de evaporacin y transpiracin en
un cultivo cambia segn las diferentes fases de desarrollo y crecimiento.
As, cuando el cultivo est en las primeras fases de desarrollo predomina el
suelo desnudo, y el principal proceso es el de evaporacin. Al desarrollarse
el cultivo va cubriendo progresivamente el suelo hasta alcanzar la cobertura
mxima. Cuando el cultivo llega a cubrir totalmente el suelo, la transferencia
de agua a la atmsfera se deber fundamentalmente a la transpiracin.
Conceptos bsicos en la evapotranspiracin
La evapotranspiracin real es la tasa de transferencia de agua a la atmsfera
que tiene el cultivo en un momento determinado. Para conocer su valor son
necesarios una serie de conceptos de gran importancia que a continuacin
se exponen.
I.1
I.2
Mejora de la gestin de los recursos hdricos por medio de
la integracin de tcnicas de teledeteccin y modelos de
simulacin Captulo I: La evapotranspiracin: concepto y
mtodos para su determinacin
1.2.1 Evapotranspiracin de referencia: ET
o
o ET
r


La evapotranspiracin de referencia se refere a la que tiene una superfcie
en ptimas condiciones de crecimiento y bajo un adecuado suministro de
agua. La superfcie de referencia es un cultivo herbceo ideal, pudiendo ser
una pradera de gramneas, como es el caso de la festuca (ET
o
) o una pradera
de alfalfa (ET
r
), ms comnmente usada como referencia en Estados Unidos.
Al considerar un buen suministro de agua en el suelo, el agua disponible en
l y las caractersticas del suelo no afectan al ritmo de evapotranspiracin.

Este concepto se introduce para estudiar la demanda evaporativa de
la atmsfera independientemente del tipo de cultivo, de su estado de
desarrollo y de su manejo. Dada su defnicin, los factores que afectan a la
evapotranspiracin de referencia son los factores climticos, pudiendo ser
calculada con parmetros climatolgicos (temperatura, humedad relativa
de la atmsfera, velocidad del viento, etc.).

La evapotranspiracin de referencia que utiliza una pradera de gramneas
como cultivo de referencia (ET
o
) y recomendada por el Manual FAO n 56
(Allen et al., 1998), es la ms utilizada en nuestro mbito de estudio. La
ecuacin que permite su clculo es la denominada FAO Penman-Monteith
(Allen et al., 1998).

Sin embargo, en Estados Unidos se utiliza frecuentemente la alfalfa como
cultivo de referencia para el clculo de la evapotranspiracin de referencia
(ET
r
), empleando la ecuacin ASCE Penman-Monteith (ASCE-EWRI, 2005).
Esta ecuacin es vlida tanto para el clculo de ET
o
como ET
r
, y tanto para
intervalos diarios como horarios.
1.2.2. Coefciente de cultivo K
c

El coefciente de cultivo se defne como el cociente entre la evapotranspiracin
del cultivo en condiciones estndar y la evapotranspiracin de referencia:

(1)

Este coefciente refeja las diferencias entre el cultivo y la superfcie de
referencia. Como las caractersticas de un cultivo cambian con las distintas
fases de crecimiento, los valores del coefciente de cultivo describen una
curva a lo largo del ciclo del cultivo cuya forma refeja los cambios en la
vegetacin y en la cobertura vegetal debidos al crecimiento y maduracin
en el ciclo de crecimiento del cultivo. Conociendo el coefciente de cultivo
en un determinado instante se puede obtener la evapotranspiracin real
del cultivo, utilizando la evapotranspiracin de referencia, calculada
anteriormente con parmetros climticos.
ET
C
K
c
=
ET
O
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Para tener en cuenta de forma independiente la evaporacin del suelo
desnudo y la transpiracin de la vegetacin, el coefciente de cultivo se
puede dividir en dos trminos: el coefciente de cultivo basal K
cb
, para la
transpiracin, y la fraccin correspondiente a la evaporacin desde el suelo,
K
e
, segn el criterio del Manual FAO n 56 (Allen et al., 1998):

K
c
= K
cb
+ K
e
(2)
El coefciente de cultivo basal se defne como el cociente entre la
transpiracin del cultivo y ET
o
, cuando el contenido de agua en la zona
radicular es el adecuado para que la transpiracin se produzca sin ninguna
limitacin, de tal forma que el crecimiento del cultivo sea el mximo.

El coefciente de evaporacin del suelo K
e
expresa la componente de
evaporacin desde la superfcie del suelo. El valor de K
e
puede ser alto tras
un episodio de lluvia o riego con un cultivo con baja cobertura del suelo,
pero conforme la capa ms externa del suelo se seca, su valor disminuye
y tiende a cero. La estimacin de este coefciente requiere un balance de
agua diario que estime el contenido en agua de la capa superfcial (Allen
et al., 1998).
Medida de la evapotranspiracin
La estimacin precisa de la evapotranspiracin no es una tarea simple.
Los procedimientos requieren el control continuo de un gran nmero
de parmetros fsicos, meteorolgicos y de la cubierta vegetal. Segn el
principio en que se basan los equipos de medida, se distinguen los siguientes
mtodos:
1.3.1. Mtodo del balance de energa

La evapotranspiracin es uno de los principales fujos de energa en el
intercambio energtico entre la superfcie terrestre y la atmsfera. El cambio
de fase requiere una gran cantidad de energa, por lo que est limitada a la
cantidad de energa disponible. Debido a esta limitacin, es posible predecir
la cantidad de evapotranspiracin aplicando el principio de conservacin
de la energa segn el cual, la energa que llega a la superfcie debe ser igual
a la energa que sale de la misma, dentro de un periodo determinado.

La ecuacin del balance de energa de una superfcie, considerando slo
los fujos verticales es la siguiente:
R
n
= G + lET + H (3)
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I.3
Mejora de la gestin de los recursos hdricos por medio de
la integracin de tcnicas de teledeteccin y modelos de
simulacin Captulo I: La evapotranspiracin: concepto y
mtodos para su determinacin
donde:
R
n
= Radiacin neta en la superfcie (W m
-2
), es la energa intercambiada
por radiacin.
G = Flujo de energa en forma de calor intercambiado por conduccin entre
la superfcie del cultivo y el suelo (W m
-2
).
l ET = Calor latente, es el fujo de energa en forma de calor asociado al
fujo de vapor de agua (W m
-2
). Esta es la energa que se requiere para el
proceso de evaporacin. As l es el calor latente de vaporizacin, es decir,
la energa necesaria para evaporar la unidad de masa.
H = Calor sensible, es el fujo de energa en forma de calor intercambiado
por conveccin entre la superfcie y la atmsfera (W m
-2
), es decir debido a
la diferencia de temperaturas entre la superfcie y la atmsfera.
En la ecuacin del balance de energa se han considerado una serie de
simplifcaciones, atendiendo en general al valor relativo de los fujos de
energa, as como al intervalo temporal en que ser aplicada. As, se ha
considerado que fujos como el relativo al proceso de fotosntesis o el
almacenado en el sistema constituyen una porcin despreciable del balance
de energa (Hillel, 1998). Tampoco se ha tenido en cuenta el fujo de energa
horizontal, llamado adveccin, puesto que su aplicacin est indicada en
grandes superfcies de vegetacin.

El fujo de vapor de agua, ET, es la masa de agua transportada por unidad de
tiempo y unidad de superfcie (kg m
-2
s
-1
) en el Sistema Internacional (SI). Es
usual considerar en lugar de masa, el volumen de agua transportado. Para
una densidad del agua de 1000 kg m
-3
, la ET puede expresarse en milmetros
(l m
-2
) por unidad de tiempo. Este fujo de vapor de agua se obtiene a partir
de la ecuacin del balance de energa, dividiendo el calor latente lET (que
puede venir expresado tambin en MJ m
-2
da
-1
) entre el calor latente de
vaporizacin, l, que es la cantidad de energa necesaria para vaporizar la
unidad de masa de agua. El valor de l depende de la temperatura.

Adems del empleo de tcnicas de teledeteccin para la estimacin del
balance de energa, existen otros procedimientos que requieren una
instrumentacin especfca para la medida de la ET, como el mtodo de la
razn de Bowen, que calcula la evapotranspiracin mediante medidas de
los gradientes verticales de la temperatura del aire y del vapor de agua. Otro
mtodo es el de covarianza de torbellinos (eddy covariance), en el que se
mide directamente la componente vertical instantnea de la velocidad del
viento mediante un anemmetro tridimensional, a la vez que se obtienen
concentraciones instantneas de vapor de agua. Ambos procedimientos
obtienen valores puntuales de ET.
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1.3.2. Mtodo basado en el balance hdrico del suelo

La evapotranspiracin puede ser determinada por la medida de varios
componentes del balance hdrico del suelo. Este mtodo consiste en
determinar las entradas y salidas del fujo de agua en la zona del suelo
ocupada por las races en un determinado intervalo temporal. Los aportes
de agua vienen dados por el riego (R) y la lluvia (P), mientras que las
prdidas pueden ser por escorrenta superfcial (Es) y percolacin profunda
(D). Adems, si el nivel fretico se encuentra a escasa profundidad de las
races, tambin aportar agua el ascenso capilar, mientras que en caso de
pendientes en el terreno habra que considerar entradas y salidas de fujos
subsuperfciales (Fs). En este trabajo ninguno de estos dos componentes han
sido considerados.

Finalmente, la evaporacin desde el suelo y la transpiracin desde las plantas
extraen agua de la zona de las races. Si todos estos fujos son medidos, la
evapotranspiracin puede deducirse, teniendo tambin en cuenta el cambio
en el almacenamiento de agua en el suelo (w), para cuya determinacin se
pueden emplear tcnicas de gravimetra.

La ecuacin del balance hdrico presenta la siguiente forma:
ET = R + P Es D Fs + w (4)

Este balance hdrico del suelo suele emplearse para estimar la
evapotranspiracin en perodos semanales o superiores (Allen et al., 1998).
1.3.3. Lisimetra

Un lismetro es un gran recipiente que encierra una determinada porcin
de suelo con superfcie desnuda o con cubierta vegetal, ubicado en campo
para representar condiciones naturales y que se utiliza para determinar la
evapotranspiracin de un cultivo en crecimiento, de una cubierta vegetal de
referencia, o la evaporacin de un suelo desnudo (Aboukhaled et al., 1986).

Al aislarse la zona del suelo en que se asientan las races de su entorno,
tanto los fujos laterales como los de percolacin o ascenso capilar son
nulos. De esta forma los restantes trminos del balance hdrico pueden
ser determinados con precisin. En los lismetros de pesada el incremento
o prdida de agua se mide por el cambio en la masa obtenido pesando el
recipiente en el que se encuentra el suelo.

La ecuacin del balance hdrico del suelo que representa las entradas y
salidas de agua de un lismetro para cada perodo de medida es la siguiente:
P + R = ET + D w (5)
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simulacin Captulo I: La evapotranspiracin: concepto y
mtodos para su determinacin
La precipitacin (P) y el riego (R) son medidos utilizando pluvimetros o
mtodos volumtricos convencionales. Al tratarse de un recipiente con
paredes laterales, la escorrenta subsuperfcial puede considerarse nula.
Para drenar y medir el agua que percola a travs de la masa de suelo (D) se
utiliza una cmara de drenaje y un recipiente de volumen conocido.

Para conocer las variaciones en el contenido de agua en la masa de suelo
(w) se utilizan mtodos de gravimetra, tensimetros, etc. De esta forma
el lismetro proporciona una medida directa de la evapotranspiracin en
el perodo considerado, siendo el procedimiento que proporciona valores
ms precisos de ET.
1.3.4. Mtodos numricos de estimacin de la evapotranspiracin de los
cultivos

La complejidad que presentan los mtodos directos de estimacin de la
evapotranspiracin real (ET
act
) ha llevado al desarrollo de una metodologa
basada en la evapotranspiracin de referencia (ET
ref
), utilizando parmetros
climticos y el coefciente de cultivo (K
c
).

ET
act
= K
c
K
s
ET
ref
(6)

La evapotranspiracin de referencia (ET
o
o ET
r
) recoge las caractersticas
climticas de la zona, representando la demanda evaporativa de la
atmsfera. El coefciente de cultivo (K
c
) recoge las caractersticas del cultivo
en condiciones estndar, mientras que el coefciente de estrs K
s
defne el
efecto del estrs de los cultivos sobre la ET de los mismos (ET
act
). Se pueden
encontrar valores tpicos del coefciente de cultivo bajo condiciones
climticas estndar en mltiples publicaciones como la de Allen et al.
(1998).

As, el modelo METRIC proporciona coefcientes de cultivo reales y
especfcos (K
c act
) para una determinada zona defnidos como el producto
de K
c
por K
s
, con los que podemos obtener valores de evapotranspiracin
real (ET
act
). En este trabajo se aborda, en una primera fase, la estimacin de
estos coefcientes de cultivo reales para la zona de estudio considerada, y
en consecuencia, la determinacin de la evapotranspiracin real, mediante
la aplicacin del modelo METRIC, basado en el balance de energa con la
informacin derivada de las imgenes del satlite Landsat 5 TM durante la
campaa de riegos 2004/05.