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LOU

CARRIGAN






PROCEDENTE DEL
UNIVERSO






LA CONQUISTA DEL ESPACIO



























Ediciones B, S.A. 1990
Titularidad y derechos reservados
a favor de la propia editorial
Rocafort, 104 08015 Barcelona (Espaa)
Distribuye: Distribuciones Peridicas
Londres, 2-4 08029 Barcelona
Lou Carrigan
Cubierta: Antonio Bernal
Impreso en Espaa Printed in Spain
ISBN: 84-406-1885-6
Imprime: Novoprint, S. A.

CAPTULO PRIMERO
De pie tras los encargados de los sistemas de vuelo y control, la capitana
Amanda Korvin contemplaba pensativamente el negro exterior salpicado de
pequeos puntos brillantes. El espacio exterior y las lejanas estrellas, eso
era todo, eso era lo nico que se poda ver a travs del ventanal frontal de
la nave.
Una nave enorme, de casi cien metros de longitud y veinte de anchura,
uno de los ltimos ingenios voladores de los Estados Unidos de Amrica.
Una diminuta ciudad espacial que se desplazaba a una velocidad
inimaginable en la Tierra, pero que all, en el espacio lejano, en un mbito
desconocido, pareca inmvil. Era talmente como estar metidos en una
esfera negra con brillantes engarzados en los lmites.
Lmites que ni siquiera existan. No haba lmites, no haba metas, punto
de llegada, final de vuelo. Por mucho que desplazaran en el silencioso
universo, jams llegaran a parte alguna diferente a la que se hallaban.
El universo, eso era todo.
La capitana Korvin se acerc a los tcnicos de turno ante el radarspace y
sonarspace.
Todo normal? pregunt.
Los dos hombres la miraron con simpata, pero con cierta guasa.
Acabamos de dejar atrs un puesto de hamburguesas dijo el
radarspace. Me habra gustado comerme una.
Sabes si tenan cerveza? pregunt el sonarspace.
Amanda Korvin sonri. Tena veinticuatro aos, era rubia, alta, de cuerpo
esplndido, rostro hermoso de facciones inteligentes, ojos castaos de
mirada directa. Una chica preciosa, de dulce apariencia, pero que all, en
la nave Asteroid 2009, era la segunda autoridad, tras el comandante jefe
Jake Harding.
Si verdaderamente llegan a encontrar uno de esos puestos no dejen de
avisarme dijo amablemente; yo tambin me comera una
hamburguesa.
Con cerveza insisti el sonarspace.,
Con cerveza, naturalmente asinti Amanda. Hasta luego.
Estar en su cmara?
Amanda Korvin casi enrojeci.
No murmur. Si me necesitan utilicen el sistema general de llamada,
as me enterar est donde est.
Los dos hombres sonrieron, intercambiando un guio que la capitana no
capt. Luego, volvieron toda su atencin a sus respectivos controles.
Amanda abandon la sala, sali al pasillo, y descendi a la cubierta
inferior utilizando uno de los ascensores trmicos. Sali a otro pasillo, en
el cual casi tropez con uno de los robots auxiliares de la nave. Haba seis
de estos aparatos, todos idnticos, como de un metro de estatura,
cilndricos, con patas y brazos articulados y cuadrada cabeza metlica
provista de dos objetivos de televisin, que parecan dulces ojos de koala.
Todos estos robots eran utilizados como juguetes por los ocupantes de la
nave, pese a que su cometido bsico era llegar a los lugares menos
agradables de las salas de mquinas si se produca una avera, enviar las
imgenes de sta al Centro de Reparaciones, y, si era posible, arreglarla
ellos mismos, naturalmente dirigidos desde el Centro. Mas como quiera
que la Asteroid 2009 no haba tenido hasta el momento ningn problema,
y pareca que esto no fuese a suceder jams, los robots llevaban libros,
caf y otras cosas de un lado a otro. Eran prcticamente la mejor diversin
de la nave. Incluso cantaban, si as se les peda.
Pese a ser idnticos, dos de ellos haban sido muy pronto diferenciados por
los ocupantes de la nave, que haban llegado a la peregrina conclusin de
que incluso entre las mquinas poda haber diferencias, como las haba
entre los seres humanos. As, dos de los robots, ms simpticos y
espabilados, haban sido bautizados con los nombres de Uncle Sam (To
Sam) y Aunt Mary (Ta Mary). Al primero de ellos le haba sido colocada
en la cabeza una gorra con una diminuta bandera norteamericana; a Ta
Mary le haban puesto un delantal y un collar, ste ltimo cedido por la
superbelleza de a bordo, la enfermera (con ttulo de doctora) de raza negra
Harriett Potters.
Perdona, Ta Mary se disculp Amanda por el casi encontronazo.
Qu haces por aqu? Ests buscando a tu novio? Creo que anda por el
ltimo piso.
Enterada. Gracias, capitana Korvin.
De nada ri Amanda. Oye, sabes si el profesor Alexander est en su
laboratorio?
Dentro de la cabeza de Ta Mary sonaron tinos leves chasquidos, y la
informacin fue alcanzada rpidamente. Informacin que brot por la
ranura horizontal bajo los dos objetivos de televisin:
El doctor-profesor William Alexander Sanderfer est en su laboratorio,
en efecto, trabajando como siempre. Luz roja.
Vaya, qu fastidio! Bueno, gracias. Dale recuerdos a To Sam.
Amanda camin por el pasillo hacia popa, y se detuvo ante la puerta del
laboratorio de la nave, a cargo del profesor Alexander. Cierto, la luz roja
estaba encendida en el ojo de aviso, lo que significaba que si alguien
quera desatar las iras de Alexander slo tena que entrar en su sancta-
santorum. Esto era lo nico que haca enfadar a Alexander. Por lo dems,
tena el carcter ms apacible, agradable y estable que Amanda Korvin
haba conocido en ser humano alguno. Era sorprendente que un hombre
con ese carcter pudiera enfadarse tanto si le molestaban en su trabajo.
Y si me atreviera?, se dijo Amanda.
Se dio un tironcito a su ajustado uniforme, que ya de por s pona de
relieve las esculturales formas de su cuerpo. Tena unos pechos preciosos,
grandes y rotundos. Pero de eso se haban dado cuenta sobradamente
todos los ocupantes de la nave... excepto el profesor Alexander.
No se atrevi. Se meti en una de las cabinas de descanso, program su
reloj para que la despertara una hora ms tarde, y se relaj, cerr los ojos,
y en menos de un minuto estuvo dormida. Una hora ms tarde la despert
el suavsimo zumbido. Se puso en pie, sali de la cabina, y volvi a mirar el
ojo de aviso de Alexander. Ni rojo ni verde; simplemente, estaba apagado,
lo que significaba que Alexander no se hallaba en su laboratorio.
Oh, maldita sea! exclam Amanda.
Se pregunt dnde podra estar, mientras se diriga hacia la zona de
ascensores. Uno de stos descenda en aquel momento, pero Amanda no
deseaba ms bromas a su costa en relacin con su ms que conocida
inclinacin hacia el profesor Alexander, as que se dispuso a tomar otro
para subir. Entonces, el ascensor lleg abajo, y de l sali Alexander,
llevando una cajita metlica en las manos.
El corazn de la capitana Korvin efectu el quntuple salto mortal. All lo
tena: tan alto que tena que inclinarse para salir del ascensor. Rubio,
atltico, desgreado y descuidado en el vestir, apacible y encantador con
sus gafas de gruesa montura.
Ah, capitana Korvin salud afablemente Alexander. Qu tal?
Bien... Muy bien. Y usted, profesor?
Me parece que me encuentro perfectamente, gracias.
Se lo parece? No est seguro?
Bueno, al menos no me duele nada. Qu tal mi aspecto?
Yo dira que bastante aceptable ri Amanda.
Entonces no nos compliquemos ms la vida: estoy bien. A propsito, la
estaba buscando.
A mi? se sonroj de placer Amanda. Para qu?
Pues eso usted sabr. Quera algo?
Yo? Es usted quien me est buscando a m!
No, no, perdn; usted me est buscando a m. Eso es lo que me ha dicho
Ta Mary arriba.
Pero usted ha dicho que me estaba buscando.
No, no, no. Usted a m. Debo haberme equivocado. Dgame: en qu
puedo servirla?
Pu-pues... En nada. En realidad slo quera saber cmo van sus
investigaciones.
Es usted muy amable. Vengo ahora de buscar unas pelculas. Tal vez le
gustara verlos?
De qu son? se resisti Amanda.
De bacterias, naturalmente. Estoy preparando el informe de la ltima
semana, y tengo que consultar unos antecedentes del malogrado profesor
Ashenden. Se lo digo porque s que a usted le gustan mucho a las
bacterias.
A m? Claro que no!
Alexander estaba perplejo.
No le gustan? Entonces no entiendo por qu siempre se est
interesando por mi trabajo.
Oh, bueno, como... como segundo jefe de a bordo pues... creo que es mi
obligacin asegurarme de que el personal cientfico est adecuadamente
instalado y atendido.
Ah. Bueno, entonces no quiere que charlemos un rato, como otras
veces? Me gustara cambiar impresiones con usted respecto a la
presentacin de mi ltimo informe. Claro que si tiene cosas ms
importantes que atender...
No, no. Puedo dedicarle unos minutos con gusto, profesor.
Estupendo. Venga, hablaremos de la vida en el espacio y todo eso.
Entraron en el laboratorio, y Alexander puls el botn que cerraba la
puerta y encenda el ojo rojo. El corazn de Amanda Korvin lata como a
caonazos. Si l le pidiera que hicieran el amor...! Pero qu va, eso ni
soarlo! El profesor Alexander no pareca tener ni tiempo ni deseos de
cosas como sa.
Ha... ha descubierto algo interesante ltimamente?
Pues no. Pero todo llegar.
De verdad lo cree?
l se dirigi hacia el fondo del laboratorio, donde estaba el aparato de
vdeo, en el cual meti el estuche con las pelculas, y se puso luego a
seleccionar la parte que le interesaba. Conseguido esto, se sent frente al
aparato visor. Se puso en pie de un salto, turbado, y seal el asiento a
Amanda.
Perdone... Sintese usted, por favor. Yo utilizar uno de los taburetes.
Entiendo que no cree usted que lleguemos a encontrar vida en el espacio
exterior.
Vida inteligente, no dijo Amanda, sentndose.
Bueno, eso de la inteligencia es una cosa muy relativa. Si usted est en
el desierto murindose de sed, y bajo sus pies, a pocos centmetros, hay
agua en abundancia, pero no sabe encontrarla, se la podra considerar
tonta, no le parece? Sin embargo, no lo es conforme a nuestras normas y
sistemas de vida. Del mismo modo, las bacterias y organismos o clulas
que encontramos en el espacio y en diferentes planetas, tienen una
inteligencia adecuada a su forma de vida. Y comparativamente, esa
inteligencia puede ser tan buena como la nuestra, e incluso superior. Esto,
claro est, son viejas teoras. Por mi parte he llegado a una conclusin,
que quiz algn da pueda demostrar, respecto a la inteligencia.
Qu conclusin?
Yo creo que la inteligencia, o lo que nosotros llamamos inteligencia, es
simplemente la capacidad y habilidad para vivir en l ambiente en que nos
hallamos o aquel en el que hemos brotado, por no decir nacido.
Resumiendo, dira que la inteligencia es simplemente la voluntad de vivir
tal como somos. Y puestas as las cosas, creo que cualquier clula es ms
inteligente que nosotros.
No est hablando en serio!
Claro que s. Las clulas viven tal y como han sido creadas, cumplen su
ciclo vital de modo genuino. Nosotros, no. Y ello porque carecemos de
esa... facultad, de ese instinto de saber qu somos, cmo somos y cul es
nuestro objetivo de vida.
Y las bacterias lo saben?
Por simple instinto no deteriorado, s, lo saben.
Santo Dios. Y ha... encontrado usted alguna de esas bacterias
especiales en sus investigaciones?
Algunas? Todas son ms inteligentes que nosotros! Por ejemplo,
nosotros no deberamos estar aqu, sino en la Tierra, que es nuestro
habitat natural. Aqu, simplemente, corremos toda una serie de peligros,
unos conocidos y millones de ellos desconocidos. Las bacterias no corren
peligro alguno: estn donde saben que tienen que estar. La pregunta es:
por qu estn ah, qu hay ah, qu son esas bacterias?
Y la respuesta?
Oh, tambin es muy simple. Estn ah porque se es su sitio, y lo que
hay ah no es ms que un complemento de ellas, del que forman parte. El
fuego y el humo estn juntos; las bacterias estn en su sitio, como el
humo cuando sale del fuego. No s si me explico.
Creo que est tratando de decirme que las cosas son as y punto.
Y que todo forma parte de un conjunto armnico y total. De todos
modos, me gustara saber qu son esas bacterias y qu hay en donde
estn ellas. Sabe?: usted no se parece en nada a una bacteria.
Quiere decir que soy tonta? exclam Amanda.
Caramba, claro que no. Quiero decir que es muy bonita.
Se lo parezco a usted?
El profesor Alexander abri la boca. En aquel mismo instante, la voz son
por el sistema de comunicacin ambiental de toda la nave:
Capitana Korvin, por favor, acuda a la sala de mandos.
Oh, no! protest Amanda.
Me parece que sa es la voz del comandante Harding dijo Alexander.
Lamento que se pierda la sesin de bichitos.
Amanda se puso en pie, casi temblando de rabia. La primera vez que
consegua una conversacin de tipo personal con l y era requerida en la
sala de mandos!
Quiz pueda volver pronto murmur. Pero claro, si me encuentro
encendida la luz roja...
Es algo que puede perfectamente ocurrir sonri Alexander.
S, claro. Bueno, entonces... ya nos veremos en cualquier otro momento.
Sali de all echando chispas. Un minuto ms tarde, todava sintiendo en
su rostro el calor de la ira, llegaba a la sala de mandos. Estaba segura de
que aquella llamada era por completo arbitraria, ya que no haba nada que
pudiera hacer ella que el propio comandante de la nave no pudiera hacer
personalmente, y por supuesto, mejor. Y no haba ni mucho menos tanto
trabajo como para fastidiarla en el momento ms inoportuno de todos.
Pero enseguida se dio cuenta de que algo extrao ocurra en la sala de
mandos. Jake Harding, alto y fuerte como una montaa, estaba entre los
mandos de vuelo y los controles de radarspace y sonarspace. Y justo en el
momento en que Amanda llegaba a su lado dispuesta a preguntar qu
ocurra, oy aquello.
Fue como un caonazo, como un estampido que brot del sonarspace,
hacia el cual salt la sobresaltada mirada de Amanda.
Dios mo..., qu ha sido eso? exclam.
Jake Harding se volvi a mirarla. Y lo hizo de un modo que una vez ms
hizo enrojecer de ira a Amanda: la mir como si esperase encontrar en su
atuendo seales de haber sido puesto precipitadamente sobre su persona.
Es decir, que pensaba que ella poda haber estado desnuda haca un par
de minutos.
No lo sabemos dijo Harding, pero nos parece en cierto modo
amenazador, de modo que he considerado oportuno que el personal militar
de la nave est en sus puestos. Est de acuerdo?
Naturalmente..
Esplndido.
Desde luego, es enorme dijo en aquel momento el radarspace. An
no puedo decirle cunto, seor, pero es sencillamente enorme.
A qu se refiere? pregunt Amanda.
A juzgar por la enormidad de la masa detectada parece que estamos
acercndonos a un planeta o cualquier clase de materia espacial que no
consta en nuestras cartas de navegacin...
No es exactamente as, seor dijo radarspace: no se trata slo de que
nosotros nos estemos acercando al objeto, sino que tambin l se est
acercando a nosotros. Me atrevera a decir que su tamao es como todo el
continente africano.
Y se acerca a nosotros? rechaz Harding. Quiz nos hemos metido
en la rbita de algn cuerpo? Hemos perdido nuestro rumbo y estamos
en paradero desconocido?
No, seor, nada de eso. Nuestro rumbo es perfecto: simplemente, eso no
debera estar ah.
Pues est dijo el sonarspace. Es ms: ese sonido viene de ah...
Escuchen...
El estampido se produjo de nuevo, y Amanda no pudo contener un
estremecimiento. Senta un vago presentimiento, que comenz a tomar
forma cuando el sonarspace dijo:
Exactamente. Suena cada minuto. Y viene de esa cosa.
Bueno, pero... qu cosa es? Qu clase de sonido es se?
Yo dira que es un latido, seor.
Un qu?
Un latido. Esa cosa grande como toda frica es un ser vivo, seor.
CAPTULO II
Amanda Korvin sinti que se le aflojaban las piernas, como si las rodillas
se hubieran disuelto de pronto. Jake Harding palideci y grit:
No diga estupideces, Benson!
No las digo yo, seor, sino el sonar. De todos modos, ser mejor que el
profesor Alexander utilice su sonda detectora de vida.
Pero hombre de Dios jade Harding: Cmo va a ser algo con vida
una cosa grande como frica?
No lo s, seor. Yo no soy cientfico, sino tcnico, y estoy diciendo lo que
me dice mi equipo de sondeo.
El hombre estaba mosqueado. Harding se pas una mano por la frente.
Amanda no poda moverse, tena el cuerpo como paralizado. El personal
que atenda el resto de los aparatos de control y navegacin los
manipulaba con gesto tenso.
A qu distancia est?
Imprecisable por el momento, seor, pero no a menos de cincuenta
millones de kilmetros.
Y estamos oyendo su latido? Esto es absurdo. A qu velocidad viaja?
Diez veces superior a la nuestra. Si no desviamos nuestra ruta
chocaremos con eso antes de diez horas.
Pues lo desviaremos. Vamos a...
Si me permite decirlo, comandante, creo que deberamos avisar antes al
profesor Alexander reaccion por fin Amanda.
Claro que no! No pienso arriesgar mi nave por nada del mundo!
Creo que l debera saber esto insisti Amanda, Nuestro viaje es
puramente cientfico, y precisamente el profesor Alexander es el jefe del
equipo cientfico. Hasta ahora ha estado recogiendo en el espacio todo lo
que...
Escuche usted, capitana Korvin: esto que viene hacia nosotros no son
bichitos microscpicos del espacio, sino una masa grande como frica. Lo
entiende usted? Como frica! Cree que puede ser un bichito para el
profesor? Cree que podr sacar su sonda y meterlo en sus malditas
probetas? Si nos metemos en el campo gravitatorio de esa masa seremos
atrados, y nos estrellaremos contra ella igual que una pulga contra un
portaaviones. Ha comprendido la situacin?
Tcnicamente, s, seor. Pero ste es un viaje de exploracin cientfica, y
si esa masa tiene un latido el profesor debe saberlo y escucharlo.
El estampido se produjo de nuevo. Amanda volvi a estremecerse. S,
exactamente, a ella le recordaba un latido. Un enorme, pavoroso latido.
Era espeluznante.
Harding, que la contemplaba hoscamente, desvi su mirada de pronto
hacia los controladores.
De cunto tiempo disponemos para variar nuestra ruta antes de entrar
en el campo gravitatorio de esa cosa?
No hay cuidado al respecto, seor. Pasarn no menos de seis horas
antes de que eso ocurra.
Est bien. Avise al profesor Alexander.
Amanda efectu la llamada por el sistema general, sin dar explicaciones.
Pocos segundos ms tarde Alexander apareca en la sala de mandos, con
gesto expectante, amable.
Supongo que si me han hecho venir...
El estampido son de nuevo.
Otro minuto anunci el sonarspace.
Qu ha sido eso? exclam Alexander.
Esperamos que usted nos lo diga gru Harding.
Fue puesto al corriente de la situacin. Alexander escuchaba como
abstrado. Luego, se qued mirando el sonarspace. El estampido volvi a
sonar.
Otro minuto cant el controlador.
Bueno mascull Harding, qu dice usted, profesor? Le parece
admisible que se trate de un ser vivo?
Por qu no? le mir Alexander.
Harding qued como si acabasen de golpearle en la cabeza con una
cachiporra. Estuvo as unos segundos, aturdido. Por fin, solt un bufido, y
acto seguido gru:
Pretende tomarme el pelo, profesor?
Bill Alexander alz las cejas, y se qued mirando inexpresivamente a
Harding, que era diez centmetros ms alto que l y sin duda alguna ms
fuerte, aunque menos bien proporcionado atlticamente. Por un instante,
se not la tensin en la sala de mandos, pues para nadie (excepto para
Alexander) era un secreto que Harding andaba loco tras la capitana
Korvin, quien a su vez slo vea a Alexander.
Qu tontera dijo por fin Alexander. Para qu demonios quiero yo su
pelo? Lo que quiero es una muestra de eso, de esa cosa viva que viene
hacia nosotros.
Pues se va a quedar con las ganas, porqu no pienso en absoluto
arriesgar mi nave ni las vidas de noventa personas que viajan en ella.
En la sala reson otro estampido, otro latido. Alexander pareci olvidar
de pronto a Harding, y se acerc ms a los mandos de radar y el sonar.
Qu forma tiene? murmur.
Bueno...
Qu forma tiene? exigi ahora.
La de un huevo frito, profesor. Bueno, ms o menos. Su grosor es de
unos cien kilmetros. Pero todava estamos demasiado lejos para
determinarlo con exactitud.
Cul puede ser la fuerza de su campo gravitatorio?
Entre cinco mil y cien mil kilmetros, quiz. De todos modos, hay que
contar con su velocidad.
Eso qu significa?
Significa que si esa cosa formase parte de un sistema en rbitas
establecidas su campo gravitatorio sera entre las cifras que he
mencionado, pero a la velocidad que va es imprevisible... Debe tener un
poder de succin tremendo... Dios mo, tremendo, eso es todo. Si entramos
dentro de ese campo de succin seramos como una brizna de paja al paso
de un proyectil; tal vez no nos atrajese, pero nos arrastrara unos miles de
kilmetros sin control alguno por nuestra parte de la nave. Saltaramos en
pedazos, sin ms.
Eso es seguro?
Seguro, no, pero es lo ms probable. Aunque si su campo de atraccin
es muy tenue la cosa sera infinitamente menos terrible.
Hay alguna posibilidad de dejarla pasar por nuestro lado, colocarnos
luego tras ella, y pese a su poder de succin de cola acercarnos sin perder
el control de la nave?
Escuche usted intervino Harding: esa cosa viaja a una velocidad diez
veces superior a la nuestra. Cmo demonios cree que podramos darle
alcance despus de dejarla pasar?
Precisamente aprovechando su poder de succin. Seramos atrados,
pero no de costado, sino de proa y manteniendo el control de la nave... Es
posible o no es posible?
Malhumorado, Harding mir hacia la consola de navegacin, en la que se
hallaban los tres encargados de ella: Esley Vallance, como jefe navegante,
y sus auxiliares Ronald Dawson y Angus Shelley.
Vallance-gru, es eso posible?
Se puede estudiar, tericamente. Pero en todo caso, deberamos
colocarnos tras ella con los motores en reversa, para disminuir la
velocidad de aproximacin, ya que si nos sometemos a una velocidad diez
veces superior a la nuestra de crucero la nave se har papilla.
Pero es posible?
Por el momento no me atrevo a dar ninguna respuesta concreta.
Cundo podr darla? pregunt Alexander.
No s. Dentro de tres o cuatro horas. Quiz cinco.
Harding se encar de nuevo con Alexander.
Pues se es el tiempo que esperaremos, profesor. Si los informes de
Vallance incluyen el ms mnimo riesgo para mi nave, viraremos noventa
grados alejndonos de esa cosa. Est claro?
Usted est continuamente hablando de su nave. Pues bien, djeme
decirle algo, amiguito Harding enrojeci al orse llamar amiguito:
Esta es una expedicin cientfica, no militar; y da la casualidad de que el
jefe absoluto de dicha expedicin soy yo. De modo que en cuanto afecte a
cuestiones cientficas sta es tambin mi nave. Lo ha entendido?
Yo mando aqu dijo secamente Harding.
Ya lo veremos. Quiero que llamen a la Tierra, y expliquen la situacin, a
ver qu deciden en la base.
Hombre, sa es una gran idea sonri sarcstico Harding. Con mucho
gusto me encargar de ello.
De acuerdo entonces.
Los estampidos haban seguido sonando a intervalos casi exactos de un
minuto. Alexander se coloc de nuevo ante el sonar, y permaneci inmvil.
En la sala solamente se oan ahora los latidos de la cosa, minuto tras
minuto.
De pronto, Alexander murmur:
Es una clula.
Una qu? salt Harding.
Una clula. O sea...
S muy bien lo que es una clula, maldita sea su estampa! aull
Harding. Y si no lo supiera, antes me matara que admitirlo ante usted,
todo lo que tendra que hacer es consultar el diccionario de a bordo!
Muy bien. Pues es una clula.
Usted est loco! Las clulas tienen tamaos que oscilan entre unos
pocos milmetros y milsimas de milmetros... Cmo va a ser una clula
una cosa grande como el continente africano? Adems, las clulas son la
forma ms primaria de vida, tanto en su manifestacin como en su
tamao, no es as?
Las que nosotros conocemos, s. Usted cree que conocemos todo lo que
hay en el universo, comandante Harding?
Pero... se da cuenta de lo que est diciendo? Por el amor de Dios, si eso
es una clula..., cmo ser de grande el cuerpo del que forme parte?
Y por qu ha de formar parte de ningn cuerpo?
Pero...!
Escuche usted, estamos lejos de todo lo conocido. Sabemos que no hay
marcianitos y todo eso, verdad? Pero s sabemos, y eso se lo demuestro yo
a usted en mi laboratorio cuando quiera, que existen microorganismos con
lo que se podra llamar Vida en todas partes. No importa cuan
rudimentaria o desdeable pueda usted considerar esa Vida, el hecho es
que existe. En millones de formas y tamaos. De modo que olvide usted
sus patrones de Vida y acepte los hechos. Eso que se acerca est vivo,
no?
No podemos estar seguros de eso!
Bueno, entonces, de qu est usted seguro? De que no hay ms Vida
que la que usted conoce? Estamos pavorosamente solos en el espacio
buscando cosas como sa, o diferentes. Como sea, estamos buscando, no
es as? Y por fin, hemos encontrado algo. Ahora bien, usted pretende que
slo podemos encontrar microorganismos o microclulas... Por qu,
puede decrmelo? Por qu no pueden existir en el universo macroclulas?
Es grande como frica!
Acaso sabe usted de qu parte del universo procede? Conoce, tal vez,
todos los lugares o lmites del universo? O quiz en verdad cree que
existen tales lmites? Para nosotros, esa clula es gigantesca, de acuerdo.
Pero para su lugar de procedencia, ya sea el puro espacio, o una galaxia, o
un planeta, esa cosa puede ser, simplemente, proporcionalmente, una
clula, como lo son las conocidas por nosotros en nuestros mundos.
Pretende hacerme creer que usted puede imaginarse cmo sera un
lugar as? mascull Harding.
Yo no. Y usted?
Claro que no!
Y eso significa que tal lugar o tal clula no pueden existir?
Maldita sea mi estampa, no he dicho eso!
Pues qu dice usted?
Vyase al demonio!
Bill Alexander sonri, y dijo, apaciblemente:
Es una clula.
Mierda!
Tambin podra ser eso admiti el cientfico: una enorme mierda
espacial. Acepto su sugerencia.
En la sala de mandos reson la carcajada de todo el personal presente, y
por un momento la tensin desapareci. Pero, como recordndoles la
realidad, el latido volvi a orse.
Es una clula dijo una vez ms Alexander.
Y abandon la sala de mandos.
* * *
Sentado ante la pantalla expositora, Bill Alexander lade la cabeza, y se
qued mirando como absorto a Amanda Korvin, que murmur:
He entrando porque he visto la luz verde... Espero no molestarle,
profesor.
No, no. Sintese, capitana seal el taburete que l ocupara horas
antes. Y dgame: qu sabe usted de las clulas?
Poca cosa. Lo corriente.
Ya. Bueno, es natural. Cada uno se especializa en una cosa. Es el nico
modo de que en conjunto adquiramos conocimientos provechosos. Estaba
repasando toda una serie de clulas conocidas. Qu le parecen?
Seal la pantalla. Amanda la mir, un tanto molesta. Para ella aquello no
significaba nada. Formas extraas, algunas en foto fija, otras mviles.
Materias sin sentido.
Siento no poder darle una respuesta inteligente murmur.
Su inteligencia no tiene nada que ver con sus conocimientos. Puestos as
las cosas, yo sera un ignorante por no ser capitn y saber lo que ha de
saber un capitn. Pero creo que ni usted ni yo somos ignorantes. Hasta
cierto punto, claro.
Me parece que no le comprendo.
Estableciendo las cosas de un modo proporcional, s somos ignorantes.
Al menos, lo soy yo, pues quiz usted sepa todo lo que se puede o se tiene
que saber para ser capitana. En cambio, yo no s, ni mucho menos, todo
lo que se puede saber en el campo cientfico, todo lo que hay por saber.
Eso es imposible.
De acuerdo. Sabe usted cul es el mayor enemigo de la investigacin
cientfica?
Cul?
La sabidura ya adquirida, que a veces nos tienta para rechazar lo que
no forma ya parte de ella. Los malos cientficos, si ven algo que no se
adapta a sus conocimientos, deciden que eso no es... normal, por el
simple hecho de que es diferente. Sin embargo, por fortuna, me atrevo a
decir que hoy no existen malos cientficos. Por eso, aunque disto mucho de
ser un genio, yo soy un buen cientfico. Y qu debo hacer, como buen
cientfico, cuando aparece ante m una cosa como frica?
Supongo que investigarla sonri Amanda. Le ha puesto ese nombre
a la cosa: frica?
Qu ms da un nombre que otro?
Podra usted llamarla Clula Alexander.
No tiente mi vanidad sonri de pronto Alexander. Sabe, capitana
Korvin? Estoy seguro de que tiene usted unas clulas preciosas.
Le gustara examinarlas?
Oh, ya las conozco. Bueno, dgame: qu puedo hacer por usted?
He venido a informarle de la respuesta de la Tierra: en caso de peligro
previsible el mando absoluto pasa al comandante Harding. Lo siento.
De modo que se har lo que l decida.
Esas son las rdenes.
Es decir, que despus de gastarse billones de dlares en esta expedicin,
nos ordenan esquivar algo que justificara el gasto y el riesgo que nuestras
vidas han corrido hasta ahora o que corrern en el futuro de esta
expedicin... que no habr conseguido nada. Debo entenderlo as, no le
parece?
Me temo que s. Pero comprenda usted que si frica nos mata tampoco
la Ciencia habr conseguido nada. Y nosotros estaramos muertos. Sera
una prdida absurda.
Lo absurdo es apostar a cambio de nada. Si yo decido jugarme cien
dlares a la ruleta lo har esperando ganar por lo menos otro tanto, o ms.
Nunca sera tan cretino de hacer una apuesta en la que puedo perder cien
dlares y no ganar nada.
Le comprendo a usted. Pero usted tambin tiene que comprender la
postura del comandante Harding y de la base: podemos morir noventa
personas.
Y qu? Quedan ms.
Oh, vamos... No me diga que no aprecia usted su vida!
Caramba, muchsimo. Pero s que la perder. Es como esa estpida
apuesta de cien dlares a cambio de ninguna posible ganancia. En cambio,
si decido entablar relaciones con frica la apuesta tendr sentido, porque
podr ganar algo. Hago una apuesta, y puedo ganar o perder. Pero si no
hago nada con respecto a frica, simplemente no ganar nada a cambio
de una apuesta, mi vida, que de todos modos perder. Y no en un futuro
lejano. La Muerte est aqu, forma parte de nosotros. Podemos pensar:
caray, todava puedo vivir ochenta aos ms. Bueno, y qu? Ser a
cambio de nada, y ochenta aos, mi estimada capitana, no es nada. Ni mil
aos. Ni un milln de aos. Simplemente, transcurrirn. Y de qu me
habra servido a m vivir un milln de aos si con ellos no habra obtenido
nada? Otra cosa: cuntos aos de los nuestros calcula usted que puede
tener frica?
Dios mo, no lo s... Un milln?
Por qu un milln? Quiz sea una recin nacida, y tenga solamente
unas cuantas horas. O quiz tenga un trilln de milenios... Sin embargo,
ella tambin perecer. Y a lo mejor, antes de perecer, se dice a s misma:
asco de gente, pues no me han dejado morir sin saber qu soy! De qu se
re?
Es la primera vez que usted y yo hablamos tanto rato y de un modo...
coloquial. Hasta ahora, pese al tiempo que llevamos navegando juntos,
siempre hemos hablado de un modo... oficial.
Eso es cierto. Y me pregunto por qu.
Porque usted no es accesible. Siempre est trabajando.
Bill Alexander parpade. Se inclin hacia delante, apag la pantalla, y se
qued mirando expectante a Amanda, que sinti de pronto que su corazn
enloqueca.
Bueno, pues ya no trabajo dijo Alexander. Acabo de decidir tomarme
unas vacaciones hasta que hagamos un contacto adecuadamente
informativo con frica. Veamos: a qu llama usted accesible?
Amanda Korvin comprendi que nunca dispondra de otro momento como
el presente. Ahora o nunca. Y si no lo haca ahora sera cmo la estpida
apuesta de cien dlares mencionada por Alexander. De modo que se puso
en pie, se acerc al cientfico, y se sent en sus rodillas. Cogi la mano
derecha de l y la puso sobre su seno derecho. Luego, se inclin, y hundi
su boca en la de Bill Alexander...
Profesor Alexander! tron la voz de Jake Harding en el laboratorio.
Acuda inmediatamente a la sala de mandos! Capitana Korvin, esa
peticin es una orden para usted!
El sobresalto fue tal por parte de ambos que Alexander casi derrib a
Amanda al ponerse en pie bruscamente. Acto seguido ech a correr hacia
la puerta, desde la cual se volvi.
Vamos! Qu ests esperando?
Maldita sea! exclam Amanda, roja de rabia.
De acuerdo ri Alexander. Pero vamos a ver qu ocurre!
CAPTULO III
El comandante Harding los mir hoscamente cuando aparecieron juntos
en la sala de mandos, pero no hizo comentario alguno al respecto. Se
limit a sealar el radarspace, y Alexander fue hacia all, visiblemente
inquieto.
Qu ocurre?
Precisamente, no ocurre nada dijo Benson. Ya no se le oye, profesor.
El silencio en la sala era total. Alexander mir el radar.
Acaso nos hemos desviado nosotros o ella? murmur. La hemos
perdido?
No, seor. Todo sigue igual en ese sentido. Estamos acudiendo uno al
encuentro del otro. La tenemos mucho ms cerca, pero ya no se la oye.
Quiz... quiz ha muerto-sugiri Amanda.
Quieren que les diga mi opinin? desliz Harding.
Apuesto a que ser interesante dijo Alexander. La escucharemos con
sumo agrado, comandante.
Bueno, pues yo creo que aquel ruido lo produca cualquier otra cosa con
la que posiblemente nos hemos cruzado, y que esa cosa es un meteorito o
algo similar que nos va a hacer papilla si seguimos en este rumbo.
Lo que usted quiere decir es que si hubiera sido otra cosa la originaria
del ruido estos caballeros del radar y el sonar no habran sabido
diferenciarlas? pregunt amablemente Alexander.
Harding se mordi los labios, sobre todo al ver las miradas que le lanzaban
los encargados del radar y el sonar. Se qued sin saber qu decir,
comprendiendo perfectamente que haba dicho una de las ms grandes
tonteras de su vida.
Puede que haya muerto susurr Alexander. Por qu no? En ese
caso, estaramos navegando hacia el ms gigantesco y extraordinario
cadver del universo. No hay ninguna otra variacin? Slo el silencio
sbito? O no fue sbito?
Fue sbito. Y no hay ms variaciones dijo Benson.
Puede haber sufrido el equivalente a nuestros colapsos cardacos.
Por todos los demonios barbot Harding. Pero qu est diciendo este
hombre!
Alexander fue a replicar. Y en aquel momento volvi a orse el estampido,
pero ms dbil que antes. Y acto seguido, algo que puso los pelos de punta
a todos: un sonido alargado y vacilante, como un gemido, como un sollozo.
Amanda palideci.
Dios mo...
Y eso qu es? exclam Harding.
Est llorando dijo Alexander.
Escuche, prof...!
Cllese de una vez, malditos sean sus huesos! explot Alexander.
Usted manda aqu, y haga lo que le d la gana con sus asquerosa nave,
pero no me moleste mientras yo hago mi trabajo! Me ha entendido de una
puetera vez?
El pasmo fue general y total. Harding incluso retrocedi un paso ante el
avance a todas luces agresivo de Alexander hacia l. Amanda miraba
incrdulamente a Alexander, que acab soltando una maldicin y
volvindose de nuevo hacia las consolas del radar y el sonar.
Por favor, afinen lo mximo posible susurr... Quiero or eso con la
mxima perfeccin. Gracias.
Dos minutos ms tarde volvi a orse el latido, pero nada ms. Se repiti
slo el latido otros dos minutos despus. Luego, de pronto, comenz a
orse cada quince segundos, mezclado con aquellos otros sonidos, gemidos
y sollozos que de nuevo pusieron de punta los cabellos a todos los
presentes en la sala de mandos.
Por el amor de Dios jade Alexander. Esa criatura est sufriendo
horriblemente! Est agonizando!
Todas las miradas se haban vuelto hacia el cientfico, expresando
incredulidad, y, algunas, incluso la certidumbre de que el profesor
Alexander se haba vuelto loco. Criatura? Haba llamado criatura a
aquella cosa?
Qu crees que puede ser? pregunt Amanda.
No tengo ni idea. Pero est enferma. Algo le est causando dolor. Creo
que primero ha sufrido una suspensin de sus constantes vitales, y luego
un acelern, causado por el dolor. Algo la est lastimando profundamente,
la est... matando. Me pregunto si puedo hacer algo por ella.
Profesor Alexander... empez cautamente Harding.
Bill se volvi velozmente hacia l, y le apunt al pecho con un dedo.
Comandante Harding le interrumpi: si vuelve a interferir en mi
trabajo, le matar.
Dejando a todos petrificados, Alexander se dirigi al sistema de
comunicacin general.
Habla el profesor Alexander: quiero a todo el equipo cientfico en mi
laboratorio dentro de cinco segundos.
Y abandon la sala.
* * *
La puerta del laboratorio haba quedado abierta, porque el equipo
cientfico entraba y sala continuamente trayendo y devolviendo material al
archivo. Incluso To Sam y Ta Mary estaban ayudando en los recados, y
trayendo caf.
Ante las consolas de sondeo exterior, los profesores Culver y Manning
insistan en captar algo que pudiera proceder de frica como una
avanzadilla. El doctor Silverton y la doctora Adams tomaban notas y
procedan a los anlisis de los sondeos, hasta el momento negativos.
Arriba, en la sala de mandos, el profesor Nichols esperaba junto al radar y
el sonar las novedades, que se apresuraba a pasar al laboratorio por el
sistema de comunicacin general. En toda la nave se conoca ya la noticia:
estaba navegando al encuentro de una cosa que se llamaba frica, y que
segn el chiflado del profesor Alexander era un ser vivo que estaba
enfermo. La inquietud era general en toda la Asteroid 2009.
Nada dijeron una vez ms la doctora Adams y el doctor Silverton.
Negativo, profesor.
Es imposible que una masa como sa viaje por l espacio sin esparcir
partculas a su alrededor.
Bueno, pero deben ir quedando atrs, no precederla. Claro que las
salpicaduras podran adelantarse, pero evidentemente, no est sucediendo
as.
Si pudiramos conseguir slo una muestra, la ms pequea partcula...!
Una vez ms mir su reloj. Se iba acercando el momento en el que Jake
Harding, simplemente, ordenara virar noventa grados, de modo que se
alejaran perpendicularmente de la ruta de frica. Y eso sera todo.
Seguira su viaje por el espacio... De pronto, Alexander se dio una palmada
en la frente.
No est viajando! exclam. Est cayendo! La enfermedad ha debido
debilitarla tanto que ha cado de su lugar en el espacio... Est cayendo!
Sus ayudantes le miraron un tanto indecisos. No se haban opuesto
abiertamente a la teora de su jefe, pero no estaban tampoco precisamente
seguros de que estuviera en lo cierto. La, impresin general era que
Alexander se estaba dejando llevar por corazonadas, lo que ciertamente, no
tena nada que ver con la Ciencia exacta. Pero s con la investigacin, y en
eso estaban todos.
Las antenas de sondeo salan y regresaban una y otra vez del exterior por
sus alvolos de conduccin, y sus receptculos de recogida eran
examinados rpidamente, ansiosamente. Nada. Nada de nada.
Alexander estaba mirando una vez ms su reloj cuando son la voz
ambiental del profesor Nichols:
Bill, venga a ver esto... La tenemos en imagen!
Alexander sali disparado, y lleg a la sala de mandos en cuestin de
segundos. En efecto, la pantalla de electrovisin estaba encendida. Su
tamao era de unos dos metros de ancho por uno de alto. En ella apareca
una forma de color ambarino que destacaba tenuemente en la densa
negrura espacial.
Disponen de veinte minutos para observarla dijo Jake Harding.
Luego, viraremos. No lo olviden.
Alexander ni siquiera le oy. Se haba colocado ante la pantalla, fascinado,
fija la mirada en aquella cosa de color mbar; cuyo tamao era en aquel
momento ms o menos el de un baln de rugby.
No tiene exactamente forma de huevo frito susurr Bill Alexander.
Ms bien parece... una jibia.
Lo mismo me sugiri a m dijo el anciano y barbudo Nichols. Incluso
tiene alas de navegacin, que hacen las funciones de las aletas natatorias
laterales de la jibia. Observe cmo se ondulan debido a la marcha.
Yo crea que estaba cayendo.
Tal vez, pero yo dira que colabora en la cada, digamos que parece
existir en ella una... voluntad de desplazarse. Desde luego, no es una masa
inerte; yo dira que puede viajar a su antojo.
S, eso parece. Qu clase de sustancia dira usted que la compone,
profesor?
No s. Parece gelatinosa, pero no lo jurara.
Bueno..., qu dira usted que es?
Hombre, Bill...
Qu pasa? lo mir, desconcertado Alexander.
Eso ha de decirlo usted: es el jefe cientfico.
Pero le pregunto a usted. No tengo por qu desdear la experiencia, si
quiere saberlo. Qu dira usted que es?
Jeffrey Nichols mir la pantalla durante unos segundos, mientras todos los
tripulantes y tcnicos presentes le miraban a l. Desde el radarspace
segua llegando el latido, ahora al intervalos irregulares, y, de cuando en
cuando, los escalofriantes gemidos, a los que todos se haban
acostumbrado.
Una clula murmur por fin Nichols. En cualquier caso, un ser
vivo..., o algo vivo.
Todas las miradas se dirigieron hacia Jake Harding, que frunci el ceo y
mascull:
Preparen la maniobra para virar noventa grados. Cuenta atrs de
diecisis minutos...
Puedo hablar con usted un momento en privado? pidi hoscamente
Alexander.
Estoy muy ocupado, profesor sonri Harding.
Ser solamente un minuto.
Est bien.
Puede esperarme en su cmara?
Para qu tanto misterio? Podemos hablar aqu memo. Lo que tenga que
decirme...
Dentro de medio minuto en su cmara, comandante. Gracias.
Bill Alexander abandon la sala de mandos, dejando a Nichols absorto en
la contemplacin de la clula. Harding farfull algo, y se dirigi a Amanda,
que permaneca en silencio mirando tambin la imagen de la pantalla.
Capitana Korvin, asuma el mando hasta mi regreso a la sala.
Si, seor. Dirijo la maniobra de viraje?
No. Queda en suspenso hasta mi vuelta.
Jake Harding se dirigi a su cmara, adonde lleg en pocos segundos. Bill
Alexander lleg muy poco despus que l. Harding ni siquiera le invit a
sentarse, se qued mirndolo fijamente, eso fue todo.
S muy bien murmur Alexander que seria intil pedirle que
reconsiderase la cuestin, comandante.
En efecto. Sea breve, por favor.
De acuerdo. Ser brevsimo.
El puo derecho de Bill Alexander impact secamente en la barbilla de
Harding. Este salt hacia atrs, con los ojos en blanco, y qued tendido en
el suelo. Alexander se arrodill junto a l, y procedi rpidamente a
quitarle la parte superior del, uniforme-mono, como si lo estuviese
despellejando. Finalmente, le dej al descubierto el brazo izquierdo. Sac
una jeringuilla ya preparada, pinch la vena de la cara interna del codo, e
impuls el lquido. Se guard la jeringuilla, puso bien el uniforme de
Harding, y lo sent en su butaca anatmica de descanso.
Luego, puls el llamador del hospital.
Doctor Kenwell, por favor, acuda a la cabina del comandante Harding.
Urgente.
El doctor Robert Kenwell, melenudo y miope, apareci a los pocos
segundos, acompaado por la enfermera Potters, la negra ms hermosa
que se pudiera sonar. El contraste con Kenwell era cmico, todos sonrean
cuando los vean juntos.
Kenwell se abalanz enseguida hacia Harding, le alz un prpado y busc
su pulso. Se tranquiliz enseguida, y mir a Alexander.
Qu ha ocurrido? pregunt.
No tengo ni idea. Estbamos conversando cuando de pronto se llev una
mano a la frente. Le pregunt qu le ocurra, y dijo que no saba. Yo estaba
insistiendo en que debamos seguir navegando hacia frica, pero se
obstinaba en negarse. Y de pronto, para mi sorpresa, dijo que sera mejor
que fusemos hacia la clula. Fue un cambio tan repentino que me
sorprend, claro, y le pregunt a qu se deba su cambio de opinin, tan
inesperado. Insisti en que era lo mejor, y se desplom.
Kenwell y Potters miraban fijamente a Alexander. En los miopes ojos del
mdico no haba expresin alguna; en los de la bella enfermera rezumaba
una divertida irona.
Bien murmur Kenwell, en lo que a m respecta, todo lo que tengo
que hacer es hospitalizar al comandante y atenderlo debidamente. Por lo
dems, creo que deber usted entenderse con la capitana Korvin, no es
as?
Supongo que s. Y si no me necesitan voy a ir a verla inmediatamente, a
fin de que d la contraorden.
Es una buena idea, profesor casi ri Harriett Potters.
Ms buena est usted, doctora Potters sonri Bill.
Ella se ech a rer, y Alexander se dirigi hacia la puerta. Se detuvo al or
la voz de Kenwell:
Profesor.
S? se volvi.
Espero que si por un desdichado accidente todos morimos haya valido la
pena. Personalmente, me agradara mucho saber qu es esa cosa hacia la
cual nos dirigimos.
Si llego a saberlo se lo dir.
Sali de la cabina convencido de que ni por un momento haba engaado a
los dos componente del cuerpo mdico de a bordo. Pero le bastaba con que
le siguieran el juego.
En la sala de mandos, y ante el estupor general, explic a Amanda Korvin
la mentira urdida por l mismo. Todos estaban desconcertados. Por fin,
Amanda pregunt:
De modo que cambi de opinin?
As es.
Por qu?
No lo s. Dijo que era lo mejor, y se desplom.
Dijo que era lo mejor?
Exactamente eso dijo.
De acuerdo susurr Amanda. Mantengan el rumbo: seguiremos
navegando hacia esa cosa.
Nadie coment nada. Alexander capt la sensacin de inquietud, pero se
desentendi de ella, y se coloc de nuevo junto al profesor Nichols. En la
pantalla, frica haba aumentado un par de pulgadas su tamao.
Dios mo, muchacho... susurr Nichols, qu ha hecho usted? Ha
cargado con la responsabilidad de noventa vidas. No, no me cuente ms
mentiras... Slo espero que sepa lo que est haciendo!
Lo s. Y usted va a ser mi brazo derecho, profesor.
Yo? Qu debo hacer?
Tengo intenciones de abandonar la nave en una de las pequeas...
cmo las llaman?... Baby, me parece. Abandonar la nave en un Baby, y
en todo momento estar en contacto con usted por radio. Y usted estar en
contacto con la Tierra, traspasando mis informaciones.
A Jeffrey Nichols casi se le salan los ojos de las rbitas. Todava tard
algunos segundos en poder jadear:
Me est diciendo que piensa abandonar la seguridad de la nave para
dirigirse a bordo de uno de esos juguetes hacia la clula?
Exactamente. Voy a preparar mi equipo mvil de anlisis. Si sucede algo
nuevo no deje de avisarme..
CAPTULO IV
Amanda Korvin entr como una tromba en el laboratorio de Alexander, y
se plant ante l, agitadsimo el pecho.
Qu significa eso de que preparen la Baby-One para una salida al
espacio? casi grit.
Me alegro de verla, capitana Korvin sonri ceudamente Alexander.
Precisamente quera hablar con usted.
Debi hacerlo antes de disponer de elementos de mi nave! Soy yo quien
da las rdenes ahora, y no pienso permitir que salga ninguna baby salvo
que sea inevitable!
Seguimos acercndonos a frica?
S. Pero estamos describiendo un arco de separacin. En cualquier
momento podemos entrar en su campo gravitatorio, y quiero estar en
condiciones de alejarme de l si...
Aunque no pretendo darle a usted lecciones de navegacin espacial,
quisiera hacerle una sugerencia dijo Alexander, tomndola de un
brazo. Pero creo que ser mejor que hablemos en mi cmara, a fin de no
molestar a mis compaeros. Venga, por favor.
La pequea cmara de Alexander estaba a un lado dentro del mismo
laboratorio. En cuanto Alexander hubo cerrado la puerta, abraz a
Amanda por la cintura, y la bes en la boca. Ella estaba rgida, pero se
relaj a los pocos segundos, y correspondi al beso. Cuando l la apart
suavemente se qued mirndolo a los ojos.
Vamos a ver sonri Alexander, qu es eso de tu nave y que me
hables tan protocolariamente?
Bill, entindelo: yo soy la responsable de...
Entiende t esto: vamos a visitar frica. Espera, no te alteres. Yo te
dir lo que he pensado, y si no es factible veremos de hacerlo de otro
modo. Lo del arco de separacin me parece acertado, naturalmente.
Supongamos que describiendo ese arco pasamos cerca de frica sin
entrar en su campo de atraccin, pero que, inmediatamente, nos
colocamos detrs, con los motores en reversa, tal como hablamos. Crees
que podramos aterrizar en frica?
El problema no est en aterrizar, sino en despegar.
No podramos despegar luego dando proa a la cola de la clula y
describiendo una espiral a su alrededor de modo que la velocidad fuese
soportable? siempre dentro de su campo gravitatorio? Y una vez fuera de
ste, acaso no podramos maniobrar para poner la nave en el rumbo que
quisiramos?
Tericamente, es posible. Ya haba pensado en ello.
Entonces no entiendo por qu has venido gritando.
No permitir que salgas en la Baby-One!
Ah, se trata de eso. Temes por mi vida? Bueno, qu me dices de la
nave entera?
He hablado con los navegantes, y parece que se puede hacer. Adems, la
velocidad de frica ha decrecido a la mitad.
De veras? se sorprendi Alexander. Por qu causa?
Lo ignoramos. Adems, parece que contina decreciendo.
Se podra admitir que en determinado momento su velocidad fuese ms
o menos igual a la nuestra?
Parece que sa es la tendencia.
Entiendo.
Lo entiendes? Pues yo no!
Alexander se sent en un silln, colocando a Amanda sobre sus rodillas.
Nos ha detectado murmur.
Por el amor de Dios, Bill! Mira, me gustara que este viaje fuese un xito
para la Ciencia en general y para ti en particular, pero dices unas cosas...
Puede que yo est chiflado, pero creo que nos ha detectado. Ha
detectado algo nuevo, algo inslito para ella en el espacio infinito. Su
sensibilidad espacial tiene que ser enorme. Ella est en su elemento, lo
comprendes? Nosotros moriramos ah fuera, pero ella est en su
elemento; de otro modo, no estara viva. Comprendes esto?
S... Claro, eso s, pero...
Nosotros, en nuestro elemento, podemos or, ver, oler... Por qu ella no
puede detectar del modo que sea nuestra presencia, esa cosa inslita en el
espacio? Si t ests en tu dormitorio y algo hace ruido o emite olor en l, lo
detectas, no es cierto? Si ests en un bosque, y lejos de t se prende
fuego, hueles el humo... Cierto o falso?
Cierto.
Y si truena, o se dispara un can, lo oyes. Cierto?
S... Cierto.
Entonces, por qu no ha de ser cierto que frica nos ha detectado a
nosotros?
Pero si somos algo nuevo para ella... no debera sentir temor... o
desconfianza...? Dios mo, acabar chiflada como t, estoy diciendo
barbaridades!
Claro que no. Adems, tienes razn. En circunstancias normales,
seguramente frica no propiciara un encuentro... suave con nosotros.
Pero est en apuros. Amanda, ella est enferma, algo la est matando. Y
ha decidido que un encuentro con algo desconocido en su ambiente no
puede ser peor que lo que le est ocurriendo. Me inclino a creer que
espera... alguna clase de alivio.
Quieres decir que esa cosa piensa?
No lo s. Seguramente no piensa, tal como nosotros lo entendemos. Pero
reacciona. Amanda: es un ser vivo.
Es slo una clula!
Las clulas son inicio de Vida. As pues, son Vida. No se te ha ocurrido
pensar que quiz una cos. como sa pudo ser el origen de la Vida en la
Tierra? Tal vez si ahora hay Vida en nuestra galaxia sea debido a que
alguna vez lleg una clula como sa procedente del universo, y all se...
parti, explot, diseminando partculas de Vida en todas direcciones. Vida
que se manifest de modo diferente segn el medio ambiente al que fueron
a parar esas partculas. Presntame a alguien que nunca se haya
preguntado qu somos, de dnde venimos y adonde vamos, y tendrs un
tonto integral. Y como yo no soy tonto, me lo pregunto: qu somos y de
dnde venimos? Pues bien, tal vez podramos venir de una cosa como sa.
Y entonces... no has pensado en la grandiosidad de esa manifestacin de
vida? Maldita sea, Amanda, no me digas que no quieres intentar saber
qu es esa cosa! No me digas lo mismo que Harding, ese... ese auriga del
espacio, ese bobo total, entrenado para la guerra, para matar. Yo, en
cambio, estoy entrenado para la Vida. Y quiero saber, si es posible, qu
clase de vida es la que se acerca a nosotros.
Bill susurr Amanda, yo tambin soy militar, como Jake Harding.
Bueno, en ese caso ordena que preparen todos los proyectiles atmicos y
que disparen contra frica, a ver si la desintegras.
No me hables as!
Slo se trata de que entiendas mi postura. Yo quiero visitar frica. Ese
es mi trabajo y mi objetivo de vida. Si t quieres destruirla o ignorarla,
hazlo. No tengo nada ms que decir.
Durante unos segundos, Amanda Korvin estuvo mirando fijamente los ojos
de Bill Alexander. Luego, se puso en pie, y sin decir palabra abandon la
cmara.
* * *
En la oscura inmensidad del universo, la enorme clula ligeramente
luminiscente, que viajaba casi a cien mil kilmetros por hora, pareca no
moverse. A su alrededor, en un radio de cinco mil kilmetros, el vaco
adquira por un instante poder de succin, algo se alteraba, diminutas
partculas csmicas se arremolinaban y eran atradas como rayos de luz
hacia la enorme masa. Luego, todo quedaba en silencio, en un silencio
negro e inmvil de eternidad inalterable.
Una de esas diminutas partculas era un cuerpo extrao en el lugar. Haba
sido concebido y fabricado haca algo ms de un ao en una gigantesca
factora de los Estados Unidos de Amrica, en el tercer planeta del sistema
solar de la Va Lctea. En su fuselaje de aleacin especial llevaba la
inscripcin Asteroid 2009. Y como un pequeo asteroide fue atrado
hacia la clula, por detrs, a una velocidad de ms de cien mil kilmetros
por hora que el ingenio del hombre redujo hasta los limites que la nave
poda soportar. Con el rojo resplandor de los motores en reversa, la
Asteroid 2009 control la inicial velocidad de succin. Luego, cuando
estuvo dentro del campo gravita torio de la clula, todo se aquiet, los
motores funcionaron normalmente, y la nave se encontr volando sobre la
enormidad de un ser vivo que pareca ir de ninguna parte a ninguna parte.
Y finalmente, en una maniobra perfecta y suave, la nave se pos
cautamente en la superficie gelatinosa pero consistente del monstruo del
espacio.
* * *
En la sala de mandos hubo un suspiro colectivo. En todas partes de la
nave, el personal militar, cientfico y mdico suspir tambin.
Bueno dijo el jefe de navegantes, Esley Vallance, hemos llegado.
Ahora veremos si podremos marcharnos. Aunque tal vez no sea necesario
arriesgarnos ni gastar combustible en el despegue.
Qu quiere decir? pregunt Amanda Korvin.
Que estamos en ruta directa hacia la Tierra. Somos algo as como unos
polizones a bordo de esta... nave.
Amanda se acerc, y observ los indicadores. La aguja que sealaba
siempre la posicin de la tierra con respecto a la nave sealaba
exactamente hacia proa, hacia el sentido de la marcha, estaba encajada en
su rayita especial.
Es decir, que nos estamos acercando a la Tierra a una velocidad de cien
mil kilmetros por hora.
Caramba, eso de acercarnos...! ri Vallance. Pues no nos queda
camino que digamos!
Cunto camino?
Vallance consult los indicadores, y movi la cabeza con un gesto de
guasa.
Unos ciento treinta das.
Pero si viajsemos a un milln de kilmetros por hora serian solamente
trece das, no?
Claro. Pero frica no viaja ahora a un milln de kilmetros por hora,
sino a cien mil.
Y quin le dice que no puede recuperar su velocidad anterior?
Nadie susurr Vallance. Nadie! No tengo ni la ms remota idea de lo
que puede hacer este bicho.
Amanda asinti, y se coloc ante los controles de radar y sonar. La
intensidad del sonido de frica no haba aumentado, segua siendo la
misma. Por fortuna, ya que si hubiera ido aumentando proporcionalmente
a la proximidad sus latidos habran sido imposibles de soportar por el odo
humano, y el sonar tendra que haber sido cerrado.
Todava sin ms gemidos, Benson? pregunt Amanda.
Todo normal, como cuando hicimos el primer contacto. Debi tratarse de
una crisis.
S mascull ante el radar Delbert Jarper, seguramente le dola el
estmago, pero ya pas.
A su alrededor se oyeron risitas forzadas, hasta que alguien dijo:
Me gustara saber qu tenemos exactamente debajo nuestro.
El profesor Nichols, que estaba mirando en la gran pantalla el terreno
donde se haban posado, lo mir de soslayo.
Somos algo as como un piojo sobre un mamut, por decirlo de alguna
manera. En realidad, la desproporcin es muchsimo mayor.
Bien pregunt Vallance, mirando a Amanda, qu hacemos?
Nada. Descansaremos todos. Nos lo hemos ganado.
Amanda abandon la sala de mandos. En el pasillo se encontr con
Harriett Potter y Blanche Gibbons, otra de las enfermeras, una rubia
esplndida de grandes ojos verdosos, que se disponan a tomar un
ascensor de descenso.
Me alegro de encontrarla, capitana Korvin dijo festivamente Potters.
bamos a pasarle un informe al profesor Alexander, y ser bueno que usted
est presente.
Por qu? Qu informe es se?
El comandante Harding est perfectamente, y se recuperar de los
efectos de la droga dentro de treinta minutos, ms o menos.
Qu droga?
La que el profesor Alexander le inyect. No lo saba?
No.
Bueno movi la cabeza Potters, conociendo al comandante Harding
como le conocemos todos, no quisiera ser yo quien estuviera presente
cuando despierte. Creo que ese... honor debe afrontarlo el causante, o sea,
el profesor Alexander. Aunque me gustara presenciar cmo le devuelve el
puetazo el comandante.
Un puetazo?
En plena barbilla. Veremos al comandante con un precioso hematoma
durante un par de das. Dios nos ampare!
Usted debi decirme esto antes, doctora Potters.
Cre que lo saba.
Claro que no!
Bueno, lo siento. Ya lo sabe ahora.
Descendieron por fin, y entraron en el laboratorio, donde los ayudantes de
Alexander estaban trabajando febrilmente en la recogida de material
directamente de la superficie de frica. Estaban todos tan excitados que
no hicieron caso alguno a las tres mujeres, hasta que Amanda carraspe
fuertemente.
El profesor Culver volvi la cabeza, y se qued mirndola como si fuese un
fantasma.
Desea algo, capitana Korvin?
Dnde est el profesor Alexander?
Preparndose para salir. Quiz lo haya hecho ya... Dios mo, hay para
volverse loco con este material! Escuche, cada pedacito de clula que
seccionamos es como... como un trozo de carne viva.
Quiere decir que es un animal?
No. Es una clula Culver se estremeci. Es una clula de vida,
jovencita. O al menos, eso creemos todos, por el momento. Pero es la cosa
ms extraordinaria que he conocido en mi vida!
Porqu?
Porque no tengo ni idea de qu es.
Amanda asinti, y se acerc al sistema de comunicaciones.
Sargento Masters llam.
Diga, capitana Korvin.
Dentro de unos minutos, el comandante Harding estar restablecido
completamente y tomar el mando de la nave. Hasta entonces, queda
usted al cargo de ella.
Muy bien, seora.
Oiga, qu va a hacer usted? pregunt Potters.
Voy a darle al profesor Alexander su recado. Mientras tanto, ser mejor
que vuelvan junto al comandante.
Medio minuto ms tarde; Amanda entraba en la cabina de lanzamiento,
una enorme sala en la que haba media docena de pequeas naves
auxiliares a las que todos llamaban babies. Enseguida divis a
Alexander, equipado con escafandra autnoma. Un escalofro recorri el
cuerpo de Amanda al comprender que Alexander no slo pensaba en
abandonar la nave Asteroid 2009, sino, posteriormente, tambin la
pequea baby.
l la vio acercarse, le sonri a travs del visor, y la salud con una mano.
Cerca de l, algunos tcnicos preparaban la nave Baby-One para ser
lanzada al exterior. Junto a la nave permanecan inmviles To Sam y Ta
Mary.
Profesor Alexander se detuvo Amanda ante l: admitiendo la
posibilidad de que le permita salir de la nave..., puede decirme cmo
espera pilotarla usted? Sabe hacerlo?
Slo un poco le sonri de nuevo Alexander. Por eso me llevo a To
Sam y Ta Mary. Ellos se encargarn de esa insignificante parte del asunto.
Veamos... Puede o quiere decirme qu pretende hacer usted
exactamente?
Con mucho gusto. Mientras el resto del equipo analiza ~a frica por
todos nuestros medios conocidos, yo voy a entrar.
Entrar... dnde?
En ella, en la clula. No se ha dado cuenta de que es como una...
esponja llena de conductos? O si lo prefiere, como un hormiguero. Hay
crteres enormes. Entrar por uno de ellos.
Usted est simplemente loco. Va a entrar en un ser vivo?
As es.
Y qu espera encontrar?
Obviamente, cosas que no se puedan encontrar en la superficie. De eso
ya est encargado mi equipo. Dgame una cosa: ha vuelto a sollozar mi
amiga?
Su amiga?
La clula.
No, no ha vuelto a sollozar.
Es una chica muy sufrida. Bueno, espero no decepcionarla.
A quin? A m?
No. A ella, a la clula. Bueno, tengo que salir ya... Deseaba algo de m?
Decirle que el comandante Harding estar repuesto dentro de unos
minutos de su puetazo y de su droga. Usted me minti!
Es cierto. Prefer eso a presionarla aprovechndome de su emocin por
m para que siguiera adelante. De ese modo salv su responsabilidad. Toda
es ma. Alguna cosa ms?
Lo primero que har el comandante Harding ser informar a la Tierra de
lo que usted ha hecho.
Al diablo con ese cabezota. Algo ms?
Amanda Korvin suspir profundamente.
S, una cosa ms: voy con usted. Y ser intil que intente disuadirme,
yo mando todava en la nave, y sas son mis rdenes!
De acuerdo acept Alexander, sonriendo de nuevo. Pero ya que tanto
hablamos de rdenes y naves, espero que entienda usted esto: en cuanto
salgamos de aqu, sa ser mi nave, y yo ser quien dar las rdenes en
ella. Comprendido?
S, seor sonri Amanda.
En ese caso, equpese rpidamente, porque estoy que me muero de
impaciencia.
CAPTULO V
La Baby-One fue disparada fuera de la Asteroid 2009 unos quince
minutos ms tarde, en vuelo rasante sobre la superficie de frica. De una
longitud aproximada a los diez metros, en forma de proyectil, apareci
silenciosamente, a la mnima velocidad, alejndose perpendicularmente de
la nave madre, para luego enfilar una ruta sealada por la proa.
Computados para este trabajo, To Sam y Ta Mary estaban al cargo de los
mandos de vuelo y de las informaciones del radar y el sonar
respectivamente. Amanda Korvin atenda las comunicaciones con la
Asteroid 2009, y Bill Alexander, por el momento, se limitaba a mirar al
exterior por los visores laterales y frontal, tres alargados ojos que se abran
a la quieta oscuridad. Oscuridad lejana, que no cercana ahora, debido a la
luminiscencia de la clula.
La capitana Korvin se comunic con la nave madre. Todo en orden, todo
perfecto..., salvo que ahora, la nave madre se estremeca a intervalos de un
minuto, cada vez que la cosa sobre la que se haban posado efectuaba un
latido.
Latido que segua sonando con la misma intensidad de siempre tambin
en la Baby-One. El vuelo, a una moderada velocidad de cinco mil
kilmetros por hora para un primer examen visual del ser o simple
materia, prometa ser apacible e interesante, hasta que a los pocos
minutos, tron en la radio la voz del comandante Harding:
Capitana Korvin!
Seor?
Regrese inmediatamente a la nave!
Muy bien, seor dijo Amanda, haciendo un guio a Bill.
Hubo unos segundos de silencio.
Me ha odo? Regresen!
Ya le he dicho que muy bien, seor. Vamos a iniciar el regreso. Algo
ms, mi comandante?
Ya hablaremos cuando estn de vuelta!
La comunicacin se cort. Amanda y Bill cambiaron otro guio. Unos
minutos ms tarde, Alexander seal hacia delante, y Amanda pudo ver a
simple vista los crteres, considerablemente ms grandes que los que
haban estado viendo hasta entonces.
En el sonar comenzaron a orse los gemidos de la clula.
To Sam orden Alexander, desciende al fondo del crter ms
grande.
Orden recibida, orden en cumplimiento.
Llanto en el sonar, profesor dijo Ta Mary.
Odo murmur Alexander. Descenso lento, To Sam.
Descendiendo lentamente.
Alexander se coloc ante los mandos de la minipantalla de electrovisin, y
acerc la imagen de la pared del crter, cuyo dimetro deba ser de unos
tres kilmetros. Se qued contemplando fascinado la materia que apareca
a todo color en la pantalla. Amanda; que tambin miraba, murmur:
Dios mo, parece carne.
Es su carne. Observa cmo late. Por el cielo, debe haber en esta clula
una cantidad absolutamente inimaginable de vida en gestacin.
Qu clase de vida?
No tengo ni la menor idea. Precisamente eso es lo que quiero saber!
Amanda, no te das cuenta?: si consigo saber qu es esto la Ciencia
terrestre dar un paso impresionante en...
Capitana Korvin! aull Harding en la radio. No estn ustedes
regresando a la nave!
Escuche, Harding dijo Alexander, quiere que termine de romperle la
cara? No, verdad? Pues cllese de una maldita vez!
De acuerdo, me voy a callar dijo Harding. Pero escuchen bien esto: si
dentro de una hora no estn ustedes de regreso se quedarn para siempre
en esta cosa, porque yo voy a sacar mi nave de ella. Lo han entendido?
Haga lo que le d la gana. Slo le pido una cosa: no vuelva a molestar.
Fondo a cien metros avis Ta Mary.
Seguimos hacia abajo mascull Alexander.
Qu esperas encontrar ah, Bill? pregunt Amanda.
Conductos. Canales. Cavernas... Toda la red del hormiguero. Fjate en
las paredes. No ves esos orificios, como entradas de cuevas? Todo este ser
debe ser igual, es como una gigantesca esponja.
Pero quiz los canales no se comuniquen unos con otros.
Ya veremos... Ah tenemos uno ms grande! To Sam, vamos a entrar
ah. Luces largas.
Las luces utilizadas hasta entonces crecieron, lanzaron tres largusimos
destellos hacia el frente de la pequea nave, iluminando una gruta
palpitante y hmeda de longitud imposible de determinar y de un dimetro
superior a los quince metros. La velocidad fue reducida todava ms. Ni
siquiera deban viajar a cien kilmetros por hora. Amanda no deca nada.
Estaba sencillamente muda de la impresin. Frente a la Baby-One, la
gruta pareca respirar, sus lubricadas paredes emitan destellos variados a
las tres luces de la nave auxiliar.
Pronto apareci una desviacin, luego otra, despus de un
ensanchamiento enorme, mostrando una gruta de casi cien metros de
altura y no menos de diez kilmetros de dimetro.
Ta Mary susurr Alexander, apaga el sonar y el radar y pon en
funcionamiento la escucha directa, a volumen original.
Radar apagado. Sonar apagado. Escucha directa a volumen normal.
Cumplimentado.
Fue como si a la Baby-One le entraran en funciones unos odos. Odos
que, de momento, no captaron nada. Luego, un latido. Acto seguido, muy
lejano, un sollozo... Alexander movi la cabeza.
No es un sollozo susurr. Es... como un roce de algo, un roce de
materia blanda... Como una crispacin.
No comprendo nada asegur Amanda.
Bueno, como ya ests convencida de que estoy loco no me importa decir
otra locura ms. Supongamos que yo te doy un pellizco: crees que tu
carne sonara?
No lo s. Sonara?
No a tus odos, no a nuestra percepcin normal. Pero imagnate que
fueses tan grande como esta clula: crees que se oira el pellizco?
Bueno... No s. Tal vez.
Si yo te pellizcase en una nalga, por ejemplo, y junto al lugar del pellizco
estuviese una hormiga o una pulga, creo que oira ese sonido de tu carne.
O sea, que a frica la estn pellizcando.
Algo le pasa, desde luego.
Bill, ests hablando como... como si esta cosa fuese... un cachorrillo de
perro que fuese tu amigo, al que quisieras mucho.
Tengo la certeza de que nunca en lo que me quede de vida encontrar
nada igual. Te dir una cosa: la amo.
A la clula?
As es.
Bueno..., qu me dices de m? Tal vez no sea el momento de hablar de
estas cosas, pero desde que embarcamos juntos yo he...
Profesor Alexander! son la voz de Culver.
Maldita sea! exclam Amanda.
Diga, profesor Culver ri Alexander.
Est ocurriendo algo malo ah?
No, no, no se preocupe. Hay algo nuevo?
Ya lo creo. Todas las muestras que estamos recogiendo de la superficie
de frica estn muriendo.
Cmo, muriendo?
Se mueren. Las recogemos con vida, laten, estn frescas y hmedas.
Ahora se estn secando..., se estn convirtiendo en polvo, una tras otra.
A qu es debido?
Buena pregunta, s, seor replic Culver.
Hganles la autopsia.
La qu?!
La autopsia. Mejor dicho, una preautopsia. Examnenlas mientras
todava tengan vida. Dicho de otra manera: no busquen de qu han
muerto, sino de qu estn muriendo, qu las est matando.
Bueno... En fin, vamos a intentarlo.
Esto no puede ser demasiado complicado, profesor Culver: si llegan vivas
de afuera, y mueren ah dentro, es que ah dentro hay algo que las mata.
No est de acuerdo?
Pues no imagino qu puede ser, como no sea nuestra atmsfera
terrestre, claro. Pero si fuese eso moriran en el instante mismo de ser
recogidas, no media hora despus.
Claro. Bueno, prueben a trabajar con ellas tambin en el compartimento
del vaco. Y tngame informado.
Muy bien.
Pues yo creo que la cosa es muy simple dijo Amanda, es natural que
esos trozos de clulas mueran. Tambin moriran nuestras clulas si las
arrancasen de nuestro cuerpo.
Y tambin moriran los pedazos de carne que nos arrancasen, no?
S. Moriran como tal carne, como tales clulas..., que forman parte de
un organismo. Pero esta clula no forma parte de un organismo. Ella es el
organismo. Toda ella.
Y eso qu significa?
Una clula puede dividirse. Entonces, tenemos dos clulas vivas, no una
media clula muerta y una media clula viva. Salvo que a una de las
mitades se la someta a un proceso mortal, claro est.
Eso es lo que estamos haciendo con las muestras que recogemos?
As parece.
Y no es por nuestra atmsfera... importada?
Ya lo has odo. Si fuese por eso moriran en el acto. Si t salieses de la
nave en el espacio moriras en el acto, no? Pues lo mismo le sucederan a
esas muestras si se tratase del cambio de atmsfera. En cambio, viven por
lo menos... Dios... Dios mo... Paren la nave!
To Sam obedeci en el acto. La nave fren en un instante, y se pos sobre
la mvil y hmeda superficie de la gruta. Amanda, que tena vuelta la
cabeza para mirar a Alexander, vio la direccin de la mirada de ste hacia
el frente, y le imit.
Durante un par de segundos no vio nada diferente a la luz de los
poderossimos reflectores.
Luego, capt el movimiento a ras de superficie. Un movimiento
independiente. El movimiento se produjo de nuevo, y Amanda Korvin abri
mucho los ojos. Cuando se produjo otro movimiento, la bella capitana del
espacio sinti cmo se erizaban sus cabellos y el fro que inund su rostro.
Qu es... eso? jade.
Alexander ni siquiera pareci orla. Su mirada estaba fija en eso. Era algo
del tamao de una ballena, pero ms estilizado, que se arrastraba por el
suelo. Era como un enorme gusano de color ambarino, de quince o veinte
metros de longitud y tres de dimetro. Una masa mvil, deslizante.
En el silencio del interior de la Baby-One se oa ahora procedente del
exterior, el murmullo, algo parecido al roce de goma contra goma. A cada
sonido, el gigantesco gusano se acercaba un par de metros a la pequea
nave. Era ms grande que sta. Sonido tras sonido, el gigantesco gusano
se iba acercando... Y cada vez que se detena para tomar nuevo impulso,
podan or ahora como pequeos latidos en todas partes, como rumores de
lquidos deslizantes. Eran unos sonidos inditos para el odo humano,
escalofriantes ms por esta causa qu por s mismos.
No tiene ojos susurr Alexander, pero tiene boca.
Amanda aspir profundamente, y dijo:
Bill, salgamos de aqu!
No. Al contrario, lo que vamos a hacer es descender ms hacia el interior
de la clula. Prcticamente, estamos en la piel... Bajaremos ms. Y no
temas a esa cosa: jams podr alcanzarnos. Voy a tomarle fotografas.
Se sent ante la consola, y procedi a tomar las fotografas. El gusano
segua acercndose. De pronto, se detuvo, abri una grieta enorme en su
extremo frontal, y la clav en el suelo. Alexander segua tomando
fotografas. Cambi a pelcula ralentizada. El gusano cerr la boca, y
qued inmvil. Pas un minuto, dos, tres... El gusano comenz a
aumentar de tamao a ojos vista, y en otro minuto su tamao alcanz el
doble del anterior. Y de nuevo qued inmvil. Los sonidos seguan
llegando. Era como el de ros subterrneos, ecos de cavernas, roces
blandos... Y siempre, el latido general, minuto a minuto.
Amanda y Bill permanecan inmviles tambin, fascinados, fija la mirada
en el gusano. Diez minutos ms tarde, ste reanud su siniestro deslizarse
rumoroso. Goma contra goma. Lo que en un principio haban sido
clasificados como sollozos volvan a orse en alguna parte. En varias
partes.
El gusano avanz unos doce metros, y volvi a morder el suelo. El proceso
se repiti: poco despus aumentaba nuevamente su tamao al doble del
anterior. Amanda mir a Alexander con los ojos casi fuera de las rbitas
tras el visor del casco.
To Sam susurr de pronto Alexander: efecta un disparo elctrico al
objeto mvil independiente situado al frente.
Disparo en programacin. Disparo.
Un azulado y delgadsimo haz de luz parti de la proa de la Baby-One, y
alcanz de lleno en el extremo anterior del gusano. Se produjo un sonido
como de chisporroteo. El gusano se agit, se oy como un silbido, y
comenz a deshincharse, igual que un baln pinchado. En cuestin de
segundos todo lo que qued del gusano fue algo parecido a una piel
finsima arrugada.
Objetivo conseguido inform To Sam.
Seguimos navegando suspir Alexander. Vamos a descender en
cuanto encontremos una gruta adecuada.
Programacin de descenso.
Radar y sonar en marcha pidi Alexander.
Radarspace y sonarspace funcionando.
Ta Mary, quiero que localices el lugar de donde proceden con mayor
intensidad esos sollozos. Ve pasando la informacin a To Sam. To Sam,
busca ruta hacia ese lugar.
Sonar localizando.
Nave en ruta programada por sonar.
Alexander se relaj. De buena gana se habra fumando un cigarrillo, pero
prefera permanecer con el casco puesto, por mucho que la atmsfera de la
Baby-One fuese importada de la Tierra. Mir a Amanda, que pareca
absorta.
Diez minutos ms tarde, la pequea nave descenda en cuarenta y cinco
grados, recorriendo as una distancia de unos quince kilmetros. La
velocidad era ahora la mnima. Ante la nave iban apareciendo cientos de
grutas de todos los tamaos y en todas las direcciones, y de cuando en
cuando enormes bolsas de tres o cuatro kilmetros de dimetro y cien
metros o ms de altura.
El sonar estaba funcionando a la perfeccin. De cuando en cuando, a
indicaciones de Alexander, dejaba de funcionar, y entonces escuchaban el
sonido ambiental del interior de la clula. Cada vez se oan con ms fuerza
los sollozos.
Y muy pronto comenzaron a encontrar gusanos en abundancia. Algunos
eran del tamao de delfines, otros, de ballenas, y, en una de las enormes
bolsas, vieron media docena grandes como un portaaviones, apilados, en
contacto uno con otros. A su alrededor, gusanos ms pequeos se
deslizaban lentamente, ciegamente. El rumor de goma contra goma era
cada vez ms fuerte, ms audible en el ambiente exterior de la pequea
nave. En otra bolsa haba tal cantidad de gusanos de todos los tamaos
que ocupaban prcticamente la mitad de aqulla, apilndose hasta casi
llegar al techo. De cuando en cuando, varios gusanos menores rodaban
sobre la pila, en silencio, y luego sobre el blando y mvil suelo de materia
viva. En otra bolsa, encontraron un solo gusano, de ms de medio
kilmetro de largo, grueso no menos de veinte metros de dimetro.
Amanda ya no reaccionaba.
En una gruta encontraron un gusano tan enorme que impeda el paso de
la nave. To Sam dispar, y el gusano se deshinch, dejando expedito el
paso.
La navegacin se hizo montona. Ya, por todas partes era lo mismo:
cientos, miles, millones de gusanos de todos los tamaos, y siempre aquel
latido que de cuando en cuando se detena y de cuando en cuando se
aceleraba. Y los sollozos. Los interminables sollozos captados por el sonar
y por la escucha ambiental.
De cuando en cuando dejaban de ver gusanos. Alexander ordenaba cambio
de ruta, y al poco volvan a encontrarlos. Amanda, que a falta de cosa
mejor que hacer se interesaba por los datos que iban proporcionando el
radar y el sonar, lleg a una conclusin:
Estamos describiendo crculos. Cuando t ordenas seguir buscando
gusanos viramos, y describimos crculos. Dicho de otro modo: estamos
navegando siempre por la misma zona.
Es decir, que todos los gusanos estn concentrados en una zona
determinada.
As es.
Puedes precisar su extensin?
Por medio de la computadora de memoria de vuelo, s.
Por favor pidi Alexander.
La respuesta se obtuvo en cuestin de segundos:
La extensin de la zona que estamos recorriendo es de unos quinientos
mil kilmetros cuadrados. Un poco ms pequea que la isla de
Madagascar..., ya que estamos en frica.
Es imposible que hayamos batido toda esa zona en... Ya no s cuanto
tiempo llevamos aqu dentro.
Casi seis horas suspir Amanda.
Tanto? exclam Alexander. Bueno, o tan poco, segn se mire.
Cmo hemos podido batir esa zona en seis horas?
Porque en las grutas expeditas y ms grandes To Sam se ha divertido
acelerando. No ests cansado, no tienes sueo?
S admiti Alexander. Creo que lo mejor ser que volvamos a la
Asteroid a descansar un poco.
La Asteroid record con tono inexpresivo Amanda, ya ha
despegado, profesor Alexander. Estamos solos en tu querida, clula.
Claro que no. Llama y te convencers de lo contrario.
Amanda obedeci, con gesto resignado. No tenia la menor esperanza de
recibir respuesta. Sin embargo, sta se produjo:
Diga, capitana Korvin son la voz del sargento Masters.
Dnde estn ustedes? exclam Amanda;
Esperndoles. El comandante Harding est descansando. En el supuesto
de que salgamos de sta no les auguro un gran provenir a usted y al
profesor Alexander. Hemos conseguido comunicar con la Tierra, y tenemos
orden de volver all para que los sometan a juicio sumarsimo
inmediatamente. Lo siento.
No se preocupe. De modo que es por eso que Harding nos est
esperando, no? Quiere llevarnos como corderos al matadero. Est bien,
vamos a regresar ahora. Hay alguna dificultad?
Ninguna en absoluto. Todo est bien por ah... dentro?
No intervino inopinadamente Alexander en la conversacin. Est
mal. frica tiene un cncer.
CAPTULO VI
Simplemente, usted est rematadamente loco dijo con gran frialdad
Jake Harding. Pero eso ya no es de mi incumbencia: le darn su
merecido en la Tierra.
Pero... cmo un cncer? intervino el doctor Kenwell. Santo cielo,
cmo un cncer, profesor?
Les dejo con sus charlas de locos dijo Harding. Yo voy a cumplir mis
rdenes, es decir, emprender el regreso inmediato a la Tierra.
Ir con usted para... empez Amanda.
No se moleste, seorita Korvin.
Capitana Korvin, si no le importa, comandante Harding.
Ya no es usted capitana. Ha sido degradada. Eso, de momento. Ahora,
en realidad, usted no es ms que una prisionera, igual que el profesor
Alexander.
Nos va a encerrar a pan y agua? sonri Alexander.
Jake Harding frunci el ceo, pareci a punto de agredir a Alexander, y, de
pronto, dio la vuelta y abandon la cabina donde se haban reunido los
personajes ms significativos de la nave para escuchar las explicaciones de
Alexander.
Este encogi los hombros, y aplast en un cenicero el cigarrillo que con
tanto placer haba consumido. Adems de Amanda, estaban all los
profesores Nichols y Culver, el doctor Kenwell, y las enfermeras Potters,
Irving y Gibbons. El sargento Masters, evidentemente molesto por su
absurdo cometido de custodiar a los dos reos, permaneca de pie cerca de
la puerta.
Sigamos hablando como locos sonri el doctor Kenwell. Qu es eso
de un cncer? Cmo puede tener un cncer la clula?
Su equivalente. O quiz yo estoy loco de verdad. Sea como sea, dentro de
poco podr ofrecerles un... telefilme de lo ms interesante. To Sam y Ta
Mary lo estn programando ahora en el Canal 18 seal la pantalla de
televisin. Ser cuestin de minutos.
Kenwell parpade, se acerc al televisor y puls uno de los botones. En la
pantalla, inmediatamente iluminada, apareci la cifra 18.
Supongamos que realmente es un cncer, o sea, su equivalente
murmur Nichols. Qu piensa usted hacer?
No puedo hacer nada. Ni siquiera intentarlo, ya que en cualquier
momento abandonaremos frica. De buena gana intentara amotinar a
toda la tripulacin y cerrar bajo llave a Harding, pero me parece que eso
no va a ser posible. Ah, aqu tenemos el programa...
La proyeccin de fotografas y pelcula comenz. Al principio, todo fueron
exclamaciones. Luego, todos los presentes contemplaron en impresionado
silencio el fantstico viaje de la Baby-One por el interior de la clula. El
sargento Masters pareca una estatura de ojos desorbitados. To Sam y Ta
Mary llegaron en determinado momento, y se quedaron all plantados
como lo que eran: mquinas en reposo.
Cuando la proyeccin seleccionada por Alexander termin el silencio
persisti todava durante unos segundos.
Por fin, Nichols murmur:
De modo que eso es lo que tiene enferma a nuestra clula, esos gusanos.
Estoy convencido de ello. Estn localizados en una zona de extensin
parecida a la isla de Madagascar. Pueden ustedes llamarlo como quieran:
grano, tumor, infeccin, cncer, absceso... A su gusto, damas y caballeros.
Para m, es el equivalente de un cncer. Y esos... bichitos son los que lo
producen. No olvidemos el tamao del... tumor que los contiene. Hay
millones.
Bueno, pero si se les puede matar con disparos elctricos... apunt
Culver.
Olvdelo dijo Amanda. Nos quedaramos sin energa. Es imposible,
crame. Ms o menos como querer vaciar nuestro ocano Pacfico con un
vaso. Olvdelo, de veras.
Se hizo un sombro silencio por parte del personal cientfico. Incluso el
doctor Kenwell pareca irritado, ya que tanto l como sus enfermeras, las
doctoras Potters, Gibbons e Irving, sentan un vivsimo y lgico inters por
el asunto.
Bien suspir Alexander, se est cometiendo la mayor estupidez de la
Historia de la Ciencia, y nosotros no podemos hacer nada. De modo que,
con su permiso, me retiro a descansar... To Sam: hemos despegado ya?
No replic el robot. Imposible el despegue.
Oh, Dios mo! gimi Amanda.
Por qu es imposible? pregunt Alexander.
La velocidad de desplazamiento espacial de frica est aumentando
continua y progresivamente. En este momento viajamos sobre ella a ms
de setecientos mil kilmetros por hora. Imposible el despegue con ninguna
clase de maniobra. Velocidad de frica aumentando... Ochocientos mil...
Novecientos mil..:
Para asombro de todos, de pronto Alexander solt una carcajada. Y
cuando todas las miradas estuvieron fijas en l, expectantes, volvi a rer y
dijo:
No lo comprenden? De verdad no lo comprenden? Vamos a pensar
todos un poco... Hemos estado dentro de frica y hemos estado matando
gusanos de su cncer. Es decir, que mientras Baby-One ha viajado
dentro de la clula, sta se ha estado beneficiando. Poco, pero lo ha
percibido, se ha dado cuenta de que el... intruso ha resultado beneficioso
para sus entraas. Se ha dado cuenta de que no le haca mal, sino todo lo
contrario. Entonces, el intruso abandona sus entraas... Qu debe
sentir nuestra clula?
Bueno casi tartamude Gulver. Si algo siente debe ser deseos de
que... de que volvamos dentro de ella, no?
Exactamente. Pero si nos vamos no podremos volver, no es as? Y cul
es el mejor modo de impedirnos terminar la visita? De qu nico modo
puede retenernos frica? Pues, simplemente, echando sus ltimas
energas en viajar a una velocidad que hace imposible que su visitante se
despegue de ella. A esta velocidad, ni la Asteroid ni ninguna otra nave
conocida, y posiblemente cualquier cuerpo o materia depositada sobre
frica podr separarse de ella con ninguna clase de maniobra. Es
absolutamente imposible despegarse de un cuerpo lanzada a tal velocidad.
Confirmado dijo To Sam.
Por todos los demonios jade Masters.
Algo va mal, sargento? le mir amablemente Alexander.
Est usted diciendo que este bicho pretende retenernos porque espera
algo de nosotros?
S.
Eso no puede ser!
Porqu no?
Po-porque... porque... porque significara que piensa, que siente, que
sabe!
Por qu no? Supongamos que usted se quema con la brasa del cigarrillo
y yo le coloco inmediatamente un cubito de hielo sobre la quemadura.
Sentir usted alivio, no es as? Y entonces, no hara todo lo posible por
quedarse con el cubito de hielo sobre la quemadura?
O sea exclam Nichols, que somos ahora un cubito de hielo!
Hay cosas peores dijo Alexander. En lo que a m respecta preferira
ser realmente un cubito de hielo que un imbcil. Pero me temo que
pertenezco al gnero imbcil.
Por qu dice eso? ri la doctora Irving.
Porque soy un ser idntico a los que, en el planeta Tierra, han decidido
que abandonemos la clula sin haber intentado al menos saber qu es, y
hasta si fuese posible, saber de dnde viene.
S, es verdad farfull Culver. Esto no tiene sentido. Somos una
expedicin cientfica, no es cierto? No comprendo cmo al comandante
Harding pudieron darle semejante orden, sobre todo sabiendo que exista
la garanta de esa maniobra de aproximacin por detrs de la clula.
Quiz todava no estaba seguro el comandante de que eso poda hacerse
dijo Amanda.
Es posible admiti Alexander. Me gustara saber qu dijeron
exactamente desde la Tierra a nuestro operador de comunicaciones.
No atendi el operador esa comunicacin dijo Masters de pronto. Se
encarg personalmente de todo el comandante.
Todas las miradas quedaron fijas en el sargento. Nadie dijo nada, pero
Masters capt perfectamente los pensamientos. Frunci el ceo, pareci a
punto de decir algo, y desisti de ello.
De todos modos dijo suavemente Amanda la conversacin debi
quedar grabada. No es que me atreva a pensar cosas extraas, pero me
gustara saber qu dijo exactamente Harding.
Todas las miradas seguan fijas en Masters. Este frunci todava ms el
ceo, y permaneci en silencio. Bill Alexander se puso en pie.
Seguiremos trabajando con las muestras de la clula por turnos dijo,
pero yo tengo que descansar ahora un poco. Preferira volver all dentro
con la Baby-One para hacer una investigacin ms minuciosa con usted,
profesor Nichols, pero mucho me temo que el sargento Masters no nos
ayudar a engaar a los soldados que vigilan las babies... Me equivoco,
sargento?
No, seor gru Masters. Lo siento, pero yo tengo que cumplir las
rdenes.
Lo comprendo. Bien, hasta luego a todos.
La reunin se disolvi. Masters se encontr en el pequeo problema de
atender la vigilancia sobre Amanda Korvin y sobre Bill Alexander, que se
retiraron cada uno a su cabina. La solucin, sin embargo, era simple:
llamar por la radio a un par de soldados para que cada uno de ellos
vigilase a uno de los arrestados.
No tuvo necesidad de hacerlo, porque cuando se dispona a pulsar el botn
de su radio de mueca, Alexander sali del laboratorio, y se acerc a l.
Olvide decirle una cosa a la capitana Korvin, sargento. Espero que no
tenga usted rdenes de impedirnos comunicarnos.
Claro que no, profesor se desconcert Masters. Puede usted llamarla
desde su cabina siempre que guste, naturalmente.
Es una conversacin privada, confidencial frunci el ceo el
cientfico, de modo que prefiero decrsela en directo.
Como usted guste.
Alexander asinti, y se encamin a la cmara de Amanda, acompaado por
el gigantesco Masters. Se detuvieron los dos ante la puerta de Amanda, y
Alexander farfull:
Supongo que no pretende usted entrar. Si le gusta el espionaje hay cosas
mejores que hacer, sargento.
Qu quiere decir?
Si no lo entiende, no vale la pena que se lo explique. Ah, capitana
Korvin, hola, qu tal? Amanda haba abierto, apareciendo ante los dos
nombres ataviada con una blanca tnica suelta. Olvid antes decirle
algo importante. Puedo pasar?
Naturalmente.
Alexander entr, y Amanda cerr la puerta, dejando afuera al pensativo
Masters.
Caramba dijo Bill Alexander, esto que lleva puesto ahora la favorece
ms que el uniforme, capitana.
Djate de tonteras, Bill. Qu quieres?
De veras: te favorece ms.
Pues siempre he credo lo contrario.
Y eso por qu?
Porque el uniforme permite ver las formas de mi cuerpo, que dicho sea
de paso tengo entendido que resulta muy atractivo.
Ciertamente que s.
Bill, qu es lo que quieres?
Vers, segn yo entiendo estamos viajando a una velocidad tal que en
poco tiempo nos perderemos en cualquier rinconcito del universo. Puestas
as las cosas...
No nos perderemos: estamos viajando hacia la Tierra. Estaremos all en
unos diez o doce das..., si la velocidad de tu querida clula no aumenta.
Ah. Diez o doce das, eh? Bueno, tenemos tiempo.
De qu?
Bueno, me parece que una vez all no tendremos grandes oportunidades
de volver a vernos, salvo en los juicios por rebelda, motn, o cualesquiera
sean los cargos que Harding presente. De modo que me dije que seria una
estupidez esperar a llegar a la Tierra, tal como era mi propsito inicial.
Esperar... para qu?
Para decirte que te amo.
Amanda Korvin se sofoc, por supuesto de placer. Pero de pronto su gesto
se nubl.
A qu viene esto ahora? Me he pasado el viaje intentando acercarme a
ti sin conseguirlo, y ahora, en estas circunstancias...! Adems, ests
cansado, no es cierto?
Ya no sonri l. Y t?
Tampoco. Bill, de verdad has venido para...?
Alexander la abraz por la cintura, y la bes en la boca. A travs de la tela
de la tnica not la carne, mrbida de la capitana Korvin, percibi el
estremecimiento de todo su cuerpo... Cuando sus bocas se separaron, Bill
susurr:
Sabes?: tu cuerpo tambin late.
Oh, Dios mo... Me ests comparando con la clula?
Con ventaja para ti, porque t no eres una sola clula, sino muchsimas.
Y adems, amontonadas de tal manera que forman un conjunto
especialmente agradable a la vista... y al tacto. Adems, estoy seguro del
que debes oler muy bien, a flor de piel. Me permites... olfatear?
Ni siquiera en un momento como ste puedes olvidar que eres un
maldito cientfico?
Ni siquiera en un momento como ste. Permteme.
Bill Alexander le quit la tnica a Amanda Korvin, y la tir a un lado.
Tom el cuerpo de la muchacha en brazos, la llev al lecho de aire caliente,
y la deposit all. Entonces se inclin, y meti la nariz entre los senos
enardecidos, palpitantes. Comenz, a besarlos. Amanda emiti un gritito.
Eso no es oler! ri, arrebolado el rostro por el deseo.
Alexander se irgui, se desvisti rpidamente, se tendi a su lado, y la
bes en la garganta. La carne de Amanda experiment una sacudida de
escalofro. Una mano de l pas bajo su nuca, la otra acarici sus pechos,
su boca se fundi con la de Amanda... Ella volvi a estremecerse. Suspir
cuando el largusimo beso termin.
Me parece susurr, que esto no es precisamente un... experimento
cientfico, profesor.
Te equivocas comenz l a darle besos en el cuello y los pechos. Esto
es pura Ciencia, capitana. Conoces algo ms... puramente y
apasionantemente cientfico que la Vida? Cada uno de nosotros, por
separado, moriramos en vano, sin haber aportado nada a la Vida. Pero
juntos... Ah, juntos, podemos aportar tanta Vida a la Vida! El gran
misterio, capitana Korvin. Una unin de clulas procedentes de
organismos diferentes, y... la Vida en marcha! No te parece... fascinante?
Puedo decirte algo con toda sinceridad?
En estos momentos no ser sinceros sera monstruoso. Dime esa cosa tan
sincera. De qu se trata?
Se trata de que yo, simplemente, quisiera hacer el amor contigo, dejando
para otro momento, si no te molesta, las consideraciones cientficas.
Quieres decir dejarse arrastrar por ese... deseo, ese instinto primitivo
de la copula, de la simple carne, vulgar materia que un da se
descompondr...?
Bill! No puedes olvidarte de la Ciencia un rato?
Ya lo creo que s susurr Alexander.
Amanda se estremeci de nuevo cuando todo el peso del profesor
Alexander gravit sobre ella. Se abraz a su espalda, suspir... y abri
mucho los ojos cuando l le demostr toda su condicin de simple hombre.
Por fin... suspir. Por fin, amor mo! Me ests... Oh... Oooh...
Ooooohhhh...!
CAPTULO VII
Esto no me gusta nada, comandante dijo Dawson, al cargo de la
navegacin mientras Vallance descansaba. Cada vez me gusta menos!
Seguimos acelerando? murmur Harding.
S. Estamos desplazndonos ahora a una velocidad superior al milln
doscientos mil kilmetros por hora. No s si me he vuelto loco yo, o los
indicadores..., o el bicho que tenemos debajo. No comprendo cmo puede
viajar a esta velocidad! Maldita sea, me gustara saber qu es lo que
tenemos debajo!
Al parecer, una clula. Qu es exactamente lo que va mal, qu es lo que
no le gusta?
La ruta de este bicho va directa hacia la Tierra. Ha sido as en todo
momento. Y si seguimos a este proceso de aceleracin estaremos all en
una semana, o menos.
Y cul es el problema?
Dawson mir entre incrdulo y desconcertado a Harding.
Que cul es el problema? Se lo acabo de decir: que vamos directos
hacia nuestro planeta.
Significa eso que la clula caer en la Tierra?
Caer? casi grit Dawson. Pero hombre, qu est usted diciendo!
Chocar con la Tierra a una velocidad que quiz entonces alcance los dos
millones de kilmetros por hora! Y es una masa del tamao del continente
africano, que debe pesar billones de toneladas! Demonios, no me diga que
no entiende esto!
Jalee Harding estaba lvido ahora. Por supuesto que lo entenda. Y era una
estupidez resistirse a aceptar las evidencias. Un impacto como el descrito
por Dawson significaba simplemente que la Tierra sera desplazada de su
rbita y lanzada al espacio en miles de pedazos. Pura y simplemente el
final del planeta.
Dentro de una semana murmur, todava insistiendo en una ltima
esperanza la Tierra no estar donde est ahora, ya que su movimiento de
traslacin alrededor del sol...
No quiere admitirlo, eh? rezong Dawson. No quiere darse por
vencido! Bueno, pues lo siento, pero este bicho parece imantado con la
Tierra, y su levsima correccin continua de ruta indica que all donde est
la Tierra l estar dentro de una semana o menos. Pero sin siquiera hara
falta tanto. Aunque pase a un milln de kilmetros de distancia la
hecatombe es inevitable.
Bueno, qu se puede hacer?
Nada. Si despegamos todo ira bien mientras estemos dentro del campo
gravitatorio del bicho, pero en cuanto su atraccin termine saltaramos en
el espacio como un palillo bajo los efectos de un cicln. Demonios, no
quedara de nosotros ni nuestra nave...! Nos fundiramos como polvo
csmico, nos...
Maldita sea, ya est bien, le he entendido!
Por fin. Bueno, pues as estn las cosas. Regresamos a casa, pero...
preferira no llegar nunca.
Est seguro de que no se puede hacer nada?
Los que crean en esas cosas, rezar. Pero no creo que los rezos desven la
ruta del bicho. Y nosotros, menos.
Todo esto es culpa de ese maldito Alexander...
Lo de que estemos sobre el bicho, s. Lo dems, no. El bicho llevaba en
todo momento la ruta explicada.
Voluntariamente?
Demonios, y yo qu s! Supongo que no. Es como cuando un meteorito
cae en la Tierra. Simplemente, llega all, y no creo que el meteorito se lo
haya propuesto. En cuanto al bicho, pues va hacia all del mismo modo
que podra ir hacia Marte, Jpiter, el sol, cualquier estrella de cualquier
galaxia..., o pasarse la eternidad recorriendo el universo. Cualquiera sabe!
Supongo que Vallance me dira lo mismo que usted.
Consltele, si quiere se mosque Dawson.
Jake Harding movi la cabeza, se irgui, y suspir. En aquel momento vio
al sargento Masters en la consola de comunicaciones, manipulando en
ella. Frunci el ceo, y se le acerc.
Sargento Masters: qu est usted haciendo?
Nada especial, seor se puso en pie el sargento, un poco tenso.
Nada especial? Pues me sorprende. Tena usted la misin de custodiar
a los arrestados.
Estn custodiados, seor. Despus de una hora de espera me pareci
acertado colocar dos soldados ante la puerta de la cmara de la cap... de la
seorita Korvin, y estirar un poco las piernas.
De acuerdo. Supongo que tambin estn custodiando a Alexander. Ese
sujeto podra intentar cualquier tontera.
Los estn vigilando bien, seor. Los soldados tienen orden de avisarme
en cuanto l salga de la cmara de ella.
De quin?
De la seorita Korvin, seor.
Quiere decir que estn juntos all? palideci Harding.
S, seor.
Y qu estn haciendo?
Masters puso cara de pasmo. Luego, se las arregl como pudo para
contener una sonrisa. No dijo nada. Simplemente, se qued mirando a su
superior, como diciendo: vaya una pregunta, muchacho!
Jake Harding palideci an ms, dio la vuelta, y abandon la sala de
mandos. Masters movi la cabeza, encogi los hombros, y se sent de
nuevo ante la consola. Manipul el aparato hasta que el indicador anunci
la puesta en audicin de las ltimas conversaciones con la Tierra
posteriores a todo el lo de la clula. Luego, meti una cassette en la
ranura de grabacin independiente, y puso en marcha el sistema.
En su cmara, Jake Harding fumaba casi violentamente, sentado en la
butaca anatmica. Su gesto no poda ser ms sombro. Haba hecho
muchos viajes espaciales, de ms o menos duracin, y nunca haba tenido
problemas. Pero esta vez todo iba endemoniadamente mal. La cosa haba
empezado cuando se enamor de la capitana Korvin, comenz a empeorar
cuando se dio cuenta de que ella, a su vez, slo tena ojos para el maldito
Alexander, y ahora estaba llegando al lmite: ella y l estaban acostados
juntos, l estaba haciendo locuras, y la nave y el maldito bicho iban
directos hacia la Tierra... Y sobre ninguna de estas cosas tena ya control
alguno.
Hijo de perra jade. Si supieras cmo te odio!
* * *
Te amo suspir una vez ms Amanda. Te amo, te amo, te amo... Oh,
Bill, cunto te amo!
Me lo has demostrado cientficamente dijo l.
Nada de cientficamente! exclam ella.
De todos modos, ha sido un experimentos interesante. Qu crees que
debe estar ocurriendo ahora con nuestras clulas en fusin?
Oh, vamos! ri ella. No est pasando nada!
Ya me lo dirs dentro de nueve meses. Y se me est ocurriendo que, por
si algo ha ido mal, nos aseguremos del experimento.
Cielos... Otra vez?!
La Ciencia es implacable, cario mo: no deja nunca nada al azar!
Repetimos el experimento?
Si t puedes, yo tambin. Es decir, yo ms.
Y eso por qu?
Porque las mujeres...
El zumbido de llamada comenz a sonar de pronto, con gran insistencia. O
quien llamaba se haba vuelto loco o el sistema elctrico se haba
estropeado. Y en una nave como la Asteroid 2009 era una temeridad
admitir una avera tan absurda.
Qu hacemos? susurr cmicamente Alexander. Hacemos ver que
no estamos?
Ella ri, salt del lecho, y se puso la tnica, corriendo ya hacia la puerta
de la pequea cmara. Apret el pulsador de apertura..., y casi fue
derribada por el profesor Manning, que entr como una tromba,
desorbitados los ojos y aullando:
Profesor! Bill!
Aqu, Manning llam Alexander.
Amanda cerr la puerta, y fue en pos de Manning, que se plant junto a
Alexander y grit:
Es el tabaco!
Qu?
El tabaco! El tabaco es lo que mata las muestras de la clula!
Demonios! se sent de un salto en el lecho Alexander. No me diga
que esas muestras fuman!.
Manning se desconcert un instante.
El humo del tabaco! grit de nuevo. Nos hemos asegurado
completamente antes de venir a avisarle! El humo del tabaco mata la vida
de la clula!
Pues no me extraa susurr Alexander. No, seor, no me extraa en
absoluto. Y es de suponer que igualmente la matara el alcohol, y hasta
quiz una sansima y fresca manzana. Cada manifestacin de vida exige
un determinado... alimento para sobrevivir. Y por supuesto, frica no
necesita para nada el tabaco. All de donde viene, sea de donde sea, no
hay tabaco, pero... hay gusanos. Cmo se lo dira...?: el tabaco es para
nosotros lo que para los gusanos es a frica. Venga de donde venga,
enferm all, con algo equivalente a nuestro tabaco, algo que le ha
producido esos gusanos... Se da cuenta?: esos gusanos,
proporcionalmente a nuestro tamao, slo podramos verlos, como simples
microbios, por medio de microscopios. Maldita sea, frica tiene un
cncer, eso es todo. Y con nuestro tabaco, ciertamente, slo hacemos que
empeorar su situacin, pues... Un momento. Un momento!
Alexander qued mudo, muy abiertos los ojos, pero como vuelta la mirada
hacia dentro. Durante ms de un minuto permaneci as, inmvil,
observado ansiosamente por Manning y Amanda. Por fin, parpade, y
susurr:
Vamos a operar. Vamos a operar ese cncer, Manning!
Est usted desnudo dijo ste de pronto, tontamente.
Alexander salt del lecho, y se visti rpidamente, todava un poco como
alucinado. De cuando en cuando asenta con la cabeza. Cuando, termin
de vestirse apunt a Manning con un dedo.
Tenemos que arreglrnoslas como sea para conseguir todo el tabaco que
haya en la nave. Y ahora mismo. Desde este instante todos han dejado de
fumar a bordo de la Asteroid.
Pero... cmo vamos a conseguir tabaco? Usted sabe que est bajo llave,
racionado... Adems, nadie querr desprenderse de sus raciones...
A menos que lo ordenes el comandante, no? Tengo que ir a hablar con
l inmediatamente... Pero ese cretino volver a decir que estoy loco...
Quieres que le hable yo? propuso Amanda. Aunque deberas decirle
exactamente qu pretendes.
Ya te lo he dicho: operar a frica. Le vamos a extirpar ese cncer. Mejor
dicho, se lo vamos a quemar.
Con tabaco?
Con humo de tabaco. Qu pasa cuando esas muestras de la clula
entran en contacto con el humo del tabaco?: se convierten en polvo, no es
as, Manning?
S, s.
Muy bien. Nosotros vamos a convertir en polvo una porcin de frica
grande como Madagascar. Ser como... cauterizar una herida por el viejo
mtodo del fuego. Ya saben a qu me refiero: cuando haba una infeccin
en la carne, y no se dispona de otros medios, se pona al rojo vivo un
cuchillo, y se quemaba la porcin de carne infectada. En esa porcin de
carne, todo virus maligno mora. Pues bien, nosotros, con el humo del
tabaco, vamos a cauterizar dentro de frica esa parte de ella que est
infectada. Mataremos una parte de la clula grande como Madagascar..., y
en cuanto esa porcin de clula se convierta en polvo, los gusanos del
cncer morirn, igual que mueren los virus en la carne cauterizada. Me
he explicado?
Ya lo creo que s murmur Manning, estremecido. Pero dgame,
profesor: tenemos que ir a fumar dentro de la clula? Recuerde que all no
hay aire, no hay combustin: ni podemos fumar, ni podemos quemar
nada. Y las hebras del tabaco por s mismas no hacen ningn efecto: es el
humo lo que mata la clula.
Bill Alexander aspir profundamente. De pronto, mir a Amanda.
Ve a hablar con Harding. Yo voy a hablar con el jefe de seguridad de la
nave... Quiz haya una solucin!
Ojal sea as dijo Manning. Pero no s si esto mejorar nuestra
situacin, profesor. Se me est ocurriendo que si la clula sana de su
cncer todava estar ms fuerte, de modo que podr viajar por el espacio
a mucha ms velocidad..., lo que significa que menos que nunca podremos
despegar de ella.
Usted no entiende todava, Manning. Simplemente, en cuanto frica
est bien nos dejar marchar. No perdamos ms tiempo! Amanda, ve a
hablar con Harding.
Alexander fue el primero en salir a toda prisa de la cmara de Amanda,
seguido de Manning. La muchacha se dirigi al sistema de
comunicaciones, y pregunt dnde se hallaba en aquel momento el
comandante de la nave. Obtenida la informacin, se fue a toda prisa hacia
la cmara de aqul, a cuya puerta llam.
Jake Harding abri a los pocos segundos. Se qued mirando
inexpresivamente a Amanda, que entr sin protocolo alguno, y procedi a
explicarle la situacin caminando en pos de Harding, que tras cerrar la
puerta regresaba al dormitorio. Sentado en el borde del lecho de aire
caliente, Harding escuch la atropellada pero perfectamente comprensible
explicacin de Amanda, y, por fin, gru:
Ustedes estaban vigilados por dos soldados. Dnde estn?
Ni me he fijado siquiera en eso! exclam Amanda. Es de suponer
que cada uno de ellos estar cumpliendo con su deber, es decir, que nos
habrn seguido a Bill y a m.
Ya. Y qu es lo que se propone exactamente el profesor Alexander?
No me lo ha dicho. Ha dicho que quiz haya una solucin, y est en
estos momentos hablando con Henry Palmer.
Con el jefe de seguridad? Qu tiene que decirle?
Usted no est entendiendo! Y me parece que ni siquiera me ha
escuchado, comandante! Le estoy diciendo que podemos intentar
separarnos de la clula, y que debe usted autorizar y colaborar con el plan
de Bill, porque si da resultado...
Est usted preciosa con ese atuendo sonri de pronto Harding, como
una mueca. Nunca la haba visto as, Amanda.
Esta qued atnita un instante. Luego, mir su tnica, en la cual se
modelaban suavemente los pechos, y, de un modo muy visible,
perfectamente definidos, los grandes pezones. De repente, Amanda
enrojeci, entre colrica y turbada.
No creo que ste sea momento para comentarios de esa clase,
comandante.
Tiene razn asinti Harding, ponindose en pie; no es momento de
comentarios.
Se acerc a ella, asi la ropa de la tnica por el centro del pecho, y dio un
tirn. Un tirn tan fuerte, tan violento, que la mitad de la tnica qued en
su mano, mientras Amanda caa de bruces sobre el colchn, prcticamente
desnuda. La muchacha se revolvi, y se qued mirando con expresin
desorbitada a Harding.
Est usted loco? jade.
Tal vez est loco... por ti. S, creo que estoy loco por ti desde el mismo
instante en que apareciste ante mis ojos. Y t te has pasado el viaje
persiguiendo a ese maldito chiflado... Y ahora vienes de acostarte con l,
no es cierto?!
Amanda comenz a incorporarse, colocndose como pudo el trozo de
tnica que le quedaba de modo que cubra parcialmente sus pechos, pero
antes de que saliera del lecho Harding salt sobre ella, y la aplast con su
peso. Sus manos, como garras, se apoderaron de los hermosos pechos
femeninos.
Voy a tener lo que tanto he deseado jade. Y nada tendr
importancia, porque para que lo sepas, dentro de poco esta nave, ese
bicho, la Tierra..., todos!, saltaremos en miles de pedazos, nos
convertiremos en polvo csmico, perdido para siempre en el espacio... Y
eso no suceder sin que te haya hecho ma!
Comenz a besarla en el cuello, mientras Amanda se agitaba en una
resistencia de escaso futuro bajo la mole del gigantesco Harding.
Comandante... Jake, por favor! suplicaba. Todava podemos
salvarnos todos, slo tiene que escuchar a Bill, autorizar su plan,
ayudarle...!
Todo cuanto hagamos ser intil. Y puesto que vamos a morir todos,
quiero morir con la satisfaccin de haberte posedo...
Jake, se ha vuelto loco... No es momento de esas cosas, esto no es
propio de usted! Sulteme!
Pero Jake Harding no la solt. Y su potencia fsica era muy superior a la
de Amanda, que pronto se vio totalmente imposibilitada para oponerse a
los deseos del comandante. Este termin colocndose entre los muslos de
Amanda, y empuj brutalmente. Amanda emiti un grito ahogado, y, de
pronto, se relaj.
Jake... susurr. Por favor, no... No as! Si ha de suceder no quiero
que sea... violentamente. No quiero sentirme violada! Por favor, hagmoslo
amablemente los dos... Por favor, Jake!
Eso me gusta ms farfull l, apartndose un poco y comenzando a
besarle los pecho. De acuerdo, lo haremos como t dices.
Deja que me quite estos trozos de ropa murmur ella. Me estn
molestando.
l se apart, dejndola saltar del lecho..., y en el acto comprendi su error,
porque Amanda, desnuda, corri hacia la puerta de la cmara. Por un
instante, Harding qued atnito. Estaba tan ofuscado que pareca no
comprender. Pero, de pronto, lanz una maldicin, y corri en pos de
Amanda, que en aquel momento llegaba ante la puerta...
No d un paso ms, comandante! advirti. Si lo hace, voy a abrir
esta puerta y a gritar para que el soldado que me custodia sepa lo que
usted ha intentado. Pronto se sabr en toda la nave, y la noticia ser
enviada a la Tierra! Qu cree que decidirn all sobre usted? Ser
inmediatamente destituido de su mando, aunque slo sea por locura
temporal! Y entonces ya no podr hacer nada para oponerse a los planes
de Bill!
Harding estaba como clavado al suelo, centelleantes lo ojos con furia
inaudita. Quera acercarse a Amanda, pero saba que, en efecto, sta slo
tena que abrir la puerta en cuanto l se moviera, y saba tambin que no
podra evitar que saliera desnuda de su cmara. Incluso gritando que l
haba querido violarla...
A partir de ese momento, el mando escapara de sus manos, en efecto. No
haba la menor prohibicin en los reglamentos respecto a las relaciones
fsicas voluntarias entre el personal de las naves del espacio, al contrario,
se admita y deseaba esto como sedante y saludable, con toda lgica,
aparte de mejorar el clima de compaerismo y de grata estancia en el
espacio. Pero una violacin, y en su caso todava ms por ser el jefe de la
nave, estaba severamente castigada. Sexo por amor, o simple placer,
admitido. Violacin del cuerpo y los deseos de cualquier persona,
castigado.
Penselo bien susurr Amanda. Si accede a aceptar las instrucciones
de Bill en ese sentido saldr de aqu tranquilamente, y puedo decir que he
desgarrado la tnica por accidente... Nadie sabr nunca nada por m, se
lo juro!
Eres una maldita chantajista sise Harding.
Y usted un criminal comn. Va a ayudar a Bill o no?
Est bien relampaguearon los ojos de Harding. Har todo lo que diga
ese maldito.
Le esperamos a usted dentro de diez minutos con Palmer.
Amanda abri la puerta suavemente, y sali al pasillo, con unos jirones de
ropa sobre los hombros. El soldado que esperaba fuera resping, y se
qued mirndola con los ojos saltones. Amanda mir hacia el interior de la
cmara, sonriendo:
Ha sido un estpido accidente, comandante, no se preocupe. Ir a
vestirme ahora mismo. No olvide que le esperamos.
Se dirigi hacia su cmara, seguida del atnito soldado, que miraba el
elstico movimiento de su carne a cada paso. Instante ms tarde, Amanda
entraba en su cmara, cerraba la puerta, y lanzaba un fuerte suspiro.
Dios mo murmur. Debe haberse vuelto loco! Jams haba ocurrido
una cosa as en toda la historia de la navegacin espacial... Jams!
Estaba terminando de ponerse uno de sus uniformes cuando son el
zumbido de llamada a la puerta. Termin de vestirse, abri, y se qued
mirando sorprendida al sargento Masters, cuya expresin era sombra.
Masters mostr el pequeo magnetfono.
Puedo hablar un momento con usted, capitana Korvin?
Amanda parpade, y se apart. Masters entr, cerr la puerta, y farfull:
El comandante false el informe inicial a la Tierra respecto al profesor
Alexander. Todo est grabado aqu... Slo dijo malditas mentiras! Y un
hombre as no puede estar al mando de la nave.
Sargento Masters: en este momento el comandante Harding se dispone a
colaborar con el profesor Alexander, as que no me parece momento
oportuno para remover este asunto. De modo que dejemos aqu el
magnetfono y vamos a la Seccin de Seguridad. Todos tenemos que
colaborar en lo nico que importa ahora!
CAPTULO VIII
El ltimo en llegar a la Seccin de Seguridad fue Jake Harding, que
inmediatamente dirigi una escrutadora mirada a Amanda; comprendi
que la muchacha no haba dicho nada de lo sucedido en su cmara...,
aunque capt cierta extraa expresin en el sargento Masters.
Muy bien, profesor Alexander mascull, cul es su plan?
Vamos a operar a la clula, comandante.
Eso parece muy gracioso. Bueno, le supongo a usted ya enterado de que
estamos viajando a ms de un milln de kilmetros por hora, y que...
Estamos todos enterados de lo que sucede cort Bill. Y al decir
todos, me refiero a todos los ocupantes de la nave. Puedo asegurarle,
comandante, que todos estn dispuestos a hacer lo que sea para evitar la
hecatombe que se avecina. Y por supuesto, si no hacemos nada morir la
clula, moriremos nosotros, y nuestra Tierra ser borrada del universo.
Est bien, est bien... Qu se le ha ocurrido a usted?
Ya se lo he dicho: operar a frica. Lo haremos con el humo de todo el
tabaco de la nave...
Alexander explic brevemente las posibilidades a Harding, que escuchaba
en silencio. Por fin, pregunt:
Piensa disponer de todo el tabaco de a bordo?
Empezando por el mo. Todas las dems personas de la nave han
ofrecido ya el suyo. Lo contrario seria absurdo.
De acuerdo. Qu piensa hacer exactamente?
Se me ha ocurrido que podemos quemar todo el tabaco, y recoger el
humo en un compartimento estanco. El seor Palmer proceder a vaciar
de su contenido los extintores de mano de las salas de mquinas, esos
pequeos que utilizan los robots cuando hay pequeas quemaduras
elctricas. El humo ser cargado a presin en los extintores, y luego lo
soltaremos en el cncer de la clula. Si las investigaciones de mis colegas
al respecto no estn equivocadas, y no creo que lo estn, ese humo,
dispersndose, provocar la muerte de una enorme zona de la clula, y por
consiguiente de los gusanos. Ser como si a usted le quitasen un trozo de
carne del tamao de un guisante y cauterizasen la herida.
Ya. Y cmo esparciremos el humo del tabaco dentro del bicho? Lo digo
porque si utilizamos los extintores de mano no podremos hacerlo desde
dentro de las babies.
Los robots lo harn. Saldrn de las babies y se dedicarn a esparcir el
humo por toda la zona durante el tiempo que sea necesario o hasta que se
acabe el humo. Los desembarcaremos en seis sitios equidistantes,
distribuidos de tal modo que en un par de das puedan haber cubierto
toda la zona. No podemos hacer otra cosa!
La hostil mirada de Harding se desplaz hacia el silencioso Henry Palmer.
Puede hacerse eso que dice el profesor? Lo de vaciar los extintores de
mano y cargarlos con el humo.
S. Podemos recoger todo el humo y aire a presin. Requerir algunas
horas de trabajo, pero podemos hacerlo.
Pnganse manos a la obra, entonces. Y cuando todo est a punto para
esa expedicin al interior del bicho, avsenme: quiero tomar parte en ella,
quiero ver todo eso con mis propios ojos. Espero, profesor mir
aviesamente a Alexander,que no le moleste mi compaa en ese viaje.
Al contrario, comandante; estar encantado. Qu me dice de su tabaco?
Se lo enviar inmediatamente. Pnganse todos a trabajar.
Sin ms, Jake Harding abandon la Seccin.
Bueno suspir Alexander. Por fortuna no es tan terco que no haya
comprendido que es nuestra nica posibilidad! Amanda, qudate con el
seor Palmer, por si tienes que hacer de intermediaria entre l y yo. Estar
en el laboratorio, estudiando el mejor modo de aprovechar ese humo...
Esto es gracioso!
Qu es lo que le parece gracioso? gru Masters.
Lo del tabaco. Una de las plagas de la Humanidad va a servir para salvar
el planeta Tierra. No me diga que no es gracioso!
Para mearse de risa farfull Masters.
Bien... Todos al trabajo!
* * *
Casi seis horas ms tarde todo estaba dispuesto. Haba doce extintores a
bordo, de los requeridos por Alexander, y todos fueron adaptados a su
nuevo funcionamiento por los hombres del servicio de seguridad, a las
rdenes de Henry Palmer. Cargados con el humo del tabaco quemado
fueron distribuidos dos en cada baby. En cada una de estas pequeas
naves fue instalado un robot y un piloto. En la Baby-One, como jefe de la
expedicin, viajaba Bill Alexander, acompaado de Amanda y de Jake
Harding, que no quera perderse el espectculo de los gusanos ni de la
operacin quirrgica.
Finalmente, las seis pequeas naves fueron disparadas desde la Asteroid,
cada una con una ruta bien marcada. Estaran, adems, lgicamente en
contacto por radio, a fin de asegurarse de que cada una batira su zona,
para no desperdiciar el humo del tabaco. La idea era llegar al centro del
cncer, all donde estaban los ms enormes gusanos, y desde all viajar
hacia fuera, como siguiendo los radios de una rueda.
Las seis naves entraron una tras otra por uno de los gigantescos crteres,
y pronto se separaron en busca de caminos diferentes, por si el camino
que hubieran elegido todas juntas resultara finalmente impracticable al
menos que algunas pudieran cumplir su objetivo.
Y apenas haca quince minutos que las naves circulaban por el interior de
la clula, cuando lleg la primera noticia por la radio que los comunicaba
con la Asteroid:
La velocidad de la clula est decreciendo inform Masters, desde la
sala de mandos: es ya inferior al milln de kilmetros por hora.
Todava disminuir ms dijo alegremente Alexander: sabe que
estamos de nuevo aqu, y espera beneficios...
Ochocientos mil le interrumpi Masters... Bajando a setecientos
mil... Setecientos mil... Bajando a seiscientos mil...
Es una chica agradecida ri Alexander.
Muy pronto comenzaron a ver los gusanos. Jake Harding, que al principio
no pudo contener algunas exclamaciones, permaneca ahora en un silencio
sombro. Desde la sala de mandos de la Asteroid, lleg la noticia de que
estaban viajando a slo cien mil kilmetros por hora.
Este sera el momento de despegar en espiral alrededor de la clula
dijo Alexander. Y quiz incluso alcancemos una velocidad inferior.
Por reducida que sea la velocidad murmur Harding, su bicho va
hacia la Tierra de todos modos, no es as?
Amanda y Bill lo miraron, y tambin lo hizo el piloto. El comandante tena
razn, pero, cuando menos, de momento, conseguiran que su llegada se
retrasara bastante tiempo. Eso, aparte de que Bill Alexander tena mayores
esperanzas...
Los gusanos eran ya enormes. Pareca que no pudieran ser mayores, y no
se vea ninguno de los que podan considerarse pequeos. Finalmente, y
tras media hora de contacto continuo entre las seis naves, cambiando
informacin sobre sus respectivas posiciones, y utilizando los sistemas de
deteccin todas coincidieron en lo que Alexander defini como el ncleo del
cncer. All, la altura del techo era de ms de dos kilmetros, y su
extensin no inferior a veinticinco o treinta. Las pilas de enormes gusanos
parecan simples montaas de horripilante carne palpitante. Los sollozos
de frica se oan all con una claridad estremecedora. Alexander orden
el regreso por seis caminos diferentes, tal como se haba convenido, por el
sistema de los radios de una rueda.
Desembarquen los robots a unos cinco kilmetros del centro dijo
Alexander. Luego, que vayan caminando a su mxima velocidad y
utilizando a intervalos los extintores. Tardarn tres o cuatro das en salir
del cncer, pero eso ya no importa.
Las instrucciones eran recibidas y aceptadas. De nuevo la Baby-One
estuvo navegando sola, ahora desde el ncleo del cncer hacia fuera.
Recorridos cinco kilmetros, el piloto aterriz suavemente sobre aquella
carne estremecida y reluciente.
Bueno, Ta Mary dijo festivamente Alexander, ahora te toca a ti! Te
sabes bien el programa?
Programa asimilado perfectamente dijo el robot.
T tambin eres una buena chica. Pronto te reunirs con To Sam. Pasa
al camarn de salida.
El robot se desplaz hacia el lugar indicado, portando en cada mano un
extintor. De pronto, Jake Harding dijo:
Yo tambin quiero salir.
Est usted loco? salt Amanda.
En ese caso seriamos dos los locos dijo Alexander, porque yo
tambin quiero salir. Tengo que recoger muestras de esos gusanos.
Muestras vivas, no muertas.
Por el amor de Dios, Bill... Cmo esperas conseguir eso?!
Cortando algunos trozos mostr Alexander un cuchillo afiladsimo y
una caja metlica con mecanismos y metindolos en esta caja preparada
para el vaco por Palmer. Vamos, Amanda, es slo un paseo.
Si t sales yo tambin salgo!
De acuerdo. Estoy seguro de que no hay peligro alguno. Los gusanos son
demasiados lentos para nosotros. Pasemos al camarn de salida.
En la enorme gruta la pequea nave pareca un objeto insignificante
comparada con los enormes gusanos que se vean por todas partes. El
camarn fue cerrado en su comunicacin con el interior de la nave,
Harding abri la compuerta al exterior. No ocurri nada, no sintieron nada
especial.
Ni siquiera podan or nada ahora, pues los cascos se lo impedan. Podan,
naturalmente, conversar con la Baby-One y con la sala de mandos de la
Asteroid 2009 por la radio del casco, pero haban quedado aislados de
todo sonido exterior.
El ltimo en salir fue Ta Mary, pesadamente. Slo adquirira ms
velocidad de desplazamiento cuando Alexander se la programase. Cargado
con los dos extintores, el robot segua a los tres seres humanos sobre
aquella superficie que pareca de caucho aceitoso.
* * *
En la sala de mandos todo el personal se haba agolpado ante el gran
panel de pantallas de televisin que ofrecan diversas tomas efectuadas por
los robots. Cinco de estos haban salidos solos de sus respectivas naves,
pero no as el sexto, el de la Baby-One, cuyos ojos enviaban las imgenes
de Alexander y Harding caminando ante l.
Por todos los cielos jade Masters... Qu estn haciendo?
No se preocupe dijo el profesor Nichols: Bill debe querer recoger
muestras del interior de la clula, y por supuesto de los gusanos. No creo
que haya peligro alguno.
Esperemos que sea as... Ya estn las cosas bastante complicadas en
este viaje!
Ese es su punto de vista, mi joven amigo dijo Nichols. El nuestro es
que ha resultado el viaje ms productivo de todos los realizados hasta la
fecha. Jams se haba conseguido nada de la importancia de esto.
Se estn acercando a uno de esos bichos...
Naturalmente sonri Nichols, como en xtasis. Ah, cunto siento
que finalmente haya sido ms conveniente que yo me quedara aqu!
* * *
Los tres estaban ya muy cerca de uno de los gusanos, grande como un
rascacielos. Pareca talmente un montn de carne, sin ms. Bill Alexander
iba ahora en cabeza del reducido grupo, pues instintivamente Amanda y
Harding se iban rezagando.
Y de pronto, a espaldas de Alexander, Harding se acerc a Amanda, alarg
una mano hacia los cables del casco, y dio un tirn. La muchacha se volvi
a mirarlo, mientras en su rostro apareca una expresin de alarma. Estaba
diciendo algo, pero slo ella poda orse: su sistema de comunicacin haba
quedado anulado completamente. Amanda comenz a gritar, pero era
intil. Harding la empuj, derribndola, y se encamin rpidamente hacia
Alexander, que a unos diez metros de distancia llegaba en aquel momento
junto a la mole elegida. Se desplaz hacia un lado, abri la caja, y la
deposit en el suelo. Luego, con el cuchillo, comenz a cortar pequeos
trozos de materia del bicho, que no reaccion en absoluto. Era como cortar
goma. Cuando hubo cortado seis trozos del tamao de un puo, los meti
en la caja, y se acuclill junto a sta para cerrarla y actuar el mecanismo
automtico de vaco.
Y justo en el momento en que cerraba la caja experiment una extraa
sensacin: la de qu se haba quedado sordo..., o la de que haba dejado de
existir el sonido. Fue una sensacin de silencio como nunca hasta
entonces haba experimentado, un silencio apretado, de cmara cerrada,
de lugar absolutamente ajeno a todo sonido.
Al mismo tiempo que se daba unos golpecitos en el casco alzaba la cabeza,
y vea a Harding junto a l. A travs del visor del casco vio su rostro
prfidamente sonriente. Por detrs vio acudir a Amanda a toda prisa,
siempre ralentizados sus movimientos por la escasa densidad ambiental
del interior de la clula. Su mirada volvi de nuevo al rostro de Harding. Le
vio mover los labios, pero no oa nada. Volvi a darse unos golpecitos en el
casco. Ella gritaba, pero no la oa. Amanda seal la conexin rota de los
cables, y luego seal al propio Alexander, que, de pronto, comprendi:
Harding les haba incomunicado, los haba dejado sordos y mudos.
Alexander se puso vivamente en pie. La mueca de Harding era
estremecedora. Haba desenfundado la pistola elctrica, esta vez no le
matara si le disparaba a travs del traje aislante, pero el impacto elctrico
sera tal que como mnimo le privara del conocimiento...
Amanda lleg abalanzndose contra Harding, pero ste la derrib de un
manotazo despectivo, sin dejar de apuntar a Alexander con la pistola
elctrica. Pero no pareca que tuviera intencin de disparar. Estaba
diciendo algo. Rea. Obsesivamente fija su mirada en los labios de Harding,
Alexander crey entender por sus movimientos lo que Harding le estaba
diciendo: los iba a dejar all a l y a Amanda, y l iba a regresar.
Harding, no haga eso! se ensordeci a s mismo Bill con sus gritos.
No haga eso, llvesela a ella! Por lo que ms quiera, no le haga esto a
Amanda!
Era intil. No slo porque Harding no poda orle, sino porque, bien claro
estaba, no pensaba escuchar sus splicas. Con un movimiento de la
pistola le orden que se apartara de la caja metlica, que recogi cuando
Alexander se hubo apartado. Amanda se estaba poniendo en pie. Estaba
aterrada. Alexander vio sus lgrimas. Dio un paso hacia Harding, y ste
dispar.
El impacto elctrico golpe a Bill en el centro del pecho, y lo empuj
fuertemente contra la enorme masa del gusano esttico, donde rebot para
caer de bruces. Tena la sensacin de que acababan de triturarle las
costillas, pero todava estaba consciente. Se coloc de rodillas, buscando
con la mirada a Harding, que en aquel momento disparaba contra
Amanda. Esta salt hacia atrs como un pelele, y cay boca arriba, muy
separados los brazos y las piernas. Qued inmvil.
Alexander comprenda las intenciones de Harding, de un modo confuso,
como si esa comprensin no estuviese en su cerebro, sino que le llegase de
fuera, de otro lugar remoto. Vio a Harding volverse de nuevo hacia l; sac
la pistola, y le dispar.
Tambin Harding salt hacia atrs. Rebot, y qued de rodillas. Alexander
se estremeci. El ms fuerte all, el que poda resistir mejor aquellos
tremendos impactos, era el comandante, que volvi a disparar. Alexander
se dej caer hacia un lado, y el impacto elctrico se produjo esta vez en el
gusano, que se estremeci y comenz a deshincharse, a consumirse.
Alexander vio toda aquella cosa vaca que pareca caer sobre l, y se apart
corriendo como pudo, perseguido por los disparos de Harding, que
parecieron rasgar la luz que llegaba desde la Baby-One rebotando en
aquellas relucientes paredes de carne... o de lo que fuese.
Sin vacilar, Alexander dispar a su vez rpidamente por tres veces.
Harding se agit, se estremeci, salt, cay de espaldas, y qued inmvil.
Por detrs de l, Ta Mary comenz a utilizar los extintores cargados ahora
de humo de tabaco, imperturbable, ajeno a lo que no fuese su programa.
Alexander corri a trompicones hacia donde yaca Amanda, se la carg en
un hombro, y se dirigi hacia el resplandor de la nave, que haba quedado
oculta en un recoveco de la gruta. El instinto le hizo volver la cabeza. Ta
Mary segua utilizando el extintor, y ahora, haba violentas contracciones
en las paredes de la gruta. Hacia el fondo, rpidamente, las enormes
masas de gusanos parecan aplastarse contra el suelo, todo se mova
ahora, todo estaba sometido a tremendas convulsiones, el suelo temblaba
violentamente bajo sus pies..., y Harding se estaba poniendo en pie.
Nos va a alcanzar antes de que lleguemos a la nave, pens Alexander.
Se meti por el primer hueco que vio, mientras el rayo elctrico pasaba por
su lado, como una fra cuchillada. Se hundi en la carne de la clula, que
chisporrote, emitiendo un brevsimo humo de coloracin rojiza. Alexander
corra cargado con Amanda, que segua inconsciente, quiz muerta. Por
supuesto, Alexander respiraba con ms fuerza, estaba consumiendo
demasiado deprisa el aire de su escafandra autnoma..., y ya no saba
dnde estaba. De alguna parte, siempre en rebotes sobre las relucientes
paredes viscosas que parecan espejos, llegaba la luz de la Baby One,
pero si segua alejndose pronto dejara de verla, quedara a oscuras all,
dentro de aquel ser vivo atacado por un cncer, lanzado por el espacio
infinito...
Se detuvo al ver un pequeo hueco a su derecha, como un diminuto
pabelln, y qued all jadeante, inmvil, siempre cargado con Amanda. A
su derecha y hacia el fondo, distingui las moles de varios gusanos que se
estaban moviendo apenas. Resping cuando, de pronto, Jake Harding
apareci frente a l, pero de costado, corriendo como a cmara lenta hacia
el fondo de la gruta. Un escalofro de alivio estremeci el cuerpo de
Alexander: si Harding segua hacia all dentro l podra regresar hacia la
nave.
Vio el destello de otro disparo de Harding, luego otro, y otro ms... Hacia el
fondo, los gusanos se deshinchaban, caan como la carpa de un circo al
ser desmontada. A la luz de otro disparo vio a Harding dentro de una gruta
que...
No, no era una gruta.
Dios mo! grit Alexander, en su mundo de silencio.
Jake Harding no se haba metido en una gruta, sino en la enorme sima
que deba ser la boca o algo similar de uno de los gusanos, tan enorme que
no se le vea, pareca formar parte de la clula. Y de pronto, aquella
enorme boca se cerr, atrapando de lleno en su interior a Jake Harding,
que desapareci. Simplemente, desapareci, tragado, engullido.
Alexander dispar contra el gusano, dej a Amanda en el suelo, y corri
hacia all. El gusano se estaba deshinchando, aplastando sobre s mismo,
consumiendo. Qued como una simple cmara de rueda de automvil
pinchada. Alexander haba tenido la vaga esperanza de encontrar el bulto
de Harding all, quiz recuperarlo todava con vida, pero no haba tal bulto,
no haba nada, slo restos del gusano, que haba absorbido, asimilado,
aquella materia viva...
Espeluznado, Alexander volvi adonde haba dejado a Amanda, volvi a
cargrsela en un hombro, y emprendi el regreso hacia la Baby-One.
Encontr pronto a Ta Mary cumpliendo su cometido. Luego, encontr la
caja con las muestras, la recogi, y emprendi el definitivo regreso a la
nave.
Cinco minutos ms tarde, cerraba la compuerta del exterior, y tras cargar
de nuevo con la muchacha, abandon el camarn de salida, que cerr
hermticamente. A los mandos, el piloto se volvi a mirarlo, dijo algo, vio a
Amanda en aquel estado, y se acerc rpidamente, hablando, excitado.
Alexander no oa nada. Se quit el casco, y aull:
Volvamos inmediatamente a la Asteroid!
El piloto tambin se quit el casco.
Qu dice? Dnde est el comandante?
Ha muerto! Salgamos de aqu ahora mismo!
* * *
El sargento Masters estaba all cuando, en ltimo lugar, la nave Baby-
One lleg a la base. Y, apenas Alexander y Amanda, sta ya recuperada,
saltaron de la nave pequea, Masters jade, desorbitados los ojos:
Lo vimos todo por televisin hasta que ustedes se colocaron detrs de
Ta Mary! Ese hombre est loco...! Dnde lo tienen?
Se qued all susurr Bill Alexander.
ESTE ES EL FINAL
Tres das ms tarde, la Baby-One, al mando del sargento Masters, volvi
al interior de frica, de donde regres con los seis robots que haban
cumplido su misin. Simples mquinas, haban estado caminando setenta
y dos horas seguidas esparciendo el humo de tabaco a su paso por todas
una seri de grutas.
Para entonces, el sonarspace de la Asteroid 2009 no recoga sollozo
alguno procedente de la clula, y el latido se produca ahora cada cinco
minutos. Mientras tanto, la velocidad del monstruo espacial se haba
reducido a menos de cincuenta mil kilmetros por hora.
Ahora o nunca dijo el jefe de navegantes, Vallance. No dispondremos
de mejor oportunidad para despegar, capitana Korvin.
Seguimos en ruta hacia la Tierra?
Directos como una bala.
Dios mo.
Sea como sea, podemos despegar. Escuche, si este bicho choca contra la
Tierra, sea dentro de una semana o de cinco meses, la Humanidad
desaparecer con nuestro planeta. No quedar nada. Slo nosotros, los de
la Asteroid 2009, y los de las otras naves que estn ahora en el espacio o
que sean lanzadas a partir de ahora con los seleccionados para la
supervivencia en cualquier otro lugar del universo. Nosotros no podemos
evitar nada, crame. Pero podemos despegar, formar parte de los
supervivientes del planeta Tierra.
Era cierto. No se poda hacer otra cosa. As que la capitana Amanda
Korvin, ahora comandante de la nave, susurr:
Despeguemos. Progrmelo para dentro de quince minutos.
Quince minutos ms tarde, en la negrura del espacio un diminuto objeto
se despegaba de la enorme clula en espiral que iba ensanchando sus
anillos. Finalmente, apenas otros quince minutos ms tarde, se despegaba
suavemente de la gravitacin celular, y quedaba flotando como inmvil en
su ridcula velocidad de crucero.
Y cinco minutos ms tarde, Amanda Korvin entraba en el laboratorio de
Alexander, con gesto cansado. El grupo de cientficos se la qued mirando,
expectante.
Hemos despegado susurr Amanda: estamos ahora viajando
direccin a la Tierra, paralelos a la clula. Su ruta no ha cambiado.
Llegar a la Tierra tarde o temprano. Es el fin del planeta...
Capitana Korvin! son el vozarrn de Masters. Acuda
inmediatamente a la sala de mandos! Pronto, pronto!
Todos salieron corriendo del laboratorio, y a los pocos segundos irrumpan
en la sala de mandos, donde todo el mundo estaba gritando y riendo.
Masters seal la gran pantalla de electrovisin, donde se vea la clula,
empequeecindose rpidamente.
Qu pasa? exclam Amanda.
Ha cambiado su ruta! aull Masters. Ha dado la vuelta en el
espacio como si fuese... un disco, y se est alejando de nosotros a una
velocidad de locura, superior a la desplegada hasta ahora en cualquier
momento...! Y va en direccin opuesta a la Tierra!
Quiere decir que regresa hacia el lugar del que vena cuando la
encontramos?
Naturalmente dijo Bill Alexander. Ya est curada, as que,
simplemente, regresa a casa. Quin sabe qu nuevos mundos y vidas
ofrecer frica dentro de un milln o un billn de aos en cualquier parte
del universo! Tal vez, incluso, una nueva raza humana, en cualquier
rincn del universo...
Bill, no digas tonteras!
Tonteras? Est segura? Escucha, es un ser procedente del universo,
como nosotros mismos. Pura Vida. Eso es una tontera?
Nadie contest. Asteroid 2009 en ruta hacia la Tierra.
FIN