LOS NEUTRONES

Son partículas neutras, sin carga eléctrica. No son afectados
por los campos eléctricos de núcleos o electrones y por tanto
son partículas capaces de atravesar grandes espesores de
materia y llegar fácilmente a chocar con el núcleo e
introducirse en el. Su masa es sensiblemente igual a la de los
protones.

I. PRODUCCION DE NEUTRONES
Generalmente se encuentran en el interior de los núcleos, sin
embargo es posible obtenerlos en estado libre de tres formas:
a) Usando fuentes de neutrones: equipos que generan una
cantidad constante de neutrones.
b)Con equipos generadores de neutrones
c)En reacciones de fisión y fusión nuclear (reactores
nucleares)

A. Fuentes de Neutrones
a.1) Fuentes (alfa,n):Producen neutrones con facilidad por
acción de partículas alfa sobre ciertos elementos ligeros
(Berilio, Boro, Litio), se obtienen neutrones monoenergéticos.
Solo elementos ligeros pueden ser penetrados por partículas
alfa.

Principales emisores alfa que se usan asociados al Berilio,
para producir neutrones: Ra226, Po210 y Pu239.

- Fuente Po-Be: 84Po210--->82Pb206+α--->4Be9(α,n)6C12

a.2) Fuentes (,n): Los rayos gama de alta energía al incidir
principalmente sobre núcleos ligeros, con energía de ligadura
neutrónica baja(como deuterio y berilio) producen neutrones
monoenergéticos. Son fuentes de interés para reactores
nucleares:

- Fuente Sb-Be: 51Sb124--->52Te124+ γ --->4Be9(γ,n)4Be8

B. GENERADORES DE NEUTRONES
Consiste de un acelerador partículas, en el cual los iones
acelerados colisionan contra un blanco productor de neutrones,
por ejemplo, según Li7(p,n)Be7

C. Fisión y Fusión Nuclear
b.1) Fisión espontánea: Isótopos pesados de número y peso
atómico par, pueden fisionar espontáneamente constituyéndose
en una fuente de neutrones.
b.2) Fisión artificial: Se producen neutrones en la fisión de
núcleos tales como: U235 + n --->(54Xe144) +(35Br89) +3n +
200Mev
Los neutrones liberados en estas reacciones tienen espectros
de energía que están en función de la concepción del reactor:
b.3) Reacciones de fusión: D + T ----> He4 + n

II. ENERGIA DE LOS NEUTRONES :Los neutrones, al quedar en
libertad, poseen por lo general energías cinéticas muy
elevadas, del orden de millones de electronvoltios y abarcan
un intervalo muy amplio desde 1 a 10 MeV o mas. En caso de
fuentes de neutrones polienergéticas, a cada rango de energías
corresponde una denominación particular, asi:
- Fríos 0,005 eV
- Térmicos 0,025 eV(v=2,2x10
5
cm/seg = 2Km/seg)(*)
- Epitérmicos 1 eV
- Lentos 100 eV
- Intermedios 10 KeV
- Rápidos 1 MeV (1,38x10
9
cm/seg)
- Ultrarrápidos 100 MeV (**)
(*)Este valor de energía cinética depende de la temperatura
ambiente 20C, que corresponde sensiblemente a la temperatura
de agitación térmica del Uranio.
(**)Llamados tambien neutrones relativistas,no se les
encuentra en los reactores

III. INTERACCION DE NEUTRONES CON LA MATERIA: Solo hay
interacción cuando el neutrón se acerca a muy pequeña distancia
del núcleo, se puede hablar de una colisión entre ambos. La
interacción es de muy corto alcance(considerando la pequeña
dimensión de los núcleos10
-13
cm).
Procesos de interacción: La disminución de la intensidad
(atenuación y absorción) de un haz de neutrones, al atravesar la
materia, es consecuencia de procesos distintos, cada uno de
ellos con su particular sección eficaz o probabilidad de
ocurrencia, siendo la sección eficaz total la suma de las
secciones eficaces de los distintos procesos posibles. Dichos
procesos son fundamentalmente los que se indican a continuación:

A. Colisión elástica: El neutrón choca con un núcleo, sin ser
absorbido por el. Es generalmente desviado de su dirección de
incidencia, teniendo lugar un fenómeno de dispersión. Sigue las
leyes del choque elástico entre dos esferas, por lo que la
energía media cedida por el neutrón al núcleo con el que choca,
será tanto mayor cuanto mas semejantes sean las masas de ambos.
El resultado final es simplemente un intercambio de energía
entre las dos partículas que colisionan; por consiguiente, la
máxima transferencia de energía por colisión tendrá lugar al
chocar el neutrón con núcleos de hidrógeno. A consecuencia de
los sucesivos choques, el neutrón va perdiendo energía, hasta
alcanzar el equilibrio cinético con los átomos o moléculas del
medio en que se encuentra.
En materias ricas en átomos ligeros, los neutrones rápidos
llegan a térmicos después de un número relativamente pequeño de
choques con los núcleos.
Una vez en estado térmico, el neutrón sigue chocando
elásticamente con los núcleos que le rodean, ganando energía en
unos choques y perdiéndola en otros; hasta que se desintegra en
un protón y un electrón (el neutrón libre es inestable),o es
capturado por uno de los núcleos con el que choca.

Análisis de la colisión elástica:
Esta interacción se escribe en forma simplificada: (n,n); o en
forma desarrollada : n + N
i
---> n + N
f
(Q=0)
La transferencia de energía del neutrón al Núcleo está dada
por: 4mM
E
N
=------ sin
2
(/2)E
n

(m+M)
2

donde m es la masa del neutrón
M es la masa del núcleo
 es el ángulo de deflexión del neutrón(0<<π)

En caso de choque frontal:  = π y la energía transferida
será máxima, ya que sin
2
90 = 1 , y entonces tenemos:

4mM
E
N
= --------- E
n

(m + M)
2


Se observa que si m=M , la energía transferida será E
N
= E
n
,
es decir, toda la energía del neutrón se transfiere al núcleo,
Así, en un choque frontal (n,p), el neutrón transferirá el
máximo de su energía. Se concluye que el poder de frenado de
un material será mayor, para el caso de neutrones, cuando su
número atómico sea más pequeño y de ahí el interés de usar
materiales con mucho Hidrógeno, para desacelerar los
neutrones.

Ejercicio: ¿Qué porcentaje de la energía del neutrón es
transferida, en los siguientes casos?:
a)En un choque frontal con un núcleo de plomo
b)En un choque frontal con un núcleo de carbono
c)En un choque frontal con un núcleo de hidrógeno

B. La colisión inelástica
En la colisión inelástica el núcleo queda en estado excitado,
habiendo absorbido parte de la energía cinética del neutrón
incidente; esta energía no aparece después del choque como
energía cinética, sino que el núcleo excitado se desprende de
ella por emisión de un fotón gama.
En este tipo de colisión se forma un núcleo compuesto
intermedio, que absorbe parte de la energía cinética que traía
el neutrón incidente, convirtiéndose en un núcleo excitado(el
neutrón puede ser totalmente absorbido).Son reacciones de
transmutación de un elemento químico a otro.

b.1) Colisión sin emisión de neutrones
- Reacción (n,gama):En general el núcleo adquiere E
N
< 8 MeV, y
tiene lugar en un gran número de elementos. Se le denomina
captura radiante o de activación neutrónica o de producción
de radioisótopos, ejemplos:
* 92U238 + n -----> 92U239 + gama
* Co59 + n -----> Co60 + gama
* 48Cd113 + n-----> 48Cd114 + gama
El Cd113 tiene una gran sección eficaz de absorción de
neutrones térmicos (σ=20 800 barns), por lo que el Cadmio
natural, que contiene el 12,35% de Cd113, se emplea con gran
eficacia como absorbente de neutrones en las barras de control
de los reactores nucleares.
-Reacción (n,α):La emisión de partículas alfa, es
prácticamente simultánea con la llegada del neutrón incidente
y su detección, por la ionización que produce, sirve como
medio indirecto para la detección de neutrones. En este
fenómeno se basan muchos de los detectores de neutrones que se
emplean para medir el flujo neutrónico producido por un
reactor nuclear (detectores de boro). Ejemplos:
* 3Li6 + n --->3Li7--->1H3 + 2He4
* 5B10 + n --->3Li7 + α

- Reacción (n,p): Sucede si el núcleo adquiere E
N
> 8MeV y es
limitada a unos cuantos isótopos de número másico bajo.
Ejemplos:
* 016(n,p) N16 (Se produce con neutrones rápidos en
reactores refrigerados por aire o agua)
* He3(n,p) H3 (Se usa para detectar neutrones con Helio.
La ionización la producen el protón y el
tritio).
b.2) Colisión con emisión de neutrones
- Reacción de fisión (n,2n); (n,3n)
Se produce en algunos átomos pesados, cuyos núcleos, tras
absorber un neutrón, se escinden en dos fragmentos principales
con energías cinéticas del orden de los 100MeV, liberándose
además algunos neutrones , lográndose de manera efectiva, la
multiplicación neutrónica.
*92U235+ n------>92U236----> 38Sr98 + 54Xe135 + 3n
36Kr90 + 56Ba144 + 2n
36Kr92 + 56Ba141 + 3n