You are on page 1of 455

H U-C

Generaciones cunticas
Una historia LA FSICA EN EL SIGLO XX

H el ge K r a gh
Traduccin
Daniel Duque Campayo
Ana Granados Sanandrs
Manuel Sangesa Lazcano
Revisin cientfica de
J os Alberto Prez Diez
sk sl -

rO
ndice
Prlogo vi
Primera parte: de la consolidacin a la revolucin
l Fsica finisecular: un modelo cambiante del mundo 3
2 El mundo de la fsica 13
3 Descargas en gases y lo que sigui 27
4 Arquitectura atmica 44
5 La lenta ascensin de la teora cuntica 58
6 Fsica a bajas temperaturas 73
7 La relatividad de Einstein y de otros 86
8 Una revolucin fallida 103
9 La fsica en la industria y en la guerra lis
Segunda parte: de la revolucin a la consolidacin
10 Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 135
11 Saltos cunticos 150
12 El surgimiento de la fsica nuclear 168
13 De dos partculas a muchas antipartculas 184
14 Implicaciones filosficas de la mecnica cuntica 199
15 El sueo de Eddington y otras heterodoxias 211
16 La fsica y las nuevas dictaduras 222
17 Fuga y ganancia de cerebros 237
18 Del enigma del uranio a Hiroshima 249
/
H
5
S
V
3
Tercera parte: progreso y problemas
19 Temas nucleares 269
20 Militarizacin y megatendencias 285
21 Descubrimientos de partculas 302
22 Teoras fundamentales 322
La cosmologa y el renacimiento de la relatividad
24 Elementos de la fsica del estado slido 356
25 Fsica de ingeniera y electrnica cuntica 371
26 La ciencia atacada, la fsica en crisis? 384
27 Unificaciones y especulaciones 399
Cuarta parte: una mirada atrs
28 La fsica Nobel 417
29 Un siglo de fsica en retrospectiva 431
Apndice. Lecturas recomendadas 443
Bibliografa 453
Prlogo
Este trabajo fue escrito entre 1996 y 1998, ante la sugerencia de Princeton University
Press. Originalmente, cuando acept la invitacin para escribir un libro sobre la histo
ria de la fsica durante el siglo xx, pens que sera una materia relativamente fcil. Pron
to me espabil. Debera haber sabido que simplemente no es posible escribir un relato
de un volumen equilibrado y razonablemente completo de la fsica del siglo xx. Lo que
sigue es un sustituto, una descripcin bastante breve y muy condensada de lo que creo
que han sido los desarrollos ms significativos en un siglo de pensamiento y experi
mentacin fsicos que puede denominarse como el ms importante siglo de la fsica.
El libro est estructurado en tres partes esencialmente cronolgicas. La primera
parte cubre el desarrollo entre la dcada de 1890 a aproximadamente 1918, al final de
la Primera Guerra Mundial. La segunda parte se concentra en el desarrollo entre las
dos guerras, sobre 1918-1945, y la tercera parte se dedica al desarrollo en el resto del
siglo. La divisin en periodos no debera ser controvertida, como tampoco lo debera
ser la decisin de empezar a mediados de la dcada de 1890 ms que en 1900. Se acep
ta en general que la fsica moderna empez con los grandes descubrimientos de los
aos 1890 y no con la introduccin de la discontinuidad cuntica de Planck de 1900.
Me he esforzado en escribir un relato que llegue hasta el presente y que tambin i n
cluya partes de muy reciente progreso que normalmente se considerara no histrico
todava. Surgen problemas al escribir de manera histrica sobre hechos recientes,
pero stos son problemas prcticos y no enraizados en la ciencia contempornea yen
do ms all del anlisis histrico. El libro tiene una forma y tamao que excluye cual
quier ambicin de exhaustividad, por no decir completitud. En cualquier caso, una
historia completa de la fsica del siglo xx no tendra sentido al ser imposible de res
cribir desde un punto de vista prctico. Como la mayora de los trabajos histricos, ste
es selectivo y limitado en su alcance y contenido. Las selecciones indudablemente pue
den ser criticadas. El material que he elegido ha sido incluido por variadas razones,
siendo una de ellas la disponibilidad de escritos y anlisis histricos. El objetivo del li
VIII Generaciones cunticas
bro es dar cuenta del desarrollo de la fsica durante un periodo de cien aos que sea di
gerible, informativo y suficientemente representativo. Existen, inevitablemente, mu
chos objetos de estudio y subdisciplinas que no he incluido, en parte por falta de espa
cio y en parte por falta de fuentes secundarias. Entre los temas que haba contemplado
incluir en principio, pero que al final tuve que dejar fuera, estn la ptica, la ciencia de
materiales, la fsica qumica, la geofsica, la fsica mdica, la fsica en los pases del Ter
cer Mundo y el debate posterior a 1950 concerniente a la interpretacin de la mecni
ca cuntica. Sin embargo, pienso que lo que se ha incluido no desmerece seriamente, a
pesar de los criterios de seleccin ms o menos arbitrarios, las tendencias generales en
el progreso de la fsica moderna.
El problema de escribir un informe equilibrado es difcil, no solamente en relacin
con las subdisciplinas y sus proporciones sino tambin con relacin a las naciones. La
fsica siempre ha sido internacional, pero sin duda algunas naciones han contribuido
ms al progreso cientfico que otras. Mi descripcin es bsicamente una historia de la
fsica en Europa y Norteamrica, con alguna mencin tambin a las contribuciones ja
ponesas. Esto es simplemente un reflejo de que las contribuciones importantes de la f
sica se han distribuido entre las naciones y regiones geogrficas. Guste o no, la mayo
ra de las naciones del mundo prcticamente no han desempeado papel alguno en el
desarrollo de la fsica moderna. Una de las tendencias significativas del periodo de la
posguerra ha sido la predominancia de los fsicos estadounidenses en una ciencia que
originalmente era europea. Debido a esta predominancia, y por la fuerte posicin que
los investigadores estadounidenses tienen en la historia de la ciencia, el conocimiento
histrico de la fsica moderna estadounidense es mucho ms rico que el de la de Euro
pa y otras regiones, incluyendo la antigua Unin Sovitica. Es bastante posible que la
predominancia relativa de escritos sobre fsicos estadounidenses haya causado que mi
descripcin se centre demasiado en la escena estadounidense, pero teniendo en cuen
ta las circunstancias, no poda hacer mucho para evitarlo.
Tomados conjuntamente, los veintinueve captulos cubren un amplio espectro de
la fsica, no slo con respecto a los gneros y disciplinas, sino tambin con respecto a
las proporciones de la fsica. Siempre debera tener presente que la fsica (o las ciencias
fsicas) es un rea rica y de mltiples facetas que tiene implicaciones mucho ms all
de los aspectos puramente cientficos relacionados con la fsica fundamental. Quise es
cribir un libro amplio, pero no tan amplio como para que perdiera el norte de qu es
distintivamente el mundo de la fsica. Este libro no est consagrado solamente a los as
pectos cientficos o intelectuales de la fsica, pero tampoco se concentra en la historia
social e institucional. Trata de integrar las distintas aproximaciones o al menos in
cluirlas de un modo razonablemente equilibrado. Tambin he prestado ms atencin
a la fsica aplicada o de ingeniera de lo que es habitual. I gnorar la interfase fsica-tec
nologa y concentrarse en la llamada fsica fundamental solamente, sin duda dara una
descripcin distorsionada de cmo se ha desarrollado la fsica en este siglo. No es slo
que la mayora de los fsicos del mundo est ocupada con aspectos aplicados de su
ciencia, y as ha sido durante la mayor parte del siglo, sino que tambin en su mayora
Prlogo I X
han sido las aplicaciones tecnolgicas la va por la que la fsica se ha convertido en una
fuerza importante del cambio social.
El pblico objetivo de este libro no es principalmente fsicos o especialistas en la his
toria de la ciencia. Es mi deseo que atraiga a un colectivo de lectores mucho ms amplio
y que pueda servir como libro de texto en cursos de naturaleza interdisciplinar o en cur
sos introductorios de fsica y de historia. Con unas cuantas excepciones, he evitado las
ecuaciones, y aunque el libro presupone algo de conocimiento de fsica, est escrito en su
mayor parte a un nivel elemental. Mi decisin de evitar el aparato de las notas que a me
nudo se ve como un distintivo de los que se llaman a s mismos libros acadmicos es un
intento de hacer que el texto sea ms accesible a los lectores que no estn familiarizados
con el sistema de notas (a veces bastante artificial) de libros ms eruditos. En casi todas las
citas, he incluido referencias en el texto a fuentes donde pueden encontrarse con facilidad.
Ms que referirme a la fuente original, en muchos casos he hecho referencia a una fuente
posterior, secundaria, muy a menudo el lugar donde recog la cita. En un libro de estas ca
ractersticas, no tiene sentido incluir numerosas referencias a antiguos artculos cientfi
cos de Annalen der Physik o de Philosophical Magazine; el lector que quisiera ahondar en
la fuente original puede hacerlo a travs de la fente de la que he obtenido la cita. Todo el
libro est, en gran medida, basado en fuentes secundarias, sobre todo los numerosos bue
nos libros y artculos escritos por historiadores de las ciencias fsicas. Tambin he extra
do con libertad y de manera extensa de algunos de mis trabajos anteriores sobre la histo
ria de la fsica moderna, la qumica, la tecnologa y la cosmologa.
El problema de las fuentes es bastante distinto en relacin con la fsica en el ltimo
tercio o cuarto de siglo. Mientras que existe una abundancia de fuentes secundarias
que lidian con progresos ms antiguos en la fsica, escritos bien por historiadores o
bien por participantes, slo hay unos cuantos anlisis histricos de la fsica posterior a
1960 (la fsica de altas energas es una excepcin). En esta parte de la cronologa, he te
nido que cimentar mi informe en el material til que existe, en las recopilaciones de
los fsicos ms o menos informados de la historia y en un anlisis no muy sistemtico
de lo que he podido encontrar en artculos y reseas cientficas. Physics Today ha sido
una fuente fiable; las referencias a esta publicacin en la tercera parte estn abreviadas
como PT. La bibliografa y el apndice de lecturas recomendadas recogen una bue
na seleccin de la literatura que los lectores quiz deseen consultar para poder pro
fundizar en los temas cubiertos por este libro.
El ttulo de trabajo del libro era originalmente Revolucin a travs de la tradicin.
Con este ttulo quera referirme a la dialctica entre las teoras existentes y los cambios
revolucionarios que han sido caractersticos de la fsica durante el siglo xx. Desde lue
go que ha habido revoluciones en las estructuras tericas de la fsica, pero stas no han
sido rechazos en bloque de las tradiciones clsicas, muy al contrario, han estado sli
damente enlazadas con partes esenciales de la fsica de Newton, Maxwell y Helmholtz.
La teora de la relatividad y la mecnica cuntica, indudablemente las dos mayores re
voluciones del pensamiento fsico del siglo xx, se construyeron cuidadosamente para
corresponderse con las teoras clsicas dentro de los lmites clsicos.
X Generaciones cunticas
El respeto por las tradiciones ha sido asimismo un hilo conductor en los mayores
cambios tericos que han ocurrido despus de completar la mecnica cuntica. Hasta
el punto de que stas puedan ser calificadas como revolucionarias, han sido revolucio
nes conservadoras. Los cambios han sido mucho menos importantes en el mbito me
todolgico que en el cognitivo. Han ocurrido algunos cambios, pero no de una natu
raleza fundamental. Bsicamente, los mtodos aceptados por la ciencia de los aos
noventa del siglo xx son los mismos mtodos aceptados en los aos noventa del siglo
xix. Si buscamos cambios realmente radicales durante los tres ltimos cuartos de siglo,
no deberamos fijarnos en los mtodos, sino ms bien en el propio tejido del mundo,
la ontologa de la fsica: o deberamos mirar hacia las dimensiones social, econmica y
poltica. En trminos de mano de obra, organizacin, dinero, instrumentos y valor po
ltico (y militar), la fsica experiment un salto marcado en los aos siguientes a 1945.
Los cambios sociopolticos hicieron de la fsica de 1960 una ciencia muy diferente de
la que haba sido un siglo antes, pero no causaron el correspondiente salto en los es
tndares metodolgicos y cognitivos. En cualquier caso, ste no es el lugar para deba
tir a ningn nivel estos temas ms amplios. En el libro que sigue he descrito, ms que
analizado, partes importantes del progreso de la fsica entre 1895 y 1995. Los lectores
que estn interesados en contemplar una foto global, o evaluar los cambios revolucio
narios y hacer comparaciones a lo largo del curso de un siglo, deberan estar mejor
equipados con el material y la informacin que se presentan aqu.
Me gustara expresar mi agradecimiento a mi colega Ole Knudsen, que ley el ma
nuscrito y sugiri varias mejoras.
Helge Kragh
Aarhus, Dinamarca
Primera parte:
de la consolidacin a la revolucin
CAPTULO 1
Fsica finisecular:
un modelo cambiante del mundo
El filsofo y matemtico Alfred North Whitehead se refiri una vez al ltimo cuarto
del siglo xix como una era de ortodoxia cientfica exitosa, no molestada por ningn
pensamiento ms all de las convenciones [...] uno de los momentos del pensamiento
ms aburridos desde los tiempos de la Primera Cruzada (Whitehead 1925, p. 148).
Todava es corriente creer que la fsica de fin de siglo fue un asunto algo aburrido, que
se construa firme y complacientemente sobre la cosmovisin determinista y mecni
ca de Newton y sus seguidores. Nos cuentan que los fsicos no estaban en absoluto pre
parados para las conmociones que ocurrieron en dos etapas: primero, el inesperado
descubrimiento de los rayos X, el electrn y la radiactividad; y despus la verdadera re
volucin, que consisti en el descubrimiento por parte de Planck del cuanto de accin
en 1900 y la teora de la relatividad de Einstein en 1905. De acuerdo con este aceptado
punto de vista, no slo la mecnica newtoniana gobern soberana hasta que fe hecha
aicos por las nuevas teoras, sino que la generacin victoriana de fsicos crea ingenua
mente que todas las cosas que mereca la pena saber ya se saban o se sabran pronto si
guiendo el camino de la fsica existente. Albert Michelson, el gran fsico experimental
americano, dijo en 1894 que parece probable que la mayora de los grandes principios
fundamentales han sido esencialmente establecidos y que los futuros avances se deben
buscar sobre todo en la aplicacin rigurosa de estos principios a todos los fenmenos
que nos interesen (Basash 1972, p. 52). Cun irnico, pues, que los nuevos rayos del
profesor Rntgen -el primero de varios descubrimientos que se resistan a una explica
cin basada en los grandes principios fundamentales- se anunciaran tan slo un ao
despus. Y cunto ms importante parece la nueva fsica de principios del siglo xx si se
compara con puntos de vista como los de Michelson.
El punto de vista aceptado es en parte un mito pero, como la mayora de los mitos,
est basado en hechos. Por ejemplo, Michelson no era el nico fsico de la dcada que
expres la sensacin de que la fsica estaba esencialmente completa y que lo que que
daba era, o bien fsica aplicada, ms en concreto medidas, o descubrimientos relativa
4 Generaciones cunticas
mente menore$. Cuando Max Planck ingres en la Universidad de Mnich en 1875, un
profesor de fsica le advirti que la especialidad que haba elegido estaba ms o menos
terminada y que no caba esperar que se descubriera nada nuevo. Sin embargo, a pesar
de que esta sensacin ciertamente exista entre los fsicos, es cuestionable cmo de ex-
tendida estaba. Muy pocos fsicos tericos de los 1890 parecen haber aceptado el pun-
to de vista de Michelson, y tras los increbles descubrimientos de Rntgen, Henri Bec-
querel, . j. Thomson y los Curie, incluso el fsico experimental ms conservador se vio
obligado a darse cuenta de su falacia.
Qu decir de la afirmacin de que la fsica de hace cien aos descansaba en la -
todoxia y la aceptacin complaciente de mecnica newtonana? Exista una cosmo-
visin mecanicista, o siquiera alguna cosmovisin comnmente aceptada? Mientras
que la cuestin de la completitud puede ser discutida, es absolutamente falso que los
fsicos se aferraran obstinadamente a la cosmovisin mecanicista hasta que Enstein les
enseara una leccin en 1905 (o Planck en 1900). La tendencia no mecanicista ms m-
portante se basaba en la teora electromagntica, pero no slo era esto una de las se-
ales del deseo general de confrontar la cosmovisin mecanicista y buscar nuevos fun-
damentos que o bien se opusieran a ella o bien frieran modificaciones radicales de ella.
De acuerdo con el modelo del mundo de la mecnica clsica -l a versin laplaciana del
newtonismo (que no debe confundirse con las propias ideas de Newton)- el mundo
consista en tomos, que eran los lugares donde se daban diversas fuerzas de largo y
corto alcance y en donde actuaban stas. La fuerza gravitatoria era el ejemplo paradig-
mtico de tales fuerzas, actuando a cierta distancia sobre el espacio vaco. Con la llega-
da de la teora de campos, la mecnica de propagacin de fuerzas cambi, pero Max-
well y la mayora de los otros fsicos de la teora de campos continuaron buscando una
base mecnica para sus modelos. El desplazamiento conceptual ms importante fue
quiz el surgimiento -de hecho, necesidad- de un ter universal como el casi hipo-
ttico medio continuo que inunda todo a travs del cual las fuerzas se propagan a ve-
locidad finita.
En 1902, en la parte final de un libro de texto sobre ptica, Michelson declar que
crea que no parece lejano el da en el que las lneas convergentes de muchas regiones
de pensamiento aparentemente lejanas se encuentren en [... terreno comn. con-
tinu, entonces la naturaleza de los tomos y las fuerzas involucradas en su unin -
mica; las interacciones entre estos tomos [... como se manifiestan en el fenmeno de
la luz y la electricidad; la estructura de las molculas y los sistemas de molculas de los
cuales los tomos son las unidades; explicacin de la cohesin, elasticidad y grave-
dad: todo esto ser clasificado dentro de un solo cuerpo compacto y consistente de co-
nocimiento cientfico (Michelson 1902, p. 163). Y ste era el mismo Michelson que,
ocho aos atrs, haba sugerido que la fsica estaba cercana a su fin. Fueron los des-
cubrimientos del electrn y la radiactividad los que causaron su cambio de actitud? O
fue quiz el descubrimiento de Planck de la ley de la radiacin, basada en la nocin de
la cuantizacin de la energa? Nada de eso; estos recientes descubrimientos no se men-
cionaban en el libro. El entusiasmo de Michelson tena su raz en una de las ms gran-
6 Generaciones cunticas
can, todos los fenmenos fsicos sern una rama de la matemtica pura (Informe del
BAAS 1895, p. 595).
Como veremos, parecidos puntos de vista siguieron desempeando un papel impor
tante a lo largo del siglo xx. A pesar de que muchos de los contemporneos de Hicks ha
bran suscrito su filosofa, en 1895 la mayora de los fsicos haba abandonado la teora
de vrtices de los tomos. Dcadas de trabajo terico no haban llevado a un progreso
real y el gran programa de los vrtices estaba degenerando en matemticas estriles.
Algo muy parecido se puede decir de otra teora atmica hidrodinmica, la teora
del chorro de ter, desarrollada por el matemtico Karl Pearson en los aos 1880-
1890. De acuerdo con esta teora, el tomo definitivo era un punto en el ter a partir
del cual el nuevo ter flua de manera continua en todas las direcciones del espacio.
Como los tericos de vrtices, Pearson aplicaba su teora a una serie de problemas, y
crea que sera capaz de explicar -en pri ncipio- la gravitacin, el electromagnetismo
y los fenmenos qumicos. A pesar de que la teora de Pearson no suscit el mismo in
ters que la teora de vrtices, merece la pena mencionarla porque inclua, no slo las
fuentes, sino tambin los sumideros del ter; esto es, una especie de materia negativa.
Gravitatoriamente, la materia negativa, que repele la materia ordinaria pero atrae
otra materia negativa, haba sido debatida previamente en los aos 1880 por Hicks, en
marcada en la teora atmica de vrtices, y el extrao concepto reapareci en la teora
de Pearson, as como en otros debates de la fsica finisecular. Por ejemplo, el fsico bri
tnico Arthur Schuster especul de manera algo ligera que podran existir sistemas es
telares enteros de antimateria, indistinguibles del nuestro a excepcin de que dos siste
mas estelares se repeleran entre s en lugar de atraerse. No slo introdujo los nombres
antimateria y antitomos en 1898, sino que tambin sugiri que la materia y la an
timateria se ani qui l ar an una a ia otra aj coli si onar, anticipando por tanto un impor
tante concepto de la fsica cuntica posterior.
En la versin de antimateria de Pearson, el ter entraba por un chorro y desapareca
de nuestro mundo por un sumidero. De dnde vena el ter en primer lugar? Segn Pe
arson escribi en 1892, no aparecera simplemente de la nada, sino que probablemente
vendra de una cuarta dimensin a la que volvera de nuevo. Aqu tenemos otro con
cepto que normalmente se observa como un invento de la teora de la relatividad del si
glo xx, apareciendo de manera inesperada en la fsica de la cosmovisin antigua. En rea
lidad, las ideas de hiperespacios y su posible significado en la fsica no eran nuevas en
los aos 1890. En 1870, el matemtico britnico William Kingdon Clifford utiliz el
concepto debido a Riemann de geometra curva no eucldea para sugerir que el movi
miento de la materia y el ter era en realidad la manifestacin de una variacin de la
curvatura del espacio. Esta idea general de una geometrizacin de la fsica era bien co
nocida a finales del siglo xix e inspir a varios fsicos, astrnomos y matemticos, por
no mencionar a escritores de ciencia-ficcin como H. G. Wells. Por ejemplo, en 1888, el
eminente astrnomo estadounidense Simn Newcomb propuso un modelo del ter ba
sado en el espacio hiperdimensional, y en 1900 el alemn Karl Schwartzschild utiliz ex-
8 Generaciones cunticas
sicos, incluyendo a Pierre Duhem en Francia, argumentaban que la creencia en tomos
y molculas era metafsica y que todos los fenmenos empricos se podan explicar sin
la hiptesis atmica.
El programa de la energtica se consider un reto al punto de vista tradicional me-
cnico-molecular lo bastante grande como para que se adoptara como tema de discu
sin en el encuentro anual de la Asociacin Alemana de Cientficos Naturales y Fsicos
en Lbeck, 1895. El encuentro cont con una famosa discusin entre Boltzmann, que
atac a los energeticistas, y Helm y Ostwald, que argumentaron contra la visin meca
nicista del mundo. Es interesante notar que ni Boltzmann ni los otros presentes en el
encuentro simplemente defendieran la cosmovisin mecnico-clsica o suscribieran
de lleno el punto de vista que Helm y Ostwald criticaban. Boltzmann declar que la
cosmovisin mecanicista estaba en va muerta y que la visin de que ninguna otra ex
plicacin puede existir excepto la del movimiento de los puntos materiales, las leyes de
los cuales vienen determinadas por fuerzas centrales, ha sido generalmente abandona
da mucho antes de los comentarios del seor Ostwald (J ungnickel y McCormmach
1986, p. 222). En cualquier caso, Boltzmann no vea ningn mrito en el programa de
los energeticistas y prefiri trabajar sobre una base mecnica, sintiendo que por s sola
estaba lo suficientemente desarrollada como para asegurar el progreso cientfico.
La alternativa energtica recibi un apoyo slo modesto entre fsicos y qumicos,
pero la crtica de la teora atmica y el nfasis en lo fundamental del concepto de ener
ga se repitieron tambin por parte de muchos cientficos no directamente asociados
con el programa de la energtica. El principal fsico francs, Pierre Curie (quiz ms
conocido como el marido de Marie Curie) podra ser un ejemplo. De acuerdo con su
punto de vista positivista de la ciencia, Curie se apartaba de las hiptesis materialistas
y atmicas y favoreca un fenomenalismo inspirado en las leyes de la termodinmica.
l y algunos otros fsicos franceses mantenan que la termodinmica era el ideal de teo
ra fsica. Sostenan que la energa, no la materia, era la esencia de una realidad que slo
podra ser entendida como procesos o acciones. Desde el principio de la dcada de
1880 en adelante, el fsico-filsofo austraco Ernst Mach defenda una interpretacin
fenomenolgica de la fsica, de acuerdo a la cual las teoras y conceptos fsicos eran ma
neras econmicas de organizar datos sensoriales. Mach admita la utilidad de la mec
nica molecular, pero no la consideraba una teora fundamental ni que expresara la
realidad fsica. Desde un punto de vista fundamental, l prefera los principios energe
ticistas a las leyes de la mecnica. De nuevo de acuerdo con Ostwald y sus aliados,
Mach mantena que los tomos no eran sino ficciones convenientes. Adems Mach cri
ticaba el corazn mismo de la mecnica, la idea de fuerza expresada mediante la se
gunda ley de Newton. Heinrich Hertz emprendi una crtica fundamental de la mec
nica en cierto modo similar, desde un punto de vista positivista, y apoyndose slo en
las concepciones fundamentales de espacio, tiempo y masa. Sin embargo este tipo de
anlisis crtico de la mecnica no involucraba necesariamente un deseo de abandonar
la cosmovisin mecnica. S era as en el caso de Mach, pero para Hertz las nuevas ver
siones de la mecnica simplemente afirmaban esta cosmovisin. De hecho, una de las
Fsica finisecular: un modelo cambiante del mundo 9
principales metas de la mecnica libre de fuerza$ de Hertz era establecer una teora me-
cnica del ter electromagntico.
cosmovisin mecnica se consideraba estancada en la dcada de 1890, y hasta los
tradicionalistas tenan que admitir que no disfrutaba de un xito universal. Aparte de la
turbulenta relacin entre la mecnica y la ley de entropa, haba un problema ms an-
tiguo relacionado con teora cintica de los gases. Tan pronto como en 1860, Maxwell
haba observado que los cocientes que se medan entre los calores especficos de los ga-
ses diatmicos a presin constante (: ) y a volumen constante (cv) no estaban de acuer-
do con el teorema de equiparticin basado en teora mecnica. f)e acuerdo con esta
teora, y = cp/cv= 1+ 2/, donde n es el nmero de grados de libertad de la molcula. 1
problema era que el resultado que se predeca para gases diatmicos se ajustaba a los ex-
perimentos (que proporcionaban y = , slo si se asuma que la molcula era rgida y
no tena partes internas; esta suposicin pareca inconsistente con los resultados de la es-
pectroscopa que indicaban claramente vibraciones internas que intercambiaban energa
con el ter. 1 problema se trataba como una anomala pero por supuesto haca falta ms
que una simple anomala para conmocionar el punto de vista mecnico. Y sin embargo
el fallo aparente del teorema de equiparticin se consideraba lo bastante serio como para
figurar como uno de los dos nubarrones de la famosa conferencia Nineteenth Century
Clouds Over the Dynamical Theory ofHeat and Light (Nubarrones del siglo diecinueve
sobre la teora dinmica del calor y la luz) que Lord Kelvin imparti frente a Instltu-
cin Real (Poyal I nstitution) en abril de 1900. La otra amenaza era el fracaso de la expli-
cacin del movimiento de la tierra a travs del ter segn se mostraba en el experimen-
to del flujo del ter de Michelson y Edward Morley. (Sobre esto referimos al captulo 7.)
La nueva fsica que surgi durante los primeros aos del siglo XX no fue una revo-
lucin contra una cosmovisin newtoniana petrificada, algo anloga a la revolucin de
Galileo contra el aristotelsmo. Ya en 1905, la cosmovisin mecancista haba sufrido
ataques durante ms de una dcada, y solamente por esta razn nunca hubo demasia-
do conflicto entre instein y Newton. I ncluso ms importante que la oposicin inspi-
rada por la termodinmica y la energtica fue la nueva y vigorosa tendencia de la teo-
ra electromagntica que caracteriz la dcada de 1890. Trataremos con ms detalle
esta denominada cosmovisin dectromagntica en el captulo 8, y aqu slo enfatiza-
mos su importancia y sus elementos clave. 1 problema bsico de la fsica a finales del
siglo XIX fue quiz la relacin entre ter y materia: era el ter el sustrato fundamental
a partir del cual se construye la materia? o, por el contrario, era la materia una cate-
gora ontolgica ms fundamental de la cual el ter era simplemente un caso partcu-
lar? 1 primer punto de vista, en el que se daba la primaca a las estructuras en el ter,
se file volviendo ms comn en el cambio de siglo, cuando los modelos mecnicos del
ter fueron reemplazados por modelos electrodinmicos.
Si el electromagnetismo era ms fundamental que la mecnica, tena sentido nten-
tar derivar las leyes mecnicas de las del electromagnetismo, y esto era precisamente lo
que intentaban muchos fsicos tericos. 1 electromagnetismo se consideraba un prin-
cipio unificador de toda la ciencia, no muy distinto del papel que se le asignaba a la
10 Generaciones cunticas
energa en la energtica de Ostwald. La manera en la que Ostwald y sus aliados ener
geticistas hablaban de la materia subordinada a la energa y de que todos los sucesos
[eran] al final nada ms que un cambio en la energa era sorprendentemente similar a
la retrica de los electrodinmicos slo que con el ter o campo electromagntico
sustituyendo a la energa. En ambos casos, el materialismo se descartaba y la mate
ria se declaraba un epifenmeno. J oseph Larmor, el eminente terico britnico, no te
na dificultades en imaginar un mundo basado en un ter inmaterial y trascendente.
Admita, como escribi en 1900, que esto podra parecer dejar la realidad atrs pero
defenda su cosmovisin etrea argumentando que describa una realidad interna que
no era directamente accesible a los sentidos (L armor 1900, p. vi). ste era un argu
mento que Mach, Ostwald y otros fenomenalistas no habran aceptado. Al principio
del nuevo siglo, la imagen del mundo monista y electromagntica fue aceptada por una
proporcin creciente de fsicos de vanguardia en Alemania, Inglaterra, Francia y los Es
tados Unidos. La fsica consista en la fsica de la materia y la fsica del ter electromag
ntico y la tendencia a evitar este dualismo no deseado era identificar materia con ter
ms que al revs. Esto no quiere decir que no hubiera voces disidentes o que la doctri
na electromagntica permeara todo el campo de la fsica. Haba fsicos que -aos an
tes que Einstein- rechazaban el ter como un concepto metafsico y algunos continua
ban buscando modelos mecnicos del ter o incluso consideraban el ter un estado
especial de la materia ordinaria. Los libros de texto de este periodo por lo general se
fundamentaban en una base mecnica y no reflejaban el cambio de la cosmovisin que
se discuta en la fsica terica puntera. As es como son por lo general los libros de tex
to: por naturaleza conservadores y cautos en su actitud frente a las ideas modernas.
La tendencia en la fsica terica alrededor de 1900 era ms un desplazamiento en
ideas fundamentales desde la mecnica a la termodinmica y la electrodinmica, y era
ms que el resultado de una serie de descubrimientos espectaculares. Era parte de un
cambio en la cosmovisin que tena ramificaciones fuera de la fsica y que fue alimen
tado en parte por el Zeitgeist particular del periodo, un espritu del tiempo a veces ca
racterizado como neorromntico. El historiador Russell McCormmach resumi con
acierto la situacin como sigue: Toda la configuracin cultural durante el cambio de
siglo estuvo implicada en el cambio del pensamiento mecnico al electromagntico. Los
conceptos electromagnticos inmateriales resultaban atractivos en la misma manera
que la imaginera inerte y material de la mecnica resultaba desagradable (McCorm
mach 1970, p. 495). Un elemento importante de esta configuracin cultural fue un an
timaterialismo generalizado. Tomando distintas formas en las distintas naciones cient
ficas, la doctrina antimaterialista consista en creer que la materia est muerta. Si la
materia no era la realidad ltima sino tan slo la manifestacin de un ter inmaterial no
pareca irracional disputar otras doctrinas establecidas que se derivaban de la fsica de
la materia, incluyendo la permanencia de los elementos qumicos y las leyes de la con
servacin de la materia y la energa. En efecto, en algunas esferas, las mismas cualidades
de permanencia y conservacin se consideraban sospechosas dentro de una imagen del
mundo que enfatizaba la transformacin, la evolucin, y el devenir.
Fsica finisecular: un modelo cambiante del mundo
Como ejemplo, consideremos psiclogo y fsico aficionado francs Gustave Le-
Bon, quien en 1896 anunci el descubrimiento de lo que l mismo denomin luz ne-
gra, un nuevo tipo de radiacin invisible que l crea diferente de, pero quiz relacio-
nada con, los rayos X y catdicos. Aunque a la alegacin del descubrimiento de LeBon
no le fue bien, sus ideas generales de la materia, la radiacin y el ter se recibieron fa-
vorablemente por parte del pblico y fueron hasta cierto punto representativas del
Zeitgeist del periodo en crculos cientficos. En su libro La Evolucin de la Materia, un
xito del cual se imprimieron doce ediciones y se vendieron 44.000 ejemplares, LeBon
conclua que toda la materia es inestable y que constantemente emita radiacin o
efluvios. Se sostena que las cualidades materiales eran epifenmenos que la materia
exhiba en el proceso de transformarse en el ter imponderable a partir del cual fuera
originada. Segn LeBon, no exista dualidad entre energa y materia, que '
representaban distintas etapas en un proceso evolutivo, el resultado final del cual era el
estado puro etreo. Entre sus muchos argumentos a favor de la degradacin continua
de la materia en ter, LeBon consideraba que la radiactividad era particularmente con-
vincente. Comparta el punto de vista de muchos fsicos de que radiactividad es una
propiedad que presenta toda la materia. Entonces, si todos los elementos qumicos
emitan radiaciones etreas, no se acabaran deshaciendo y no probara esto lo inma-
terial de la materia? como LeBon expres bastante ms drsticamente, no repre-
sentara el ter el nirvana final hacia el cual todas las cosas retornan despus de una
existencia ms o menos efmera? (LeBon 1905, p. 315). LeBon y muchos de sus con-
temporneos crean que, de hecho, ste era el caso.
Las especulaciones cuasicientficas de LeBon tenan un atractivo considerable para
los muchos cientficos que no estaban satisfechos con los ideales positivistas y ansia-
ban una ciencia no dogmtica y ms juvenil que satisficiera lo que ellos asociaban con
el espritu humano. Sus ideas tocaron un punto sensible en un periodo que ha sido
descrito como una revolucin contra el positivismo e incluso -pero con menos jus-
tificacin- una revolucin contra la razn (MacLeod 1982, p. 3). Entre los simpati-
zantes de los argumentos de LeBon estaba el gran Hemi Poincar. ?ero LeBon no era
un fsico terico y sus puntos de vista, aunque de moda, no eran particularmente mo-
dernos. Si los fsicos de fuera de Francia no le tomaban demasiado en serio, pudo ha-
ber sido porque no incorpor al ter electromagntico en sus especulaciones. Aunque
es razonable hablar de un espritu general de la fsica alrededor del final de siglo, el gra-
do de consenso no debera exagerarse. Haba diferencias considerables entre los puntos
de vista de los fsicos principales y tambin existan importantes diferencias naciona-
fes. En Alemania y Francia, por ejemplo, la reaccin contra la cosmovisin mecanicis-
ta se asociaba con las virtudes positivistas e ideales termodnmcos ms a menudo que
en I nglaterra. Los fsicos britnicos por lo general no mostraban simpata por el pun-
to de vista de la ciencia positivista y orientado a los hechos que defendan Pierre Curie,
Duhem, Ostwald, Mach y otros. En 1896, en un comentario crtico a la energtica de
Ostwald, el fsico irlands George FitzGerald distingua entre el estilo britnico meta-
fsicamente receptivo y el estilo alemn inductivo y poco filosfico. Un britnico quie
12 Generaciones cunticas
re emocin, escribi, algo que suscite entusiasmo, algo con inters humano (Wyn-
ne 1979, p. 171). El grito de guerra pidiendo emociones, acciones y procesos evoluti
vos con inters humano se repetira en los neorromnticos franceses que contrasta
ban su estilo con el de los alemanes, supuestamente poco imaginativos. Al mismo
tiempo, se oponan al estilo britnico de fsica, que encontraban demasiado mecani-
cista y con falta de esprit.
CAPTULO 2
El mundo de la fsica
Personal y recursos
Quines eran los fsicos sobre 1900? Cuntos haba y cmo estaban distribuidos segn
naciones e instituciones? En qu tipo de fsica trabajaban? Quin los financiaba? Exami-
nemos primero el nmero de fsicos, es decir, de la gente que contribua al avance de la f-
sica bien directamente, como los investigadores, bien indirectamente, como los profesores.
No se sabe demasiado sobre el entorno social de los fsicos alrededor del cambio de siglo,
pero un estudio sobre los fsicos alemanes mostr que el fsico joven alemn tpico prove-
na de los estratos sociales ms altos, las clases media y alta. -y siempre era l- era so-
cialmente indistinguible del acadmico humanista joven. Eos qumicos en cambio - y en
particular, los qumicos orgnicos- procedan ms frecuentemente de la comunidad de ne-
gocios (tabla 2.1) . diferencia probablemente reflejaba la conexin cercana entre qumi-
e industria alemana, una conexin que todava no era firerte en lo tocante a fsica.
El significado del trmino fsico ha cambiado, por supuesto, con el tiempo, pero
en 1900 el significado de la palabra no difera demasiado del actual; la fsica haba al-
canzado por aquel entonces un nivel profesional que presentaba ms similitudes con
lo que llegara a ser en 1990 que con lo que haba sido en 1810. La gran mayora de los
fsicos, es decir, aquellos que contribuan a la literatura de investigacin fsica, eran
profesionales en el sentido de que se ganaban la vida como miembros acadmicos de
institutos fsicos en universidades o escuelas politcnicas (como las Technische Hoch-
schulen en Alemania). Aficionados con talento, profesores de secundaria, e individuos
adinerados todava tenan un cierto papel, pero era pequeo y disminua rpidamen-
te. Un gran nmero de ingenieros y expertos tcnicos se ocupaban de la fsica aplicada
(industrial y mdica, por ejemplo) y podran ser clasificados razonablemente como f-
sicos tambin. De todos modos nos limitaremos a aquellos que ocupaban puestos de
enseanza explcitamente dedicados a la fsica, los fsicos llamados acadmicos. Como
sucede generalmente con la ciencia, la fsica era un fenmeno casi exclusivamente
14 Generaciones cunticas
TABLA 2.1.
Contexto social de los cientficos doctorados alemanes
Campo Ano
N. de
doctorados
Clases
profesionales
medias y altas (%)
Comunidad de
negocios (%)
Agricultura
(%)
Fsica 1899 56 52 36 9
1913 68 53 40 7
Matemticas 1899 19 53 39 16
y astronoma 1913 8 50 50 0
Qumica 1899 99 25 66 8
orgnica 1913 99 33 57 10
Qumica 1899
77
29 61 10
inorgnica 1913 42 40 45 14
Humanidades 1899 64 50 44 6
1913 441 50 38 4
Nota: Los datos para e
ao 1899 son la media de 1896-1902. Datos basados en Pyenson 1979.
TABLA 2.2.
Fsicos acadmi cos al rededor de 1900
Miembros facultativos y
asistentes
N de fsicos, por
milln
Gastos
(en miles de marcos),
por fsico
Productividad total
(anual), por fsico
Austria-Hungra 64 1,5 560
8,8
Blgica 15 2,3 150 10
Reino Unido 114 2,9 1.650 14,5 290 2,2
Francia 105 2,8 1.105 10,5 260 2,5
Alemania 145 2,9 1.490 10,3 460 3,2
Italia 63 1,8 520 8,3 90 1,4
J apn
8 0,2
Pases Bajos 21 4,1 205 9,8 55
76
Rusia 35 0,3 300 8,5
Escandinavia 29 2,3 245 8,5
Suiza
?7
8,1 220 8-7.
Estados Unidos 215
2,8 2.990 14,0 240 1,1
Nota: El equivalente de 1.000 marcos en 1900 era de aproximadamente 240 dlares. Datos resumidos
de Forman, Heilbron y Weart 1975.
El mundo de la fsica 15
europeo-estadounidense, a pesar del auge de J apn y del trabajo que se llevaba a cabo
en las colonias inglesas, alemanas, holandesas y otras (mayoritariamente por blancos).
Queda claro a partir de la tabla 2.2 que, en primer lugar, la fsica en 1900 era un pa
uelo. El nmero total de fsicos acadmicos en el mundo estaba probablemente entre
1.200 y 1.500. (En comparacin, en 1900, el nmero de miembros en las sociedades na
cionales qumicas de I nglaterra, Alemania y Francia, superaba los 3.500.) Adems este
pauelo estaba dominado por unos pocos pases, de los cuales Gran Bretaa, Francia,
Alemania y los Estados Unidos eran con mucho los ms importantes; su nmero total
de unos 600 fsicos representaba casi la mitad de la poblacin mundial de fsicos. En se
gundo lugar en la jerarqua estaban pases como Italia, Rusia y el I mperio austrohnga-
ro; y despus, en un tercer grupo, naciones ms pequeas como Blgica, Holanda, Sui
za y los pases escandinavos. Hay que destacar que en 1900 los Estados Unidos ya
contaban con ms fsicos que cualquier otro pas, y que la densidad de fsicos entre los
cuatro grandes era la misma (sobre 2,9 por milln de habitantes) y considerable
mente menos que en Suiza y Pases Bajos. Aunque Estados Unidos lideraba cuantitati
vamente la fsica, estaba muy por detrs de las tres potencias europeas en cuanto a pro
ductividad e investigacin original. Esto se deba en parte al clima en las principales
universidades americanas que era todava ajeno -de hecho a veces hostil- a los ideales
alemanes de investigacin y pertenencia al mundo acadmico como elementos esencia
les de la carrera de profesores de universidad. En 1889, el presidente del Massachusetts
I nstitute of Technology (MI T) declar que nuestro objetivo debe ser: la mente del es
tudiante, no el descubrimiento cientfico, no el logro profesional, un punto de vista que
difcilmente poda llevar a muchos descubrimientos cientficos (Kevles 1987, p. 34).
Diez aos despus, en los umbrales del siglo xx, Henry Rowland dio un discurso
ante la recin formada Sociedad Americana de Fsica (American Physical Society). Fir
me partidario de la ciencia pura, Rowland comparta el ideal alemn de la fsica como
cultura e investigacin libre. Formamos un pequeo y nico cuerpo de hombres, una
nueva variedad de la raza humana, dijo Rowland a su audiencia. El nuevo cuerpo era
una aristocracia no de riqueza, no de pedigr, sino de intelecto e ideales, la cual man
tiene en la ms alta estima a aquel que ms aumenta nuestro conocimiento o a quien
lucha por l como el ms alto bien. Rowland saba muy bien que muchos de sus com
patriotas no compartan su punto de vista. Deploraba que gran parte del intelecto de
este pas todava se desperdicia en la actividad de la llamada ciencia prctica, la cual
atiende a nuestras necesidades fsicas, [mientras que] tan slo poca atencin y poco di
nero se destina a la mayor parte del asunto, que atrae tan slo a nuestro intelecto
(Rowland, 1902, p. 668). En tiempos del discurso de Rowland, las cosas estaban cam
biando rpidamente y la fsica estadounidense estaba en camino de convertirse en un
factor principal dentro de la fsica mundial. En 1893 apareci el primer nmero de
Physical Review, en 1899 se fnd la Sociedad Americana de Fsica y dos aos despus
el Congreso autoriz 250.000 dlares para construir la National Bureau of Standards.
En este mismo ao, Andrew Carnegie proporcion la enorme suma de 10 millones de
dlares para fndar una institucin que estimulara la investigacin bsica. El resulta-
16 Generaciones cunticas
Produccin anual de doctorados en fsica estadounidenses
Grfico 2.1. El auge de la fsica en los Estados Unidos, como muestra el nmero de fsicos estadouni-
denses que obtuvieron el doctorado en fsica entre 900 y 1940. Fuente: Weart 1979a, 296; N. Reingold
(ed.), The Sciences in the American Context: Perspectives. Smithsonian Institution Press, derechos
reservados 1979. Usado con permiso del editor.
do, la Carnegie I nstitution, tuvo un efecto estimulante en la investigacin en las uni-
versidades estadounidenses.
El nmero de miembros de la Sociedad Americana de Fsica indica el crecimiento
de la profesin de fsico en los Estados Unidos.De menos de un centenar de miembros
en 1899, diez aos despus el nmero se haba incrementado a 495. En 1914 super los
700, y durante la siguiente dcada tasa de crecimiento fue incluso ms elevada (va-
se figura 2.1). Sobre 1910, la fsica estadounidense estaba abandonando la sombra de
Europa, a pesar de que el pas todava era dbil en fsica terica y de que la mayora de
las contribuciones que aparecan en Physical Review no alcanzaban la calidad de revis-
tas Annalen der Physik o Philosophical Magazine. A pesar de fsicos eminentes como
Robert Wood, Albert Micheison, Robert Miilikan y Gilbert Lewis, la fsica estadouni-
dense era todava relativamente provinciana y dependiente de lo que suceda en Euro-
pa. Lndwig Boltzmann visit la Universidad de California, Berkeley, en 1905. Encontr
la naturaleza bella y las mujeres robustas, pero se qued menos impresionado del ni-
18 Generaciones cunticas
TABLA 2.3
Distribucin de campos de estudio de artculos invitados en la
Conferencia de Pars de 1900
Campos de estudio Nmero Porcentaje
Electricidad y magnetismo 22 24
Fsica mecnica y molecular 19 20
Cuestiones generales; medidas y unidades 15 16
ptica y termodinmica 14 15
Fsica csmica 9 10
Magneto-ptica, rayos catdicos, rayos de uranio
8
9
Fsica biolgica 5 6
del siglo xx (vase tabla 2.4). Entre 1890 y 1914 se construyeron 22 nuevos laborato
rios de fsica en Alemania, 19 en el I mperio britnico, 13 en los Estados Unidos y 12 en
Francia. Aunque fue Alemania la que erigi ms instituciones, las inversiones britni
cas y estadounidenses fueron sustancialmente mayores. Mientras que Alemania invir
ti un total de 10.300 marcos por fsico y ao, las inversiones estadounidenses fueron
el equivalente a 14.000 marcos y las britnicas, a 15.500. Por supuesto esto son prome
dios, y existan grandes variaciones de fsico a fsico y de instituto a instituto, con los
experimentales mucho ms caros de mantener que los tericos. Por ejemplo, mientras
TABLA 2.4.
I nstitutos de fsica y facultades
de institutos Facultades, 1900 Facultades, 1910
Austria-Hungra 18 48 59
Blgica
4 9 10
Reino Unido 25 87 106
I mperio britnico, otros 7 10 13
Francia 19 54 58
Alemania 30 103 139
Italia 16 43 51
J apn 2 6 17
Pases Bajos
4 10 13
Escandinavia 7 18 26
Suiza 8 17 23
Estados Unidos 21 100 169
Nota: Basado en datos de Forman, Heilbron y Weart 1975.
El mundo de la fsica 19
que el instituto de fsica de Universidad de Berln reciba 26.164 marcos en 1909, el
^queo instituto de Planck para fsica terica tena que aparselas con un presu-
puesto de 700 marcos.
El auge en las instalaciones fsicas estaba muy relacionado con el marcado cambio
reacia la investigacin como la principal funcin de la educacin superior, que tena sus
races en Alemania y fue completamente aceptada en la mayora de otros pases slo
.-acia 1900. Por aquel entonces, el estudiante de investigacin se convirti en una figu-
ra central en cualquier institucin fsica con ' y con la llegada de estu-
d^tes de investigacin surgi la necesidad de ms espacio de laboratorio. Los datos
de la Universidad de Leipzig son reveladores: cuando el instituto de fsica se construy
en 1835, el 12 por 100 del rea se plane para el uso de laboratorio; en 1873 el institu-
:o se expandi por un factor de 4, y el espacio de laboratorio se increment al 46 por
100; otra expansin, en 1904, y por un factor de 3, result en un 60 por 100 para labo-
ratorios y despachos para estudiantes de doctorado. As pues, durante un periodo de
0 aos, el espacio para la investigacin se haba incrementado unas 60 veces. El tra-
rajo de investigacin como parte de los estudios de doctorado se remonta al laborato-
rio de qumica de J ustus Liebig en Giessen, en la dcada de 1830, y se '
en fsica en muchas universidades alemanas entre 1870 y 1890. Pero no era una medi-
da evidente por s misma, incluso en las principales ' alemanas. El insti-
tuto de fsica de Universidad de Tubinga se erigi al final de la dcada de 1880, y por
aquel entonces no se esperaba que los estudiantes del instituto llevaran a cabo inves-
figaciones cientficas independientes, como friedrich Paschen relataba en 1906, aa-
diendo que a este respecto, la situacin se ha alterado esencialmente en los ltimos 10
aos (Forman, Heilbron y Weart 1975, p. 103).
Hasta aproximadamente 1890, en los Estados Unidos y muchos otros pases ni si-
quiera se esperaba que los profesores llevaran a cabo investigaciones cientficas inde-
pendientes. El laboratorio fsico J efferson de la Universidad de Harvard se complet en
1884. Albergaba laboratorios y una gran aula, y su objetivo era tanto la enseanza
como la investigacin. J ohn Trowbridge, el director del laboratorio de 1888 a 1910, te-
na bien presente que iba siendo hora de seguir la tradicin alemana en la fsica. En
1884 advirti contra el sistema de clases o recitaciones no apoyado por trabajo de la-
boratorio todava tan corriente, e inici cursos basados en el laboratorio para los cua-
les el nuevo laboratorio vena perfecto. Doce aos despus, Trowbridge poda mirar
atrs sobre un periodo de cambios tanto en la docencia como en la investigacin: Hoy
en da se espera una cierta cantidad de trabajo original de [el profesor de fsica en Har-
vard]. Durante los ltimos diez aos se ha hecho ms investigacin original en la Uni-
versidad de Harvard que en los 200 aos previos (Aronovitch 1989, pp. 95 y 99).
Publicaciones de sica
Qu se obtuvo entonces de las inversiones en fsica? Los fsicos, como otros cient-
feos, producen artculos; el nmero de artculos de investigacin es la medida ms di
20 Generaciones cunticas
recta de la productividad cientfica. Hasta 1900 las publicaciones peridicas de fsica
existan ms o menos en el mismo formato que hoy, pero por supuesto en menor n
mero y mucho menos especializadas. Aunque la mayor y ms sustancial parte de la in
vestigacin fsica se publicaba en revistas especiales de fsica, tambin hubo muchos ar
tculos que aparecan en revistas o anuarios que adems cubran otras disciplinas. Por
ejemplo, Comptes Rendus, publicada por la Academia de Ciencias en Pars, los Gttin-
gen Nachrichten publicada por la Sociedad Cientfica de Gotinga y los Proceedings o f the
American Association for the Advancement o f Science. Muchos pases contaban con re
vistas locales dedicadas a la fsica, generalmente escritas en el lenguaje local y a menu
do publicadas por la sociedad de fsica local, pero raras veces aparecan artculos de in
vestigacin con significacin internacional en revistas de pases ms pequeos. Estos
artculos generalmente se incluan en las principales revistas de fsica de las grandes na
ciones occidentales que eran Philosophical Magazine (I nglaterra), Journal de Physique
(Francia), Annalen der Physik (Alemania), Nuovo Cimento (Italia) y Physical Review
(Estados Unidos). La tabla 2.5 proporciona el nmero de artculos de fsica en 1900 y
muestra que Alemania iba claramente por delante de los otros pases tanto en produc
cin de artculos como en productividad por fsico.
La fuerte posicin de Alemania en fsica, tanto cuantitativa como cualitativamente,
era incuestionable. En lo tocante a la calidad, o lo que los historiadores venideros de la
ciencia han juzgado como importantes contribuciones a la fsica, el fidedigno Dictio-
nary o f Scientific Bibliography lista 197 fsicos que tenan ms de 20 aos en 1900. De
ellos, 52 eran alemanes y 6 austracos. Las nacionalidades de los otros fsicos en cabe
za que se incluyen en el Dictionary son: Gran Bretaa con 35, Francia con 34, Estados
Unidos con 27, Rusia con 9, Holanda e Italia ambos con 7 y Suecia con 5. sta es bsi
camente la misma lista que aparece en otras evaluaciones. En su mayor parte, la inves
tigacin fsica de alta calidad se concentraba en las cuatro potencias econmicas y po
lticas del mundo. stas contaban con el 75 por 100 de los fsicos importantes
histricamente del periodo. Si Austria-Hungra, Holanda y Escandinavia se incluyen
TABLA 2.5
Revistas de fsica en 1900
Pas Principal revista de fsica Artculos, 1900 Porcentaje Productividad
Gran Bretaa Philosophical Magazine 420 19 2,2
Francia Journal de Physique 360 18 2,5
Alemania Annalen der Physik 580 29 3,2
Italia Nuovo Cimento 120 6 1,4
Estados Unidos Physical Review 240 12
1,1
Todos los dems
-
280 14
-
Nota: La ltima columna muestra el nmero medio de artculos por fsico acadmico.
El mundo de la fsica 21
en un grupo germnico, los nmeros son 86 por 100 para los cuatro grandes y 38
por 100 para el bloque germnico. Los datos de los premios Nobel cuentan aproxima-
damente la misma historia. I )e los veinte ganadores entre 901 y 1914, diecisis eran
de los cuatro grandes (aunque slo uno estadounidense), y tambin lo eran el 77 por
100 de los candidatos propuestos.
La revista principal de fsica en la primera dcada del siglo XX era probablemente
Annalen der Physik, aunque en el mundo angloparlante tena como rival a la Philoso-
phical Magazine. Annalen se remontaba a 1799, cuando su nombre era Annalen der
Physik und Chemie, pero cuando Paul Drude se convirti en editor en 1900 se elimin
el Chemie; ya haba suficientes revistas de qumica y fsica-qumica, y haca tiempo
que Annalen haba empezado a concentrarse en la fsica pura. ' <$la muerte de Dru-
de en 1906, Wilhelm Wien se convirti en editor, mientras que Planck continu sien-
do coeditor y responsable de fsica terica. Dado que Annalen era una revista alemana,
naturalmente la gran mayora de los autores eran alemanes, pero tambin haba mu-
chas contribuciones de fsicos austracos, escandinavos y holandeses. Annalen era una
revista prestigiosa para la investigacin pura y casi todos sus artculos provenan de f-
sicos universitarios o fsicos de los principales laboratorios, como el
nische Reichsanstalt (I nstituto I mperial de Fsica y Tecnologa) de Berln.
A pesar de lo prestigioso de Annalen, no era sin embargo especialmente difcil con-
seguir publicar en l. La revista inclua un gran nmero de artculos aburridos e insg-
nieantes, a menudo disertaciones doctorales experimentales apenas abreviadas. En
drstico contraste con las prcticas editoriales posteriores, en 1906 la tasa de rechazo,
de acuerdo con la estimacin de Planck, era slo del 5 al 10 por 100 de los artculos en-
viados. 1 crecimiento en fsica se reflejaba en la expansin gradual de Annalen, que ! -
crement sus nmeros anuales de doce en 1900 a diecisis en 1912. Adems de la re-
vista, donde se publicaba investigacin completa en artculos que a menudo eran muy
largos, se publicaba como secuela una revista con resmenes, la Beiblatter zu der An-
nalen der Physik. Es bien sabido que la caracterstica de la literatura fsica, y de la cien-
TABLA 2.6
Publicaciones sobre espectroscopia, 1890-1910
1890 1895 1900 1905 1910
Alemania 81
105 167 144
17)
I nglaterra 52 60 62 73 69
Francia 32 41 42 74 53
Estados Unidos 37 44 70
67
Italia 5 11 11 13 11
Otros 17 33 39 42 41
Total 218 287 365 416 412
Fuente: Kayser 1938.
22 Generaciones cunticas
tfica en general, es un crecimiento exponencial. Sin embargo, hay motivos para creer
que esta tan discutida ley de crecimiento exponencial es vlida slo para la ciencia a
partir de 1920. En lo concerniente a la fsica, el nmero de artculos revisados en las
principales revistas de resmenes era aproximadamente constante durante el periodo
1900-1910. Las Beiblatter de 1900 revisaban 2.469 artculos en sus 1.358 pginas; diez
aos despus, la revista inclua 2.984 artculos en sus 1.312 pginas. El nmero de ar-
tculos que aparecan en Fortschritte derPhysik fluctuaba de manera similar entre 872.
y 2.825 durante este periodo. No haba ningn sntoma de crecimiento sistemtico, ex-
ponencial o de otro tipo.
Durante la primera dcada del siglo, los Annalen se fueron orientando hacia el tipo
de fsica terica que Planck quera fomentar. Aparecieron muchos artculos sobre teo-
ra electrnica, relatividad, teora cuntica, termodinmica y teoras de la gravedad.
Durante dos dcadas, la revista fue el emblema de las nuevas tendencias en fsica te-
rica. Estas tendencias se reflejaban tambin en el bisemanal Physikalische Zeitschrift,
que se empez a publicar en 1899 y especializado en artculos ms cortos. Sin embar-
go, esta revista no llegaba a tener la calidad de los Annalen y era utilizada frecuente-
mente por autores cuyos manuscritos haban sido declinados por Planck y Wien. tra
nueva revista alemana de fsica era el Jahrbuchfr Radioactivitat und Elektronik, fun-
dada en 1904 y editada por J ohannes Stark. Como se indica en su nombre, el Jahrbuch
se especializaba en la fsica con origen en los grandes descubrimientos de la dcada de
1890, especialmente la radiactividad, los rayos X y la fsica electrnica. (Elektronik o
electrnica significaba entonces la fsica del electrn y todava no haba adquirido el
significado de ingeniera posterior.) El Jahrbuch de Stark estaba dedicado casi en su to-
talidad a temas experimentales y no inclua teoras electromagnticas del electrn o si-
milares en su definicin de electrnica.
Si es que cabe hablar de un campo y una tcnica fsica que caracterizase toda la ds-
ciplina, quiz un buen candidato sera la espectroscopia: sta, tanto '
como la terica, era en muchos sentidos el campo puntero de la fsica, y continu OCU-
pando una posicin sobresaliente durante dos dcadas. Los artculos sobre espectros-
copia, clasificados bajo las entradas espectros y efecto Zeeman, componan el
3,2 por 00 de todos los artculos resumidos en Science Abstracts en 1898. En 1908 el
nmero se haba incrementado hasta el 6,2 por 100. El espectroscopista Henrch Kay-
ser se jactaba de poseer una coleccin completa de artculos en su rea de investiga-
cin. En 1938 el fsico de 85 aos public un estudio estadstico sobre el desarrollo de
la espectroscopia (tabla 2.6). Los datos no slo muestran una imagen del desarrollo de la
espectroscopia, sino que tambin proporcionan una cruda indicacin de la distribu-
cin de la fsica en distintas naciones en el periodo de 1890 a 1910.
[Jna mirada japonesa a la fsica europea
La fsica prcticamente no exista en J apn antes de 1870; incluso en el cambio de si-
glo, los institutos de investigacin cientfica eran pocos y mal equipados. La fsica se ense
El mundo de la fsica 23
aba en la Universidad de Tokio, fundada en 1877, pero se daba una prioridad muy baja
a inve^igacin. No haba partidas en el presupuesto universitario para la investiga-
cin, recordaba un fsico de las condiciones en los primeros ao, del nuevo siglo. En
facultad de ciencias de Universidad de Tokio de aquellos das, el presupuesto operativo
era de slo unos 000. yenes (sobre 2.00 dlares) para fsica y 4.000 yenes para qumica.
Esto apenas era suficiente para cubrir los instrumentos, compuestos qumicos, libros, re-
vistas, muestras, carbn, gas y electricidad que se necesitaban para ensear a los estudian-
tes, y mucho menos para realizar investigacin (Nakayama, Swain yYagi 1974, p. 166).
Hantaro Nagaoka (de quien hablaremos ms en el captulo 4) fue uno de los pi-
eros de la fsica japonesa. Se licenci por la nueva Universidad de Tokio en 1887 y de
1893 a 1896 se embarc en un viaje profesional por Europa, continuando sus estudios
en las universidades de Mnich, Berln y Viena. En julio de 1910, siendo entonces pro-
fesor de la Universidad I mperial de Tokio (que era como se haba rebautizado a la -
versidad de Tokio) y el principal fsico de J apn, parti de nuevo hacia Europa en un
viaje profesional. Asisti a congresos internacionales, visit varios de los ms eminen-
tes institutos de fsica, rindi homenaje a los hroes de la fsica (muertos o vivos) y es-
tableci contactos con importantes fsicos. Eo que Nagaoka vio en su viaje y narr en
sus cartas es una muestra bastante representativa de lo que suceda entre los principa-
les fsicos europeos; y por aquel entonces la fsica era todava, en gran medida, equiv'a-
lente a la fsica europea. Como investigador activo en los aspectos de la fsica tanto ex-
' como tericos (y competente en francs, alemn e ingls), Nagaoka
estaba bien cualificado para dar una narracin fiable sobre el estado de la fsica en Eu-
ropa, y quiz ms objetivamente que las narraciones de los propios europeos. En una
carta de noviembre de 1910 al fsico italiano Augusto Righi, un experimental que tra-
bajaba en electricidad y ptica, Nagaoka mencionaba que l haba ido de Bolonia
(donde haba estado con Righi) a Roma, y de all a Ginebra, Zurich, Mnich y Berln.
stas son algunas de sus impresiones:
En el laboratorio del . Weiss en Zurich se estn llevando a cabo muchos nter(*-
santes trabajos sobre magnetismo; all he visto un electroimn proporcionar ms de
80.000 gauss. En Mnich, Ebert est trabajando en proyectos conectados con la electri-
cidad atmosfrica y se estn realizando varias investigaciones interesantes en el labora-
torio de R6ntgen y en el I nstituto de Fsica Terica bajo la direccin de Sommerfeld. El
Technische Hochschule de Mnich tiene tambin un instituto de fsica tcnica, donde se
investiga el efecto J oule-Kelvin en el escape de gases a travs de vlvulas porosas, y se ha
examinado ya el calor especfico del vapor bajo alta presin y temperatura, en conexin
con la significacin [s'c ] del uso de las turbinas de vapor. El nico punto de diferencia
con un laboratorio fsico ordinario parece ser el uso de mquinas de gran potencia, y en
cooperacin de ingenieros mecnicos con los fsicos. (Carazza y Kragh, 1991, p. 39)
En la misma carta, Nagaoka lamentaba la falta de inters que los fsicos europeos
haban mostrado ante su teora atmica de 1904 (vase captulo 4) y daba a entender
24 Generaciones cunticas
que este desprecio era el resultado de la posicin dominante de J. J. Thomson como au
toridad en teora atmica. El importante nombre del eminente fsico ingls me pare
ci lo suficientemente pesado para suprimir el trabajo de un fsico oriental, se queja
ba. Nagaoka era siempre agudamente consciente de ser un oriental en un campo
dominado por blancos, y luch duramente por demostrar que la ciencia japonesa no
era necesariamente inferior a la de Occidente. En una carta de 1888 escribi, no hay
motivo por el cual los blancos deban ser tan superiores en todo y [...J espero que sea
mos capaces de superar a esos yattya hottya [pomposos] en unos 10 20 aos (Koi-
zumi, 1975, p. 87). Para la nueva generacin de cientficos japoneses, la rivalidad cien
tfica no poda separarse del todo de la rivalidad racial.
El ocupado viajero japons tambin visit a Ernest Rutherford en Manchester, a
Heike Kamerlingh Onnes en Leiden, a Pieter Zeeman en Amsterdam y a Edouard Sara-
sin en Ginebra; y en Alemania aadi a Mnich y Berln las universidades o politcni
cas de Bonn, Estrasburgo, Aquisgrn, Heidelberg, Wrzburg, Karlsruhe, Leipzig, Gotin-
ga y Breslau. Relat detalles de muchas instituciones a Rutherford. Estaba impresionado
con el laboratorio de bajas temperaturas de Kamerlingh Onnes y especul sobre si la de
sintegracin radiactiva permanecera inalterada a los pocos grados por encima del cero
absoluto que se podan obtener all. En Amsterdam, Nagaoka vio a Zeeman investi
gando el efecto que lleva su nombre y en Leiden escuch a Hendrik Lorentz discu
tiendo el curioso resultado de [Flix] Ehrenhaft sobre la carga de los electrones, es de
cir, la existencia de sub-electrones; cuando visit el instituto de fsica en Berln,[Erich]
Regener estaba repitiendo el experimento de Ehrenhaft y anunci que el resultado era
completamente errneo. Es obvio a partir de la narracin de Nagaoka que l conside
raba a Alemania la nacin puntera en fsica. Describi el instituto radiolgico de Phi-
lipp Lenard en la Universidad de Heidelberg como quiz uno de los ms activos de
Alemania y aadi que el profesor Lenard y la mayora de sus estudiantes estn traba
jando sobre fosforescencia y accin fotoelctrica. De entre las actividades de Gotinga,
destac la investigacin sismolgica de Wiechert y el laboratorio de Woldemar Voigt, el
cual es justamente celebrado por los numerosos trabajos que estn conectados con la
fsica de los cristales y la magneto y electro-ptica. Hay ms de 20 estudiantes de inves
tigacin. Describi el instituto de L ummer en Breslau, que estaba especializado en p
tica, como esplndido. Pero no todo eran alabanzas: El instituto fsico de Leipzig es
quiz el mayor de Alemania; pero veo que lo mayor no es siempre lo mejor. Por muy
pobre que sea el laboratorio, florecer si tiene investigadores serios y un director capaz.
El tamao y el equipamiento del laboratorio en mi opinin tienen un papel secundario
en las investigaciones cientficas (Badash 1967, p. 60).
El relato de Nagaoka se limitaba a la fsica clsica. No mencionaba la teora cunti
ca y la teora de la relatividad slo de pasada: En Mnich [...] tambin existe un ins
tituto de fsica terica bajo la direccin de Sommerfeld, quien tambin trabaja en el
principio de la relatividad. Esto no se deba a que Nagaoka fuera un conservador que
no haba descubierto la revolucin que en teora haba acontecido en la fsica durante
la primera dcada del siglo. La fsica clsica era completamente dominante por aquel
mundo de la fsica 25
entonces, y de una manera saludable y progresista; las nuevas teora, de los cuantos y
de la relatividad se cultivaban slo por una muy pequea minora de la comunidad f-
sica y eran apenas visibles en el paisaje general de la fsica. Si es que haba una revolu-
cin en camino, pocos eran conscientes de ello. Esta impresin se confirma en un an-
lisis de la distribucin de especialidades fsicas tomadas de revistas principales de
resmenes. As, los 2.984 artculos incluidos en el volumen de 1910 de los Beiblatter zu
den Annalen der Physik (vase tabla 2.7) muestran que casi la mitad de las publicacio-
nes eran de ptica (16 por 100) y electricidad y magnetismo (31 por 100). La catego-
ra de fsica csmica podra llevar a pensar en astrofsica o cosmologa fsica en el
sentido moderno, pero eso sera un anacronismo. Los temas de astrofsica y cosmolo-
ga s que aparecan en la categora, pero tambin la espectroscopia astronmica, la
geofsica, la meteorologa, la electricidad atmosfrica y el geomagnetismo. En la revis-
ta de resmenes de la Sociedad Fsica de Berln, Fortschritte der Physik, la fsica cs-
mica se introdujo en 1890, a la vez que el trmino geofsica. (Astrofsica es un tr-
mino ms antiguo, que apareci por primera vez en 1873.) La fsica csmica era un
intento interdisciplinario de llevar stos y otros fenmenos al dominio de la fsica. Era
una rama popular de la fsica alrededor del cambio de siglo cuando Svante Arrhenius,
el qumico fsico sueco, escribi su influyente Lehrbuch der kosmischen Physik (1903).
Diez aos despus, sin embargo, la fsica csmica haba sido relegada a la periferia de
la fsica.
La composicin general de los temas fsicos proporcionada por los Beiblatter se
confirma con los Science Abstrais norteamericanos, que listaban 1.810 publicaciones
de fsica en 1910. Las diferencias son debidas principalmente a las distintas maneras de
clasificar los temas, ?or ejemplo, mientras la mayora de los artculos del grupo llama-
do en los Beiblatter constitucin y estructura de la materia, trataban de qumica f-
TABLA 2.7
Distribucin de especialidades en el volumen de 1910 de Beiblatter
Especialidad Nmero Porcentaje
Electricidad y magnetismo 913 31
ptica 488 16
Constitucin y estructura de la materia 351 17
Fsica csmica 321 11
Calor 293 10
Mecnica 264 9
Radiactividad 182 6
Medidas y pesos 60 2
General 59 2
Acstica 27
Histrico y bibliogrfico 26 1
26 Generaciones cunticas
sica, Science Abstracts defina el rea ms estrechamente y aada una lista separada de
fsica qumica (lo cual no era lo mismo que la fsica qumica moderna, una subdis-
ciplina posterior a 1930). Cada una de las reas principales se divida en un nmero de
subentidades. La composicin de la categora constitucin y estructura de la materia
muestra claramente que el contenido no era la fsica atmica y molecular, sino lo que
llamaramos qumica terica. Las subdivisiones se daban como sigue: general; masa,
densidad; peso atmico; peso molecular; elementos [qumicos]; compuestos; reaccio
nes; afinidad, equilibrios; soluciones; absorcin, adsorcin; coloides; soluciones sli
das, aleaciones; cristales; y fluidos cristalinos.
En ninguna de las revistas de resmenes contaban demasiado los artculos sobre f
sica atmica, y se pueden buscar en vano entradas sobre temas como estructura at
mica, teora cuntica, relatividad, o nombres asociados. Por supuesto, aparecan
artculos que trataban de estos temas, pero estaban ocultos bajo otras entradas y eran
pocos. Por ejemplo, los artculos sobre relatividad se incluan por lo comn bajo el t
tulo general y los relacionados con los cuantos aparecan en las secciones de calor
y ptica. Un examen de los ttulos en las dos revistas de resmenes lleva a la estima
cin de que, en 1910, menos de cuarenta artculos trataban de la teora de la relativi
dad y menos de veinte de la teora cuntica. La nueva fsica era todava una actividad
marginal, pero no lo sera por mucho tiempo. La impresin de la dominacin de la f
sica clsica experimental se confirma de manera adicional mediante un recuento de los
artculos en el Nuovo Cimento italiano. Entre 1900 y 1904 la fsica clsica (definida
como mecnica, ptica, acstica, termodinmica y electromagnetismo) y la fsica apli
cada representaban el 33 por 100 y el 22 por 100 de las publicaciones, respectivamen
te; diez aos despus los porcentajes eran de 32 y 17. La mayora de las publicaciones
eran experimentales, en concreto 86 por 100 en 1900-1904 y 77 por 100 en 1910-1914.
Los artculos sobre relatividad y teora cuntica eran muy escasos, menos de 10 en el
periodo de cinco aos 1910-1914.
CAPTULO 3
Descargas en gases
y lo que sigui
Uno de los encantos de la fsica es que trata de la naturaleza y la naturaleza guarda sus
secretos. Existen fenmenos naturales, o fenmenos reproducibles en el laboratorio
(que son en todo caso naturales) de los cuales los fsicos, en cierto momento, no tie
nen conocimiento. El descubrimiento de nuevos fenmenos tiene a veces importante
consecuencias para nuestra imagen del mundo. Los fsicos de la dcada de 1890, que
crean que el fundamento de la fsica estaba fijado de una vez por todas, asuman im
plcitamente que todos los fenmenos de la naturaleza importantes ya eran conocidos.
Les esperaba una sorpresa, como se demostr de manera notoria con la serie de des
cubrimientos de entre 1895 y 1900.
Leyendo el captulo 1, uno puede haberse quedado con la impresin de que la
mayora de los fsicos de la dcada de 1890 estaban ocupados con profundas pre
guntas tericas acerca de los fundamentos de la fsica. Sin embargo, esto est lejos de
ser el caso. La gran mayora eran experimentales investigando, por ejemplo, mtodos
de medidas elctricas, fenmenos trmicos, espectroscopia y descargas elctricas en
gases. Aunque los primeros experimentos con descargas en tubos de vidrio al vaco
se realizaron tan pronto como a finales del siglo xvm, fue slo en la dcada de 1850
que el rea atrajo serio inters, sobre todo como resultado del trabajo pionero del
suizo Auguste de la Rive y del alemn J ulius Plcker. J ohann Wilhelm Hittorf, un es
tudiante de Plcker, investig de manera sistemtica la luz que apareca en los tubos,
y la identific con rayos que se emitan del ctodo y se movan en lnea recta a tra
vs de un espacio libre de campos; es decir, con los rayos catdicos, un nombre que
introdujo por vez primera el fsico berlins Eugen Goldstein en 1876. El tema se ha
ba convertido por aquel entonces en una importante parte de la fsica; recibi aten
cin adicional de los experimentos realizados por William Crookes en I nglaterra. En
1879, Crookes lanz la hiptesis de que los rayos catdicos eran corpusculares: una
corriente de molculas electrificadas, o lo que el llamaba un cuarto estado de la ma
cne$ cunticas 28 Generac
teria. El joven Heinrich Hertz fue uno de los muchos que sentan el atractivo reto
que presentaba el nuevo campo, sobre todo porque pareca ofrecer una va rpida ha-
cia el reconocimiento, pero tambin porque los fenmenos de descarga eran enig-
mticos y simplemente fascinantes de mirar. En medio de todo, escribi acerca de
sus primeros experimentos en 1882, se halla la luminosa campana en la cual los ga-
ses representan las ms enloquecidas travesuras bajo la influencia de las descargas y
producen los fenmenos ms extraos, variados y coloridos. Realmente, mi habita-
cin se parece mucho en estos momentos a la cocina de una bruja (Buchwald 1994,
p. 132). Eos aparatos clave en las cocinas de bruja de Hertz y de otros investigadores
de los rayos catdicos eran una serie de tubos de vaco especficamente diseados,
provistos de electrodos, una bobina de induccin de Ruhmkorff para generar la alta
tensin necesaria y, por ltimo -pero no por ello menos importante-, las vitales
bombas de vaco.
Visto en retrospectiva, la pregunta sobre la naturaleza de los rayos catdicos era
ms importante en esta rea de investigacin. Sin embargo, no se consideraba un
asunto de crucial importancia. Muchos fsicos se ocupaban de otros aspectos de los
fenmenos de descarga, como las zonas o tubos de luz coloreada y su comporta-
miento bajo la accin de campos magnticos. Al final de la dcada de 1890, algunos
fsicos crean haber hallado un nuevo tipo de rayos catdicos, a veces denominados
rayos magnticos, pero la proclamacin de este descubrimiento no fue general-
mente aceptada. El fracaso de Hertz en detectar una deflexin de los rayos catdicos
cuando stos cruzaban el campo elctrico de un condensador plano le llev a concluir
que los rayos eran elctricamente neutros y que no eran un efecto primario de la des-
carga. De acuerdo con esto punto de vista, flua una corriente elctrica por dentro del
tubo, pero los rayos catdicos observados eran distintos de la corriente que generaba
los rayos como una especie de flujo onda en el ter. Las conclusiones de Hertz eran
contrarias a la hiptesis corpuscular de Crookes y otros investigadores britnicos,
pero era apoyada por la mayora de los fsicos alemanes. Recibi un fuerte apoyo ex-
perimental por parte de los experimentos realizados en 1894 por el estudiante de
Hertz, Rhilipp Lenard, quien coloc una delgada pelcula de metal como ventana en
el tubo y mostr que los rayos catdicos podan atravesarla. Si los rayos fueran haces
de partculas atmicas o moleculares est permeabilidad no poda explicarse. Toda el
rea era confusa, con evidencia experimental en desacuerdo con todos los puntos de
vista rivales, y ninguna que pudiera discriminar claramente entre ellas. Por ejemplo,
el mismo ao en el que Lenard proporcion apoyo experimental a la hiptesis del pul-
so del ter,}. j. Thomson en I nglaterra argument que la velocidad de los rayos cat-
dicos era tan slo una milsima de la luz; si los rayos fueran procesos electroimn-
ticos en el ter, caba esperar que la velocidad fuera muy cercana a la de la luz. Los
experimentos de Lenard, y la situacin indecisa en la investigacin general de los ra-
yos catdicos, hicieron que muchos fsicos alemanes abordaran el problema. Uno de
ellos fue Wilhelm Conrad Rntgen, un profesor de fsica relativamente poco distin-
guido de la universidad de ^'rzburg.
Descargas en gases y lo que sigui 29
Un nuevo tipo de rayos
I nspirado por los hallazgos de Lenard, Rntgen empez a investigar la penetrabili-
dad de los rayos catdicos en el otoo de 1895. Como otros fsicos que experimentaban
con los rayos, utilizaba una pantalla con platino-cianuro bario para detectar la fluores
cencia causada por los rayos catdicos. La pantalla, que se supona no desempeaba nin
gn papel en el experimento particular, se colocaba a cierta distancia del tubo, que se cu
bra con cartn negro y se operaba en una habitacin a oscuras. El 8 de noviembre de
1895, Rntgen not, para su sorpresa, que la pantalla emita fluorescencia, un fenme
no que no poda ser causado por los rayos catdicos en absoluto. Tras confirmar que el
fenmeno era real, emprendi una investigacin sistemtica de lo que pronto empez a
considerar un nuevo tipo de rayos, distintos tanto de la luz como de los rayos catdicos.
En palabras del propio Rntgen, de su comunicacin original de enero de 1896, su ob
servacin fue sta: Si pasamos la descarga de una bobina de Ruhmkorff a travs de un
[tubo de] Hittorf o un aparato de Lenard, Crookes o similar que est suficientemente ex
hausto y cubrimos el tubo con un manto que se ajuste bastante, o con cartn negro del
gado, observamos en una habitacin totalmente oscura que una pantalla de papel cu
bierta con cianuro-platino-bario se ilumina brillantemente y emite fluorescencia tanto
si se orienta su lado tratado como el otro hacia el tubo de descarga (Segr 1980, p. 22).
El 8 de noviembre es el aniversario oficial de los rayos X, pero por supuesto es demasia
do simplista afirmar que Rntgen simplemente descubri los rayos la tarde de esta fe
cha. Se percat de un fenmeno sorprendente, y transformar la observacin original en
un descubrimiento requiri trabajo duro y mucha reflexin. Slo fue a finales del ao
que Rntgen estuvo seguro de que realmente haba descubierto un nuevo tipo de rayos
y entonces anunci su descubrimiento. Llamarlo el descubrimiento de ao, incluso de la
dcada, no sera ninguna exageracin. Contrariamente a la prctica de una generacin
de fsicos posterior, Rntgen no convoc una conferencia de prensa. De hecho, trabaj
solo y mantuvo su descubrimiento en secreto hasta que apareci publicado.
Los nuevos rayos de Rntgen causaron una enorme conmocin, sobre todo entre f
sicos y doctores de medicina, pero tambin entre el pblico en general. La pregunta n
mero uno entre la comunidad de fsicos se refera a la naturaleza de los nuevos rayos,
cuya categorizacin y comprensin pareca incluso ms difcil que la de los rayos cat
dicos. Es sus investigaciones preliminares, Rntgen haba hallado que los rayos com
partan algunas de las propiedades de la luz, en el sentido de que seguan lneas rectas,
afectaban a las placas fotogrficas y no eran influidos por campos magnticos; por otro
lado, no exhiban ni reflexin ni refraccin y por tanto parecan ser distintos tanto a la
luz como a las ondas electromagnticas hertzianas. Sugiri tentativamente que los rayos
podran ser vibraciones longitudinales del ter, una idea que recibi apoyo de varios f
sicos durante un tiempo. Sin embargo, ni sta ni otras ideas, incluyendo la sugerencia
de que los rayos X eran un tipo extremo de radiacin ultravioleta, gan reconocimien
to general. Durante ms de una dcada, los fsicos trabajaron felizmente con los rayos X
sin saber con qu trabajaban. Esta falta de conocimiento no impidi que se establecie
ra un creciente cuerpo de conocimiento emprico sobre los nuevos rayos, ni impidi
nes cunticas 30 Generac
que los rayos se utilizaran como herramienta en fsica experimental. Por ejemplo, pron-
to se advirti que los tubos de rayos X eran idneos para ionizar gases y, por esta capa-
cidad, los nuevos tubos se utilizaban ampliamente en experimentos. El debate sobre la
naturaleza de los rayos X continu hasta que se acumularon suficientes evidencias
apuntando a que se trataba de una especie de onda electromagntica (transversal), po-
siblemente con una longitud de onda extremadamente corta. Esta creencia se hizo ms
ftrerte cuando el fsico britnico Charles Barkla concluy, a partir de experimentos de
dispersin en 905, que los rayos X mostraban polarizacin. Mas el asunto no estaba re-
suelto en absoluto, y otros experimentos parecieron contradecir la hiptesis ondulato-
ria y favorecer un tipo de radiacin corpuscular, como sostuvo William Bragg en 907.
Con la ventaja de un punto de vista posterior, podemos decir que la confusa situacin
experimental reflejaba la dualidad onda-corpsculo slo aclarada con la llegada de la
mecnica cuntica. Eos rayos X son tanto partculas como rayos, as que no es extrao
que los fsicos de principios de siglo obtuvieran resultados ambiguos. Sobre 1910, pare-
ca que los rayos X podran ser simplemente ondas electromagnticas de longitud de
onda muy corta. Si esto fuera as, la difraccin de los rayos requerira una red con un es-
paciamiento igualmente corto, y en 1912 Max von Laue se dio cuenta de que estos es-
paciamientos se encontraban en las distancias interatmicas entre los iones de un cris-
tal. El experimento fue llevado a cabo por el fsico de Mnich Walter Friedrich y su
estudiante Paul Knipping en [ primavera de 1912. La colaboracin entre el terico Laue
y los experimentales Friedrich y K nipping resultaron en el primer patrn de difraccin
de rayos X de la historia. Esto proporcion, a la vez, una prueba decisiva de que los ra-
yos X eran ondas electromagnticas, con una longitud de onda con un orden de mag-
nitud de 10~13m. A partir de los experimentos de Mnich surgi una nueva rama enor-
me de investigacin en rayos X, el uso de la difraccin de rayos X en cristalografa. Con
pioneros como William H. Bragg y su hijo William L. Bragg, entre otros, la rama pron-
to pas a ser de gran importancia en qumica, geologa, metalurgia e incluso biologa.
Por ejemplo, la cristalografa de rayos X fue un elemento clave en la celebrada determi-
nacin en 1953 de la estructura de doble hlice de la molcula de ADN.
A finales de la dcada de 1890, el sensacional descubrimiento de Rntgen caus una
revolucin menor en la fsica e inspir a muchos fsicos a empezar a investigar el nue-
vo fenmeno. Raras veces se ha recibido un descubrimiento de manera tan entusiasta
tanto por cientficos como por no cientficos. De acuerdo a bibliografa, slo en 1896
aparecieron 1.044 publicaciones sobre rayos X, incluyendo 49 libros. Entre los muchos
fsicos que se unieron a la tendencia de los rayos X estaba Henri Becquerel, profesor de f-
sica en el Museo de Fistoria Natural de Pars-
De $ rayos de Becquerel a la radiactividad
En enero de 1896, el descubrimiento de Rntgen se discuti en la Academia Fran-
cesa de las Ciencias, donde Poincar sugiri que la causa de los rayos podra no ser
elctrica, sino relacionada con la parte fluorescente del tubo de vidrio. Si eso era as,
Fsica finisecular: un modelo cambiante del mundo 5
des generalizaciones de la ciencia moderna [...] que todos los fenmenos del universo
fsico no son sino manifestaciones diferentes de los distintos modos de movimiento de
una sustancia que todo lo inunda: el ter.
Maxwell consider la posibilidad de explicar la gravedad segn su teora electro
magntica, pero abandon tras darse cuenta de que entonces tendra que atribuir una
enorme energa intrnseca al ter. Otros fsicos Victorianos se desanimaron menos f
cilmente y, en el ltimo cuarto del siglo, hubo numerosos intentos de explicar o revi
sar la divina ley de la gravedad de Newton. Algunos de estos intentos se basaban en mo
delos electrodinmicos y otros en hidrodinmicos. Por ejemplo, en los aos 1870 el
fsico noruego Cari A. Bjerknes estudi el movimiento de cuerpos en un fluido infinito
e incompresible, llegando a la conclusin de que dos esferas pulsantes daran lugar a
fuerzas entre ellas que cambiaran con el inverso de la separacin entre sus centros.
Consider esto como una posible explicacin hidrodinmica de la gravedad, o al menos
una analoga interesante. El trabajo de Bjerknes fe retomado por algunos tericos bri
tnicos y en 1898 fe revivido por el alemn Arthur Korn de la Universidad de Mnich,
quien desarroll una teora hidrodinmica de la gravitacin. En ese momento, sin em
bargo, el enfoque estaba puesto en la electrodinmica y los complejos modelos hidro
dinmicos del estilo de Bjerknes y Korn no despertaron mucho inters.
Relacionados con el pensamiento de la hidrodinmica, pero de mayor importancia
y grandiosidad (si bien no con mayor xito), feron los intentos de construir el mun
do nicamente a partir de estructuras en el ter. La teora ms importante de las no
electromagnticas fue la teora atmica de vrtices, originalmente sugerida en 1867
por William Thomson (ms tarde, Lord Kelvin) y desarrollada ulteriormente por toda
una escuela britnica de fsicos matemticos. De acuerdo con esta teora, los tomos eran
modos de movimiento de los vrtices en un fluido primitivo, perfecto, normalmente
identificado con el ter. En su ensayo de 1882, premio Adams, el joven J. J. Thomson re
lat de manera elaborada la teora de vrtices y la extendi a problemas qumicos, in
cluyendo la afinidad y la disociacin. La teora tambin se aplicaba al electromagnetis
mo, la gravitacin y la ptica y era un intento ambicioso de establecer una teora del
todo unitaria y continua basada nicamente en la dinmica del ter. Tan tarde como
en 1895, William Hicks present un informe optimista sobre lo ms novedoso del to
mo de vrtices en el encuentro anual de la Asociacin Britnica para el Avance de la
Ciencia (BAAS en sus siglas en ingls, British Association for the Advancement of
Science). Vale la pena dedicarle algo de espacio a una cita de Hicks que expone su pun
to de vista sobre la meta de la fsica terica:
Mientras, por un lado, la finalidad de la investigacin cientfica es el descubrimien
to de leyes, por el otro, la ciencia habr alcanzado su mximo objetivo cuando haya re
ducido las leyes a una o dos, cuya necesidad est fuera de la esfera de nuestro entendi
miento. Estas leyes ltimas -en el dominio de la ciencia fsica al menos- sern las leyes
de la dinmica de la relacin de materia a nmero, espacio y tiempo. Los ltimos datos
sern los mismos nmero, materia, espacio y tiempo. Cuando estas relaciones se conoz-
Fsica finisecular: un mcdele cambiante del mundo 7
tensivamente la geonietra no eucldea para su trabajo en astronoma. A pesar de que es-
tos y otros trabajos eran, por 1general, especulativos y siempre hipottico, a finale, de
siglo existi un grupo pequeo de investigadores que consideraron los modelos de ter
hiperespaciales o que si no intentaron relacionar el espacio " con pro-
blemas de inters fsico. Especulativos o no, estos intentos se consideraban legtimos en
el marco del espritu de la fsica caracterstico de los aos 1890.
Eos modelos hidrodinmicos del ter diferan del programa laplaciano de la fsica,
pero en todo caso se apoyaban en una base mecnica y no eran intentos de derrocar la
imagen del mundo newtoniana. Despus de todo, la hidrodinmica es la ciencia me-
cnica de los fluidos. La termodinmica, la ciencia del calor y de otras manifestaciones
de energa, constitua un problema mucho ms difcil para la cosmovisin clsica. A
veces se argumentaba que esta rama de la fsica no slo era diferente de la mecnica en
principio, sino que adems tena prioridad sobre sta como una base ms slida sobre
que sera posible construir toda la fsica. En los aos 1890, junto con la electrodin-
mica, la termodinmica empez a competir con la mecnica en lo relativo a problemas
de base. En esta dcada se daba un debate continuo sobre la unidad de la fsica, y no
estaba en absoluto claro qu disciplina podra servir mejor como base de la unidad que
casi todos los fsicos crean que su ciencia deba tener.
Mientras que la ley de conservacin de la energa se explicaba con xito en trm-
nos mecnicos, la segunda ley de la termodinmica no sucumbi tan fcilmente a s-
tos. Para empezar, las leyes de la mecnica son reversibles, o simtricas en el tiempo,
mientras que la segunda ley de la termodinmica establece un cambio irreversible en
la entropa. En su famosa teora mecnico-estadstica de la entropa, desarrollada pri-
mero en 1872 y ms completamente en !877, Ludwig Boltzmann crea que haba re-
ducido la segunda ley a principios mecnico-moleculares, pero su interpretacin fue
puesta en duda y se convirti en objeto de gran controversia. Uno de sus crticos, el f-
sico alemn Ernst Zermelo, basndose en el as llamado teorema de recurrencia de
Poincar, argument en 1896 que la segunda ley no podra derivarse de la mecnica y,
por lo tanto, que era incompatible con una imagen mecanicista unificada del mundo.
Boltzmann neg la validez del argumento de Zermelo y sigui convencido de que no
haba un desacuerdo profirndo entre la mecnica y la termodinmica.
De acuerdo con el fsico Georg Eelm y con el qumico Ludwig Ostwald, ambos ale-
manes, la energa era el ms importante de los conceptos unificadores de la ciencia f-
sica. Por tanto, se mantena que una termodinmica generalizada tendra que reem-
plazar a la mecnica como base de la fsica. Helm y Ostwald llegaron a esta conclusin
alrededor de 1890 y llamaron a su nuevo programa la energtica. En muchos sentidos
la nueva ciencia de la energtica era contraria a la cosmovisin mecanicista y se vea
como una revuelta contra lo que se llamaba materialismo cientfico. Esta revuelta in-
clua la postura de que la mecnica tena que ser sometida a las leyes ms generales de
la energtica; en el sentido de que se mantena que las leyes mecnicas deban ser re-
ducibles a principios energticos. Otro aspecto de la energtica era su negacin del ato-
mismo, excepto como til representacin mental. Ostwald y algunos otros qumicos f-
El mundo de la fsica 17
vel local en fsica terica. Como escribi en el ensayo popular El viaje de un profesor
alemn a El Dorado por primera vez publicado en 1905: En efecto, Estados Unidos
conseguir grandes cosas. Creo en esta gente, incluso despus de haberles visto traba
jando en un entorno que no es el ms favorable para ellos: integrando y derivando en
un seminario de fsica terica [...] (Boltzmann 1992, p. 51).
La fsica siempre ha sido internacional y los contactos entre fsicos de distintas na
cionalidades, incluyendo encuentros y colaboraciones, eran frecuentes en el siglo xix.
Sin embargo, las conferencias organizadas de mbito ms amplio eran escasas, y hasta
el verano de 1900 no se convoc el Primer Congreso I nternacional de Fsica, en Pars.
Al mismo tiempo, y en la misma ciudad, 200 matemticos participaban en el Congre
so I nternacional de Matemticas, el segundo de su tipo. La conferencia de fsica estu
vo organizada por la Sociedad Francesa de Fsica, en conexin con la Exposicin Uni
versal de Pars ese ao. Las actas del congreso en tres volmenes incluan 70 reseas
cientficas escritas por fsicos de quince pases. No es sorprendente que la mayora de
los artculos (36) fueran franceses. A stos les seguan 10 contribuciones alemanas y 6
britnicas, mientras que la cuarta de las principales naciones cientficas, los Estados
Unidos, contribua slo con dos artculos. Tambin estaban representados fsicos de
Holanda (4 artculos), Rusia (4), I talia (3), Austria-Hungra (3), Dinamarca (2), No
ruega (2), Suecia (2), Blgica (2) y Suiza (2); los no blancos estaban representadas por
artculos proporcionados por un japons y un indio. Por supuesto la fuerte represen
tacin francesa en el congreso de Pars no debera tomarse como una posicin equiva
lentemente fuerte en la fsica mundial; de hecho, la fsica francesa, y especialmente la
fsica terica, estaba en declive por aquel entonces y ya no era competitiva de la fsica
en Alemania y Gran Bretaa. Los temas tratados en el congreso de Pars cubran un
amplio espectro, aunque no fuera toda la gama de la fsica contempornea. La tabla 2.3
muestra los temas de los artculos invitados. Hubo seminarios sobre metrologa, elas
ticidad, fenmenos crticos, propiedades mecnicas y trmicas de slidos y lquidos, es
pectroscopia, presin lumnica, ondas hertzianas, magneto-ptica, electricidad atmos
frica, fsica solar, biofsica y gravitacin.
Tampoco se olvidaron los ms recientes descubrimientos: Henri Becquerel y los
Curie hablaron de radiactividad, Wilhelm Wien y Otto L ummer sobre la radiacin del
cuerpo negro (desde el punto de vista terico y experimental respectivamente), Paul
Villard sobre rayos catdicos y J. J. Thomson sobre la teora de los electrones y la cons
titucin atmica. La discusin de los rayos catdicos de Villard es difcil que satisficie
ra a Thomson, o a la mayora de los otros fsicos que asistan. Tres aos despus de la
celebrada identificacin por parte de Thomson de los rayos catdicos con los electro
nes libres, el fsico francs argumentaba que los rayos catdicos no consistan en elec
trones sino en iones de hidrgeno.
Comparada con los niveles que alcanzara, la fsica era una actividad ridiculamen
te barata, pero desde la perspectiva de la financiacin contempornea habitual de la
ciencia, las cosas parecan diferentes. A los gastos de salarios y equipo se aadan los
muchos nuevos laboratorios que se crearon en la dcada de 1890 y los primeros aos
Descargas en gases y lo que sigui 31
haba razones para suponer que todos los cuerpos fuertemente fluorescentes emitan
rayos X adems de sus rayos lumnicos. Los comentarios de Poincar fueron asumidos
por Becquerel, un experto en fluorescencia, y el 24 de febrero comunic a la academia
que una sal doble de uranio, sulfato potsico de uranio, fluorescente, emita lo que l
crea que eran rayos X. Haba colocado la sal sobre una placa fotogrfica envuelta en
papel negro, la haba expuesto a la luz solar durante varias horas, y haba observado en
tonces un bien definido oscurecimiento de la placa cuando fue revelada. Se haba des
cubierto la radiactividad en este momento? No del todo, ya que Becquerel crea que los
penetrantes rayos eran un resultado de la fluorescencia y que la exposicin al sol era
por tanto crucial. Una semana ms tarde, cuando repiti el experimento, pero el sol no
brillaba, se dio cuenta de que la sal de uranio emita los rayos hasta en ausencia de luz
solar. Entendi por fin que haba hecho un descubrimiento, en concreto que la sal de
uranio emita penetrantes rayos sin accin elctrica y sin la accin de la luz solar. El
nuevo fenmeno era al parecer distinto tanto de los rayos X como de la fluorescencia.
Adems, rpidamente descubri que los rayos tambin eran emitidos por otras sales de
uranio e incluso ms fuertemente por el uranio metlico, no fluorescente. De ah que
los rayos se llamaran originalmente a menudo rayos de uranio.
El descubrimiento de la radiactividad por parte de Becquerel fue afortunado, pero
no accidental. Al contrario que Rntgen, el fsico francs se gui por una hiptesis que
quera comprobar, en particular, que los cuerpos intensamente fluorescentes emiten
rayos X. Pero la mayora de los materiales fluorescentes no son radiactivos, as que
por qu se concentr en las sales de uranio? Su eleccin ha sido tradicionalmente
atribuida a la suerte, pero no se deba a la suerte en absoluto. Anteriormente, junto
con su padre Edmond Becquerel (quien tambin era profesor en el Museo de Histo
ria Natural de Pars), haba estudiado los espectros de fluorescencia de compuestos de
uranio y observado que las bandas espectrales obedecan a una notable regularidad.
Es probable que esta regularidad, peculiar de las sales de uranio fluorescentes, inspi
rara a Becquerel la idea de que la imagen visible del sol era trasformada en las mucho
menores longitudes de onda caractersticas de los rayos X. Esta transformacin est
prohibida de acuerdo a la ley de Stokes, descubierta por Gabriel Stokes en 1852. De
acuerdo a esta ley, los cuerpos fluorescentes tan slo pueden emitir radiacin de una
longitud de onda mayor que la de la radiacin que los excita. La ley de Stokes es co
rrecta -se sigue de la teora cuntica de la radiacinpero en la ltima parte del siglo
xix se dieron muchas comunicaciones de fluorescencia anmala, es decir, excepcio
nes a la ley de Stokes. La ley no se consideraba absoluta y, de acuerdo a una teora su
gerida por el fsico alemn Eugen L ommel, la fluorescencia anmala debera tener lu
gar en sustancias que exhiban el tipo de espectros regular que Becquerel haba
observado en las sales de uranio. Si sta era de hecho la manera de razonar de Bec
querel, no es entonces tan extrao que escogieran compuestos de uranio para su in
vestigacin. Su observacin original de los rayos penetrantes emanando de sales de
uranio expuestas a la luz solar podra tan slo haber confirmado lo que l ms o me
nos anticipaba. Los sucesos posteriores no lo hicieron.
32 Generaciones cunticas
Los rayos de uranio no eausaron tanta sensaein como os rayos X y durante un ao
o dos, Becquerel fue uno de un puado de fsicos que estudiaba activamente el nuevo
fenmeno. Despus de todo, los efectos de los rayos de uranio eran dbiles y muchos
fsicos los consideraban tan slo un tipo especial de rayos X, aunque con un origen
cuya explicacin se resista. Desde perspectiva de Becquerel, que crea que los rayos
de uranio estaban relacionados con los peculiares espectros de los compuestos de ura-
nio, no haba razn para suponer que los rayos tambin fueran emitidos por otros
compuestos. Slo cuando Marie y Pierre Curie descubrieron sustancias mucho ms ac-
tivas que el uranio la radiactividad lleg a los titulares y se convirti en un fenmeno
de gran importancia para los fsicos.
La radiactividad del torio se anunci en la primavera de 1898, de manera ndepen-
diente por parte de Marie Curie y del alemn Gerhard Schmidt. Ms tarde en el mis-
mo ao, Marie y Pierre Curie descubrieron en minerales de uranio dos elementos des-
conocidos hasta entonces, a los que propusieron llamar polonio y radio. El radio,
extraordinariamente activo, descubri la radiactividad para el gran pblico e inici
una nueva y excitante fase en el estudio de los rayos de Becquerel. Por cierto, los tr-
minos radiactividad y sustancias radiactivas fueron introducidos por Marie Curie
el mismo ao, 1898. Durante los siguientes aos, un nmero creciente de fsicos en Eu-
ropa y asumieron el estudio de la radiactividad, que pronto pas a ser
una de las reas de la fsica de ms rpido crecimiento. Debo seguir adelante, dado
que siempre hay gente siguindome, escribi Rutherford a su madre en 1902. Debo
publicar mi trabajo actual lo antes posible para mantenerme en la carrera. Los mejo-
res velocistas en esta carretera de la investigacin son Becquerel y los Curie en Pars,
quienes han llevado a cabo gran cantidad de trabajos importantes sobre el tema de los
cuerpos radiactivos durante estos ltimos aos (Pais 1986, p. 62).
Los primeros trabajos sobre radiactividad eran principalmente experimentales y de
exploracin. Qu sustancias eran radiactivas? Cmo encajaban en el sistema peridico
de los elementos? Cules eran los rayos emitidos por los cuerpos radiactivos? Se vea
afectada la actividad por cambios fsicos o qumicos? stas eran algunas de las preguntas
que los fsicos proponan a finales del siglo -y no slo fsicos, ya que la radiactividad les
preocupaba a los qumicos por igual-, fueran fsicos o qumicos, su enfoque era feno-
menolgico y de exploracin; es decir, centrado en la recoleccin y clasificacin de da-
tos. Fue un periodo de gran confusin y de callejones sin salida. Por ejemplo, durante los
primeros ocho aos del siglo, aproximadamente, se crea por lo general que todos los ele-
mentos eran radiactivos. Despus de todo, era difcil creer que la propiedad estaba con-
finada a unos pocos elementos pesados, y los crudos mtodos de deteccin parecan ! -
dicar que, en efecto, se podia encontrar radiacin dbil en todas partes.
De los muchos temas dentro del estudio de la radiactividad, la naturaleza de los ra-
yos era uno de los ms importantes. Ya en 1901 se haba establecido que los rayos eran
complejos, ya que consistian en tres especies de diferente penetrabhdai. Los rayos
beta, fciles de deflectar en un campo magntico, se identificaron rpidamente como
electrones veloces, mientras se acab descubriendo (sobre 1912) que los rayos gamma,
Descargas en gases y lo que sigui 33
neutros, eran ondas electromagnticas similares a los rayos X. La naturaleza de los ra
yos alfa era bastante misteriosa. Los primeros experimentos indicaban que no se de-
flectaban a travs de campos elctricos y magnticos y eran por lo tanto neutros, un
punto de vista que Rutherford, entre otros, mantuvo durante un breve periodo. Sin
embargo, experimentos adicionales, llevados a cabo sobre todo por Rutherford en la
Universidad McGill en Montreal, mostraron que las partculas tenan carga positiva y
de una masa comparable a la del tomo de hidrgeno. Sobre 1905, se haba acumula
do evidencia de que las partculas alfa eran tomos de helio doblemente cargados,
He2+. La hiptesis se confirm brillantemente en 1908, mediante un experimento que
Rutherford, ahora en Manchester, realiz junto con su asistente Thomas Royds. Ru
therford y Royds probaron mediante espectroscopia que se produca helio a partir de
las partculas alfa emitidas por el radn. J unto con los datos de la deflexin magntica
de los rayos alfa, esta identificacin resolvi el asunto.
I ncluso ms importante que la naturaleza de los rayos fue la evidencia de que la ra
diactividad no es un fenmeno permanente, sino que decae con el tiempo. Una sus
tancia radiactiva se convierte en otra sustancia en el sentido de que los tomos cam
bian -se transmutan- de un elemento a otro. ste era el contenido bsico de la ley de
transformacin sugerida por Rutherford y por el qumico Frederic Soddy en 1902. De
acuerdo con esta ley, no slo los tomos se transmutan, sino que tambin lo hacen
aleatoriamente, lo cual se expresa por el hecho de que la transformacin posea una
constante de desintegracin (X) que depende slo de la naturaleza del elemento ra
diactivo. Si el nmero de tomos era originalmente N , tras un tiempo t el nmero se
vera reducido a N(t) = N0e x p ( - \ t ) . Como Rutherford dej claro, esto significa que la
probabilidad de desintegracin de un tomo es independiente de la edad de ste. ste
era un fenmeno muy peculiar, y se hizo ms peculiar an cuando se descubri en
1903 que la energa liberada continuamente por el radio era enorme: unas 1.000 calo
ras por gramo por hora. De dnde provena la energa? Si la radiactividad proceda
en efecto de cambios subatmicos, cul era la causa de los cambios? La mayora de los
cientficos evitaban cuestiones tericas de este tipo, pero se consideraban legtimas en
todo caso, y varios fsicos y qumicos estaban dispuestos a especular sobre el origen de
la radiactividad. De acuerdo con una hiptesis ampliamente aceptada, basada en el
modelo atmico de J. J. Thomson, la radiactividad estaba causada por cambios en la
configuracin interna del tomo. Desde 1903, este tipo de modelo dinmico cualitati
vo lo propusieron, en diferentes versiones, Thomson, Oliver Lodge, Lord Kelvin, J a
mes J eans y otros. Rutherford haba abogado por un mecanismo similar desde tan
pronto como 1900, y en 1904, en su clase bakeriana, argy que los tomos de los ra
dio-elementos se pueden suponer compuestos de electrones (partculas (3) y grupos de
electrones (partculas a) en rpido movimiento, y mantenidos en equilibrio por sus
fuerzas mutuas. Los electrones acelerados radiaran energa y esto debe perturbar el
equilibrio del tomo y resultar o bien en una nueva disposicin de sus partes consti
tutivas o en su desintegracin final (Kragh 1997a, p. 18). Aunque Rutherford pronto
decidi que el estado de la teora atmica no permita una explicacin bien definida de
34 Generaciones cunticas
la radiactividad, ni l ni tros investigadores dndaban que la radiactividad pudiera ser
explicada causalmente en trminos de la dinmica subatmica. De hech, estos ftiles
intentos prosiguieron hasta mediados de la dcada de 1920.
Sabemos que la radiactividad es un fenmeno ^babilstico que desafa una expli-
cacin causal y que su naturaleza prbabilstca se expresa mediante ley de desinte-
gracin. Esto tue vagamente sugerido por Rutherford y Soddy en 1902 y aducido ms
completamente por Egon von Schweidler en 1905. Desde este punto de vista, parece
extrao que los fsicos, Rutherford y Thomson incluidos, buscaran a pesar de todo ex-
plicacines causales en trminos de cambios subatmicos. Por aquel entonces, sin em-
bargo, no haba motivo para sospechar que la radiactividad era causalmente inexplica-
ble por principio. La teora estadstica no se asociaba con la acausalidad, sino con otros
fenmenos estadsticos como el movimient brwnian, dnde la naturaleza estads-
tica puede ser resuelta, en principio, en micrprce$s deterministas.
L$ intentos de disear models atmicos que explicaran la radiactividad sobre una
base mecanicista no tuvieron xito. En 1910, la mayora de los fsicos o bien ignraba
el problema o adptaban una actitud pragmtica de acuerd con la cual las leyes
fenomenolgicas cobraban prioridad sobre las explicaciones ' ' Per la na-
turaleza estadstica de la radiactividad no se interpretaba cm una caracterstica irre-
ducible que haca necesario un rechazo de los models causales pr principio. Tal in-
terpretacin vino s(')lo con la mecnica cuntica y, pr esta razn, sera un error ver la
radiactividad com el primer ejemplo c.ncidde un fenmeno acausal.
Rayos espurios, ms o menos
La radiactividad, los rayos X y los rayos catdicos no eran nica clase de rayos
que atraan atencin en los aos alrededor de 1900. A raz de estos famosos descubr-
mientas aparecieron diversas afirmaciones sobre el descubrimiento de rayos que no se
confirmaron de manera satisfactoria y que, de hecho, no existen. Si bien estas afirma-
ciones, algunas de las cuales feron recibidas con gran inters y aceptadas por muchos
fsicos durante un periodo de tiempo, no son menos parte de la fsica que esos otros
descubrimientos que clasificamos como reales hoy en da. Consideremos, por ejem-
po, la luz negra que fue anunciada a principios de 1896 por el fsico aficionado fran-
cs Gustave LeBon, un psiclogo y socilogo que era un importante miembro de uno
de los crculos intelectuales de Pars, y que tambin inclua a varios cientficos promi-
nenies. LeBon afirmaba haber detectado un nueva e invisible radiacin que emanaba
de una caja de metal cerrada irradiada por una lmpara de aceite; la radiacin poda
producir una imagen en una placa fotogrfica dentro de la caja. LeBon hall, adems,
que la luz negra -como l la denominaba- no poda desviarse en un campo magnti-
co y concluy que no poda tratarse de rayos X o catdicos. En artculos y libros pu-
blicados durante la siguiente dcada, LeBon defendi su descubrimiento, realiz nue-
vos experimentos con la luz negra y la interpret como una manifestacin de la
desmaterializacin gradual de la materia en la que l y muchos otros crean (vase tam
Descargas en gases y lo que sigui 35
bin el captulo 1). Aunque las afirmaciones de LeBon se recibieron framente entre la
mayora de los fsicos y qumicos, no fueron ignoradas en la literatura cientfica. En
1896 la Academia de las Ciencias de Pars escuch la lectura de catorce artculos sobre
luz negra, a comparar con los tres sobre los rayos de uranio de Becquerel. Entre los
simpatizantes con las afirmaciones de LeBon estaba Henri Poincar, el biofsico Ars-
ne dArsonvalle y el fsico y posteriormente premio Nobel Gabriel L ippmann. Sin em
bargo, aunque estos y otros cientficos encontraban interesantes las especulaciones de
LeBon sobre la materia, la electricidad y la energa, consideraban que la evidencia ex
perimental a favor de la luz negra era poco convincente. Alrededor de 1902, el tema de
sapareci de las revistas cientficas.
El falso descubrimiento de los rayos N en 1903 tiene varias caractersticas en comn
con el caso de la luz negra, pero es incluso ms notable por la significante cantidad de
afirmaciones de que estos inexistentes rayos se haban confirmado. Al contrario que
LeBon, Ren Blondlot de la Universidad de Nancy era un fsico experimental de gran
reputacin cuando lleg a la conclusin, en la primavera de 1903, de que se emita una
nueva radiacin de los tubos de descarga. Los rayos N (la N viene de Nancy) podan
atravesar metales y madera y podan ser enfocados, reflejados, refractados y difracta
dos. Blondlot y otros investigadores de los rayos N, muchos de ellos en Nancy, pronto
encontraron que los rayos se emitan tambin por quemadores de gas, el sol, lmparas
elctricas incandescentes, metales bajo deformaciones y -l o ms sensacionalpor el
sistema nervioso humano. Como el detector Blondlot empleaba las variaciones en el
brillo de un entrehierro y, ms adelante, tambin pantallas con sulfuro de calcio lumi
noso. Con stos examin el espectro de los rayos N, concluyendo que el fenmeno era
complejo y que existan distintos tipos de rayos N con distintos ndices de refraccin.
Los rayos N no existen, pero durante algunos aos esto no fue en absoluto evidente.
De hecho, al menos cuarenta personas vieron los rayos y por tanto confirmaron la
afirmacin de Blondlot y una parte sustancial de los cerca de 300 artculos que se pu
blicaron sobre el tema entre 1903 y 1906 aceptaban que los rayos existan.
Cmo poda ser esto posible? No cabe duda de que parte de la respuesta debe en
contrarse en factores psicolgicos y en la estructura social caracterstica de la comuni
dad cientfica francesa. Uno de los investigadores de los rayos N era el joven J ean Bec
querel (hijo de Henri Becquerel), quien muchos aos ms tarde explicara sus errores
iniciales de esta manera: El mtodo puramente subjetivo utilizado para comprobar
los efectos [de los rayos N] es anticientfico. Es fcil entender la ilusin que engaaba
a los observadores: con un mtodo tal siempre ves el efecto esperado cuando ests per
suadido de que los rayos existen, y tienes, a priori, la idea de que tal o cual efecto pue
de producirse. Si pides a otro observador que controle la observacin, l tambin la ve
(siempre que l est convencido); y si un observador (que no est convencido) no ve
nada, concluyes que no tiene un ojo sensible (Nye 1980, p. 153). El hecho de que los
rayos N eran en realidad efectos psico-fisiolgicos (y psico-sociolgicos) fue tambin
la conclusin de crticos como Heinrich Rubens y Otto L ummer en Alemania, J ean Pe
rn en Francia y Robert Wood en los Estados Unidos. Los experimentos de Blondlot
se hicieron con radiacin tan dbil que ningn observad[- fuera de Francia ha sido
capaz de detectarla en absoluto, como objet un escptico. La combinacin de las cr-
ticas y de los fallos en producir nuevos resultados consistentes con los rayos N tuvo el
efecto de que para 1905 se alcanzara el consenso de que los rayos no existan. En Nancy,
los rayos sobrevivieron unos pocos aos ms. Todo este episodio sera visto ms ade-
lante como un caso de ciencia patolgica, pero sta no es una caracterstica razona-
ble. La manera en la que la investigacin de los rayos N se desarroll, no diferia fun-
damentalmente de los primeros desarrollo de la fsica de la radiactividad o de los
rayos csmicos. Un nmero relativamente grande de fsicos crea que los rayos N exis-
tan y que haba motivos para tal creencia, pero al final las razones no freron lo bas-
tante fuertes y fueron contradichas por otros experimentos. El episodio ilustra la po-
tencia de subjetividad y la ilusin en la ciencia, pero tambin ilustra la ftrerza de la
objetividad obtenida mediante la repeticin crtica de experimentos.
La luz negra y los rayos N eran tan slo dos de los varios rayos espurios anuncia-
dos en elperiodo 1896-1910. La radiacin producida en los tubos de rayos catdicos
colocados en un campo magntico fuerte se haba estudiado desde la dcada de 1850
y, al final del siglo, algunos fsicos aportaron pruebas de una nueva clase de rayos ca-
tdicos que se comportaban como pulsos de emanacin magntica. Estos rayos mag-
neto-catdicos atrajeron un considerable inters; los fsicos discutan sobre si eran
realmente un nuevo tipo de radiacin elctricamente neutra o si se podan explicar
mediante la nocin de electrones de los rayos catdicos ordinarios. El distinguido f-
sico italiano Augusto Righi crea en 1908 que haba encontrado evidencia innegable
de lo que l llamaba rayos magnticos y los explicaba como corrientes de dobletes
neutrales compuestos de electrones unidos dbilmente a iones positivos. De 1904 a
1918, se publicaron 65 artculos sobre los rayos magnticos, dos tercios debidos a Rig-
hi y otros fsicos italianos. Si los rayos N eran franceses, los rayos magnticos eran ra-
yos italianos. Mientras que casi todos los artculos italianos apoyaban el punto de vis-
ta de Righi sobre los rayos magnticos, ninguno de los de fuera de I talia aceptaba su
afirmacin. La controversia termin en 1918, cuando nuevos experimentos mostra-
ron que la afirmacin de Righi no poda ser correcta. Mientras que los fenmenos en
los cuales se basaba la afirmacin de los rayos N eran espurios, los experimentos de
Righi con rayos magnticos no se discutan. Su interpretacin fue lo nico que se pro-
b como falso.
Los informes sobre rayos csmicos no estaban inicialmente mejor fimdados que los
de los rayos N. Las medidas de iones libres en la atmsfera empezaron sobre 1900,
cuando se crea generalmente que los iones tenan su origen en la radiactividad, ya fue-
ra de la tierra o de sustancias gaseosas en el aire. Existan especulaciones ocasionales
sobre un posible origen extraterrestre, pero durante un tiempo las medidas eran todas
demasiado imprecisas para sostener esta conclusin. Si la fuerza de la radiacin at-
mosfrica fuera la tierra, la intensidad debera decrecer con la altitud; si el origen fue-
ra csmico, debera incrementarse. Los experimentos que se realizaron alrededor de
1910 -algunos desde globos aerostticos, algunos desde lo alto de la Torre Eiffel- slo
Descargas en gases y lo que sigui 37
produjeron confusin: algunas medidas no mostraban ninguna variacin apreciable
con la altitud, algunas mostraban un decrecimiento, y algunas un incremento. No fue
sino hasta 2 9 cuando el fsico austriaco Victor Hess obtuvo resultados ms fiables
durante un vuelo en globo que lo llev a una altitud de 5.350 m. Hess hall que la in-
tensidad de la reaccin primero decreca pero luego, a altitudes mayores de 1.500 m,
empezaba a ascender marcadamente segn la altitud se incrementaba. Hess concluy
que una radiacin de muy alto poder penetrante entra en nuestra atmsfera desde
arriba (Xu y Brown 1987, p. 29). La conclusin fue confirmada por el alemn Werner
Kohlhrster quien llev su globo a una altitud mxima de 9.300 metros en 1913-1914.
Con estas medidas, la existencia de una radiacin csmica penetrante de naturaleza
desconocida qued establecida, pero hizo falta una dcada para que la mayora de los
fsicos se convencieran de que la radiacin era real. Cuando Millikan llev a cabo me-
didas desde vuelos en globo sin tripulacin en 1922-1923, no consigui confirmar los
resultados de Hess y Kohlhster y concluy que la radiacin penetrante no exista. Dos
aos despus, sin embargo, encontr la radiacin altamente penetrante, acu el tr-
mino rayos csmicos, y dej de dar crdito en sus informes a los resultados que se
haban obtenido en Europa mucho antes. En los Estados Unidos, se referan a los rayos
con frecuencia como rayos de Millikan y Millikan no protestaba, ?ero Hess fue al fi-
nal reconocido como el verdadero descubridor de la radiacin y en 1936 recibi el pre-
TABLA 3.1
Reivindicaciones de descubrimientos, 2 9 - 95 y su estado en 1915
Entidad Ao Cientficos Estado en 1915
Argn 1895 Rayleigh y W. Ramsay aceptado
Rayos X 1896 W. Rntgen aceptado
Radiactividad 1896 H. Becquerel aceptado
Electrn 1897 J. J. Thomson aceptado
Luz negra 1896 G.L eBon rechazado
Rayos de canal 1898 W. Wien aceptado
Eterio 1898 C. Brush rechazado
Rayos N 1903 R. Blondlot rechazado
Rayos magnticos 1908 A. Righi en duda
Rayos Moser 1904 J. Blaas y R Czermak reinterpretado
Electrones positivos 1908 J. Becquerel reinterpretado
Rayos csmicos 1912 V. Hess incierto
Nota: Los rayos de canal, o rayos positivos, fueron identificados en tubos de rayos catdicos por Eugen
Goldstein en 1886; se encontr que consistan de iones de gas positivos. Eterion fue el nombre de un
elemento qumico consistente puramente de ter que Charles Brush reivindicaba haber descubierto. Los
rayos de Moser o metlicos, propuestos por primera vez por el fsico L. F. Moser en 1847, a veces se pen
saba que eran rayos emanantes de los metales iluminados y de otras sustancias. El fenmeno fue expli
cado como foto y electroqumico en la naturaleza.
38 Generaciones cunticas
mi Nobel por su descubrimiento. Vase tabla 3.1 para un resumen de las afirmacio
nes de descubrimientos principales en el periodo de 1895-1912.
El electrn antes de Thomson
A pesar de que se reconoce 1897 como el ao del nacimiento oficial del electrn,
sera demasiado simplista afirmar que J. J. Thomson simplemente descubri la part
cula en ese ao. El electrn tiene una interesante y compleja prehistoria cuya pista
puede remontarse razonablemente hasta la primera parte del siglo xix. De acuerdo
con el punto de vista de la teora elctrica favorecida en el continente, la materia con
sista en, o inclua, corpsculos elctricos que interactuaban instantneamente. Esta
versin de la electricidad y el magnetismo se remonta a Andr-Marie Ampre y Otta-
viano Mossotti en la dcada de 1830, y se puede encontrar en una forma rudimenta
ria tan pronto como 1759, en un trabajo del cientfico ruso Franz TEpinus. Ms ade
lante en el siglo xix fue desarrollada mucho ms por varios fsicos alemanes,
incluyendo a Rudolf Clausius, Wilhelm Weber y K arl-Friedrich Zllner. En estas teo
ras, se consideraba que los constituyentes fundamentales tanto de la materia como
del ter eran hipotticas partculas elctricas. En este sentido, las partculas se corres
pondan con los electrones posteriores. Durante la dcada de 1850 y ms adelante,
Weber y otros intentaron construir modelos de la materia y del ter a partir de part
culas de carga positiva y negativa +e y - e , siendo e una unidad de carga desconocida.
Sin embargo, con la creciente popularidad de la teora de campos maxwelliana (don
de no hay sitio para las partculas elctricas) las teoras feron abandonadas por la
mayora de los fsicos.
Una fuente bastante distinta del concepto moderno de electrn se puede encontrar
en la interpretacin corpuscular de las leyes electrolticas de Michael Faraday, espe
cialmente como las enunciaron George J ohnstone Stoney en I rlanda y Hermann von
Helmholtz en Alemania. En 1874, Stoney propuso el electrino como unidad de car
ga elctrica, y en 1891 introdujo el electrn como una medida de la unidad de carga
atmica. I ndependientemente de Stoney, Helmholtz discuti la causa de los tomos
de electricidad en su seminario Faraday de 1881. El electrn de Stoney-Helmholtz po
da ser tanto una carga positiva como negativa y, al contrario del concepto de electrn
posterior, se conceba como una unidad de cantidad de electricidad ms que como una
partcula que residiera en todas las formas de la materia. En algunos de sus escritos, sin
embargo, Stoney asoci su electrn no slo con la electrlisis sino tambin con la emi
sin de luz. En 1891 sugiri que los electrones rotando en molculas o tomos podran
ser responsables de las lneas espectrales, una idea que estaba cercana a la que se acep
tara por tericos del electrn posteriores.
Una tercera versin emergi a principios de la dcada de 1890 en conexin con las
teoras del electrn, introducidas principalmente por Hendrik A. Lorentz en los Pa
ses Bajos y J oseph L armor en I nglaterra. (Las teoras de Lorentz y L armor diferan en
muchos aspectos, pero para nuestros propsitos ignoraremos las diferencias.) Al con
Descargas en gases y lo que sigui 39
trario que las otras versiones, el electrn de L orentz-L armor era parte de la teora del
campo electromagntico y se conceba como una estructura en el ter continuo. Estas
estructuras con caractersticas de partcula se denominaban habitualmente partculas
cargadas o iones, pero en su teora de 1894, L armor introdujo el trmino de Stoney
electrn para referirse a una singularidad en el ter electromagntico. Cualquiera
que fuese el nombre, el concepto introducido por Lorentz y L armor era al principio
una entidad altamente abstracta que no se manifestaba necesariamente como una par
tcula real y observable. Sus partculas cargadas eran de carga y masa no especificadas
y generalmente no se pensaba que fueran subatmicas. El electrn electromagntico de
Larmor era principalmente una estructura libre en el ter, pero desde aproximada
mente 1894, empez a considerar a los electrones tambin como unidades primordia
les de materia, con carga o bien positiva o bien negativa. Por ejemplo, en 1895 sugiri
que una molcula [tomo] poda estar formada de, o involucrar, una configuracin
estacionaria de electrones girando (L armor 1927, p. 741). Los electrones electromag
nticos haban hecho su entrada en la teora atmica, aunque hasta entonces de una
manera laxa. Hasta 1896, ninguna de las tres rutas hacia el electrn que se han men
cionado operaban con partculas que tuvieran una razn carga/masa (e/m) mucho
mayor que las razones de los iones determinadas mediante electrlisis.
En 1896 tuvo lugar un cambio crucial en la conceptualizacin del electrn, con el
descubrimiento de Pieter Zeeman de la influencia magntica sobre la frecuencia y po
larizacin de la luz. Zeeman observ un ensanchamiento de las lneas espectrales ama
rillas del sodio, un resultado que era no slo imprevisto para la teora sino tambin
aparentemente contradictorio con las teoras de la emisin de luz asociadas con las teo
ras del electrn de Lorentz y Larmor. Cuando Zeeman comunic su resultado a Lo
rentz, su antiguo profesor y en ese momento colega en la universidad de Leiden, ste
respondi que eso tiene muy mala pinta; no est de acuerdo en absoluto con lo que
cabe esperar (Arabartzis 1992, p. 378). Sin embargo, lo que al principio aparentaba ser
una seria anomala, rpidamente se convirti en una brillante confirmacin de la teo
ra del electrn. Segn Lorentz, la emisin de luz era consecuencia de iones vibran
do. Cuando se encontr con el descubrimiento de Zeeman, calcul en un caso sencillo
qu efecto tendra si un campo magntico actuara sobre la fuente de luz. El resultado
fue que la frecuencia original bien definida se separara en dos o tres frecuencias dis
tintas con un ensanchamiento que dependera de la razn e/m del in. Lo que Zeeman
haba observado era un desdibujamiento, no una separacin de las lneas, pero guiado
por la prediccin de Lorentz, encontr las lneas separadas en experimentos posterio
res. Adems, a partir del ensanchamiento observado, se encontr un valor de e/m no
tablemente grande a partir de la teora de Lorentz; en concreto, de un orden de mag
nitud 107emu/g, o aproximadamente 1.000 veces el valor electroltico del hidrgeno
(1 em, o unidad electromagntica, equivale a 10 culombios). Mientras que la prime
ra reaccin de Lorentz haba sido considerar el valor muy malo para su teora, se dio
cuenta que teora y experimento se podan reconciliar si los osciladores inicos (los
electrones) tuvieran esta razn e/m tan grande. Otro resultado importante se segua del
40 Generaciones cunticas
anlisis de Lorentz: que la polarizacin observada de los componentes requera que los
osciladores estuvieran cargados negativamente.
El efecto Zeeman, junto con fenmenos tales como la conductividad elctrica y las
propiedades pticas de los metales, llevaron a Lorentz y a otros a una nocin ms res
tringida y definida del electrn: ahora se vea cada vez ms como una partcula suba
tmica y de carga negativa con una razn carga/masa unas mil veces superior al valor
numrico del in hidrgeno. Este valor tan grande poda significar, o bien una carga
muy grande, o bien una masa muy pequea, o una combinacin de las dos. Antes del
descubrimiento de Zeeman, L armor haba atribuido al electrn una masa comparable
a la del tomo de hidrgeno; tras el descubrimiento, y justo antes de los experimentos
de J. J. Thomson, estaba dispuesto a considerar un electrn mucho ms pequeo que
el tomo de hidrgeno. En unos pocos meses todo este asunto adquiri una nueva
perspectiva gracias a los resultados obtenidos del estudio experimental de los rayos ca
tdicos.
La primera partcula elemental
Como hemos visto, cuando J. J. Thomson llev a cabo sus celebrados experimentos
en 1897, el electrn era una partcula bien conocida, aunque hipottica. Sin embargo,
esto no significa que Thomson descubriera experimentalmente lo que Lorentz y otros
haban predicho tericamente. La partcula de Thomson al principio se consideraba
distinta a las versiones anteriores del electrn, e hicieron falta varios aos para que las dis
tintas imgenes confluyeran en una concepcin del electrn singular y unificada.
La cuestin sobre la naturaleza de los rayos catdicos -eran procesos corpuscula
res o etreos?- no se discuta mucho en I nglaterra hasta 1896, cuando el descubri
miento de Rntgen hizo que los rayos catdicos adquirieran prominencia. Fue sobre
todo este descubrimiento el que hizo que Thomson asumiera el problema; por lo tan
to, puede argumentase que no slo la radiactividad se debe a los rayos X, sino que tam
bin el electrn, aunque de una manera menos directa. Convencido de que los rayos
catdicos eran corpusculares, Thomson decidi medir su velocidad y su valor de e/m.
En su primera serie de experimentos, midi las dos cantidades combinando la defle
xin magntica con un mtodo calorimtrico (termoelctrico) de medir la energa ci
ntica de los rayos. Ya que los experimentos indicaban que el valor de e/m era inde
pendiente tanto del material del ctodo como del gas en el tubo, sugiri que las
partculas de los rayos catdicos eran constituyentes subatmicos universales de la ma
teria. Por aquel entonces todava no haba deconstruido el experimento de Hertz, que
era un argumento contra la hiptesis corpuscular. Pero esto no le preocupaba, puesto
que estaba convencido de que Hertz haba fallado porque el tubo de descarga no se ha
ba evacuado lo suficiente y que la falta de deflexin observada era resultado de la con
ductividad en el gas residual.
Fue slo en un experimento posterior cuando Thomson prob su caso, deflectan-
do electrostticamente rayos catdicos en un tubo altamente vaciado. Manipulando los
41 que sigui Descargas en gases y
rayos en un campo cruzado magntico y ' tena a su disposicin otro m-
todo de determinar e/m; el resultado que obtuvo estaba de acuerdo con el del mtodo
original. En su famoso artculo publicado en Philosophical Magazine en octubre de
1897, Thomson reiteraba y amplificaba su conclusin anterior sobre la naturaleza y
significacin de los rayos catdicos. Primero, encontr que e/m era de un orden de
magnitud de 107emu/g, lo cual interpret al principio como una combinacin de una
masa pequea y una carga elevada. Pronto cambi de opinin y argument que la car-
ga era igual a la unidad de carga electroltica, lo cual significaba que la masa de la par-
tcula de los rayos catdicos era unas 1.000 veces menor que la del tomo de hidrge-
no. En segundo lugar, lanz la arriesgada hiptesis, a partir de la escasa evidencia, de
que la partcula era la constituyente de toda la materia, la protyle tanto tiempo busca-
da, que tantos qumicos han considerado favorablemente. Thomson sugiri que una
disociacin del tomo tena lugar en el intenso campo elctrico cerca del ctodo, en
concreto que los tomos del gas (no del ctodo) se rompan en sus tomos primor-
diales constituyentes, que por brevedad llamaremos corpsculos. Para Thomson, la
elucidacin de la naturaleza de los rayos catdicos era importante sobre todo dentro
del contexto de la teora atmica: En los rayos catdicos tenemos materia en un nue-
vo estado, un estado en el que la subdivisin de la materia se lleva mucho ms all que
en estado gaseoso ordinario: un estado en el que toda la materia [...] es de una misma
clase; esta materia es la sustancia de la cual todos los elementos qumicos se constru-
yen (Davis y Falconer 1997, p. 169).
La afirmacin de Thomson sobre la universalidad de los corpsculos era una hipte-
sis arriesgada con slo una base experimental escasa. Estaba lejos de ser una conclusin
derivada inductivamente del experimento, pero era una conclusin para la cual Thom-
son estaba bien preparado. Durante muchos aos, haba considerado ideas similares a las
de muchos qumicos y existan sorprendentes similitudes entre sus corpsculos suba-
tmicos de 1897 y la teora atmica de vrtices que haba sostenido muchos aos antes.
Menos de un ao antes de sus primeros experimentos sobre e/m, sugiri, en una discu-
sin sobre la absorcin de los rayos X, que esto parece favorecer idea de Prout de que
los distintos elementos son compuestos de un elemento primordial (Thomson 1896, p.
304). En lo tocante a inspiracin, la afirmacin de su descubrimiento y el concepto del
corpsculo parecen deber poco a la teora del electrn contempornea. William Prout,
Norman Lockyer y Crookes fueron ms importantes que Larmor, Zeeman y Lorentz. La
conclusin de Zeeman-Lorentz sobre los electrones subatmicos estaba de acuerdo con
el punto de vista de Thomson, pero no influy mucho sobre ste.
Thomson llam a sus partculas primordiales corpsculos. Dado que el nombre
de electrn ya se utilizaba y que la teora del electrn iba de camino a convertirse en
una rama de moda en fsica terica, por qu no llam a las partculas con ese nom-
bre? Para ser breves, Thomson no crea que su partcula fuera idntica a la partcula de
Lorentz-Larmor y enfatiz la diferencia escogiendo otro nombre. De acuerdo con Thom-
son, los corpsculos de los rayos catdicos no eran etreos -cargas sin materia, como
diran los tericos del electrn- sino partculas materiales cargadas, proto-tomos de
42 Generaciones cunticas
naturaleza qumica. En su artculo de octubre de 1897, Thomson consideraba breve
mente la posibilidad de someter a la materia corpuscular a investigacin qumica di
recta, pero rechazaba la idea porque la cantidad de sustancia corpuscular producida
en un tubo de rayos catdicos era, con mucho, demasiado pequea. La identificacin
de los corpsculos con los electrones libres fue sugerida por primera vez por George
FitzGerald, inmediatamente despus de que Thomson anunciara su descubrimiento.
De manera caracterstica, FitzGerald consideraba la reinterpretacin una ventaja por
que no supone que el electrn sea una parte constituyente del tomo, ni que estemos
disociando tomos, ni que, en consecuencia, estemos siguiendo el camino de los al
quimistas (Falconer 1987, p. 273). Sin embargo, esto es exactamente lo que Thomson
asuma. De acuerdo con l, los tomos no slo se componan de corpsculos, sino que
tambin podan descomponerse en corpsculos.
A Thomson se le conoce como el descubridor del electrn porque sugiri que los
corpsculos eran constituyentes subatmicos de la materia, partculas elementales;
porque aport alguna evidencia experimental a esta sugerencia; y porque sus contem
porneos y los fsicos posteriores aceptaron y sustantivizaron esta afirmacin. No des
cubri el electrn simplemente midiendo el valor de e/m de los rayos catdicos. Estas
medidas, ms precisas que las de Thomson, las estaban llevando a cabo al mismo tiem
po Emil Wiechert y Walter K aufmann en Alemania. El primer resultado de Wiechert
fue e/m = 2 x 107emu/g y K aufmann obtuvo inicialmente unos 107emu/g, lo cual, ms
avanzado el mismo ao, mejor a 1,77 x 107emu/g. El valor medio de Thomson era
0,77 X emu/g, a comparar con el valor moderno de 1,76 x emu/g. Aunque K aufmann,
como Thomson, vari el material del ctodo y del gas en el tubo, no sugiri a partir de
sus datos que los rayos catdicos fueran corpusculares. Wiechert s lo hizo, pero no
hizo las mismas amplias generalizaciones de su colega de Cambridge, y as perdi uno
de los ms importantes descubrimientos de la historia de la fsica.
La idea de Thomson sobre corpsculos o electrones recibi pronta confirmacin
gracias al estudio de una amplia variedad de fenmenos. Electrones con valores de e/m
aproximadamente como los sugeridos por Thomson se detectaron en fotoelectricidad,
radioactividad beta y fenmenos termoinicos, y fueron inferidos en magnetoptica,
conduccin metlica y reacciones qumicas. Para asentar la cuestin de la masa del
electrn, su carga deba determinarse. Esto se llev a cabo en los aos finales del siglo
por Thomson y sus asociados del l aboratorio Cavendish, especialmente Charles
T. R. Wilson y J ohn Townsend. En 1899, haba obtenido un valor cercano al del hi
drgeno en la electrlisis, lo cual corresponda a una masa de electrn 700 veces me
nor que la del tomo de hidrgeno. Durante el mismo corto periodo el concepto del
electrn se estabiliz y a finales de siglo la identificacin corpsculo-electrn se acep
taba generalmente y se olvid la resistencia inicial de Thomson a la idea. Thomson se
qued casi solo utilizando el trmino corpsculo para lo que otros fsicos denomina
ban electrn. Por aquel entonces, conceba que la masa de las partculas era electromag
ntica, lo cual ayud a formar una visin de consenso del electrn. El electrn se haba
convertido en una partcula madura, pero otros cambios aguardaban en el futuro.
Descargas en gases y lo que sigui 43
Otra importante consecuencia de los sucesos entre 1896-1900 fue una aceptacin
general de una asimetra entre cargas positivas y negativas. El electrn de Zeeman era
negativo, y tambin el corpsculo de Thomson. Los electrones positivos de teoras
electrnicas anteriores se convirtieron en partculas hipotticas y se abandonaron du
rante los primeros aos del siglo xx. Unos poco fsicos mantuvieron haber encontrado
evidencia de electrones positivos, pero sus afirmaciones no se tomaron muy en serio.
Si hay una cosa que la investigacin reciente sobre electricidad ha establecido, escri
bi Norman Campbell en 1907 en su Modern Electrical Theory, es la diferencia fun
damental entre electricidad positiva y negativa (Kragh 1989b, p. 213). Para resumir, el
electrn de principios del siglo xx tena carga negativa y una masa sobre una milsima
la del tomo de hidrgeno; la masa se pensaba que tena un origen parcial o totalmen
te electromagntico. El electrn poda existir libremente o estar ligado a la materia y se
reconoca como un constituyente de todos los tomos, quiz incluso el nico consti
tuyente.
CAPTULO 4
Arquitectura atmica
El tomo de Thomson
Se pueden encontrar ideas especulativas sobre la constitucin de los tomos muchas
dcadas antes del descubrimiento del electrn, pero slo con la nueva partcula adqui
rieron los modelos atmicos un estatus ms realista. El electrn se acept general
mente como un bloque constituyente de la materia, lo cual condujo directamente al
primer modelo elaborado del interior del tomo. El importante modelo del pudn de
ciruelas de Thomson, consistente en electrones mantenidos en posiciones de equili
brio por un fluido positivo, se enunci por primera vez en su artculo de 1897, pero es
taba en deuda con trabajos llevados a cabo muchos aos antes.
Una de las fuentes importantes era la teora atmica de vrtices, de acuerdo con la
cual los tomos se conceban como vrtices en un fluido perfecto que invada todo.
Otra fuente fue un experimento que realiz el fsico estadounidense Alfred M. Mayer
en 1878. Mayer someti a agujas imantadas idnticamente que flotaban en agua a la
fuerza atractiva de un electroimn central y observ que las agujas asuman posiciones
de equilibrio en crculos concntricos. Lord Kelvin (entonces todava William Thomson)
se dio cuenta inmediatamente de que el experimento proporcionaba una buena analo
ga con la teora atmica de vrtices. La analoga fue asumida por el joven J. J. Thomson
en su ensayo ganador del premio Adams de 1883, donde se ocup con gran detalle ma
temtico de la teora de vrtices de Kelvin. En este trabajo, Thomson (a partir de aho
ra, Thomson se referir a J. J .) examin tericamente la estabilidad de un nmero de
vrtices dispuestos en intervalos iguales alrededor de la circunferencia de un crculo.
Para ms de siete vrtices, donde los clculos se volvan altamente complejos, refera a
los experimentos de Mayer con imanes como gua. Thomson asumi que sus vrtices
elementales eran de la misma ferza, lo cual no slo simplificaba los clculos sino que
tambin estaba de acuerdo con su inclinacin hacia una teora monista de la materia.
Hay una clara analoga entre su distribucin de vrtices de 1883 y su distribucin de
Arquitectura atmica 45
electrones posterior. Aunque Thomson, como la mayora de los otros fsicos, abando
nara la teora atmica de vrtices sobre 1890, la idea le sigui atrayendo. En 1890 en
laz el sistema peridico de los elementos con el modelo atmico de vrtices y seal
la sugerente similitud entre una distribucin de vrtices en columnas y la regularidad
que se encontraba entre los elementos qumicos: Si imaginamos que las molculas
[tomos] de todos los elementos estn compuestas del mismo tomo primordial [par
tcula elemental], e interpretamos que un nmero atmico ascendente indica un in
cremento en el nmero de estos tomos, entonces, desde este punto de vista, segn se
incrementa continuamente el nmero de tomos, ciertas peculiaridades en la estruc
tura sern recurrentes (Kragh 1997b, p. 330). Claramente, Thomson se inclinaba por
concebir el tomo como un sistema compuesto de elementos primordiales aos antes
del descubrimiento del electrn.
En su artculo de octubre de 1897, Thomson sugiri que los tomos consistan en
un gran nmero de corpsculos (electrones), que posiblemente se mantenan juntos
por una fuerza central. Apoyndose en el experimento de Mayer, indic que la confi
guracin de electrones era una estructura anular y que tal configuracin podra expli
car el sistema peridico. En esta primera versin del modelo de Thomson, la imagen
del tomo era simplemente un agregado de electrones y huecos, as pues, suponien
do fuerzas de Coulomb entre los electrones, no exista fuerza atractiva que impidiera
que el tomo explotara. Dos aos despus, Thomson present una hiptesis ms defi
nitiva, en la cual formulaba explcitamente lo que pronto pasara a conocerse como el
modelo atmico de Thomson: Considero que el tomo contiene un gran nmero de
cuerpos ms pequeos, los cuales llamar corpsculos [...] En el tomo normal, este
agregado de corpsculos forma un sistema que es elctricamente neutro. Aunque los
corpsculos individuales se comportan como iones [cargas] negativos, aun as, cuan
do estn agregados en un tomo neutral el efecto negativo est compensado por algo
que causa que el espacio a travs del cual los corpsculos estn repartidos acte como
si tuviera una carga de electricidad positiva igual en cantidad a la suma de las cargas
negativas en los corpsculos (Kragh 1997b, p. 330). Thomson empez a desarrollar
un modelo cuantitativo a partir de esta idea slo en 1903, poco despus de que tuvie
ra conocimiento de un modelo en cierto modo similar propuesto por Lord Kelvin.
La esencia del modelo atmico clsico de Thomson, segn se presentaba en libros
y artculos entre 1904 y 1909, era sta: por razones de simplicidad, Thomson restrin
ga su anlisis sobre todo a anillos rotatorios de electrones restringidos a un plano y su
jetos a la ferza elstica debida a una esfera homognea de electricidad positiva. Me
diante clculo directo, examinaba la estabilidad mecnica de las configuraciones de
equilibrio, rechazando aquellas que no feran estables. Los complicados clculos de es
tabilidad de Thomson eran bastante similares a los que haba utilizado en su trabajo
sobre el tomo-vrtice ms de veinte aos antes. Los complejos clculos, los cuales su
plan con un mtodo ms aproximado para un nmero mayor de electrones, mostra
ban que los electrones estaran dispuestos en una serie de anillos concntricos de tal
manera que el nmero de partculas en un anillo se incrementara con el radio del ani-
46 Generaciones cunticas
lio. Ejemplos de sus eonfiguraciones de equilibrio de 1904 son 1, 8, 12, 16 para n = 37
y 1, 8, 12, 16, 19 para n = 56. Eos electrones acelerados emitiran energa electromag-
ntica, y Thomson tuvo, por lo tanto, que asegurarse de que sus tomos no fueran ines-
tables " ' y se colapsaran. Aplicando una frmula derivada por L armor en
1897, pudo mostrar que la radiacin creca drsticamente con el nmero de electrones
en los anillos y poda, por lo tanto, a todos los efectos, ignorarse. El tomo original de
Thomson era estable mecnicamente, adems de ser radiativamente estable.
Thomson se dio cuenta de que su modelo plano del tomo debera generalizarse a
un modelo esfrico, pero no vea razn para embarcarse en los clculos hercleos que
tal extensin requerira. Despus de todo, el nmero de electrones en los tomos rea-
les era desconocido, as que una comparacin detallada con las propiedades fisicoqu-
micas de los elementos se poda descartar. El modelo era sin duda el modelo atmico
ms popular en el periodo 1904-1910, cuando muchos fsicos lo consideraban una
buena ' de la verdadera constitucin de los tomos. En una clase en Go-
tinga en 1909, Max Born la alab diciendo que es como un extracto para piano to-
mado de las grandes sinfonas de los tomos luminosos. Rutherford y Lorentz tam-
bin consideraban que el modelo era atractivo y lo utilizaron en sus propios trabajos.
Las caractersticas atractivas del modelo estaban particularmente relacionadas con su
naturaleza monista, que prometan una reduccin de toda la materia a electrones, de
acuerdo con el punto de vista electromagntico. Adems, los clculos de Thomson do-
taron al modelo de una gran autoridad matemtica, aunque la mayora de los fsicos
prestaron poca atencin a los detalles de las confi naci ones electrnicas. En lo tocante
a credenciales empricas, sin embargo, el modelo era menos impresionante. ra capaz
de explicar, de una manera cualitativa y vaga, fenmenos como la radiactividad, foto-
electricidad, dispersin, emisin de luz, efecto Zeeman normal, y, no menos importan-
te, el sistema peridico. De manera adicional, prometa iluminar muchos hechos qu-
micos y era, por este motivo, popular entre muchos qumicos, ?ero en la mayora de
los casos, las explicaciones eran analogas sugerentes ms que deducciones basadas en
los detalles del modelo.
Era evidente desde el principio que el modelo de Thomson era problemtico, tan-
to conceptual como empricamente. Uno de los puntos dbiles era la electricidad po-
sitiva, supuestamente sin friccin ni masa, y a la postre una manifestacin de los elec-
trones negativos. Como Thomson escribi a Oliver Lodge en 1904, siempre he tenido
la esperanza (todava no satisfecha) de ser capaz de arreglrmelas sin electificacin
positiva como una entidad separada, y reemplazarla por alguna propiedad de los cor-
psculos. [... Uno presiente, yo creo, que la electrificacin positiva al final acabar
siendo superflua y que ser posible obtener los efectos que ahora le atribuimos a ella
de alguna propiedad de los corpsculos (Dahl 1997, p. 324). Thomson nunca consi-
gui explicar la electricidad positiva como un epifenmeno, ?or el contrario, a partir
de distintas clases de evidencia experimental, concluy en 1906 que el nmero de elec-
trones era comparable al peso atmico, una conclusin que se acept pronto en gene-
ral. Durante unos pocos aos posteriores, un cuerpo de creciente de pruebas indicaba
Arquitectura atmica 47
que el nmero poda ser incluso menor, posiblemente correspondiente al nmero de
ordenacin en el sistema peridico. Esta conclusin era molesta, ya que entonces la es-
fera positiva debera responder de la mayor parte de la masa del tomo, lo cual con-
tradeca la concepcin electromagntica de la masa. (La inercia electromagntica vara
inversamente con el radio de la carga y, por tanto, debera ser despreciable para un
cuerpo de dimensiones atmicas.) No es sorprendente que Lodge llamara a la estima-
cin de Thomson sobre el nmero de electrones el ms serio golpe propinado por
ahora a la teora elctrica de la materia.
El pequeo nmero de electrones resultaba un problema no slo para visin
' de la materia, sino tambin, y en particular, para la credibilidad del
modelo de Thomson. En 904 Thomson no necesitaba una comparacin exacta entre
sus tomos modelo y los que realmente existan, ya que con varios miles de electrones
hasta en los tomos ms ligeros no haba manera en la cual tal comparacin pudiera
establecerse. Alrededor de 1910, haba buenos motivos para creer que el tomo de h-
drgeno contena slo un electrn, en tomo de helio dos, tres o cuatro, etctera; esto
significaba que los clculos del modelo de Thomson no se podan confrontar con las
propiedades qumicas y fsicas de los elementos reales. En el caso de los elementos ms
ligeros, ya no se poda argumentar que el nmero de electrones era demasiado grande
o que los clculos tridimensionales no eran posibles tcnicamente. Aunque Thomson
continu como si el problema no existiera, estaba claro que la deseada corresponden-
cia entre el modelo y la realidad simplemente no exista.
Haba otros problemas de una naturaleza ms emprica. En particular, el modelo de
Thomson era incapaz de explicar, sin suposiciones artificiales, las conocidas regulari-
dades de los espectros de lneas, como la ley de Balmer. En efecto, la mayora de los es-
pectros parecan plantear problemas, ya que de acuerdo a Thomson, luz se emita
por las vibraciones de los electrones y esto requera que el nmero de electrones fuera
del mismo orden que el nmero de lneas espectrales observadas. Cmo podan en-
tenderse los miles y miles de lneas halladas en muchos espectros metlicos a partir de
las vibraciones de cien o menos electrones?
Nuevos experimentos aadieron problemas al tomo de Thomson. Thomson ex-
plicaba la dispersin de las partculas beta asumiendo dispersin mltiple, es decir, que
la dispersin observada era el resultado colectivo de muchas dispersiones individuales
en los electrones atmicos. Sobre esta base, consigui explicar de manera bastante sa-
tisfactoria los datos experimentales, ?ero la teora de dispersin de Thomson fallaba
cuando se confrontaba con los resultados de los experimentos sobre dispersin alfa,
?or otro lado, stos se explicaban muy bien mediante la idea de Rutherford de un n-
cleo atmico; por esta razn, los experimentos de dispersin alfa se han contemplado
tradicionalmente como el examen crucial entre las dos teoras de estructura atmica.
Sin embargo, podra llevar a confusin considerar que la cada del tomo de Thomson
simplemente se debe al resultado de los experimentos sobre dispersin alfa de Man-
chester. Una teora no se refirta slo porque deje de explicar algunos experimentos. La
refinacin de la teora atmica de Thomson fue un proceso gradual, durante el cual se
48 Generaciones cunticas
acumularon anomalas y se fue haciendo ms y ms evidente que el modelo no se po-
da desarrollar hacia un estado satisfactorio. Sobre 1910, antes de que Rutherford pro-
pusiera su ncleo atmico, el modelo de Thomson haba perdido gas y ya no se consi-
deraba atractivo por la mayora de los fsicos. Unos pocos, incluyendo Erich Eiaas en
9 y Ludwig FOppl en 1912, continuaron investigando el modelo, pero las investiga-
ciones eran principalmente matemticas y no tenan relevancia para los tomos reales
que estudiaban los experimentales. En un trabajo de 1910, Haas, un fsico austraco,
sugiri relacionar la constante de ?lanck con las dimensiones de un tomo de hlr-
geno de Thomson. Utilizando algunas suposiciones bastante arbitrarias, obtuvo fr-
muas para la constante de Planck y la de Rydberg en trminos del tamao del tomo
y la masa y carga del electrn. Su modelo fue el primer intento de aplicar la teora
cuntica a la estructura de los tomos, pero el enfoque de Eaas era esencialmente cl-
sico: quera explicar el cuanto de accin en trminos de teora atmica en vez de ex-
plicar la estructura del tomo mediante la teora cuntica.
En el segundo Congreso de Solvay en 191 , los fsicos asistieron a los ltimos col-
tazos del modelo atmico de Thomson. Thomson aplic un modelo convenientcmen-
te modificado para explicar tanto la dispersin alfa como la relacin lineal entre la
energa de los fotoelectrones y la frecuencia de la luz incidente que los experimentos
indicaban. Suponiendo que la densidad de carga de la esfera positiva decrece desde el
centro, y haciendo otras suposiciones ad hoc, consigui obtener la ley fotoelctrica con
la constante de Planck expresada en trminos de la carga y la masa del electrn. Sin
embargo, todo el procedimiento era tan ad hoc y artificial que les debera haber pare-
cido a sus oyentes lo que era: un ltimo intento de salvar un modelo atmico que una
vez fue til y de evitar las caractersticas no clsicas de la teora cuntica. Pocos, por no
decir ninguno, de los fsicos reunidos en Bruselas quedaron convencidos de que el to-
mo de Thomson mereca sobrevivir.
Otros modelos atmicos tempranos
Aunque el modelo de Thomson era con mucho el modelo atmico ms importan-
te de la primera dcada del siglo, no era el nico. El reconocimiento del electrn como
un constituyente universal de la materia estimul que los fsicos propusieran una va-
riedad de modelos, la mayora de corta vida y algunos meras especulaciones. Fue sobre
todo en Gran Bretaa donde estos modelos atmicos tuvieron su origen y fueron de-
batidos. En Europa y en Amrica del Norte, el inters por la estructura atmica era li-
mitado. La inclusin de los electrones era comn a todos los modelos; lo que los ds-
tingua eran las propuestas de cmo distribuir la necesaria carga positiva. La
sugerencia de Thomson de colocar los electrones en una esfera de fluido positivo fue
hecha independientemente por Kelvin en 1901. El modelo de Kelvin tena evidente-
mente mucho en comn con el de Thomson, pero era ms cualitativo y no utilizaba el
concepto moderno de electrn. Kelvin prefera llamar a sus partculas negativas elec-
triones, posiblemente para distinguirlas de los electrones de Thomson, Lorentz y Lar-
Arquitectura atmica 49
mor. En artculos escritos entre 1902 y 1907, el anciano Kelvin (que muri en 1907 a
los 83 aos) aplic su modelo a una variedad de fenmenos, incluyendo la radiactivi-
dad, la cual pensaba que era activada por un agente externo, quiz ondas etreas. In-
troduciendo fuerzas no coulombianas en su modelo, consigui evitar, para su gran sa-
tisfaccin, la totalmente imposible conclusin de que la radiactividad era energa
almacenada en los tomos. Las ideas de Kelvin fueron educadamente ignoradas por
otros fsicos britnicos.
El modelo de K elvin-Thomson fue una de las hiptesis sobre estructura atmica
que I,dge incluy en su libro de 1906 Electrons. tro era la idea de que los tomos
consisten en una especie de mezcla entrelazada de electricidad positiva y negativa, in-
divisible e inseparable en unidades. sta era la imagen del tomo que Lenard favore-
ca, de acuerdo a quien las estructuras bsicas era dinmidos en rpida rotacin, una
especie de doblete elctrico. Lenard desarroll la idea en varios trabajos entre 1903 y
1913, pero no consigui atraer el inters de otros fsicos. Otra de las hiptesis candi-
datas de Lodge era que el grueso del tomo podra consistir en una multitud de elec-
trones positivos y negativos, entremezclados, podramos decir, y sujetos en un agrega-
do por sus atracciones mutuas (p. 148). Aunque se aceptaba generalmente que los
electrones positivos no existan, en 1901 J ames J eans propuso sin embargo esta imagen
para explicar el mecanismo de los espectros de lneas. Con el objeto de evitar la obje-
cin de que no existe ningn sistema en equilibrio para un sistema de partculas car-
gadas, J eans sugiri que la ley de Coulomb debera fallar para distancias muy cortas.
I mpertrrito por las medidas de los experimentales de la carga y masa del electrn,
J eans consider un tomo ideal en el cual haba un nmero casi infinito de electrones
' ' ' sin masa) concentrados en capa exterior del tomo. Los electrones
positivos estaran de manera efectiva, y conveniente, escondidos dentro del tomo. Me-
diante estas suposiciones arbitrarias, y algunas otras, consigui derivar lneas espectra-
les semejantes a las observadas. Un modelo bastante similar fue propuesto por Lord
Rayleigh cinco aos despus, de nuevo con el solo propsito de calcular frecuencias es-
pectrales. En todos los modelos atmicos de 1913, la emisin de luz se supona el re-
sultado de electrones vibrantes. Es interesante notar que Rayleigh, al final de su ar-
tculo, consider la posibilidad de que las frecuencias observadas en el espectro
podran no ser en absoluto frecuencias de perturbacin o de oscilaciones en el sentido
habitual, sino ms bien formar una parte esencial de la constitucin original del to-
mo segn sera determinada por condiciones de estabilidad (Conn y Turner 1965,
p. 125). Sin embargo, no desarroll la sugerencia, la cual formara ms tarde una par-
te crucial del tomo cuntico de Bohr.
Otro tipo de modelos atmicos mencionados por Eodge era la imagen del tomo
como una especie de sistema solar, con los electrones orbitando (como asteroides)
alrededor de un centro de electricidad positiva concentrada. La primera sugerencia de
este tipo fue anunciada por el qumico y fsico francs J ean Perrln en un popular ar-
tculo de 1901. Perrin sugiri que el modelo podra explicar la radiactividad y emisin
de luz, pero la sugerencia era puramente cualitativa y no prest atencin al problema
50 Generaciones cunticas
de la estabilidad de su tomo planetario. La analoga micro-macro entre tomos y sis-
temas solares o galticos era popular por aquel entonces y parece haber sido una de
las principales razones por las que los modelos atmicos planetarios recibieron alguna
atencin. l intento ms elaborado fue el de Hantaro Nagaoka, cuyo modelo saturn-
no fue publicado en 1904, en el mismo volumen de Philosophical Magazine en el que
apareci la teora de Thomson. El modelo de Nagaoka tena inspiracin astronmica,
en el sentido de que se apoyaba fuertemente en el anlisis de Maxwell de 1856 sobre la
estabilidad de los anillos de Saturno. El fsico japons supona que los electrones esta-
ban colocados uniformemente sobre anillos que se movan alrededor del centro atrae-
tivo de un ncleo positivo. Como Thomson y todos los otros constructores de mode-
los, Nagaoka protegi sus conclusiones aadiendo que la disposicin real en un
tomo qumico puede presentar complejidades que estn mucho ms all del alcance
del tratamiento matemtico (Conn y Turner 1965, p. 113). Los clculos de Nagaoka
conducan a sugerentes frmulas espectrales y a una explicacin cualitativa de la ra-
diactividad. Sin embargo, fueron severamente criticados por George A. Schott, un f$i-
co britnico, que argument que las suposiciones de Nagaoka eran inconsistentes y que
el modelo no poda conducir al acuerdo con los datos xperimentales que se afirmaba.
El modelo saturnino desapareci del panorama y slo reapareci, en una forma total-
mente distinta, con la teora nuclear de Rutherford.
En 1911 fohn w. Nichofson, un fsico-matemtico del laboratorio Cavendish, sug-
ri un modelo atmico algo similar al de Nagaoka. El ambicioso objetivo de Nichol-
son era derivar todos los pesos atmicos de los elementos qumicos a partir de com-
binaciones de proto-tomos, los cuales, supona, existan solamente en las estrellas.
Consideraba que la carga positiva era de origen electromagntico, por lo tanto, mucho,
ms pequea que el electrn, y que estaba situada en el centro del tomo. Los electro-
nes rotaban en esferas alrededor del ncleo (como l llamaba a la carga central). Al
contrario de la mayora de los dems constructores de modelos, Nicholson intentaba
dar cuenta de la estructura de los tomos reales, si bien utilizando hipotticos proto-
tomos. As, en su esquema, el hidrgeno contena un anillo de tres electrones, con el
proto-tomo ms sencillo, que era el sistema de dos electrones, que l llamaba coro-
nio. Mediante varias suposiciones, consegua explicar los pesos atmicos de la mayo-
ra de los elementos. Como Elaas antes que l, Nicholson introdujo conceptos de la teo-
ra cuntica de Planck para explicar los espectros de lneas. Acab llegando a una
explicacin atmica de la constante de Planck y a la conclusin de que el momento an-
guiar de los proto-tomos deba ser un mltiplo de esta constante. Es decir, lleg a la
regla de cuantizacin I = nh/2n. Esto puede parecer muy similar al razonamiento de
Bohr de dos aos despus, pero el modelo de Nicholson no era realmente una teora
cuntica del tomo. Se fundaba en la mecnica clsica y el electromagnetismo y estaba
mucho ms cercano al enfoque de Thomson que al de Bohr. Nicholson continu de-
sarrollando su teora en artculos entre 1911 y 1914 y recibi cierta respuesta positiva
de otros fsicos britnicos. Sin embargo, sobre 1915 era evidente que el modelo de Ni-
cholson perteneca al pasado y no al futuro.
Arquitectura atmica 51
El tomo nuclear de Rutherford
Durante sus frtiles aos en Montreal de 1898 a 1907, Ernest Rutherford no estaba
particularmente interesado en modelos atmicos. En la medida en la que expresaba in-
ters, estaba generalmente a favor de la teora de Thomson, la cual encontraba til para
entender fenmenos radiactivos. Fue slo en 1910 cuando Rutherford se volc seria-
mente en la teora atmica, principalmente como resultado de su profundo inters en
el comportamiento y la naturaleza de las partculas alfa. En 1908 haba mostrado de
manera precisa que la partcula alfa era idntica a un in de helio doblemente carga-
do. El mismo ao, Fians Geiger, un fsico alemn que trabajaba con Rutherford en
Manchester, anunci resultados preliminares sobre la dispersin de partculas alfa por
lminas metlicas. Geiger not una dispersin apreciadle; el ao siguiente investig el
asunto con ms detalle en una colaboracin con Ernest Marsden, entonces un estu-
di ante de carrera de veinte aos. Encontraron que los metales pesados eran mucho ms
efectivos como reflectores que los ligeros y que una lmina de aluminio delgada refle-
jaba (esto es, dispersaba, ms de 90) una de cada 8.000 partculas alfa que chocaban
contra ella. Cuando Rutherford supo de estos resultados, se dice que lo consider el
suceso ms increble que me ha ocurrido en mi vida [...] casi tan increble como si dis-
pararas un proyectil de 40 centmetros a una hoja de papel y se volviera para impactar
contigo. Rutherford hizo esta observacin frecuentemente citada en 1936, pero no
pudo haber sido su manera de reaccionar en 1909-1910. El comentario tiene sentido
desde la perspectiva de un ncleo atmico casi vaco, pero Rutherford no tena esta
idea en 1909, cuando todava consideraba al tomo como algo lleno, al estilo de Thom-
son. En cualquier caso, los experimentos indujeron a Rutherford a investigar la disper-
sin de las partculas alfa y comparar los resultados con la teora de Thomson sobre la
dispersin de las partculas beta. Esta teora, de acuerdo a la cual los electrones beta se
dispersaban mltiples veces en pequeos ngulos debido a los electrones atmicos, pa-
reca concordar bien con los experimentos que sugeran que el nmero de electrones
era aproximadamente tres veces el peso atmico.
Segn Thomson, la partcula alfa tena dimensiones atmicas y contena unos diez
electrones. Rutherford, por otro lado, crea que la partcula alfa deba considerarse una
partcula puntual, como el electrn, (]orno la partcula alfa era un tomo de helio des-
provisto de dos electrones, este punto de vista implicaba, de hecho, un modelo nuclear
del tomo de helio. Rutherford alcanz esta importante conclusin antes de desarro-
llar su teora de la dispersin, la cual se apoyaba en su idea de partculas alfa puntua-
les. La teora que Rutherford present en 1911 tena su base experimental en las ob-
servaciones de Geiger-Marsden de dispersin hacia ngulos grandes, que Rutherford
encontraba incompatibles con la teora de Thomson de mltiples dispersiones por
electrones. Para producir las deflexiones observadas de ms de 90o, la dispersin deba
tener lugar en un nico encuentro entre la partcula alfa y una masa altamente carga-
da y concentrada. Rutherford por lo tanto sugiri que el tomo consista en una carga
masiva Ze rodeada por una nube de electricidad opuesta. Ya que los resultados de sus
clculos eran independientes del signo de la carga, el ncleo podra ser perfectamente
52 Generaciones cunticas
una concentracin de electrones inmersa en un fluido positivo, algo similar a un caso
especial del tomo de Thomson. En palabras de Rutherford: Consideremos un tomo
que contiene una carga Ne en su centro rodeado por una esfera de electrificacin que
contiene una carga - N e que suponemos uniformemente distribuida sobre una esfera
de radio R [...] por conveniencia el signo [de la carga central] se supondr positivo
(Conn y Turner 1965, p. 138). Basndose en su imagen nuclear del tomo, Rutherford
deriv la famosa frmula de dispersin, que proporciona la dependencia de la proba-
bilidad de dispersin (seccin eficaz) en el ngulo de dispersin, la energa de las par-
tculas alfa que incidan, y el grosor y carga del material que dispersaba.
El tomo nuclear de Rutherford se reconoce con justicia como un hito en la hsto-
ria de la fsca. Sin embargo, un observador de 1911 1912 jams lo habra pensado.
Cuando el modelo se introdujo en la primavera de 1911, encontr indiferencia y esca-
sa consideracin de que fuera una teora sobre la constitucin del tomo. La nueva
concepcin del tomo no se mencion en las actas del congreso Solvay de 1911 (en el
cual Rutherford particip) ni fue ampliamente debatido en las revistas de fsica. Al pa~
recer, ni siquiera el mismo Rutherford consideraba que el ncleo atmico tuviera gran
importancia. Por ejemplo, en su libro de texto sobre radiactividad de 1913, titulado
Sustancias radiactivas y sus radiaciones, slo el 1por 100 de las 700 pginas del libro
trata del nuevo descubrimiento y sus implicaciones. El ncleo era pequeo pero, segn
Rutherford, no puntual. Por el contrario, Rutherford lo imaginaba como un cuerpo al-
tamente complejo mantenido por lo que acabaran llamndose fuerzas nucleares:
Prcticamente toda la carga y masa del tomo estn concentradas en el centro, y es-
tn probablemente confinadas en una esfera de radio no mayor de 10-12 cm. Sin duda
el centro positivamente cargado del tomo es un complicado sistema de movimiento,
consistente en parte en tomos de helio e hidrgenos cargados. Parecera como si los
tomos de materia positivamente cargados se atrajeran entre s a distancias muy cor-
tas ya que de otro modo es difcl ver cmo las partes constitutivas del centro se man-
tienen juntas (p. 620).
Elaba buenas razones para la falta inicial de inters en el ncleo atmico, ya que
Rutherford presentaba su teora principalmente como una de dispersin, y slo se-
cundariamente como una atmica. Como teora de dispersin, tena un xito modera-
do, pero su apoyo experimental era limitado e indirecto; y como teora atmica, era in-
completa y poda aparecer incluso ad de modo irremediable. Rutherford haba
argumentado a partir de datos de dispersin que la masa del tomo estaba concentra-
da en un ncleo minsculo, pero no poda ofrecer sugerencias sobre cmo estaban
dispuestos los electrones. Por razones de simplicidad, supona que la electricidad ne-
gativa formaba una atmsfera homognea alrededor del ncleo, pero dado que los
electrones no tenan importancia en la dispersin, esta imagen era simplemente arb-
traria. No es necesario considerar la cuestin de la estabilidad del tomo propuesto
esta etapa, escribi, ya que esto depender obviamente de la estructura detallada del
tomo, y del movimiento de las partes cargadas constituyentes (Conn y Turner 96 .
p. 138). Rutherford no sugiri un tomo planetario en 1911, y su modelo era por lo
Arquitectura atmica 53
' completamente imptente en 1tocante a cuestiones qumicas com el enlace y
a tabla peridica. Tampoco era much mer en 1concerniente a cuestiones fsicas,
5 como regularidades espectrales y dispersin. La caracterstica que defina al m-
de Rutherford, el ncleo atmico, ni siquiera era nueva, puesto que ya se haban
propuesto mdelos nucleares. Nicholson, que sugiri independientemente su propio
delnuclear, consideraba al de Rutherford meramente un resurgimiento de una
^gerencia de Nagaoka de un sistema atmico saturnino sencillo, involucrando slo un
nico ncleo positivo (Heilbron 1968, p. 303). ? cierto, Rutherford escribi ri^i-
-aimente sobre una carga central; la palabra ncleo parece haber sido utilizada
primero por Nicholson.
1 destino del model atmico de Rutherford cambi en 1913, cuando Geiger y
Marsden publicaron nuevos datos sobre la dispersin de partculas alfa, incluyendo un
A l i ento total de cien mil escimlliclones. Sus estaban en excelente acuerdo con
frmula de dispersin de Rutherford y proporcionaban fuerte evidencia de 1CO-
'recto de las suposiciones subyacentes de que un tomo contiene una carga fuerte en
centro de dimensiones, pequeas cmparadas con el dimetro el tomo (Stehle
1994, p. 221). Aun as, esto era slo una confirmacin del model atmico de Ruther-
ford visto com una teora de la dispersin, no de tros aspectos del modelo. Los re-
altados de Geiger-Marsden eran tan irrelevantes para las configuraciones electrnicas
como el modelo de Rutherford silencioso para ellas. Una teora atmica era conslde-
rada realmente convincente slo si inclua el sistema electrnico. Despus de todo, era
esta parte del tomo la que era responsable de la gran mayora de los fenmenos at-
micos que podan ser probados experimentalmente. ste importante aspecto, ausente
del trabaj de los fsicos de Manchester, fue proporcionado de manera inesperada por
joven fsico dans que transform la imagen de Rutherford del tomo nuclear en
una teora apropiada del tomo nuclear.
Una teora cuntica de la estructura atmica
Nlels Bohr no estaba interesado en la teora atmica al principio; escribi su tesis
doctoral sobre la teora electrnica de los metales y encontr que esta teora, segn es-
taba desarrollada por Lorentz, 1. ]. Thomson y otros, era insatisfactoria tanto en sus de-
talles como en sus principios. La causa del fallo es muy probablemente sta: que la
teora electromagntica no est de acuerdo con las condiciones reales en materia,
cribi en su tesis de 1911, publicada slo en dans. Bohr sugiri que se deban in-
traducir restricciones no mecnicas, o lo que l denominaba fuerzas en la naturaleza
de un tipo completamente distinto de la clase mecnica usual, para hacer que la teo-
na electrnica de los metales estuviera de acuerdo con la naturaleza interna de los to-
mos. Pero en 1911 no consider estructura atmica y no tena una idea clara del tipo
de restriccin o hiptesis que se necesitaba. Pas el ao acadmico 1911-1912 en I n-
laterra, primero con I. I. Thomson en Cambridge y luego con Rutherford en Man-
chester, al principio continuando sus estudios de la teora electrnica de los metales
54 Generaciones cunticas
pero pronto concentrndose en la nueva imagen del tomo que Rutherford haba pro-
puesto y que Bohr encontr altamente atractiva. Se dio cuenta de que el tomo nuclear
necesitaba completarse con una estructura electrnica y que esto requerira alguna hi-
ptesis no mecnica para hacer al tomo estable. 1 pensamiento de Bohr tuvo como
resultado el memorando de Manchester, un documento del verano de 1912 en el
cual comunic sus ideas a Rutherford. En este memorando, Bohr sugiri que el tomo
se estabilizara mecnicamente si la energa cintica de los electrones orbitales estuvie-
ra confinada a ser proporcional a sus frecuencias de rotacin. Como constante de pro-
' escogi una cantidad cercana a la constante de Planck. En esta etapa,
Bohr estaba preocupado por la estabilidad mecnica, no por la electrodinmica.
En el memorando de Manchester, Bohr se ocup de configuraciones electrnicas,
molculas y volmenes atmicos, pero no de espectros. No me ocupo en absoluto de
la cuestin del clculo de las frecuencias correspondientes a las lneas en el espectro vi-
sible, escribi a Rutherford el 31 de enero de 3 9 , contrastando su teora con la de
Nicholson (Bohr 1963, p. xxxvii). Poco despus, un colega en Copenhague le pregun-
t cmo se relacionaban sus ideas con la frmula de Balmer para las lneas del hidr-
geno, con la cual Bohr, de manera bastante sorprendente, no pareca familiarizado, o
de la cual quiz se haba olvidado.. pregunta fue reveladora y Bohr inmediatamente
se dio cuenta de cmo sus ideas podan ser extendidas para proporcionar una explica-
cin de los espectros discretos. Su gran artculo On the Constitution of Atoms and
Molecules apareci en tres partes en la Philosophical Magazine en el verano y otoo
de 1913. El tomo de hidrgeno era el objeto de la primera parte, donde introdujo sus
famosos postulados, que son: (l )l a nocin de estados estacionarios, donde la mecni-
ca ordinaria es vlida pero la electrodinmica es invlida y (2) la suposicin de que la
radiacin se emite o absorbe cuando el tomo pasa de un estado estacionario a otro.
El proceso de transicin no se poda entender de manera clsica, seal Bohr, pero
parece ser necesario para dar cuenta de los hechos e^erimentales.
Notablemente, e inspirado por la teora de Planck, Bohr supuso que la frecuencia
de la luz (v) no estaba relacionada directamente con las frecuencias de los electrones
orbitales, sino que estaba dada por la diferencia de energas entre dos estados estacio-
narios por la ecuacin - E.= hv. A partir de esta suposicin bsica, Bohr consigui
derivar la frmula de Balmer para las frecuencias del espectro del hidrgeno de una
manera bien conocida gracias a los libros de texto bsicos de fsica. La derivacin no
reproduca meramente una ley emprica conocida, sino que tambin proporcionaba
una expresin de la constante de Rydberg en trminos de constantes microfsicas de la
naturaleza, en concreto, la carga y masa del electrn y la constante de Planck. El resul-
tado de Bohr fe ' = R c ( l/n 2 - 1/m2), siendo R = 2Z2n 2me4/h3y n y m son nmeros
cunticos enteros que caracterizan los estados estacionarios; z es la carga nuclear, 1
para el hidrgeno. En el verano de 1913, las lneas que estaban de acuerdo con la fr-
mua se conocan como n = 2 (serie de Balmer) y = 3 (serie de Paschen); Bohr pre-
dijo la existencia de lneas adicionales correspondientes a n - l y n mayor que 4, se-
ries respectivamente en el ultravioleta extremo y el ultra-rojo extremo que no se han
Arquitectura atmica 55
observado, pero cuya existencia puede esperarse. Esta seguridad se vio justificada
cuando l'heodore Lyman anunci en 1914 lneas de acuerdo con n=l .E l potencial de
ionizacin de un tomo de hidrgeno en su estado base (n = 1) se segua directamen-
te de la expresin de Balmer. Bohr obtuvo un valor de unos 13 voltios, lo cual compa-
r con la estimacin experimental de 1. ]. Thomson de 11 voltios. (Medidas posterio-
res y ms precisas estuvieron en completo acuerdo con el valor de Bohr.) Para el radio
de un tomo de hidrgeno en su estado base, lo que se conocera ms tarde como el
radio de Bohr, obtuvo 0,55 ngstrom, el orden de magnitud correcto para un tomo.
Quiz la confirmacin ms impresionante de la teora de Bohr para los tomos con
un electrn fue su demostracin de que las lneas de Eickering que se encontraban
en espectros estelares y generalmente se atribuan al hidrgeno, en realidad se deban
a tomos de helio con una sola carga. Estas lneas satisfacan la expresin de tipo Bal-
mery = R [1/22l/(m + l /2)2],la cual, si firera debida al hidrgeno, contradira la teo-
ra de Bohr, de acuerdo a la cual el estado semicuntico era inadmisible. Bohr convir-
ti esta amenaza en un triunfo simplemente rescribiendo la expresin como V =
4 1 / 4 2 ] l /(2m+l )2] y atribuyndosela al in He*. Su prediccin de que las lneas de
Pickering deberan aparecer en tubos de descarga con helio puro fue confirmada rpi-
damente por los espectroscopistas. Sin embargo, el acuerdo entre las longitudes de
onda medidas y las que Bohr predeca no era perfecto y segn Alfred Fowler, un es-
pectroscopista britnico, la pequea discrepancia era lo bastante grande para cuestio-
nar la validez de la teora. La respuesta de Bohr, publicada en Nature en el otoo de
1913, fue otro ejemplo brillante de lo que el filsofo ] re Lakatos ha denominado
ajuste monstruoso: convertir un contraejemplo en un ejemplo. Bohr seal que la can-
tidad m en la expresin para R en realidad debera ser la masa reducida, mM/(m + M),
donde M es la masa nuclear, y con esta correccin la discrepancia desapareca.
Bohr deriv la frmula de Balmer de distintas maneras, incluyendo una primera
aplicacin de lo que ms tarde se conocera como el principio de correspondencia. Bohr
observ que, para nmeros cunticos grandes, casi no exista diferencia entre la fre-
cuencia de rotacin antes y despus de la emisin de un cuanto; y de acuerdo a la elec-
trodinmica ordinaria, deberamos por tanto esperar que la razn entre la frecuencia de
la radiacin y la frecuencia de revolucin tambin sea casi igual a 1 (Bohr 963 , p. 13).
En una ponencia ante la Physical Societ)' en Copenhague en diciembre de 1913, Bohr
enfatiz que aunque en general no exista conexin entre las frecuencias clsicas de re-
volucin y las frecuencias que se encontraban utilizando la teora cuntica, en un caso,
sin embargo, podemos esperar una conexin con los conceptos ordinarios, en concre-
to, que ser posible calcular la emisin de oscilaciones electromagnticas lentas basn-
donos en la electrodinmica clsica (J ammer 1966, p. 110). ste fue el germen del prin-
cipio de correspondencia, que tendra un papel crucial en el desarrollo posterior de la
teora atmica y su transformacin en mecnica cuntica (vase captulo 11).
La teora de Bohr no era simplemente la teora de los tomos con un electrn, sino
que estaba planeada con mucha ms ambicin. En la segunda y tercera parte de la tri-
logia, Bohr aplic su teora a tomos qumicos mayores que el hidrgeno, y tambin a
56 Generaciones cunticas
molculas: sugiri disposiciones de electrones para los elementos ms ligeros y crey
que sus modelos proporcionaban al sistema peridico su primera explicacin fiable.
Adems, extendi su trabajo a molculas simples, concibiendo el enlace covalente en la
molcula de hidrgeno como dos electrones dando vueltas en la misma rbita entre los
dos ncleos de hidrgeno. Esta parte de su trabajo tuvo mucho menos xito y su im-
pacto fue relativamente pequeo. Sin embargo es digno de mencin, ya que era la pri-
mera vez que se proponan modelos atmicos claros para tomos reales. El enlace CO-
valente result quedar fuera del alcance de la teora cuntica de Bohr para los tomos,
pero en 1913 l no tena razones para sospecharlo. Por el contrario, existan indicacio-
nes de que la qumica pronto quedara reducida a una rama de la nueva fsica de Bohr.
Por ejemplo, Bohr calcul el calor de formacin del hidrgeno molecular como 60 kcal
por mol, en acuerdo cualitativo pero desde luego no cuantitativo con las 130 kcal por
mol determinadas experimentalmente por I rving Langmuir. Cuando L angmuir volvi
a estimar el valor experimental obteniendo 76 kcal por mol poco despus, y Bohr re-
calcul el valor terico obteniendo 63 kcal por mol, pareca que la molcula de hidr-
geno estaba prcticamente explicada. Pero estaba lejos de ser cierto.
La ftrerza de la teora de Bohr no era su base terica, que para muchos pareca poco
convincente e incluso extravagante, sino su confirmacin experimental en una amplia
gama de fenmenos. Por ejemplo, en 1913-1914 el joven fsico britnico Henri Mose-
ley estudi los rayos X caractersticos emitidos por distintos elementos y mostr que
raz cuadrada de las frecuencias era proporcional al nmero atmico. El diagrama de
Moseley se convirti rpidamente en una importante herramienta para determinar el
lugar de un elemento en la tabla peridica, y tambin se convirti en una importante
confirmacin de la teora de Bohr. El mecanismo de Moseley para la emisin de rayos
X se apoyaba en la teora de Bohr y, adems, en una serie de trabajos desarrollados a
partir de 1914 en Mnich, Walther Kossel explic los espectros de rayos X en comple-
to acuerdo con la teora. Otra importante confirmacin fueron los experimentos con
bombardeo de electrones de vapor de mercurio que J ames Franck y Gustav Hertz rea-
lizaron en Gotinga entre 1913 y 1916. En 1925, los dos fsicos feron galardonados con
el premio Nobel por haber verificado las hiptesis de Bohr y haberlas por lo tanto
transformado en hechos experimentalmente probados, como Cari Oseen expres en
su discurso de presentacin en Estocolmo. I rnicamente, Eranck y Hertz no relaciona-
ron al principio sus experimentos con teora de Bohr y, cuando lo hicieron por pri-
mera vez, argumentaron que sus medidas no podan explicarse por la teora. Franck y
Hertz midieron lo que ellos crean que era el potencial de ionizacin, obteniendo 4,9
voltios, pero en 1915 Bohr argument que haban malinterpretado sus resultados y que
no haban medido un potencial de ionizacin en absoluto, sino la diferencia de ener-
ga entre estados estacionarios en los tomos de mercurio. Fue slo tras la intervencin
de Bohr cuando Franck y Hertz se dieron cuenta de que inadvertidamente haban pro-
porcionado un fuerteapoyo a la teora atmica de Bohr.
La lnea roja del espectro de hidrgeno tiene una estructura de doblete, como mos-
traron por primera vez Michelson y Ed^ard Morley nada menos que en 1887. Aunque
Arquitectura atmica 57
en 1913 la separacin de estructura fina se haba medido varias veces, Bohr parece que
no haba tenido conocimiento de este fenmeno, para el cual no haba sitio en su teo
ra. Pero de nuevo una aparente anomala se convirti en una confirmacin, aunque
esta vez requiri una extensin considerable de la teora. La extensin fue realizada por
Arnold Sommerfeld en Mnich quien, en 1915-1916 introdujo la teora especial de la
relatividad en la mecnica del tomo de Bohr. De esta manera, lleg a un tomo con
dos cuantos en el que las rbitas electrnicas se describan con nmeros cunticos
principales y azimutales, y una expresin para la energa que dependa de los dos n
meros cunticos. De acuerdo con la teora ms sofisticada de Sommerfeld, existan
muchos ms estados estacionarios que en la teora de Bohr de 1913, y esto haca posi
ble una explicacin de la estructura fina. Sommerfeld deriv un valor para la separa
cin de estructura fina, que fe completamente confirmado mediante experimentos
realizados por Friedrich Paschen de la Universidad de Tubinga en 1916. El notable
acuerdo entre teora y experimentacin se consider un gran xito de la teora de
Bohr-Sommerfeld y tambin de la teora de la relatividad. De hecho, la relacin entre
teora y experimentacin era bastante oscura porque la teora permita el clculo de
frecuencias pero no de intensidades; sin embargo, aunque el xito fuera cuestionado
por unos pocos fsicos en Alemania, para la mayora el trabajo de Sommerfeld y Pas
chen resultaba una asombrosa confirmacin de la teora cuntica de los tomos de
Bohr.
CAPTULO 5
La lenta ascensin de la teora
cuntica
La ley de la radiacin de los cuerpos negros
La teora cuntica debe su origen al estudio de la radiacin trmica, en particular de
radiacin del cuerpo negro que Robert Kirchhoff haba definido por primera vez ez
1859-1860. De acuerdo con Kirchhoff, un cuerpo negro perfecto es aquel que absorbe
toda la radiacin que incide sobre l; la energa emitida ser independiente de la natu
raleza del cuerpo y dependiente slo de su temperatura. El fsico austraco J osef Stefan
sugiri en 1879 que la energa de la radiacin calorfica ideal de K irchhoff variaba se
gn la cuarta potencia de la temperatura absoluta. Su sugerencia obtuvo una prueba
terica cinco aos despus cuando su compatriota Ludwig Boltzmann combin la se
gunda ley de la termodinmica con la electrodinmica de Maxwell para mostrar que
w= oT 4, siendo u la densidad total de energa y a una constante. La primera de varias
leyes de la radiacin del cuerpo negro, la ley de Stefan-Boltzmann, ayud a dirigir l
atencin hacia la nueva rea de la fsica terica y experimental. La distribucin espec
tral de la radiacin, una cuestin acerca de la cual la ley de Stefan-Boltzmann no tenu
nada que decir, pronto emergi como un problema importante y ampliamente deba
tido. Un importante paso hacia la solucin del problema se dio por parte de Wilhelm
Wien, quien mostr en 1894 que si la distribucin espectral de la radiacin del cuerpo
negro era conocida para una temperatura, podra ser deducida para cualquier otra. La
funcin de distribucin u( \,T) no dependera de T y de la longitud de onda X por se
parado, sino del producto XT mediante cierta funcin d>(XT), en concreto mediante
w(X, T) = X-5 ()(XT). La ley de desplazamiento de Wien -as denominada porque im
plica que el pico de la funcin m(X,T) ser desplazado hacia longitudes de onda ms pe
queas cuando T aumente- result estar en excelente acuerdo con los experimentos.
Se reconoci que la funcin ) (XT) tena un significado universal, pero ni la forma de
la funcin ni su explicacin eran conocidas. En 1896 Wien encontr una posible solu
cin, concretamente, que 4>(XT) tuviera la forma exp(-a/(XT), siendo a una constante
La lenta ascensin de la teora cuntica 59
universal. La ley de radiacin de Wien pareca ser correcta y se acept en general, so
bre todo tras recibir confirmacin mediante una serie de delicados experimentos rea
lizados en Berln entre 1897 y 1899. Aunque la ley de Wien pareca empricamente
convincente, se apoyaba sin embargo sobre argumentos tericos de naturaleza insatis
factoria, y por este motivo se buscaba una derivacin ms rigurosa. Aqu es donde Max
Ludwig Planck, el sucesor de K irchhoff como profesor de fsica en la universidad de
Berln entr en escena.
Planck era un especialista en termodinmica y estaba profundamente interesado en
la segunda ley y sus aplicaciones en fsica y qumica. Su principal ocupacin a princi
pios de la dcada de 1890 no era la fsica terica, sino ms bien la termodinmica qu
mica, a la cual intent dotar de unos cimientos ms rigurosos basados en la segunda
ley. En este trabajo, los conceptos de entropa e irreversibilidad eran centrales. El n
cleo del programa de investigacin de Planck era un intento de explicar los procesos
irreversibles sobre una base estrictamente termodinmica, es decir, sin introducir nin
guna suposicin estadstica o atomstica a la manera de Boltzmann. Al contrario de su
colega austraco de mayor edad, Planck crea firmemente en la validez absoluta de la
segunda ley y negaba que pudiera existir relacin alguna entre entropa y probabilidad.
En 1895 el razonamiento de Planck le llev a examinar la relacin entre termodinmi
ca y electrodinmica. Atac la cuestin de la irreversibilidad desde un punto de vista
electrodinmico y argument que la irreversibilidad de los procesos de radiacin era
un resultado de la falta de simetra temporal en las ecuaciones de Maxwell. Sin embar
go, el enfoque termodinmico result no tener xito. Como Boltzmann mostr dos
aos despus, la electrodinmica no es ms asimtrica temporalmente -no proporcio
na una flecha temporal- que la mecnica, as que Planck tuvo que buscar otra ma
nera de determinar el espectro de la radiacin del cuerpo negro. El resultado de los re
novados intentos de Planck fue una serie de seis artculos sobre procesos de radiacin
irreversibles publicados en Annalen der Physik entre 1897 y 1900. En 1899 encontr
una expresin para la entropa de un oscilador mediante la cual pudo derivar la ley de
radiacin de Wien. Esto era lo que Planck esperaba y, si no hubiera sido por los expe
rimentales, lo habra dejado aqu. En el mismo ao en que Planck deriv la ley de
Wien, los experimentos demostraron que la ley no era completamente correcta, al con
trario de lo que Planck y la mayora de los otros fsicos haban supuesto.
En la historia de la radiacin del cuerpo negro, y por lo tanto en el nacimiento de
la teora cuntica, los experimentos no eran menos importantes que la teora. La ma
yora de los experimentos decisivos se realizaron en el Physikalisch-Technische Reich-
sanstalt (I nstituto I mperial de Fsica y Tecnologa) de Berln, donde el espectro preci
so de la radiacin del cuerpo negro era un asunto de inters mucho ms que
acadmico. Se pensaba que conducira a un conocimiento que sera til a las industrias
alemanas de electricidad y calefaccin, que estaban entre los mayores clientes del
Reichsanstalt. Experimentos realizados por Otto L ummer y Ernst Pringsheim en 1899
indicaban que la ley de Wien era incorrecta para altas longitudes de onda. Experimen
tos adicionales de Heinrich Rubens y Ferdinand Kurlbaum, publicados en el otoo de
60 Generaciones cunticas
Grfico 5.1. Espectros de cuerpo negro a diferentes temperaturas medidos por Lummer y Pringstein en
noviembre de 1899. Para los valores altos de \T, la curva medida (lnea continua) est sobre la curva
calculada (curva discontinua), indicando la inadecuacin de la ley de radiacin de Wien. Fuente: Kan-
gro 1976, p. 176.
1900, proporcionaron una prueba clara de que la ley de Wien-Planck era slo apro
ximadamente cierta (vase figura 5.1). De acuerdo a esta ley, la densidad de energa de
la radiacin u(v,T) tendera hacia cero para valores muy pequeos de v / T = c/XT,
mientras que los experimentos de Rubens y Kurlbaum mostraban que u(v,T) tenda
hacia T. Como consecuencia de estas nuevas medidas, se propusieron varias nuevas le
La lenta ascen$n de la teora cuntica 61
ves empricas, pero stas no tenan importancia para los tericos. El inters principal
de Planck no era encontrar una ley empricamente correcta, sino derivarla de prime-
ros principios. Se vea ahora forzado a reconsiderar su trabajo. Algo estaba mal en su
derivacin de la ley de Wien, pero el qu? Cmo poda construir a partir de princi-
pios fundamentales de fsica una ley de distribucin que satisficiera la expresin de
Wien para valores grandes de WTpero tendiese a T para valores pequeos? Las recon-
sideraciones de Planck le llevaron rpidamente a suponer una nueva expresin para la
entropa de un oscilador, si bien una que no tena justificacin terica clara. Sobre esta
expresin se ha comentado, con justicia, nunca en la historia de la fsca ha habido
una interpolacin matemtica no evidente con consecuencias fsicas y filosficas de
tan gran alcance (J ammer 1966, p. 18).
Con su nueva expresin para la entropa, Planck pudo derivar lo que l considera-
ba simplemente una versin mejorada de la le)' de Wien. La nueva le)' de distribucin
-la ley de radiacin de Planck, pero todava sin nocin de cuantos de energa- se -
ci en un encuentro de la Academia de Ciencias de Berln el 19 de octubre de 1900. De
acuerdo a esta primera versin correcta de ley de la radiacin del cuerpo negro, la
densidad de energa espectral vara como dividido por la cantidad exp(pwr) - 1. La
le)' pareca estar en completo acuerdo con los datos experimentales y era, en este sen-
tido, la respuesta que se haba buscado durante tanto tiempo. Sin embargo, ya que la
nueva ley se apoyaba en una expresin para la entropa que era poco ms que una su-
posicin inspirada, no era satisfactoria tericamente y por lo tanto Planck se vio obli-
gado, de nuevo, a considerar por qu la frmula disfrutaba de tanto xito. No poda
descansar satisfecho hasta que comprendiese la nueva ley.
En su intento de obtener una comprensin satisfactoria, Planck se dio cuenta de
que tena que introducir un nuevo enfoque, en concreto, volver a la idea de Boltzmann
de entropa como expresin de caos molecular. Esto no significa que Planck se rindie-
ra a las nociones de entropa e rreversblidad probablstcas de Boltzmann. En vez de
aceptar estas ideas, Planck renterpret la teora de Boltzmann a su manera no proba-
bilsta. Bas su nueva lnea de ataque en la famosa ecuacin de Boltzmann, 5 = / log w,
donde k es la constante de Boltzmann y Wes una expresin combinatoria para el de-
sorden molecular. En realidad, la ecuacin no era de Boltzmann, sino que apareci en
esta forma slo con el trabajo de Planck; y tambin fue Planck quien introdujo por pri-
mera vez la constante de Boltzmann como una importante constante de la naturale-
za. Para encontrar Planck introdujo lo que denomin elementos de energa, es
decir, la suposicin de que la energa total de los osciladores del cuerpo negro (E) se
divida en porciones finitas de energa e En palabras de Planck: Considero E [...] com-
puesto de un nmero completamente determinado de partes iguales finitas, y para este
propsito utilizo la constante de la naturaleza h = 6,55 X 10~27(erg seg). Esta constan-
te, una vez se multiplica por la frecuencia comn de los resonadores, proporciona el
elemento de energa en ergios, y mediante divisin de E por obtenemos el nmero
de elementos de energa p que ha de ser distribuido entre los N resonadores (Darri-
gol 1992, p. 68). La nueva derivacin se comunic en otro encuentro de la Academia
62 Generaciones cunticas
de Berln, el 14 de diciembre de 1900, una fecha sealada muchas veces como del na-
cimiento de la teora cuntica porque fue aqu cuando, segn se ve en retrospectiva, se
sugiri por primera vez la hiptesis cuntica. Sin embargo, Planck no entenda real-
mente la introduccin de elementos de energa como una cuantizacin de la energa,
es decir, que la energa de los osciladores pudiera tener slo valores discretos. Planck
no enfatiz la discontinuidad cuntica en absoluto y consideraba e = hv como una hi-
ptesis matemtica in realidad fsica detrs. Era, crea, un aspecto temporal de la teo-
ra que debera ser borrado de la formulacin final.
De esta manera describa Planck la ruta que le haba conducido a la ley de radia-
cin en una carta de 9 al fisico americano I^obert Wood:
En resumen, todo 1 que sucedi puede describirse cmsimplemente un acto de
desesperacin [...] Para entonces llevaba seis aos^desde 1894) luchando sin xito con
el problema del equilibrio entre radiacin y materia y saba que este problema era de im-
portancia fundamenta para la fsica. Tambin conoca la frmula que expresa la distr-
bucin de energa en espectros normales. Se deba encontrar por lo tanto una interpre-
tacin terica a cualquier coste [...] [El nuevo] enfoque se me present mediante el
mantenimiento de las leyes de la termodinmica [...] que deben, eso me parece a m,
mantenerse en todas las circunstancias. Para lo dems, estaba dispuesto a sacrificar cada
una de mis convicciones previas sobre las leyes fsicas. Boltzmann haba explicado cmo
el equilibrio termodinmico se establece mediante un equilibrio estadstico, y tal enfo-
que se aplica al equilibrio entre materia y radiacin, uno encuentra que la prdida con-
tinua de energa en radiacin se puede impedir asumiendo que la energa est forzada,
desde el principio, a permanecer junta en determinados cuantos. Esta era una suposi-
cin puramente formal y realmente no reflexion mucho sobre ella excepto que, a cual-
quier coste, deba proporcionar un resultado positivo. (Eermann 1971, p. 23)
Para Planck y sus contemporneos, la discontinuidad cuntica al principio era con-
siderada una caracterstica que no mereca seria atencin. Lo que importaba era ms
bien la impresionante precisin de nueva ley de radiacin, confirmada por muchos
experimentos posteriores, y el hecho de que inclua la ley de Stefan-Boltmann, la le}' de
desplazamiento de Wien y, en el lmite de valores v u / T grandes, la ley de radiacin de
Wien. Planck enfatiz las constantes de la naturaleza involucradas en su ley y la utiliz
para derivar valores para k, N (el nmero de Avogadro) y e (la carga elemental). A par-
tir de las medidas del cuerpo negro pudo encontrar k, y como k = R/N, donde R es la
constante de los gases, N se pudo derivar; adems, dee = F/N, donde F es la constante
de Faraday, conocida a partir de la electrlisis, pudo hallar e. Las determinaciones nu-
mricas de Planck eran muy superiores a las estimaciones bastante crudas que se ob-
tenan mediante otros mtodos por aquel entonces.
En diciembre de 1900 Planck no reconoci que la nueva ley de radiacin haca ne-
cesaria una ruptura con la fsica clsica. Tampoco lo hicieron, en todo caso, otros fsi-
. Vale la pena fijarse en que ninguna catstrofe ultravioleta estaba involucrada en
La lenta ascen$in de la teera cuntica 63
la formacin de la ley de radiacin de Planck. La base de esta catstrofe es que el
teorema de equiparticin de la mecnica clsica, cuando se aplica a los osciladores de
un cuerpo negro, lleva a una densidad de energa de la forma V2T y as, cuando se in-
tegra sobre todas las frecuencias, a una energa total infinita. En este sentido, existe un
conflicto entre la fsica clsica y el espectro del cuerpo negro, pero el conflicto no tuvo
ningn papel en los sucesos que realmente condujeron a la hiptesis de Planck. La ley
de radiacin mencionada fue obtenida por Lord Rayleigh en el verano de 1900, aun-
que l aadi un factor a d hoc de exp(-aWT) con el objeto de hacer que la frmula es-
tuviera ms de acuerdo con los datos. La frmula u ~ V2T se conoce hoy da como la
ley de Rayleigh-J eans porque fue vuelta a derivar por Rayleigh en 1905 y provista de
una correccin numrica por J ames J eans eJ mismo ao. Aunque Rubens y Kurlbaum
incluyeron J a frmula de Rayleigh en su artculo de 1900, Planck J a ignor, as como el
teorema de bi parti ci n. La ley de Rayleigh-J eans, sin el factor exponencial, es obvia-
^ente incorrecta para altas frecuencias, pero Ja discrepancia no se vea como un gran
r'oblema para Ja fsica clsica. Por aquel entonces muchos fsicos, incluyendo a Ray-
: y J eans, dudaban que el teorema de equiparticin fuera generalmente vlido.
Primeros debates sobre a hiptesis cuntica
Si ocurri una revolucin en la fsica en 1900, nadie pareci darse cuenta, y Planck
1 que menos. Durante los primeros cinco aos del siglo, haba un silencio casi com-
r eto sobre la hiptesis cuntica, que de manera algo oscura estaba involucrada en la
privacin de PJ anck de la J ey de radiacin del cuerpo negro. La misma ley por otro
0 , fue rpidamente adoptada por su convincente acuerdo con J os experimentos. Tan
;ronto como en 1902, J a frmula de la J ey de radiacin de Planck aparece en eJ segn-
do volumen del fidedigno Manual de espectroscopia de Henrch Kayser, pero sin men-
don alguna sobre J a naturaleza de Ja suposicin cuntica. Aunque a veces surga algu-
na crtica, en 1908 eJ resultado de Planck era f eral mente aceptado como la correcta
respuesta a J a cuestin del espectro del cuerpo negro. Slo un puado de tericos con-
sider que vala J a pena entrar en los detalles de los clculos de PJ anck y preguntarse
por qu la frmula era correcta.
Uno de elJ os era Hendrk A. Lorentz, que empez a concentrarse en Ja teora del
cuerpo negro en 1903, cuando deriv de manera independiente la ley de Rayleigh-
J eans, basndose en la teora electrnica. EJ resultado Je desconcert. Cinco aos ms
tarde, en un congreso matemtico en Roma, present una panormica del problema
deJ cuerpo negro o, en su terminologa, la divisin de J a energa entre materia ponde-
rabie y ter. Segn lo vea Lorentz, la eleccin estaba entre, por un lado, Ja frmula de
~ tericamente satisfactora pero empricamente inadecuada y, por otro,
la frmula de Planck, empricamente confirmada pero tericamente insatisfactoria.
" prefera Ja primera opcin y sugiri vagamente que se necesitaban nue-
vos experimentos para decidir entre J os dos candidatos. Los experimentales alemanes
saban ms de esto. Convencidos de que el asunto estaba firmemente resuelto, no que
64 Generaciones cunticas
ran saber nada de la ley de Rayleigh-J eans y protestaron contra la sugereneia de
Planck. En consecuencia, Lorentz se vio forzado a aceptar la frmula de Planck y a in-
tentar entender su verdadero significado. Reconociendo que teora de Planck presen^
taba algunas caractersticas no clsicas, Lorentz se convirti en uno de los lderes de la
nueva teora cuntica.
Como resultado del seminario de Lorentz en Roma, las consecuencias catastrficas
de la ley clsica de Rayleigh-J eans se hicieron ms conocidas en la comunidad fsica; fue
slo a partir de entonces cuando Ja catstrofe ultravioleta comenz a desempear un
papel importante en Jas discusiones. (La expresin fue introducida por Ehrenfest en 1911
y se convirti en un tema popular en los libros de texto de fsica.) La teora del electrn
era la teora microscpica dominante y de mayor xito de la poca, as que era tentador
creer que esta teora podra de algn modo resolver J os enigmas de Ja radiacin del cuer-
po negro. Esto fue Jo que Lorentz intent en 1903, sJ o para acabar con Ja J ey de Ray-
leigh-J eans. Por un tiempo, Planck sigui Ja idea de que J os cuantos de electricidad po-
dan conducir cuantos de energa. Por ejemplo, en 1905 escribi a Paul Ehrenfest, no me
parece imposible que esta suposicin (la existencia de un cuanto elemental de electrici-
dad) ofrezca un puente a la existencia de un cuanto de energa elemental h, en particu-
lar porque h tiene la mismas dimensiones que e2/c(Kuhn 1978, p. 132). Aqu tenemos,
aunque sea slo implcitamente, eJ primer presentimiento de Ja constante de estructura
fina Intrlhc. Sin embargo, nada se obtuvo de esta idea ni de otros intentos de deducir el
cuanto de accin de teoras existentes. Si bien vaJ e Ja pena fijarse en eJ profundo inters
de Planck en las constantes universales de la naturaleza y su posible interrelacin. En
artculo de f899 -el primero en el que la constante de Planck aparece implcitamente-
not que todos los sistemas de unidades ordinarios estaban basados en las necesidades
especiales de nuestra cultura terrestre y sugiri como alternativa un sistema basado en
lo correspondiente a las constantes h, :y G. Estas unidades, escribi, necesariamente re-
tendran su significacin de manera independiente a cuerpos y sustancias especiales, para
todo tiempo y toda cultura, incluso las extraterrestres y extrahumanas. Las unidades
que Planck propuso no tenan valor prctico y fueran ignoradas largo tiempo. Sin em-
bargo, con la llegada de las teoras de gravedad cuntica de los aos setenta, fueron am-
pliamente discutidas y hoy, a finales del siglo XX, la masa de Planck (10-5 gramos) y el
tiempo de Planck (lO"43segundos) son importantes magnitudes en la teora cosmolgi-
ca (vase tambin el captulo 27).
Durante casi una dcada, Planck crey que su le)' de radiacin podra reconciliarse
con la mecnica clsica y la electrodinmica y que las discontinuidades eran caracters-
ticas de los osciladores atmicos, no del intercambio de energa como tal. Se dio cuen-
ta de que algn tipo de cuantizacin estaba involucrado, pero no en el sentido que los
valores de la energa de los osciladores estuvieran limitados a un conjunto discreto hv,
2hv, 3hv, ... En sus primeros artculos, haba escrito la ecuacin de la energa E = nhv (n
= 0,1,2,...) pero con significando la energa total de los osciladores, sin requerir que
la energa de los osciladores individuales estuviera restringida del mismo modo. Fue
slo sobre 1908 cuando, en parte como resultado de su correspondencia con Eorentz, se
La lenta ascensin de la tecra cuntica 65
convirti al punto de vista de que el cuanto de accin era un fenmeno irreducible ms
all del entendimiento de la fsica clsica. Hasta entonces pensaba en hv como parte
ms pequea del continuo de energa ms que como algo que pudiera existr por s solo,
un cuanto de energa anlogo al cuanto elctrico, el electrn. Como escribi a Lorentz
en 1909, ahora adoptaba la hiptesis de que el intercambio de energa entre electrones
y ter libre ocurre slo en nmeros enteros de cuantos hv (Kuhn 1978, p. 199).
A finales de la primera dcada del siglo XX, la teora cuntica todava se entenda de
manera muy pobre y era estudiada seriamente tan slo por unos pocos fsicos tericos.
Estos incluan a Lorentz, Lhrenfest, J eans, Lnstein, L armor y, por supuesto, Planck.
Hasta 1906, Einstein era el nico que se daba cuenta de la naturaleza radical y no cl-
sica de la teora de Planck, pero cuatro aos despus, la mayora de los especialistas re-
conocan que la cuantizacin de la energa era real y haca necesario algn tipo de rup-
tura con la fsica clsica. Durante la primera dcada, la teora cuntica era en su mayor
parte idntica a la teora de la radiacin del cuerpo negro, y el pequeo campo no tuvo
un gran impacto en la comunidad fsica. Esto se ilustra en el grfico 5.2, que propor-
ciona el nmero de autores que publicaba sobre temas cunticos entre 5 9 y 1914.
Antes de entonces, es decir, de 1900 a 1904, el nmero de autores sobre teora cunt-
ca era o bien cero o uno (el nico que contribua era Planck, en 1900 y 1901). La figu-
ra ilustra no slo la lenta ascensin de la teora cuntica, sino tambin el dominio de
la fsica del cuerpo negro hasta 1910, cuando publicaciones sobre calores especficos y,
a partir de 1913 aproximadamente, fsica atmica y molecular, empezaron a cambiar
tanto la composicin como el ritmo de la teora cuntica.
Grfico 5.2. La ligera ascensin de la teora cuntica. Los crculos en negro indican el nmero de auto
res que publicaron sobre temas de cuntica. Los crculos en blanco se refieren al nmero de autores que
lidiaban con la teora de los cuerpos negros, un subgrupo de la temprana fsica cuntica. Fuente: redi-
bujado de T. S. Kuhn, Black-Body theory and Quantum Discontinuity. Derechos reservados 1978 por
Oxford University Press. Usado con permiso de Oxford University Press.
66 Generaciones cunticas
Einstein y el fotn
Se ha afirmado que, incluso si Planck no hubiera encontrado su frmula para la ra
diacin del cuerpo negro que inici la primera teora cuntica, la teora habra llegado
de todos modos en los primeros aos del siglo xx. El candidato como hipottico des
cubridor de la teora cuntica es Einstein, quien es ms conocido, por supuesto, por su
invencin de la teora de la relatividad. Si bien el joven Einstein tambin hizo contri
buciones a la primera teora cuntica de tal importancia -y en 1905, el mismo ao que
introdujo la relatividad- que podran justificar la afirmacin. De hecho, Einstein pare
ce haber considerado su teora de los cuantos incluso ms importante que su trabajo
inmediatamente posterior sobre relatividad especial. En una carta de mayo de 1905 a
su amigo Conrad Habicht, se refiere a su prximo artculo sobre la radiacin y las
propiedades energticas de la luz como muy revolucionario. Al artculo en prepa
racin sobre relatividad especial se refera ms modestamente como una electrodin
mica de cuerpos mviles que utiliza una modificacin de las ideas de espacio y tiem
po. Mientras que Planck, como se ha dicho, se convirti en un revolucionario en
contra de su voluntad, Einstein reconoci las implicaciones revolucionarias de la hi
ptesis cuntica mucho ms claramente y actu voluntariamente como un profeta de
la revolucin cuntica. Hay mucha verdad en la afirmacin de que la teora cuntica
empez en serio slo en 1905, con las obras de Einstein.
Cul era, entonces, la esencia del autoproclamado revolucionario trabajo de Ein
stein sobre la radiacin publicado en Annalen der Physik el 9 de junio de 1905? Prime
ro, el enfoque de Einstein difera drsticamente del de Planck y apenas se apoyaba en
la ley de radiacin de Planck y su cuanto de accin asociado. Einstein s mencion la
ley, pero sin utilizarla; en vez de eso, se centr en la antigua ley de Wien en su rgimen
experimentalmente confirmado, es decir, para altas frecuencias y bajas temperaturas.
Einstein dej claro que sta era la parte interesante y problemtica del espectro, la que
requera nuevas hiptesis fsicas. La teora clsica conducira a la ley de Rayleigh-J eans,
enfatiz Einstein, y fcilmente deriv esta ley, incluyendo el factor correcto delante de
v 2T. Teniendo en cuenta las prioridades, la ley podra llamarse de Rayleigh-Einstein o
de Einstein (o, ya puestos, aunque sera ms aparatoso, la ley de Rayleigh-Lorentz-Ein-
stein-J eans). Sin embargo, fue la ley de Wien la que consider Einstein en su trabajo de
1905. Utilizando argumentos termodinmicos sencillos pero ingeniosos, y utilizando
al mximo la probabilstica de Boltzmann (la expresin de la entropa S = k logSW),
calcul la probabilidad de que la energa total de la radiacin en un contenedor est
contenida en una parte pequea del volumen total. A partir de su resultado razon,
mediante una analoga con la teora clsica de los gases, que la radiacin monocro
mtica de baja densidad se comporta -siempre que la ley de radiacin de Wien sea v-
lida- [...] como si consistiera en cuantos de energa mutuamente independientes de
magnitud Rfiv/N. Es decir, segn Einstein, la propia radiacin tena una estructura
discreta o atomstica, una hiptesis que iba mucho ms all de la sugerida por Planck.
Adems, segn Einstein, la energa de los osciladores responsables de la emisin y ab
sorcin de la luz cambiara de manera discreta, en mltiplos de hv. Obsrvese que el
La lenta ascensin de la teora cuntica 67
smbolo |3denota h/k, igual que Planck lo usaba antes de que introdujera la hiptesis
de cuantizacin y explcitamente, el cuanto de accin, en diciembre de 1900. No fue un
accidente que Einstein no utilizara la notacin de Planck ni su teora ms madura de
la radiacin de cuerpo negro. Por aquel entonces, Einstein crea que no se poda hacer
que la teora de Planck estuviera de acuerdo con la idea de cuantos de luz, un error que
corrigi en un artculo de 1906. Con k = R / N y (3= h/k, obtenemos la forma habitual
de los cuantos de radiacin, E = hv.
Einstein era muy consciente de la naturaleza radical de su enfoque heurstico de
la radiacin libre como consistente en cuantos discretos, o, como se les denomin ms
tarde, fotones. (El nombre fue sugerido por el qumico estadounidense Hilbert Lewis
en 1926.) Despus de todo, exista una impresionante evidencia a favor de la teora on
dulatoria de la luz y, por esta razn, Einstein enfatiz que su concepto de cuantos de
luz era provisional. Sin embargo, estaba convencido de la realidad de los cuantos de luz
e intent con gran empeo mostrar que su hiptesis era empricamente fructfera. En
concreto, considerando el efecto fotoelctrico como un proceso de intercambio de
energa en el cual se liberan electrones de la superficie de un metal iluminado por luz,
consigui explicar los experimentos realizados por Philipp Lenard en 1902. Adems, se
segua directamente de la teora de Einstein, que la energa mxima () de los electro
nes generados por la luz debe relacionarse linealmente con la frecuencia de la luz inci
dente. La ecuacin de Einstein era E = hv - P, siendo P una funcin de trabajo que de
pende del metal del nodo. Por aquel entonces, ni Lenard ni otros haban medido E
como funcin de v, y la ecuacin fotoelctrica de Einstein era por lo tanto una predic
cin realmente novedosa. La teora de Einstein no era una respuesta a una anomala
experimental que la teora clsica no pudiera explicar, ya que en 1905 el efecto fotoe
lctrico no se consideraba problemtico. Fue slo unos aos despus cuando los expe
rimentales asumieron la relacin entre E y v . Y cuando lo hicieron, no fue con el pro
psito de comprobar la teora de Einstein.
En lo concerniente a los datos experimentales, durante varios aos mostraron una
confusa disparidad, yendo de relaciones cuadrticas a logartmicas y a lineales (es de
cir, de E ~ v 2 a E ~ logi' a E ~ v). Slo alrededor de 1914 se acumularon evidencias a
favor de la ley lineal, y con la famosa serie de experimentos de 1916 de Robert Milli-
kan por fin se obtuvo un consenso. Qued entonces establecido ms all de cualquier
duda que la energa mxima de los electrones emitidos en efecto vara linealmente con
la frecuencia de la luz, justo como Einstein predijo en 1905. Podra quiz creerse que
esto habra sido recibido como un gran xito de la teora de Einstein y habra hecho
que la mayora de los fsicos aceptaran la hiptesis de los cuantos de luz. En este caso,
se estara equivocado. Ninguno de los experimentales concluy a favor de la hiptesis
arriesgada, por no decir temeraria, de Einstein, como Millikan la calific en 1916. Lo
que Millikan haba confirmado era la ecuacin de Einstein, no su teora, y no exista
una relacin unvoca entre teora y ecuacin. Era posible derivar la ecuacin confir
mada experimentalmente sin la hiptesis del cuanto de luz, y cuando estas alternativas
ms o menos clsicas, (y, de hecho, ms o menos ad hoc) resultaron ser insostenibles,
68 Generaciones cunticas
siempre exista la oi bi l i dad de declarar el efecto fotoelctrico inexplicado por el mo-
ment: esto es lo que sucedi. La teora de los cuantos de luz fue o bien ignorada o bien
rechazada tanto por los experimentales como por los tericos. ra una hiptesis sim-
plemente demasiado radical. En 1913, cuando Einstein fue propuesto como miembro
de la prestigiosa Academia de las Ciencias ?rusiana (o de Berln), los que le nomina-
ron, entre ellos ?lanck y Walther Nernst, ensalzaron a Einstein, pero tambin mencio-
naron que puede haber errado a veces el tiro en sus especulaciones, como, por ejem-
po, en su hiptesis sobre los cuantos de luz (J ammer 1966, p. 44).
I mpasible ante la fra respuesta al cuanto de luz, Einstein continu trabajando en la
teora cuntica, cual fue su principal rea de ocupacin profesional durante los aos
1906-1911, y de mayor importancia para l que la teora de la relatividad. En un ar-
tculo de 1909, Einstein deriv las fluctuaciones energticas de la radiacin del cuerpo
negro. Su frmula consista en dos trminos, uno que l atribua a la naturaleza cunti-
co-corpuscular de la radiacin y otro que l interpretaba como un trmino ondulatorio
clsico. As pues, desde el punto de vista de Einstein, la radiacin electromagntica in-
clua ambas caractersticas, que tradicionalmente se consideraban contradictorias. En
1909 la ftrsin de Einstein de la teora de partculas y ondas era altamente provisional,
pero una serie de trabajos posteriores, desarroll la idea y, tras 1925, pasara a ser una
parte integral de la mecnica cuntica, tro aspecto del trabajo de Einstein de 1909
merece mencin, en concreto el que considerara fluctuaciones de momento junto con
fluctuaciones de energa. Una partcula real tiene momento adems de energa, y en
1909 Einstein claramente pensaba en el cuanto de luz como una partcula en el mismo
sentido en que los tomos y los electrones son partculas. Sin embargo, aunque el mo-
ment del cuanto de luz (p = hv/c) se sigue directamente de la teora de la relatividad,
Einstein escribi la expresin slo en 1906.
Calores especficos y el estad de la teora cuntica en 1913
Al igual que Einstein fue el primero en extender el significado de la teora cuntica
al campo de la radiacin, tambin fue el primero en extenderlo a un problema de lo
que ms tarde sera conocido como fsica del estado slido. Hizo esto en 1907, cuando
aplic la teora cuntica al clculo de los calores especficos de los slidos. Se saba des-
de 1819 que existe una relacin peculiar entre los pesos atmicos de los elementos S-
lidos y sus capacidades calorficas especficas, en concreto que (en lenguaje moderno)
la capacidad calorfica molar es bsicamente una constante, de unas 6,4 caloras por
mol por grado. En 1876 la ley de Dulong-Petit, llamada as por sus descubridores fran-
ceses, recibi una explicacin terica slida gracias a Boltzmann, quien mostr que se
derivaba del teorema de equiparticin de la fsica mecnica. Aunque se consider ge-
neralmente un gran xito del punto de vista mecnico-atmica de la materia, el xito
no era completo. Existen unas pocas excepciones a la ley de Dulong y Petit, como el
carbono (diamante), boro y silicio. La anomala del carbono se conoca desde 1841,
cuando los experimentos mostraron que el calor especfico molar del diamante era de
La lenta ascensin de ia teora cuntica 69
8, aproximadamente, en vez de l o6,4 que podan esperarse de la regla de Dulong-?e-
tit. Adems, experimentos realizados a partir de 1870 mostraron que los calores espe-
cficos se incrementan con la temperatura y, en el caso del diamante, de manera bas-
tante considerable. En 1875 el fsico alemn Heinrich Weder estableci que el calor
especfico del diamante se incrementa en un factor de 15 en el rango de -100 c a
+1.000 c, y experimentos posteriores publicados en 1905 por el qumico escocs J a-
mes Dewar mostraron que los calores especficos casi se anulaban a temperaturas cer-
canas a 20 K. Eos intentos de explicar la variacin fallaron, y por tanto el problema de
los calores especficos resultaba una anomala hasta que Einstein lo atac en 1907, con
bastante xito.
Utilizando la ley de distribucin de Planck en su trabajo de 1907, Einstein encon-
tr una expresin para la energa media de un tomo en un cristal vibrando en tres di-
mensiones con misma frecuencia. Esta expresin proporcionaba el valor clsico 3kT
para altas temperaturas, y por tanto llevaba a la le}' de f)ulong y Petit pero decaa ex-
' ' cuando A tenda a cero. En este rgimen, el teorema clsico de equi-
particin -l a base de la ley de Dulong y Petit- no poda aplicarse. Comparando su fr-
mua para la capacidad calorfica con los datos obtenidos por Weber, Einstein
consigui ajustar la frecuencia de vibracin de manera que se obtena un acuerdo con
los experimentos prometedor, aunque no perfecto. La teora de Einstein fue mpor-
tante porque atrajo inters hacia la teora cuntica; sin embargo era slo aproximada y
necesitaba claramente modificaciones, sobre todo cuando nuevos experimentos mos-
traron que la variacin a bajas temperaturas estaba en desacuerdo cuantitativo con la
teora. Una versin mucho ms sofisticada de la teora de Einstein fue desarrollada en
1912 por el terico holands Peter L)ebye y su versin produjo una similitud muy cer-
cana a los experimentos.
La teora de los calores especficos ayud a acercar la teora cuntica hacia reas de la
fsica ms tradicionales y la hizo conocida para los muchos fsicos que no estaban inte-
resados o no comprendan los detalles ms finos de la radiacin del cuerpo negro: a este
respecto, fue mucho ms importante que la teora de los cuantos de luz. Sin embargo, su
impacto no fue instantneo. De hecho, hasta 1910-1911, la teora de Einstein de los ca-
lores especficos estaba tan ausente de la literatura cientfica como su teora de los cuan-
tos de luz. Fue slo entonces cuando los fsicos empezaron a darse cuenta de ella y, bas-
tante repentinamente, la teora cuntica de los calores especficos fue reconocida como
un rea de investigacin importante. En 1913 haba ms mblicaciones sobre este tema
que sobre teora del cuerpo negro. Por aquel entonces, la teora cuntica era todava un
rea de la fsica bastante esotrica, pero ahora se tomaba en serio por un nmero ere-
ciente de fsicos. Adems, tambin se empez a sentir su presencia en la qumica: Walther
Nernst, el pionero alemn de la qumica-fsica, fue crucial en el surgimiento del inters
en teora cuntica. Mientras que Planck y otros estudiosos de la radiacin del cuerpo
negro se centraron en el campo de la radiacin, y consideraban una ventaja que este cam-
po fuera independiente de la estructura de la materia, para Nernst la teora cuntica era
importante porque poda ayudar a entender la estructura de la materia. Su trabajo sobre
70 Generaciones cunticas
la termodinmica qumica en la regin de bajas temperaturas apoyaba la teora de Ein-
stein de los calores especficos. En 1911 Nernst sugiri que la teora deba ser aplicable
tambin a las vibraciones de molculas de gas, una idea que foe asumida por Niels Bje-
rrum, un joven qumico dans que trabajaba en el laboratorio de Nemst en Berln. En
trabajos realizados entre 9 y 4 9 , Bjerrum aplic la teora cuntica tanto a los calo-
res especficos de gases como a los espectros de absorcin infrarroja de molculas. En
concreto, en 192 cuantiz la energa rotacional de una molcula diatmica y utiliz el
resultado para proponer una teora de los espectros moleculares que rpidamente reci-
bi confirmacin experimental. El trabajo de Bjerrum, una primera contribucin al rea
de investigacin ms tarde conocida como fsica-qumica, fue un importante xito de la
teora cuntica. Durante la mayor parte de la dcada de ) , las molculas frieron ms
importantes que los tomos para la diseminacin de la teora cuntica.
El creciente inters en teora cuntica puede ilustrarse por el Congreso Solvay de f-
sica, celebrado en Bruselas en noviembre de 1911, el cual fue el primero de una im-
portante serie de encuentros internacionales de fsica. Ernest Solvay, un industrial y f-
lntropo belga que haba amasado fortuna inventando un nuevo mtodo para la
produccin de refrescos, tena un inters profundo, si bien algo amateur, en la fsica
terica. La combinacin del dinero de Solvay y la iniciativa de Nernst di como resul-
tado el congreso de 1911 sobre la problemtica relacin entre la teora cuntica, la teo-
ra cintica de los gases y la teora de la radiacin. Lorentz presidi la conferencia y en-
tre los 21 participantes invitados estaban los mejores fsicos europeos, incluyendo a
?lanck, Nernst, Sommerfeld, Marie Curie, Rutherford, Poincar y Einstein. No se invi-
t a ningn estadounidense. Aunque las discusiones en Bruselas no resultaron en nin-
guna respuesta concreta a las muchas preguntas formuladas, ftreron tiles en el sent-
do de hacer que los problemas de la radiacin y la teora cuntica quedaran ms
definidos. Einstein apunt que el congreso tena un aspecto similar a las lamentacio-
nes en las ruinas de (e>aln, pero al menos lo encontr socialmente estimulante. Fue
muy interesante lo de Bruselas, escribi a su amigo Heinrich Zangger, Lorentz es un
milagro de inteligencia y tacto; una obra de arte viviente [...] Poincar estuvo en general
llanamente negativo respecto a la teora de la relatividad [...] Planck es intratable acerca
de ciertas ideas preconcebidas que son, sin lugar a dudas, errneas [...] Todo ello habra
sido una delicia para los diablicos padres jesuitas (Mehra 1975, p. xiv). Animado por
el xito de la conferencia, Solvay decidi establecer una institucin permanente, a la que
dot con un milln de francos belgas. El I nstituto I nternacional de Fsica, fundado en
1912, estaba dirigido por un consejo que consista en nueve prominentes fsicos de cin-
co pases. El primer comit cientfico consista en Lorentz y Kamerlingh Cnnes de los
Pases Bajos, Marie Curie y Marcel Krillouin de Francia, Martin Knudsen de Dinamarca,
Robert Goldschmidt de Blgica, Nernst y Emil Warburg de Alemania y Rutherford de
Gran Bretaa. Durante ms de dos dcadas, las conferencias Solvay eran los encuentros
ms prestigiosos y cientficamente importantes de los fsicos de elite.
El encuentro de 1911 fue organizado principalmente por Nernst, quien crea que ha-
ba llegado el momento para una conferencia sobre problemas de materia y radiacin a
La lenta ascensin de la teora cuntica 71
la luz de la teora cuntica. Principalmente como resultado del trabajo de Einstein sobre
calores especficos, Nernst se haba convencido de la revolucionaria importancia de la
teora cuntica, una teora a la que no haba prestado atencin anteriormente. En julio
de 1910 escribi a Solvay, el benefactor de la planeada conferencia, parece que estamos
en estos momentos en mitad de una reformulacin revolucionaria de los cimientos de la
teora cintica de la materia hasta ahora aceptada [...] Esta concepcin [de los cuantos de
energa] es tan extraa a las ecuaciones de movimiento que se utilizaban anteriormente
que su aceptacin debe estar acompaada sin duda de una amplia reforma de nuestra in
tuicin fundamental (Kuhn 1978, p. 215). Planck,:on quien Nernst debati el plan, es
taba de acuerdo con que la teora cuntica era un reto importante para los conceptos cl
sicos de la fsica, pero al principio era escptico acerca de celebrar la conferencia tan
pronto como en 1911. En junio de 1910 escribi a Nernst, soy de la opinin de que ape
nas la mitad de los conferenciantes en los que est pensando son conscientes de una pre
ocupacin suficientemente activa acerca de la urgente necesidad de una reforma [de la
teora] como para justificar que asistan a la conferencia. En cuanto a los mayores (Ray-
leigh, Van der Waals, Schuster, Seeliger) no discutir en detalle si estarn emocionados
por la idea. Pero incluso entre la gente ms joven la urgencia y la importancia de estas
cuestiones apenas ha sido reconocida. Entre todos los que he mencionado creo que,
aparte de nosotros, slo Einstein, Lorentz, W. Wien y Larmor estarn seriamente intere
sados en el asunto (Mehra 1975, p. 5). Aunque la conferencia de Bruselas sobre teora
de la radiacin y los cuantos inclua todas las figuras clave de la teora cuntica, no to
dos los participantes se ocupaban de problemas cunticos. Dos de los informes, realizados
por J ean Perrin y Knudsen, no trataban con aspectos de la teora cuntica. Los ttulos de
los informes presentados en la conferencia dan una impresin de qu materias se consi
deraban importantes en el rea escogida de la fsica terica:
- Aplicacin del teorema de equiparticin de la energa a la radiacin (por H. A.
Lorentz, 58 aos).
- Teora cintica del calor especfico segn Maxwell y Boltzmann (por J. H. J eans,
34 aos).
- La ley de la radiacin del cuerpo negro y la hiptesis del cuanto de accin ele
mental (por M. Planck, 53 aos).
- La teora cintica y las propiedades experimentales de los gases perfectos (por
M. Knudsen, 40 aos).
- La prueba de la realidad molecular (por J. Perrin, 41 aos).
- Aplicacin de la teora cuntica a problemas fisicoqumicos (por W. Nernst, 47 aos).
- El cuanto de accin y fenmenos moleculares no peridicos (por A. Sommer-
feld, 42 aos).
- El problema de los calores especficos (por A. Einstein, 32 aos).
La conferencia de Solvay no proporcion nuevas perspectivas importantes, pero a
pesar de ello, los informes y las discusiones ayudaron a establecer un entendimiento
72 Generaciones cunticas
comn de cules eran los problemas clave de la teora :untica. La actitud general era
cauta y algo escptica. Qued claro que los enigmas del cuanto estaban lejos de ser re-
sueltos y que el estado de la teora cuntica segua siendo insatisfactorio. La enferme-
dad h parece cada vez ms incurable, escribi insten a Lorentz poco despus del
congreso. En otra carta del mismo periodo concluy que nadie sabe nada en realidad
(Barkan 1993, p. 68). Sin embargo pocos especialistas reconocieron que la teora cun-
tica haba llegado para quedarse y que marcaba el inicio de un nuevo captulo en la his-
toria de la fsica. El sentimiento fue bien expresado por el conservador Planck en un
discurso de 1911 ante la Sociedad Alemana de Qumica: Es seguro que la mayor par-
te del trabajo est sin hacer, Planck dijo, pero el principio est hecho: la hiptesis de
los cuantos nunca desaparecer del mundo [...] No creo que est yendo demasiado le-
jos si expreso la opinin de que con esta hiptesis se establece el cimiento para la cons-
truccin de una teora que est destinada algn da a permear los rpidos y delicados
sucesos del mundo molecular con una nueva luz (Klein 1966, p. 302).
El carcter indefinido de la teora cuntica podra ilustrarse por los intentos de
Planck entre 1911 y 1914 de revisar la teora para retener lo mayor posible de la teora
clsica de la electrodinmica. Su nueva proposicin era abandonar la hiptesis de que
la energa de un oscilador est cuantizada en el sentido de que los procesos de absor-
cin y emisin de energa sean procesos discretos. Como alternativa, Planck sugiri
que la absorcin era un proceso continuo, mientras que la emisin se consideraba dis-
continua y regulada por una ley probabilstica. Sobre esta base, Planck pudo derivar la
ley de radiacin del cuerpo negro de una manera que consideraba ms satisfactoria. Al
contrario que la teora original de 1900, en la teora de 1912 la energa de un oscilador
no era nula a temperatura cero. Para r =0el resultado se convierte en E = h\H, de ah
el nombre de energa del punto cero. Esta sorprendente idea despert gran inters }'
pronto fue aplicada a una variedad de fenmenos, incluyendo radioactividad, super-
conductividad y esparcimiento de rayos X. Nernst utiliz idea incluso en especula-
ciones cosmolgicas. La existencia de una energa del punto cero fue al final confir-
mada y deducida de una manera natural a partir de la mecnica cuntica en los aos
veinte. Pero histricamente, se origin en incorrecta teora de Planck de 1912.
CAPTULO 6
Fsica a bajas temperaturas
La carrera hacia el cero
La criogenia es el estudio de los fenmenos y propiedades materiales a muy bajas tem
peraturas, y especialmente de los mtodos para producir estas temperaturas. Alrededor
de 1880, la criogenia era una ciencia viviendo su infancia. A lo largo del siglo xix, haba
existido inters en la condensacin de gases y, en particular, en la licuefaccin de los cons
tituyentes del aire. El primer resultado importante en esta rea ocurri en 1877, cuando
un ingeniero de minas francs, Louis Cailletet, anunci en un encuentro de la Academia
de Ciencias de Pars que haba observado gotitas de oxgeno lquido. El descubrimiento
result ser doble, ya que dos das antes de que Cailletet hiciera su anuncio, un fsico sui
zo, Raoul Pictet, haba telegrafiado a la Academia en un informe que haba conseguido
condensar oxgeno. Fue uno de los muchos descubrimientos simultneos independien
tes en la historia de la ciencia. Los dos investigadores utilizaron mtodos diferentes, pero
en ambos experimentos se enfri oxgeno puro bajo presin y despus se le permiti ex
pandirse bruscamente. Unos pocos das despus de haber causado la condensacin de
oxgeno, Cailletet repiti su xito con el otro constituyente de la atmsfera, el nitrgeno.
Una cantidad mayor de oxgeno lquido fue producida en 1883 por los cientficos pola
cos Szygmunt Wrobleski y Karol Olszewski, quienes modificaron el mtodo de Cailletet de
tal manera que la rpida expansin del gas no era necesaria. De esta manera pudieron ob
servar el lquido hirviendo y no tan slo gotitas formadas por el gas. El qumico Wrobles
ki y el fsico Olszewski trabajaban en la Universidad J agielloniana de Cracovia, que era uno
de los centros mundiales de investigacin criognica a finales del siglo. (Wrobleski muri
trgicamente en 1888, en un incendio en su laboratorio.) La temperatura ms baja regis
trada en los primeros experimentos de Cracovia era de unos 55 K, unos 35 K por debajo
del punto de ebullicin del oxgeno a presin normal, sin embargo, los mtodos utilizados
por la primera generacin de fsicos de bajas temperaturas eran poco eficaces y no conse
guan producir grandes cantidades de gases lquidos. La situacin cambi en la dcada de
74 Generaciones cunticas
1890, cuando se desarrollaron nuevas tecnologas de refrigeracin, principalmente por Cari
von Linde en Alemania, William Hampson en Inglaterra y George Claude en Francia. Lin
de fue un pionero de la ingeniera de refrigeracin y el fundador de una compaa de xi
to que desarrollaba refrigeradores para usos industriales. En 1895, a los 71 aos de edad,
invent un eficaz mtodo para la licuefaccin de gases basado en el efecto J oule-Thomson.
Los trabajos de Linde, Hampson y Claude se dirigan principalmente a la produccin de
aire lquido con propsitos industriales, pero tambin fueron importantes para otros fines
cientficos. En general, la ciencia y la tecnologa se desarrollaron mano a mano en las reas
de la criogenia y la fsica de bajas temperaturas. Por ejemplo, la Association Internationale
du Froid (Asociacin I nternacional de la Refrigeracin), fundada en 1909, era una organi
zacin para los aspectos tanto cientficos como industriales de las bajas temperaturas. Otro
rasgo caracterstico de la primera fase de la criogenia fue la naturaleza interdisciplinar del
campo, que englobaba a qumicos, fsicos e ingenieros. Un tercer rasgo caracterizaba
el campo, en concreto, que era muy caro comparado con lo habitual en la fsica experi
mental de aquella poca. Slo unos pocos laboratorios de fsica podan permitirse iniciar
una investigacin sobre bajas temperaturas.
A finales del siglo xix, exista un inters creciente en alcanzar temperaturas aun ms
bajas, tan cerca del cero absoluto como fuera posible. La licuefaccin del hidrgeno, que
se pensaba que posea el punto de ebullicin ms bajo de todos los gases, se convirti en
una meta atractiva de la fsica de bajas temperaturas, y los intentos para licuar el gas pron
to se transformaron en una carrera. Los principales participantes en la carrera eran cien
tficos en Gran Bretaa (Londres), Polonia (Cracovia) y Holanda (Leiden). Como resul
tado de la presin competitiva y del prestigio que supona ser el primero en licuar el
hidrgeno, y despus el helio, la carrera tuvo lugar en una atmsfera de litigio, controver
sia sobre quin haba sido el primero y afirmaciones de xito demasiado apresuradas. Uno
de los participantes fue el qumico escocs J ames Dewar, quien trabajaba en la Royal Ins-
titution en Londres. A caballo entre la qumica y la fsica experimental, Dewar haba in
vestigado las bajas temperaturas desde 1874, y en 1892 invent uno de los aparatos crio
gnicos ms tiles, el criostato al vaco o vaso Dewar; o, en un lenguaje menos cientfico,
el termo. En 1898, utilizando una modificacin del mtodo de Linde, Dewar tuvo xito
donde sus competidores haban fallado. El resultado de sus esfuerzos fueron veinte milili
tros de hidrgeno lquido hirviendo, la temperatura del cual estim sera de unos 20 K.
Habiendo obtenido hidrgeno lquido prosigui para producir el elemento en su estado
slido, lo cual consigui en 1899. El punto triple del hidrgeno (donde las tres fases se en
cuentran en equilibrio) se haba alcanzado, pero su temperatura no se pudo determinar
directamente. Dewar estim que la temperatura sera de unos 16 K, pero probablemente
haba alcanzado temperaturas incluso ms bajas en sus experimentos, quiz slo 12 gra
dos sobre el cero absoluto. Dewar estaba compitiendo conscientemente con Olszewski en
Cracovia y Kamerlingh Onnes en Leiden, y tras su victoria con el hidrgeno la carrera
continu hacia su siguiente objetivo, la licuefaccin del helio.
El elemento helio era bastante novedoso por aquel entonces. Aunque su nombre y
existencia fueran ya sugeridos en 1868, cuando Norman Lockyer interpret una lnea no
Fsica a bajas temeperaturas 75
identificada en el espectro solar como evidencia de un nuevo elemento, fue slo en 1895
cuando WiDiam Ramsay descubri helio en fiemes terrestres. Al principio se crea que era
-uno de los elementos ms escasos, como el qumico Clemens Winkler dijo en 1897. Al-
gunos aos despus, en 1903, se encontr que el helio era abundante en pozos de gas na-
tural estadounidenses, pero llev varios aos desarrollar la tecnologa necesaria para ex-
traer el helio gaseoso hasta un nivel comercial. De precio de 2.500 dlares por pie
cbico de helio en 1915, se baj a un precio de 3 centavos por pie cbico en 1926. En los
primeros aos del siglo, cuando el helio era escaso y caro, los cientficos sospechaban que
su punto triple estaba por debajo del punto del hidrgeno: en consecuencia, los tsicos de
bajas temperaturas dedicaron sus esterzos a licuarlo. A la competicin entre Dewar, Olz-
sewski y Kamerlingh Onnes se unieron Ramsay y su asistente Morris Travers. Ramsay y
Travers eran los lderes mundiales en gases inertes, pero por desgracia no se llevaban bien
con el irascible Dewar. El primer Atento de licuar el helio por parte de Olzsewski tuvo lu-
gar ya en 1896. Fracas, como tambin lo hicieron los intentos posteriores de Dewar y Tra-
vers. Estos primeros experimentos eran de ensayo y error, en el sentido de que se llevaban
a cabo sin saber cmo de baja era la temperatura que se necesitaba. Tan slo en 1907 se
estim de manera fiable la temperatura crtica del helio, entre 5K y6K . Esto era tan slo
ligeramente menor que las temperaturas ms bajas obtenidas en los centros europeos de
criogenia de la poca, y el xito pareca por lo tanto estar al alcance.
Los cientficos britnicos y polacos fueron derrotados cuando Kamerlingh Onnes
anunci triunfantemente en julio de 1908, para gran vejacin de Dewar, que haba lica-
do el gas. El experimento empez a las 5:45 a.m. del 10 de julio con 75 litros de aire lqui-
do; ste file utilizado para condensar 20 litros de hidrgeno, que fue a su vez utilizado para
licuar 60 mililitros de helio bajo presin reducida. La primera licuefaccin del helio se
consigui trece horas ms tarde. Kamerlingh Onnes describi el clmax de esta manera:
Fue un momento maravilloso cuando el lquido, que pareca casi inmaterial, se vio por
primera vez [...] Estaba exultante cuando pude mostrar el helio licuado a mi amigo Van
der Waals, cuya teora haba sido mi gua en la licuefaccin hasta el final (11984 ,
p. 2). Kamerlingh nnes intent inmediatamente determinar si podra solidificar el ele-
ment mediante evaporacin bajo presin reducida: fracas, y los intentos posteriores no
tuvieron ms xito. El helio slido se consigui al final en 1924, por Willem Keesom en el
laboratorio de Leiden. Aun as, Kamerlingh Onnes haba producido el primer helio lqui-
do de la historia y en el proceso alcanz una nueva temperatura rcord, obteniendo tem-
peraturas tan bajas como 1K en 1910. En este punto, cuando result tcnicamente mpo-
sible reducir ms la temperatura, tom una pausa y decidi investigar las propiedades
fsicas de las sustancias en el rgimen de temperaturas ahora accesible entre l K y6K .
Kamerlingh Onnes y laboratorio de Leiden
Heike Kamerlingh Onnes, director y cabeza indiscutible del laboratorio de Leiden des-
de 1882 hasta su jubilacin en 1922, haba empezado su trayectoria en la fsica con estu
76 Generaciones cunticas
dios bajo la direccin de Kirchhoff en Heidelberg a comienzos de la dcada de 1870. Su
ctedra en Fsica experimental en la Universidad de Leiden fue la primera de su clase en
Holanda. Alrededor de 1893, se embarc en un programa de investigacin criognica a
gran escala y pronto la mayor parte del trabajo en el laboratorio estaba centrado en bajas
temperaturas (pero no totalmente: fue aqu donde Zeeman descubri el efecto magnti
co sobre las lneas espectrales en 1896). Kammerlingh Onnes plane su programa de in
vestigacin a largo plazo sistemticamente y con grandes dotes como gerente, como un
general o un ejecutivo. Al contrario de los laboratorios tradicionales de un Rntgen, un
Rutherford o un(a) Curie, Kamerlingh Onnes convirti su departamento en una fbrica
cientfica dirigida eficazmente y bien financiada, donde la pericia tcnica y logstica con
taba tanto como la imaginacin cientfica. Por ejemplo, en vez de depender de partes de
aparatos de fabricacin casera, Kamerlingh Onnes import tcnicos extranjeros y organi
z una escuela de fabricantes de instrumentos y sopladores de vidrio.
La organizacin profesional del laboratorio de Leiden, sustentada por amplios re
cursos econmicos asegurados en parte gracias a las conexiones personales del direc
tor con industriales holandeses, lo hicieron superior a las instituciones rivales en Cra
covia, Londres y Pars. En 1906, el laboratorio operaba un eficiente licuefactor de
hidrgeno, capaz de producir 4 litros por hora, y durante una dcada despus de 1908
tena el monopolio mundial de helio lquido. Fue slo tras el fin de la guerra cuando
el helio lquido empez a producirse en otros sitios, primero en la Universidad de To-
ronto, luego en el National Bureau of Standards en Washington y en el Physikalisch-
Technische Reichsanstalt en Berln. I ncluso entonces, Leiden segua sin rival como el
centro mundial de fsica de bajas temperaturas. El suministro de helio, por aquel en
tonces todava un elemento raro y caro, era de crtica importancia para el laboratorio
de Leiden. Kamerlingh Onnes obtuvo su primer helio calentando arena de monacita
radiactiva de Carolina del Norte y purificando posteriormente el gas liberado. Otros
suministros del precioso gas se derivaban de la torianita, otro mineral radiactivo, o se
reciban como regalos de compaas qumicas extranjeras.
Kamerlingh Onnes era un director autocrtico de la vieja escuela, clasista y pro
fundamente conservador. Diriga el laboratorio como un dspota benevolente, como
Hendrik Casimir, el fsico holands y ms tarde director de los L aboratorios de Inves
tigacin Philips, le describiera una vez. Sin embargo el dspota era apreciado y capaz
de estimular en sus empleados cientficos y tcnicos un espritu de compromiso y co
laboracin. Para asegurar la amplia circulacin del trabajo del laboratorio, en 1885 Ka
merlingh Onnes fund la revista interna Comunicaciones del Laboratorio Fsico de Lei
den, cuyos artculos se publicaban en ingls o, menos frecuentemente, en francs y
alemn. Los artculos eran generalmente traducciones o revisiones de artculos publi
cados en las Actas de la Real Sociedad (de Amsterdam) y se reimpriman muchas veces
en revistas extranjeras. Tanto si haba participado directamente en la investigacin
como si no, Kamerlingh Onnes consideraba tener el derecho, como director, de apare
cer como coautor de todas las publicaciones que salan del laboratorio, una poltica
que podra explicar su sorprendente productividad de artculos cientficos.
Fsica a bajas temeperaturas 77
Segn el laboratorio ascenda para convertirse en el principal centro mundial de f-
sica de bajas temperaturas, atraa un nmero cada vez mayor de visitantes que queran
utilizar sus instalaciones nicas. Siempre que se necesitaba investigar un fenmeno a
muy bajas temperaturas, Leiden era el sitio para hacerlo, y existieron muchos fenme-
nos as. Para mencionar slo unos pocos ejemplos, en los primeros aos del nuevo si-
glo, Marie Curie realiz experimentos en Leiden para medir si la vida media de las sus-
tancias radiactivas se vea influida por el rio extremo. (Pierre Curie investig el mismo
problema, pero fue a Londres a trabajar con Dewar.) En 1908 J ean Becquerel de Pars
examin el comportamiento de fenmenos magneto-pticos hasta 14 K y hall que los
experimentos con hidrgeno lquido apoyaban sus controvertidas hiptesis sobre los
electrones positivos. Becquerel y, nominalmente, Kamerlingh Onnes concluyeron que
las observaciones en hidrgeno lquido parecen proporcionar un ftrerte apoyo al ar-
gumento a favor de la existencia de electrones positivos (Kragh 1989, P .217). Esta vez,
Kamerlingh Onnes probablemente se arrepinti de su automtica coautora. El ftrer-
te apoyo no fue aceptado por otros fsicos que declinaron aceptar la existencia de elec-
trones positivos.
La identidad del laboratorio de Leiden no estaba formada slo de edificios, apara-
tos y organizacin, sino tambin del tipo de credo metodolgico que se derivaba de la
perspectiva de la ciencia de su director. Se pona gran nfasis en el valor de medidas
cuantitativas y precisas, ya que se mantena que stas eran la esencia de la ciencia,
mientras que la teora y observaciones cualitativas se consideraban menos importan-
tes. En 1882, en su clase inaugural en la Universidad de Leiden, Kamerlingh Onnes ex-
pres el credo de esta manera: De acuerdo con mi punto de vista, perseguir investi-
gaciones cuantitativas, es decir, establecer relaciones entre medidas y fenmenos,
debera tener preferencia en la prctica experimental de los fsicos. Por la medida hacia
el conocimiento [door meten weten], me gustara escribir como lema sobre la entra-
da de todos los laboratorios de fsica (Casimir 1983, p. 160). Esta actitud, una parte
importante del espritu de Leiden, era por supuesto compartida por otros cientficos
adems de Kamerlingh Onnes. El nfasis en las medidas cuantitativas era una caracte-
rstica tpica de la fsica de entre siglos. Al fsico alemn Friecirich Kohlrausch, un im-
portante organizador de institutos fsicos y escritor de libros de textos influyentes, se le
conoca como el maestro de fsica de la medida. De acuerdo con Kohlrausch, la
medida estaba en el corazn de la fsica. Medir la naturaleza es una de las actividades
caractersticas de nuestro tiempo, proclam en 1900 (Cahan 1989, p. 129). La actitud
de Kohlrausch y Kamerlingh Onnes estaba extendida entre los experimentales y quiz
en particular entre los espectrscopos. Por ejemplo, qued expresada muy claramente
por el comit Nobel en 1907, cuando el premio fue entregado a Michelson: En cuan-
to a la fsica, se ha desarrollado notablemente conio una ciencia de precisin, de tal ma-
era que podemos afirmar justificadamente que la mayora de los grandes descubr-
mientos en fsica estn basados en su mayor parte en el alto grado de precisin que
puede obtenerse ahora en medidas tomadas durante el estudio de los fenmenos fsi-
COS. [La precisin de l a medida] es la autntica raz, la condicin esencial, de nuestra
78 Generaciones cunticas
penetracin en as profundidades de as leyes de la fsica, nuestra fnica va hacia nue-
vos descubrimientos (Holton 1988, p. 295).
La predileccin por la medida de alta precisin no implica necesariamente una de-
valuacin de la teora ni de la observacin. En algunos casos, los experimentos pueden
parecer justificados por s mismos, pero en otros se consideraban dirigidos a propsi-
tos ms elevados, como el descubrimiento y el avance del entendimiento de la natura-
leza. Entre siglos, se argumentaba a menudo que las medidas de precisin conduciran
a fenmenos cualitativamente nuevos y de este modo proporcionara una transforma-
cin dialctica de cantidad en cualidad (por usar una expresin marxista clsica). Esto
es lo que el comit del Nobel sugiri al presentar el premio a Michelson, y era cierta-
mente una idea nada extraa para el fsico estadounidense. En un comentario de 1902
sobre las leyes fundamentales de la fsica y la posibilidad de descubrimientos futuros
escribi: Se ha encontrado que existen aparentes excepciones a la mayora de estas le-
yes, y esto es cierto en particular cuando se llevan las observaciones al lmite, es decir,
cada vez que las circunstancias del experimento son tales que se pueden examinar ca-
sos extremos. Tras mencionar algunos ejemplos as, Michelson continuaba, se po-
dran mencionar otros muchos ejemplos, pero stos son suficientes para justificar la
afirmacin de que nuestros descubrimientos futuros debern buscarse en la sexta po-
sicin decimal. Se sigue que todo mtodo que facilite la precisin de la medida es un
posible factor en el descubrimiento futuro (Michelson 1902, p. 24). Esto es lo que se
ha denominado el romance del sexto decimal: la creencia o esperanza de que si los
cientficos conocen un dominio de la naturaleza hasta cierta escala, un incremento en
el poder de observacin que proporcione acceso a un escala ligeramente superior pue-
da llevar a nuevos y espectaculares resultados. Si los cientficos continan realizando
sus experimentos de manera un poco ms sofisticada, con ms precisin, a energas
ms altas, temperaturas ms bajas, ms resolucin, y en consecuencia a mayor coste,
valdr claramente la pena. Naturalmente, el proceso no es automtico, no hay garanta
de que un mayor precisin o gama experimental vaya a conducir a descubrimientos,
?or otro lado, el punto de vista de Michelson de hecho tena ciertamente una base; es
decir, estaba apoyado en la historia de la ciencia. La fsica posterior ha continuado pro-
porcionando evidencias a favor del romance del sexto decimal. Michelson claramente
vea que su experimento sobre la corriente del ter, que de acuerdo a l condujo a la
teora de la relatividad, perteneca a esta clase. El descubrimiento de la superconducti-
vidad en 1911 es quiz un ejemplo an mejor.
La filosofa de Leiden de que la medida conduca al conocimiento se ha denomina-
do fenomenalismo sofisticado y debera distinguirse del crudo empirismo en el que
los experimentos reemplazan, en vez de servir de suplemento a la labor terica. A pe-
sar de su nfasis en experimentos de precisin, el programa de investigacin de Ka-
merlingh Onnes estaba relacionado con teora. Lo que puede parecer una obsesin
con la conquista de nuevas gamas de bajas temperaturas no estaba motivado tan slo
por simple curiosidad o por un deseo de reclamar territorio ignoto antes que sus com-
petidores (aunque estos factores tuvieron sin duda su papel). Al contrario que Micfel-
Fsica a bajas temeperaturas 79
>)n y otros archiexperimentales, Kamerlingh Onnes contaba con una slida educacin
en matemticas y estaba profundamente inspirado por tericos holandeses como Lo-
rentz y J ohannes van der Waals. Antes de iniciar su gran programa en crogenia, haba
trabajado en termodinmica y fsica molecular, y estaba especialmente interesado en
comprobar las consecuencias de la teora molecular de Van der Waals. En 880 Van der
Waals haba formulado la ley de estados correspondientes, que Kamerlingh Onnes
;esarroll independientemente al ao siguiente. De acuerdo con esta ley, todas las sus-
:ancias obedecen a la misma ecuacin de estado cuando su presin, temperatura y -
amen se expresan como mltiplos de los valores que estas variables tienen en el pun-
to crtico. En 1894 Kamerlingh Onnes formul de manera clara la base terica para
embarcarse en un programa de licuefaccin de gases: Me vi encaminado a trabajar
con gases condensados debido al estudio de la ley de estados correspondientes de Van
i er Waals. Me pareca altamente deseable analizar las lneas isotrmicas de los gases
' especialmente del hidrgeno, a muy bajas temperaturas (Gavroglu y
Goudaroulis 1989, p. 51). El mismo mensaje, la ntima conexin entre los experimen-
tos a bajas temperaturas de I.eden y las teoras de Van der Waals, estaba contenido en
afirmacin de Kamerlingh Onnes en 1908 arriba citada, despus de conseguir licuar
el helio con xito.
$uperconductvidad
Una de las propiedades investigadas en el laboratorio de Leiden era la conductivi-
dad elctrica en los metales. La teora generalmente aceptada entonces se basaba en un
trabajo que el fsico alemn 1 Drude haba publicado en 1900, en gran parte la mis-
ma teora que se presenta hoy en da en los libros de texto de nivel universitario. Dru-
de sugiri que la conduccin metlica era el resultado del movimiento de electrones li-
bres bajo la influencia de un campo elctrico externo, y que los electrones que
originalmente supuso llevaban cargas tanto positivas como negativas, tenan propie-
dades como las de un gas. En un metal, los electrones de conduccin se suponan en
equilibrio trmico con los iones y tomos neutros. Suponiendo por simplicidad que
todos los electrones poseen la misma velocidad tcnica u, y que u es mucho mayor que
la velocidad de flujo, Drude deriv para la conductividad elctrica (la inversa de la re-
sistividad) una expresin de la forma CT= e2nXT~1/2; aqu, X es el camino libre medio y
n el nmero de electrones libres por unidad de volumen. En 1905 Lorentz desarroll
una teora ms sofisticada sustituyendo la suposicin poco realista de electrones de
igual velocidad por velocidades electrnicas distribuidas de acuerdo a la ley de Max-
" Sin embargo, tras largos clculos, lleg a una frmula que difera de
la de Drude slo en un factor numrico. La teora de la conduccin elctrica se conti-
nu desarrollando en versiones aun ms sofisticadas de j. . Thomson, Owen Richard-
son, Niels Bohr y otros. En estas versiones, de 1910 a 1915, los electrones en un con-
ductor metlico se conceban como un gas o vapor que satisfacan la ley de los gases
ideales. Se esperaba de esta manera encontrar un mecanismo para la interaccin entre
80 Generaciones cunticas
electrones y tomos del metal que explicara la ley de radiacin del cuerpo negro; sin
embargo no se encontr una explicacin satisfactoria y las teoras electrnicas no ob-
tuvieron ms xito a la hora de explicar con precisin la variacin de la resistencia con
la temperatura.
Se saba experimentalmente que la resistencia de los metales puros variaba propor-
cionalmente con la temperatura absoluta, es decir, a ~ T~l , al menos por encima de los
20 K. sto presentaba un problema, ya que estaba de acuerdo con la frmula de Dru-
de-Lorentz slo si se supona arbitrariamente que nk ~ /~ , y ni la teora de rude
ni sus sucesoras eran capaces de calcular n y X como funciones de T. Adems, exper-
mentos realizados a muy bajas temperaturas durante la primera dcada del siglo esta-
ban en desacuerdo tanto con la dependencia de T~1/2como con la de T"1. I nvestigado-
nes realizadas por Dewar y otros sobre la dependencia de la resistencia con la
temperatura en un entorno del punto de ebullicin del hidrgeno indicaban que la re-
sistencia como fdncin de la temperatura presentaba una tendencia a aplanarse para
temperaturas muy bajas. Esto se tom como una implicacin de una de dos posibili-
dades: o bien la resistencia tendera a un valor distinto de cero asintticamente, o al-
canzara un mnimo y entonces, para temperaturas incluso ms bajas, se incrementa-
ra indefinidamente. Se supona de manera general que la segunda posibilidad estaba
bien de acuerdo con la teora. Cerca del cero absoluto se supona que los electrones li-
bres se congelaran y se condensaran sobre los tomos; entonces la densidad de elec-
trones libres tendera a cero y, de acuerdo con la frmula de Drude-L orentz, la resis-
tencia se incrementara drsticamente. Kamerlingh Onnes, entre otros, encontraba esta
hiptesis atractiva. En 1904 la describi como sigue:
Parece como si el vapor de electrones que llena el espacio del metal a bajas tempera-
turas se condensa ms y ms sobre los tomos. Por lo tanto, la conductividad, como Kel-
vin expres por primera vez, alcanzar un mximo a una temperatura muy baja, dismi-
nuir entonces de nuevo hasta que se alcance el cero absoluto, en el cual un metal no
conducira en absoluto, igual que un vidrio. La temperatura del mximo de la conduc-
tividad [se encuentra] probablemente varias veces por debajo de la del hidrgeno lqui-
do. A una temperatura mucho menor an, no quedara ningn electrn libre, la eiectti-
cidad estara congelada, por as decir, en el metal. (Dahl 1984, p. 6)
Armado con sus cantidades de helio lquido recientemente producidas, Kamerlingh
Onnes decidi en 1910 examinar la cuestin de manera sistemtica. Los experimentos
se efectuaron en colaboracin con Cornelis Dorsman y Giles Holst, y fue Holst quien
realmente llev a cabo las medidas. Sin embargo el artculo fue firmado slo por Ka-
merlingh Onnes. Los holandeses al principio utilizaron una resistencia de platino }
compararon sus datos con medidas anteriores de resistencias de oro de pureza conoc-
da. Los resultados hicieron que Kamerlingh Onnes concluyera, parece que deseen-
diendo a temperaturas de helio la resistencia disminuye aun ms, pero que cuando es-
tas temperaturas se alcanzan, la resistencia adquiere un valor constante bastante
Fsica a bajas temeperaturas 81
independiente de temperatura individual a ha sido llevada (ibid.). Se dio
cuenta de que incluso las pequeas impurezas podian afectar al resultado significati-
vamente y crey que stas enmascaraban la verdadera variacin de la resistencia con la
temperatura. Observando que la muestra ms rica en oro mostraba menos resistencia
que la otra, sugiri que la resistencia de los metales puros se hara cero asintticamente
cuando la temperatura se aproximara a cero y sera prcticamente cero a 5 K. sta era
una suposicin arriesgada y, como la mayora de las suposiciones arriesgadas, era falsa.
En los nuevos experimentos de 1911 se us mercurio, que se poda obtener en una
forma altamente purificada. Un experimento inicial, anunciado en abril, pareca con-
firmar la sospecha de Kamerlingh Onne^sobre una resistencia que se anulaba a$int-
ticamente, ?ero cuando se llevaron a cabo experimentos ms precisos al mes siguien-
te, stos mostraron una variacin que era totalmente inesperada: un cambio abrupto
a resistencia cero a una temperatura cercana a 4,2 K (grfico 6.1). En su discur,del
Nobel de 1913, Kamerlingh Onnes describi el descubrimiento como sigue: El expe-

O'S J I

0,10
0,015
0,0/
0,015
Grfico 6.1. La superconductividad al descubierto: curva de Kamerlingh Onnes de 1911 de resistencia
de mercurio versus temperatura.
82 Generaciones cunticas
rimento no dejaba duda de que, dentro de la precisin de la medida, la resistencia de-
sapareca. Al mismo tiempo, sin embargo, suceda algo inesperado. La desaparicin no
tena lugar gradualmente sino abruptamente. Desde 1/500 la resistencia a 4,2 K cae a
una millonsima parte. A la temperatura ms baja, 1,5 K, se pudo establecer que la re-
sistencia haba pasado a ser menos que una diezmillonsima parte de la correspon-
diente a temperatura normal. As pues, el mercurio a 4,2 K ha entrado en un nuevo es-
tado, el cual, debido a sus propiedades elctricas particulares, puede ser denominado
estado de uperconductividad. Experimentos adicionales efectuados entre 9 y
1913 probaron que la superconductividad del mercurio era definitiva, mientras que ni
el platino ni el oro mostraban un comportamiento similar. Sin embargo, el mercurio
no era una anomala, ya que en diciembre de 1912 result que el estao y el plomo eran
tambin superconductores; la desaparicin de la resistencia se encontr en 3,78 K para
el estao y 6,0 K para el plomo. Al contrario de lo que se esperaba, se vio que las im-
purezas no tenan ningn efecto en el nuevo fenmeno. Adems, qued definitiva-
mente confirmado que la desaparicin de la resistencia ocurra abruptamente y que las
rodillas en la curva de resistencia eran efectos '
El trmino superconductividad apareci por primera vez en un artculo escrito
por Kamerlingh Onnes a comienzos de 1913. Ahora haba un nombre para el descon-
certante fenmeno, pero haba una total falta de entendimiento de lo que el nombre
ocultaba. Durante un tiempo, Kamerlingh Onnes no se dio cuenta del todo de la no-
vedad del fenmeno y continuaba considerndolo un caso extremo de conduccin
elctrica ordinaria, es decir, dentro del marco de la teora de Drude-L orentz. Quz>
pensaba, estaba causado por un brusco incremento en el camino libre medio de los
electrones. Esta idea, junto con los resultados obtenidos para el plomo y el estao le lie-
varn a creer que la superconductividad podra ser un estado general a bajas tempera-
turas para todos los metales, ?ero ste era un asunto que sin duda haba que decidir
experimentalmente, y los experimentos probaron que la superconductividad estaba li-
mitada a unos cuantos elementos. Dentro del rea de la superconductividad experi-
mental se progres rpidamente, a pesar de la falta de entendimiento terico. En 1913
se construy el primer imn superconductor en Leiden y en 1914 Kamerlingh Onnes
y su equipo comenzaron un estudio del efecto de fertes campos magnticos en el es-
tado superconductor. Una nueva discontinuidad apareci, en concreto, la existencia de
un cierto valor crtico del campo por encima del cual la resistencia nula despareca de
manera abrupta y misteriosa. Se comprob que la fuerza del campo crtico se incre-
mentaba a temperaturas ms bajas. El efecto de un campo magntico supercrtico te-
na por lo tanto el mismo efecto que calentar el metal. Y otro nuevo fenmeno se de-
jaba para los desconcertados tericos.
Se afirma a veces que Kamerlingh Onnes tambin descubri la superfluidez en
1911. La dbil base de esta afirmacin es que el grupo de Leiden realiz medidas de la
variacin de la densidad del helio lquido con la temperatura y obtuvo resultados que
sugeran una densidad mxima cercana a los 2,2 K. Sin embargo, el cambio brusco en
densidad -una manifestacin de la superfluidez del helio- qued establecido tan slo
Fsica a bajas temeperaturas 83
varios aos tras la ?rimera Guerra Mundial, en 1924. I ncluso entonces, Kamerlingh
Onnes no lo consider un fenmeno particularmente interesante que mereciera un es-
tudio detallado: aunque lo que observara en 1911 era realmente una propiedad super-
fluida, hicieron falta muchos aos hasta que qued claro que era una manifestacin de
un fenmeno genuinamente nuevo. La observacin es una precondicin necesaria
pero no suficiente para el descubrimiento, y fue slo en 1938 cuando la superfluidez
consigui el estado de descubrimiento.
Aunque el descubrimiento de la superconductividad fue un brillante pico en el tra-
bajo del laboratorio de Leiden, fue slo una parte de muchas en un programa de -
vestigacin de amplias miras. Lamo antes como despus de 1911, Kamerlingh Onnes y
su grupo pasaban la mayor parte del tiempo investigando otras propiedades a bajas
temperaturas, incluyendo el efecto Hall, la piezoelectricidad, ley de Curie, la magne-
to-ptica y la radiactividad. Fue por sus investigaciones de las propiedades de la mate-
ria a bajas temperaturas que condujeron, entre otras, a la produccin de helio liquido
por lo que Kamerlingh Onnes obtuvo el premio Nobel en 1913. La superconductividad,
en retrospectiva con mucho el descubrimiento ms importante, no se mencionaba ex-
)lcitamente en el discurso de presentacin. El hecho de que la superconductividad no
causara una conmocin tambin qued reflejado en el primer congreso Solvay en
19! I , que tuvo lugar medio ao despus del descubrimiento. En Bruselas, Kamerlingh
Onnes proporcion una explicacin detallada sobre medidas de la resistencia elctrica
en el cual sugiri vagamente que la desaparicin de la resistencia podra explicarse con
la ayuda de la teora cuntica. En su discurso del Nobel sugiri de manera similar que
la superconductividad poda estar conectada con la energa de los vibradores de
Flanck. El breve debate que sigui a la explicacin de Solvay, limitada a una pregun-
ta de ?aul Langevin, indica que los fsicos reunidos en Bruselas no estaban particular-
mente interesados en el fenmeno.
Rpidamente tras el descubrimiento de 1911 aparecieron intentos de aplicar la teo-
ra cuntica para desarrollar una teora mejorada de la conduccin elctrica, y as ex-
plicar la superconductividad. Una de las teora, ms prometedoras, propuesta porWil-
helm Wien en 1913, se basaba en la suposicin de que la conduccin elctrica estuviera
esencialmente determinada por el camino libre medio de los electrones. A bajas tem-
peraturas, la teora cuntica de Wien llevaba a una dependencia cuadrtica de la resis-
tencia con la temperatura, pero no consegua explicar la abrupta cada en la resistencia
de los metales superconductores. Otras aplicaciones de la teora cuntica sugerida por
Keesom en 1914 y Frederick L indemann en 1915 no tuvieron ms xito. Cul era la
causa del abrupto cambio en la resistencia? Por qu estaba el fenmeno restringido a
unos pocos de los metales en la tabla peridica? La teora no lo poda explicar; sin en-
bargo, a pesar del fracaso, no haba un sentimiento de crisis debido a la anomala.
Si la superconductividad no se poda entender tericamente, quiz podra usarse
tecnolgicamente. En su origen, los fsicos de Leiden se dieron cuenta de la posibilidad
de construir poderosos electroimanes superconductores, en los que no hubiera prdi-
da por calor incluso para corrientes muy altas. Estos poderosos imanes no eran slo in-
84 Generaciones cunticas
teresantes cientficamente, sino que tambin seran de gran utilidad en la industria
electrotcnica. Result sin embargo que los fuertes campos magnticos actuaban en
contra del estado superconductor; el sueo de los ' tuvo por tanto
que ser archivado, al menos por el momento. A principios de 114 , se realizaron expe-
rimentos con un anillo de plomo superconductor al cual se le aplic un campo mag-
ntico variable de una firerza de hasta 10 kilogauss. A pequeas fuerzas del campo la
resistencia era cero, pero a un valor crtico de unos 600 gauss ia resistencia se incre-
mentaba espectacularmente, de una manera anloga a la variacin de la resistencia con
la temperatura. La resistencia se incrementa [...] como si la introduccin del campo mag-
ntico tuviera el mismo efecto que calentar el conductor, escribi Kamerlingh Onnes.
Un examen ms detallado de la relacin entre resistencia y campo magntico tuvo que
esperar hasta los aos veinte. Con la llegada de la Primera Guerra Mundial, el sumi-
nistro de helio a Leiden se cort temporalmente y, sin helio liquido, no se podan es-
tudiar experimentalmente ni la superconductividad ni otros fenmenos a temperatu-
ras por debajo de 5 K.
Los experimentos a bajas temperaturas en Leiden continuaron despus de que la
guerra terminara y se aseguraran nuevos suministros de helio. En 1919 se estableci
que otros dos metales, el talio y el uranio, eran superconductores. Se comprob que las
temperaturas de desaparicin eran 2,32 K para e talio y unos 7,2 K para el uranio. Por
el lado terico, siguieron los intentos de entender el fenmeno, pero desde luego no se
progresaba. Las primeras dos conferencias de Solvay tras la guerra pueden ilustrar el
estado poco satisfactorio del conocimiento de la superconductividad. En la conferen-
cia de 92 Kamerlingh Onnes imparti un seminario sobre los superconductores y
el modelo de Rutherford-Bohr, en el cual informaba sobre los ltimos experimentos
de Leiden. Sugiri que la superconductividad era un fenmeno no clsico que slo po-
da entenderse en trminos del tomo cuntico de Bohr, pero ni Kameriingh Onnes ni
otros podan decir de qu manera. Resuma su informe con ocho preguntas, que in-
du an dado que los tomos de Rutherford-Bohr se unen para formar meta\, qu
sucede con sus electrones Pierden toda o slo parte de su energa cintica?.
El tema del cuarto congreso de 1924 fue la conductividad elctrica de los metales
y en varios participantes discutieron sobre superconductividad. Lorentz, que habi
sobre la teora electrnica de los metales, concluy con vaguedad que las rbitas elec-
trnicas en los estados superconductores deben ser irregulares o particulares. Ka-
merhngh Onnes discuti una posible conexin entre las teoras eiectrnicas de ios po-
eos elementos superconductores de acuerdo con la nueva teora de Bohr para el
sistema peridico, i.angevin sugiri que la desaparicin discontinua de la resistencia
era quiz el resultado de un cambio de fase en el material. Al parecer, no tena cons-
tancia de que la sugerencia ya se haba comprobado experimentalmente en Leiden,
donde los anlisis con rayos X de Keesom probaron que no haba cambio de fase. Owen
Richardson propuso un modelo de acuerdo al cual os electrones se moveran libre-
mente a o largo de rbitas tangentes entre s y Auguste Piccard se preguntaba si quiz
los relmpagos eran un fenmeno superconductor a temperaturas normales.
Fsica a bajas temeperaturas 85
Las dscusine$ de Solvay y otros intentos contemporneos para entender la super-
conductividad hicieron que el tema estuviera ms cerca de una explicacin que antes
de la guerra. Como Einstein escribi en 1922, en su nica contribucin a la literatura
sobre superconductividad, con nuestra amplia ignorancia sobre la mecnica cuntica
de sistemas compuestos, estamos lejos de ser capaces de componer una teora con es-
tas vagas ideas. Slo podemos apoyarnos en los experimentos (Dahl 1992, p. 106). ?
cierto, sta es posiblemente la primera vez que el trmino mecnica cuntica apare-
ca en una publicacin cientfica.
Cuando la amplia ignorancia sobre mecnica cuntica disminuy drsticamente
despus de 1925, result que un entendimiento terico de la superconductividad no se
segua de manera sencilla de la nueva teora de los cuantos. La superconductividad re-
ribi al final una explicacin mecnico-cuntica satisfactoria, pero hizo falta mucho
tiempo y muchos intentos fallidos hasta que el extrao fenmeno fuera totalmente en-
tendido. Una teora fenomenolgica fe desarrollada en 935 por los hermanos Fritz y
Heinz L ondon, y en 1957 la su^rconductividad fe finalmente explicada en trminos
microscpicos por los estadounidenses J ohn Bardeen, Len Cooper y Robert Schref-
t'er. Examinaremos este desarrollo posterior en el captulo 24.
CAPTULO 7
La relatividad de Einstein y de otros
Las transformaciones de Lorentz
La teora de la relatividad tiene sus races en la ptica del siglo xix. Con el xito de b
teora ondulatoria de la luz de Augustin Fresnel, tom relieve el problema de los cuer- j
pos movindose a travs del ter. De acuerdo con una teora que Fresnel haba pro-
puesto en 1818, un cuerpo mvil transparente arrastrara parcialmente al ter. En tal
caso, la velocidad de la luz que se propagara a travs de un cuerpo que se mueva coz
una velocidad v relativa al ter sera modificada por una fraccin de la velocidad dd J
cuerpo, que dependera de la cantidad v/c, donde c es la velocidad de la luz en el vacie
La teora de Fresnel explicaba un gran nmero de experimentos pticos posteriores, j
que mostraban que era imposible detectar, al primer orden en v/c, el movimiento de b
tierra a travs del ter. Cuando las teoras elsticas de la luz se reemplazaron por la teo-
ra electromagntica de Maxwell, la situacin era la misma: cualquier teora de la elec- i
trodinmica de cuerpos mviles tena que incluir el arrastre de Fresnel. En sa
primera teora electrnica de la teora de Maxwell, publicada en 1892, Lorentz inter
pretaba el arrastre de Fresnel como un resultado de la interaccin de la luz y las paro- j
culas cargadas (iones, ms tarde electrones) en el cuerpo mvil. Sin embargo, Lo-
rentz estaba preocupado por que su teora no fuera capaz de explicar un experimente
que el fsico americano Albert Michelson y su colaborador Edward Morley haban reali- 1
zado cinco aos antes y que Michelson haba realizado por primera vez en 1881.
El famoso experimento de Michelson-Morley en 1887 fue un intento de medir e I
movimiento de la tierra relativo al ter mediante una tcnica de interferometra avan- j
zada. El experimento se desarroll en la Case School for Applied Science en Cleveland- j
Ohio, donde Michelson era profesor de fsica. Se esperaba que no se detectaran efecto
de primer orden, pero el experimento de Michelson-Morley tena una precisin de se- j
gundo orden, es decir, con dependencias de la minscula cantidad (v/c)2. Segn la teo
ra de Lorentz, el arrastre del ter debera ser detectable a este orden de precisin, al
La relatividad de Einstein y de otros 87
contrario del resultado nulo del experimento. La falta de un movimiento detectable de
a tierra a travs del ter mundial fue una sorpresa tanto para tericos como para ex-
?erimentales. En vez de aceptar el resultado, durante un tiempo Michelson consider
di experimento un fracaso. Dado que el resultado del experimento original fue nega
tivo, el problema todava requiere una solucin, mantena (Holton 1988, p. 284). El
desacuerdo entre teora y experimentacin caus que Lorentz modificara su teora su
poniendo lo que ms tarde se denomin la contraccin de Lorentz, es decir, que la lon-
dtud de un cuerpo que se mueva en la direccin de la tierra se reducir en un factor
- = (1 - P2)-1/2o, a segundo orden de (3= v/c, 1- j2/ 2. A la cantidad y se la conoce como
el factor de Lorentz. Sin que Lorentz lo supiera, el fsico irlands George FitzGerald ha
ra propuesto una explicacin similar en 1889, aunque sin incluir la frmula; por esta
razn, a veces se denomina como la contraccin de FitzGerald-Lorentz. Tanto FitzGe
rald como Lorentz suponan que la hipottica contraccin estaba causada por cambios
en las fuerzas moleculares, pero en ese momento ninguno de los dos poda proporcio
nar una explicacin de la suposicin.
La primera explicacin del resultado de Michelson por parte de Lorentz fue clara
mente ad hoc y ni siquiera estaba basada en su teora electrodinmica. Durante la si
guiente dcada avanz mucho en el desarrollo de la teora, y en 1899 el terico holands
fue capaz de derivar la contraccin en longitud a partir de frmulas de transformacin
ms generales entre las coordenadas de un cuerpo que se mueve a travs del ter y las
de uno que est en reposo con respecto al ter. Lorentz escribi estas transformaciones
en una forma ms completa en 1904, la misma forma en la que las conocemos hoy,
pero no fue, sin embargo, el primero en publicar las transformaciones de Lorentz
completas. Como una transformacin puramente matemtica, se pueden encontrar en
un trabajo sobre el efecto Doppler publicado por Woldemar Voigt ya en 1887. Ms al
caso, en 1900 L armor deriv las ecuaciones a partir de su propia versin de la teora
electrnica. Mediante las transformaciones de Lorentz-Larmor, el resultado nulo del
experimento de Michelson-Morley se poda explicar fcilmente. De hecho, se segua de
la teora de Lorentz que no podan existir efectos detectables de un movimiento uni
forme a travs del ter, no solamente al segundo orden en v/c, sino tambin a todos los
rdenes.
Las transformaciones de Lorentz constituyeron el ncleo formal de la teora espe
cial de relatividad, y en una primera impresin poda por tanto parecer que la teora
de Einstein haba sido precedida por las teoras electrnicas de Lorentz y Larmor. Sin
embargo, esto no fue as en absoluto. A pesar de haber obtenido las mismas transfor
maciones que Einstein en 1905, Lorentz las interpretaba de una manera muy diferen
te. Primero, la teora de Lorentz era dinmica, ya que las transformaciones se podan
derivar de una causa fsica: la interaccin entre el ter y los electrones del cuerpo en
movimiento. La contraccin en longitud se vea como un efecto de compensacin que
se deba al movimiento del cuerpo a travs del ter. La tierra, segn Lorentz, se mova
realmente a travs del ter, slo que el viento del ter no era mensurable, de acuerdo
con el resultado de Michelson. En segundo lugar, el ter de Lorentz era una parte esen-
88 Generaciones cunticas
cial de su teora, ya que funcionaba como un marco de referencia absoluto, Por ejem-
po, mantena (de manera implcita en 1904 y explcita en 1906) la existencia de la si-
multaneidad absoluta. 1 hecho de que esto concepto no esto de acuerdo con las nter-
pretaciones modernas de la transformacin del tiempo slo pone de manifiesto la
diferencia entre las teoras de Lorentz y Linstein. ambas teoras, la transformacin
se escribe vx/c1), siendo ' el tiempo en el sistema que se mueve con veloci-
dad V con respecto al sistema (x,t). ?ero Lorentz consideraba esta transformacin una
herramienta matemtica, y que el tiempo local t no tena significado real. Slo exis-
ta, crea l, un tiempo real t (que l llamaba tiempo general). Otro aspecto en la dife-
rencia de interpretaciones era que Lorentz no llegaba a la frmula relativista para la
suma de velocidades, la cual, en el marco relativista, se sigue directamente de las trans-
formaciones cinemticas.
Aunque Lorentz, L armor y la mayora de los dems fsicos seguan apegados al ter
y los conceptos asociados de espacio y tiempo absolutos, tambin haba voces disiden-
tes. rnst Nlach haba criticado fuertemente el concepto de Newton de espacio absolu-
to, y su crtica, de base filosfica, era bien conocida, por supuesto tambin por el joven
instein. Mach tambin criticaba la nocin de Newton de un tiempo absoluto (como
otros antes que l), que mantena era metafsica ya que no se apoyaba ni en la expe-
riencia ni en la intuicin. Refirindose a la crtica de Mach de la cosmovisin mecni-
ca en su libro The Science ofMechanics de 1889, Einstein recordaba en sus notas auto-
biogrficas que este libro ejerci sobre m una profiinda influencia a este respecto
cuando era estudiante (Schilpp 1949, p. 21).
Ningn boceto de la prehistoria de la relatividad, por breve que sea, puede evitar
mencionar a Henri ?oincar a la vez que a Lorentz. Basndose en su concepcin con-
vencionalista de la ciencia, sobre 900 el matemtico francs preguntaba si a la simul-
taneidad de dos eventos se le poda otorgar algn significado objetivo. Ya en 1898 es-
cribi, la luz tiene una velocidad constante [...] esto postulado no puede ser verificado
mediante la experiencia [...] proporciona una nueva regla para definicin de simul-
taneidad (Cao 1997, p. 64). Dos aos despus, en el congreso mundial de fsica de Pa-
rs, Poincar discuti sobre si el ter realmente exista. Aunque no respondi negativa-
mente a la pregunta, era de la opinin de que el ter era como mucho un marco
abstracto de referencia al cual no podan adscribirse propiedades fsicas. su Science
andHypothesis de 1902, Poincar declaraba que la cuestin del ter era metafsica, sim-
plemente una hiptesis cmoda que algn da se rechazara como intil. En su comu-
nicado al congreso de San Luis en 1904, examin crticamente la idea de movimiento
absoluto, postufo que el tiempo focal de Lorentz ( t) no era menos irreal que su tiem-
po general (t) y formul lo que denomin el principio de relatividad, es decir, la im-
posibilidad de detectar el movimiento uniforme absoluto. Vale la pena citar su formu-
lacin de 1904: De acuerdo al Principio de la Relatividad, las leyes de los fenmenos
fsicos deben ser las mismas para un observador fijo que para un observador que tie-
ne un movimiento de traslacin uniforme con respecto a l [...] debe obtenerse un tipo
de dinmica totalmente diferente, que se caracterizar por encima de todo por la regla
La relatividad de Einstein y de otros 89
de que ninguna velocidad puede sobrepasar la velocidad de la luz (Sopka y Moyer
1986, p. 293). Hasta este punto, la intervencin de Poincar en la discusin haba sido
programtica y semifilosfica. En el verano de 1905, sin conocer el inminente artculo
de Einstein, desarroll una teora electrodinmica que en muchos aspectos iba ms all
de la de Lorentz. Por ejemplo, comprob la ley relativista de suma de velocidades, cosa
que Lorentz no haba hecho, y tambin proporcion la frmula de transformacin co
rrecta para la densidad de carga. Adems de reformular el principio de la relatividad
como una ley general de la naturaleza, Poincar modific el anlisis de Lorentz y
prob que las transformaciones de Lorentz forman un grupo con la importante pro
piedad de que la magnitud x 2 + y 2 + z2 - es invariante, es decir, permanece igual en
cualquier marco de referencia. I ncluso se dio cuenta de que el invariante se poda es
cribir en la forma simtrica x 2 + y2 + z 2 + t 2 si se introduca la coordenada para el tiem
po imaginario t = ic. La teora de Poincar fue una importante mejora, una teora de
la relatividad, de hecho, pero no la teora de la relatividad. De manera extraa, el ma
temtico francs no prosigui con sus importantes pesquisas ni mostr ningn inters
en la teora de la relatividad de Einstein desarrollada simultneamente por ste.
La relatividad de Einstein
Cuando Albert Einstein, con 26 aos, construy la teora especial de la relatividad
en junio de 1905, era un desconocido en la comunidad fsica. El artculo que envi a
Annalen der Physik era notable en muchos aspectos, aparte por supuesto de su estatus
posterior como trabajo que revolucion la fsica: por ejemplo, no inclua una sola re
ferencia y por lo tanto oscureca las fuentes de la teora, un asunto que ha sido investi
gado por historiadores de la ciencia posteriores. Einstein no estaba familiarizado con
la literatura y lleg a su teora de manera absolutamente independiente. Conoca algo
de los trabajos no tcnicos de Poincar y del trabajo de Lorentz de 1895, pero nada de
la derivacin de Lorentz (o de Larmor) de las ecuaciones de transformacin. Otro as
pecto sorprendente del artculo de Einstein es que no haca mencin del experimento
de Michelson-Morley ni tampoco otros experimentos pticos que no consiguieron de
tectar un viento de ter y que se discutan rutinariamente en la literatura sobre la elec
trodinmica de cuerpos en movimiento. Existen, sin embargo, evidencias convincen
tes no slo de que Einstein tena constancia del experimento de Michelson-Morley
cuando escribi su artculo, sino de que el experimento no tena especial importancia
para l. No desarroll su teora con el objeto de explicar un enigma experimental, sino
que trabaj a partir de consideraciones mucho ms generales de simplicidad y simetra.
stas estaban principalmente relacionadas con su profundo inters en la teora de Max
well y su creencia de que no debera haber diferencia en principio entre las leyes de la
mecnica y las que gobiernan los fenmenos electromagnticos. En la ruta de Einstein
hacia la relatividad, los experimentos mentales eran ms importantes que los reales.
Lo que era menos usual por aquel entonces es que la crucial primera parte del ar
tculo de Einstein era cinemtica, no dinmica. Comenzaba con dos postulados, el pri
90 Generaciones cunticas
mero, el principio de relatividad, formulado como las mismas leyes de la electrodin
mica y la ptica sern vlidas para todos los marcos de referencia para los cuales las
ecuaciones de la mecnica son vlidas; el otro postulado era que la luz se propaga
siempre en el espacio vaco con una cierta velocidad c que es independiente del estado
de movimiento del cuerpo emisor. En cuanto al ter, Einstein lo rechazaba rpida
mente por superfluo. A partir de este cimiento axiomtico, proceda hacia considera
ciones sobre conceptos aparentemente elementales como longitud, tiempo, velocidad
y simultaneidad. Su propsito era aclarar estos conceptos fundamentales; mediante ar
gumentos muy sencillos, primero mostraba que la simultaneidad no se puede definir
de manera absoluta sino que depende del estado de movimiento de los observadores.
A continuacin aplicaba esta observacin para mostrar que no podan existir nociones
consistentes de tiempo absoluto y longitud absoluta de un cuerpo. Las transformacio
nes (de Lorentz) entre un sistema estacionario y otro movindose uniformemente con
respecto a l se derivaban de una manera puramente cinemtica.
Al contrario que las frmulas de Lorentz y Poincar, las de Einstein se aplicaban a
coordenadas espaciales y temporales reales y fsicamente mensurables. Un sistema era
tan real como el otro. A partir de las ecuaciones de transformacin se segua la frmu
la para la suma de velocidades, la contraccin de cuerpos en movimiento y la dilacin
temporal, es decir, que los intervalos temporales son relativos a la velocidad del obser
vador. El tiempo transformado de Einstein era tan real como cualquier otro y era, en
este sentido, muy distinto del tiempo local de Lorentz. La suma de dos velocidades u y
v proporciona la velocidad final V= (u + v)/( 1+ uv/c2) y, como Einstein not, esto im
plica el resultado anti-intuitivo de que la velocidad de la luz es independiente de la ve
locidad de su fuente.
Los fundamentos de la teora de la relatividad estaban contenidos en la parte cine
mtica y, ms especficamente, en sus dos postulados. Slo en la segunda parte justifica
ba Einstein el ttulo de su artculo, sobre la electrodinmica de los cuerpos en movi
miento. Deriv las frmulas de transformacin para campos elctricos y magnticos,
que, de acuerdo con Einstein, eran cantidades relativas del mismo modo que las coorde
nadas espaciales y temporales; pero aunque las cantidades de los campos eran relativas al
estado de movimiento, la ley que las gobernaba no lo era: Einstein demostr que las
ecuaciones de Maxwell-Lorentz tienen la misma forma en cualquier marco de referencia.
Son invariantes relativamente. De acuerdo con la teora de Einstein, muchas cantidades
fsicas son relativas al movimiento del observador, pero otras cantidades (como la carga
elctrica y la velocidad de la luz) y las leyes bsicas de la fsica permanecen iguales, y son
estos invariantes los que son fundamentales. Por esta razn, Einstein al principio habra
preferido llamar a su teora la teora de invariantes, un nombre que hubiera impedido
muchos malentendidos. El nombre de teora de la relatividad fue introducido por
Planck en 1906 y aceptado rpidamente. Irnicamente, Planck consideraba que la esen
cia de la teora de Einstein era sus rasgos absolutos, no los relativos.
En 1892 Lorentz haba postulado la fuerza que acta sobre una carga q que se mue
ve en un campo magntico (la fuerza de Lorentz, F = qv x B/c). Einstein mantuvo la
La relatividad de Einstein y de otros 91
.ev pero cambi su estatus. Fue capaz de deducirla de una manera sencilla a partir de
>us transformaciones y reducirla as a una ley derivada. AI final de su artculo, nsten
consideraba la masa y energa de cargas elctricas en movimiento, electrones. Sus elec-
trones diferan de los que se investigaban en electrodinmica contempornea, ya que
para Einstein eran cantidades primitivas; no estaba interesado en cuestiones de su for-
ma o estructura interna. Predijo que la energa cintica de un electrn variara con su
velocidad como m()c2(y - 1), donde m0 es la masa de un electrn que se mueve lenta-
mente, su masa en reposo. Desde este resultado, slo hay un pequeo paso hasta la
equivalencia entre masa y energa, un paso que Einstein dio en otro artculo de 1905.
All deriv la que es, posiblemente, la ley fsica ms famosa, E = me2. En palabras de
Efostein, la masa de un cuerpo es una medida de su contenido energtico; si la ener-
ga cambia en L, la masa cambia de la misma manera en L/9 X 102, medida la energa
en ergios y la masa en gramos.
La mayora de los lectores del artculo de Einstein probablemente lo consideraron
una contribucin a la teora electrnica tan de moda por aquel entonces y prestaron
menos atencin a su parte cinemtica. Pero Einstein no era un terico electrnico y su
teora era, de acuerdo con los postulados sobre los cuales se construa, totalmente ge-
neral. Se mantena que los resultados eran vlidos para todo tipo de materia, elctrica
o no. Einstein indicaba su distancia de la teora electrnica contempornea al escribir
que sus resultados, aunque se derivaran de la teora de Maxwell-Lorentz, eran tam-
bin vlidos para puntos materiales ponderables, ya que un punto material pondera-
ble tambin puede convertirse en un electrn (en nuestro significado de la palabra)
mediante la adicin de una carga elctrica, sin importar cun (Miller 1981,
p. 330; cursiva en el original). Este tipo de electrn no tena lugar dentro de la visin
del mundo electromagntica. La equivalencia entre masa y energa era bien conocida
en 1905, pero en una interpretacin electromagntica ms limitada (vase captulo 8).
La expresin de Einstein, E = me2, era completamente general.
La teora de Einstein fue asumida y debatida con bastante rapidez, especialmente en
Alemania. Su verdadera naturaleza no se reconoci inmediatamente, sin embargo, y
muchas veces se supuso que era una versin mejorada de la teora electrnica de Lo-
rentz. Se utilizaba comnmente el nombre de teora de Lorentz-Einstein, que se pue-
de encontrar en la literatura hasta los aos veinte. El ms importante de los primeros
defensores de la relatividad fe Max Planck, que fue crucial no slo por poner su au-
toridad tras la teora, sino por desarrollarla tcnicamente. Planck estaba muy impresio-
nado por la estructura lgica de la teora y sus caractersticas unificadoras. La reconoca
como una teora fundamental que abarcaba tanto mecnica como electromagnetismo
y le fue grato cuando descubri, en 1906, que la teora de la relatividad se poda pre-
sentar en un principio de mnima accin. Planck tambin desarroll la dinmica de las
partculas de acuerdo con la teora de Einstein y fue el primero en escribir las leyes de
transformacin para la energa y el momento. Otro importante defensor de la teora
era el matemtico de Gotinga Hermann Nfinkowski quien, en un seminario en 1907,
present la teora de la relatividad en un marco geomtrico tetradmen>ional con un
92 Generaciones cunticas
fuerte atractivo metaf$ic. Minkowski introdujo la nocin de la lnea del mundo de
una partcula y explic con entusiasmo la ruptura radical con el pasado que supona la
teora de la relatividad: De aqu en adelante el espacio por s mismo, y el tiempo por
s mismo, estn condenados a desvanecerse en meras sombras, y slo un tipo de unin
de los dos conservar una realidad independiente (Galison 979 , p. 97). Sin embargo,
Mikowski consideraba que la teora de Einstein completaba la de Lorentz y la nter-
pretaba, de manera errnea, como si estuviera dentro del marco de la cosmovisin
electromagntica.
Gracias a los trabajos de ?lanck, Minkowski, Ehrenfest, Laue y otros, en 1910 la teo-
ra de la relatividad de Einstein haba obtenido un firme apoyo y era aceptada proba-
blemente por una mayora de los fsicos tericos de elite. Annalen der Physik se convir--
ti en la principal revista para un creciente nmero de artculos en los que se pona a
prueba la teora, se la examinaba conceptual y tcnicamente, se aplicaba a nuevas reas,
y se reformulaba la vieja fsica dentro del marco relativista. Fuera de Alemania la re-
cepcin fue ms lenta y ms dubitativa, pero tanto si se aceptaba la teora en un senti-
do fsico como si no, en 1910 muchos fsicos utilizaban sus ecuaciones. For aquel en-
tonces, la teora era poco conocida fuera de la comunidad fsica. Llev algn tiempo
que la relatividad se difundiera hasta el fsico medio y, naturalmente, an ms para que
llegara a los libros de texto de fsica. La creciente familiaridad de la teora especial de la
relatividad queda ilustrada en el famoso Atombau und spektrallinien de Sommerfeld,
que era un libro de fsica atmica dirigido sobre todo a estudiantes y no a expertos. En
las primeras tres ediciones, de 1919 a 1922, Sommerfeld comenzaba su captulo sobre la
teora de la estructura fina con una introduccin de dieciocho pginas a la teora de
la relatividad. En la edicin de 1924, reemplaz la introduccin con el optimista CO-
mentario de que la teora de la relatividad era ahora un conocimiento comn a todos
los cientficos.
De la relatividad especial a la general
M primer pensamiento acerca de la teora general de la relatividad fue concebido
dos aos despus, en 1907. La idea se me ocurri de repente [...] me di cuenta de que to-
das las leyes naturales excepto la ley de la gravedad se podan discutir dentro del marco
de teora especial de la relatividad. Quera encontrar la razn de esto, pero no me re-
sult fcil conseguir este objetivo [...] l avance fundamental vino de repente un da. Es-
taba sentado en una silla en m oficina de patentes en Berna. De repente, me fulmin un
pensamiento: si un hombre cae libremente, no sentira su peso. Me qued sobrecogido.
ste sencillo experimento mental ' caus gran impresin. Esto ! condujo a la teora
de la gravedad (Einstein 1982, p. 47).
As era como Einstein, en una comunicacin de 1922, describa el principio de la
ruta que le conducira a una de las teoras ms fundamentales que jams ha conocido
la historia de la ciencia. A pesar de contribuciones tcnicas interesantes de David Hl-
La relatividad de Einstein y de otros 93
bert, Gunnar Nordstrom y algunos ms, la relatividad general fue sobre todo tra-
bajo de Einstein. De aeuerdo al principio de equivaleneia, ningn experimento mee-
nieo puede distinguir entre un campo gravtatoro constante (no acelerado) y homo-
gneo y un marco de referencia uniformemente acelerado en el cual no hay fuerza
gravitatoria. En 1907 Einstein formul este principio de una manera generalizada, que
seria vlida para todo tipo de experimentos, mecnicos o no. Desde este punto de vis-
ta, no hay diferencia esencial entre inercia y gravitacin. Einstein no continu nme-
diatamente con esta idea, pero en 1911 produjo una primera versin de un nuevo pro-
grama de investigacin que consista en encontrar una nueva teora de la gravitacin
que condujera tanto al principio de equivalencia como a una teora extendida de la re-
latividad. Esta primera generalizacin del principio de la relatividad proporcionaba
dos notables predicciones: en primer lugar, que la gravedad afectaba a la propagacin
de la luz y, en segundo, tal y como Einstein ya haba observado en su articulo de L907,
que el ritmo de un reloj se frena cerca de una masa gravitatoria grande. En cuanto a la
primera prediccin, Einstein hall que para un rayo que pasara tangente al disco solar,
deflexin seria algo menor que un segundo de arco, 0,83. El reloj en la segunda pre-
diccin podra ser un tomo que emitiera luz, midindose mediante una lnea espec-
tral monocromtica, y en este caso Einstein calcul que la longitud de onda recibida se
incrementara (avanzara hacia el rojo) con el campo ^vi tatori o. El resultado, conse-
cuencia directa del principio de equivalencia, era / = /c2, siendo la diferen-
cia entre los potenciales gravitacionales donde la luz se emite y donde se recibe.
Einstein se dio cuenta de que su teora de 1911 era tan slo un paso hacia la teora
que buscaba. Durante los siguientes cuatro aos se sumergi totalmente en la bsque-
da an ms compleja de la nueva teora relativista de la gravitacin. La clave del pro-
blema result estar en las matemticas. En toda m vida no he trabajado ni la mitad
de duro, escriba a Sommerfeld en 1912; He adquirido un gran respeto por las ma-
temticas, cuya parte ms sutil yo haba considerado, en mi simpleza, como un puro
lujo hasta ahora (?ais 1982, p. 216). Ayudado por su amigo, el matemtico Marcell
Grossmann, reconoci que el instrumento matemtico apropiado para la teora era el
clculo diferencial absoluto (o anlisis tensorial), que se originaba con los trabajos del
siglo XIX de Gauss y Riemann. En colaboracin con Grossmann, Einstein desarroll
una teora tensorial de la gravitacin en la cual el espacio-tiempo no se vea ya como
un inerte fondo de los elementos fsicos, sino que estaba l mismo sujeto a cambios de-
bidos a la presencia de cuerpos gravitatorios. Ahora abandon totalmente el elemento
de lnea de la relatividad especial y lo reemplaz con una expresin tensorial ms com-
pleja que en general consista en diez trminos cuadrfcos: ds2 = Xgmtdxmdx". De ma-
era similar, ya no basaba su teora en las transformaciones de Lorentz, las cuales que-
ra reemplazar con un grupo de invariancia ms general. En 1913, Einstein discuti los
requisitos de covariancia general, es decir, que las ecuaciones de campo deben tener la
misma forma en todo marco de referencia. Consideraba que las leyes fsicas que satis-
ficieran este requisito seran preferibles, ya que esto minimizara la arbitrariedad y ma-
ximizara la simplicidad de la cosmovisin. Sin embargo, tras formular el principio de
94 Generacienes cunticas
covariancia general, lo abandonaba y en vez de eso propona un conjunto de ecuacio-
nes de campo que no posean esta propiedad. La principal razn de Einstein para este
paso retrgrado era que sus ecuaciones con covariancia general no se reducan al lmi-
te newtoniano para campos gravitatorios estticos dbiles. Desarroll un argumento,
que sera ms tarde conocido como el argumento del agujero, que le convenci de
que una teora basada en ecuaciones con covariancia general no poda proporcionar la
respuesta correcta. La razn era que una teora tal, pensaba errneamente Einstein, in-
fringira el determinismo y la causalidad. Hicieron falta dos aos de profundo pensa-
miento antes de que se viera forzado a reconocer que la covariancia general era en efec-
to la clave de tocio, sus problemas. Esta fase culmin durante el verano y otoo de 1915
y en noviembre de ese mismo ao present ante la Academia de Ciencias de Berln la
forma final de sus ecuaciones de campo generalmente covariantes para la gravitacin;
era, escribi a Sommerfeld, el ms valioso descubrimiento que he hecho en mi vida.
El artculo de Einstein del 18 de noviembre de 1915 no slo inclua un nuevo gru-
po de ecuaciones de campo gravitatorio que eran generalmente covariantes y lgica-
mente satisfactorias, sino que tambin utilizaba su nueva teora para concluir que su
anterior prediccin para la deflexin gravitatoria de la luz estaba equivocado en un fac-
tor de 2. De acuerdo con la teora mejorada, un rayo de luz que pasara cerca del sol su-
frira una deflexin con un ngulo de 1,7. A parte de la atractiva estructura lgica de
la teora, fue otra prediccin la que realmente hizo que Einstein sintiera que su teora
era correcta, y esta vez se trata de la prediccin de un efecto conocido: la precesin
anmala del perihelio de Mercurio. Se saba desde 1859 que Mercurio no se mueve al-
rededor del sol exactamente como debera de acuerdo a la mecnica newtoniana. Su
perihelio precede lentamente alrededor del sol, como explica la mecnica celeste, pero
con una velocidad de rotacin ligeramente distinta. La anomala era de slo 43 por si-
glo (un 8 por ]()() de la precesin observada), pero era suficiente para constituir un
problema para la teora de la gravitacin de Newton. Einstein no fue el primero que
busc explicar la anomala de Mercurio, pero fue el primero en proporcionar una ex-
plicacin cuantitativa basada en una teora fundamental que no se haba construido ex
profeso para resolver el problema. Su valor calculado para la precesin estaba casi per-
fectamente de acuerdo con el observado. Einstein saba desde haca tiempo que el pro-
blema del perihelio de Mercurio sera una prueba ineludible para cualquier nueva teo-
ra de la gravitacin. Ya el da de Navidad de 1907 escribi a su amigo Conrad Habicht:
Espero aclarar los cambios seculares de la longitud de perihelio de Mercurio, hasta
ahora inexplicados [...] [pero] de momento no parece fimeionar.
A principios de 1916, mientras Europa se desangraba en la ?rimera Cuerra Mun-
dial, Einstein preparaba su teora general de la relatividad. Pocos fsicos fueron capaces
de entender (o ni siquiera tener acceso a) la teora dada su complejidad y formulacin
matemtica poco familiar, pero la teora proporcionaba tres predicciones, las cuales
podan medirse para juzgar si la teora era en verdad fsicamente correcta y no simple-
mente el sueo de un matemtico imaginativo. La prediccin del avance del perihelio
de Mercurio fue un gran xito, pero estaba lejos de ser suficiente como para convencer
La relatividad de Einstein y de otros 95
a los esepticos de la verdad de la teora de Einstein. Despus de todo, Einstein saba de
la anomala desde haca tiempo, as que quizs haba incorporado el resultado de al-
guna manera dentro de su teora. Y no poda el resultado correcto obtenerse sin
ayuda de la dudosa teora de la relatividad? Esto era lo que unos pocos '
alemanes mantenan, refirindose a una teora que Paul Gerber haba publicado en
1902 en la cual haba obtenido la misma expresin para el avance del perihelio de un
planeta que la de Einstein en 1915. Ernst Gehrcke, uno de los principales antirrelati-
vistas alemanes, hizo que se volviera a publicar el artculo en 1917 para utilizarlo con-
tra la teora de la relatividad y la prioridad de Einstein. El resultado fue una contro-
versia menor, pero pocos fsicos, incluso entre los antirrelativistas, fireron llevados a
engao. La teora de Gerber era simplemente errnea y su expresin correcta para el
perihelio puramente una coincidencia.
El corrimiento al rojo gravitatorio, el mismo en 9 que en L9L1, era extremada-
mente difcil de medir, sobre todo porque las lneas espectrales medidas provenan de
la caliente atmsfera solar, donde un corrimiento al rojo no poda ser distinguido f-
cilmente de otros efectos como el Doppler. Entre 9 y 1919, varios investigadores
trataron de verificar el efecto Einstein, pero en todos los casos fracasaron a la hora
de encontrar un efecto de la magnitud predicha por Einstein. Por otro lado, en 1920
dos fsicos de la Universidad de Bonn, Albert Bachem y L eonhard Grebe, publicaron
resultados que estaban esencialmente de acuerdo con la prediccin. No es sorpren-
dente que Einstein apoyara rpidamente los resultados de Bachem-Grebe. Aunque la
afirmacin alemana fuera criticada por otros experimentales y todo el asunto no fue-
ra aclarado hasta mucho ms tarde, a partir de 1920 aproximadamente, muchos fsicos
llegaron a la conclusin de que la prediccin de Einstein estaba razonablemente de
acuerdo con las observaciones, o, al menos, que no haba un desacuerdo claro. Por
ejemplo, el astrnomo americano Charles E. St. J ohn del Observatorio Solar de Mount
Wilson crea, entre 1917 a 1922, que sus cuidadosas observaciones se desviaban de Ja
teora de Einstein, pero en 1923 se convirti a Ja relatividad y decidi que haba con-
firmado la prediccin de Einstein. Hay motivos para suponer que el cambio de actitud
de St. J ohn, como el de muchos otros investigadores, era en gran parte el resultado de
una tercera prueba, las medidas del eclipse de 1919 que tan espectacularmente confir-
mara la prediccin sobre la deflexin de la luz.
Poco despus de la primera (e incorrecta) prediccin de 1911, unos pocos astrno-
mos intentaron comprobar la prediccin midiendo la posicin de las estrellas cerca del
borde solar durante un eclipse. Las expediciones al eclipse de 1912 en Brasil y de 1914
en el sur de Rusia no produjeron resuJ tado alguno, en el primer caso por J a persisten-
te lluvia y en segundo por el estallido de la guerra. En 1918 astrnomos americanos del
Observatorio Licl<consiguieron tomar fotografas del eclipse que atraves los Estados
Unidos. El informe, que incluye datos en conflicto con la prediccin de 1915, en todo
caso no fue publicado. En vez de eso, fue la expedicin britnica dirigida por Frank Dy-
son y Arthur Eddington y planeada en 1917 la que produjo los resultados positivos. El
eclipse solar total de 1919 fue estudiado en dos lugares, en la Isla Prncipe frente a Ja
96 Generaciones cunticas
costa de frica occidental (por Dyson) y en Sobral en Brasil (por Eddington). Se to-
marn fotografas en las dos expediciones; cuando se analizaron, mostraron una de-
flexin de la luz en excelente (aunque no perfecto) acuerdo con la teora de Einstein.
Dyson, que inform de los resultados en un encuentro conjunto de la Royal Society y
Royal Astronomical Society el 6 de noviembre de 1919, conclua: Se ha obtenido un
resultado muy claro de que la luz es deflectada de acuerdo con la ley de gravitacin de
Einstein (Earman y Glymour 1980a, p. 77). sta era, de hecho, una conclusin denia-
siado optimista, que poda obtenerse slo mediante un tratamiento de los datos dis-
ponibles que rayaba en la manipulacin, incluyendo el rechazo de datos que no esta-
ban de acuerdo con prediccin de Einstein. Eddington, autoridad britnica sobre
la relatividad y profeta de sta, estaba totalmente convencido de la verdad de la teora
general de la relatividad y su visin preconcebida nubl conclusin. En cualquier
caso, la teora fue aceptada por la mayora de los fsicos y astrnomos, aunque no por
todos. Al igual que Gehrcke, haba invocado la antigua teora de Gerber como una al-
ternativa a los clculos de Einstein para el perihelio de Mercurio, conservadores como
Wiechert y L armor sugirieron elaboradas explicaciones electromagnticas de deflexin
de la luz al principio de los aos veinte. Pero comparados con el enorme inters en la
teora de Einstein, stos y otros intentos no relativistas atrajeron poca atencin. La ex-
pedicin al eclipse de 1919 se convirti en un punto crucial en la historia de la relati-
vidad, aunque fuera desde un punto de vista social ms que cientfico.
De acuerdo con las memorias de Use Rosenthal-Schneider, que era una estudiante
de filosofa y fsica en la Universidad de Berln en 1919, cuando Einstein recibi la no-
ticia de la confirmacin de l }^n-E ddi ngton, se qued bastante impertrrito. Le
dijo a ella, saba que la teora es correcta. Es que t lo dudabas?. A la pregunta de
Rosenthal-Schneider de qu habra dicho si las observaciones hubieran estado en de-
sacuerdo con la teora, Einstein respondi, Tendra que haber compadecido a nuestro
pobre Dios. La teora es correcta en todo caso (Rosenthal-Schneider 1980, p. 74).
La imagen de Einstein de un racionalista omnisciente y algo arrogante a quien no
le importaban los experimentos est sin duda muy extendida y es parte del mito de
Einstein. Pero es bsicamente incorrecta, al menos en lo que se refiere al joven Einstein.
Por el contrario, Einstein estaba profundamente interesado en las pruebas experimen-
tales de sus teoras y trataba muchas veces de organizar estas pruebas. Por ejemplo,
cuando Einstein predijo en 1911 que la luz sera deflectada en campos gravitacionales,
fue l quien intent interesar a los astrnomos para que comprobaran la prediccin.
Einstein enfatiz la estructura cerrada y lgica de su teora general de la relatividad,
que para l implicaba no tanto que deba ser, por tanto, correcta, sino que no poda ser
modificada para acomodar alguna refutacin experimental. En una carta a Eddington
de 1919 escriba, estoy convencido de que el corrimiento hacia el rojo de las lneas es-
pectrales es una consecuencia de la teora de la relatividad absolutamente inevitable. Si
se probara que este efecto no existe en la naturaleza, se tendra que abandonar toda la
teora (Hentschel 1992, p. 600). Se expres de manera similar en lo tocante a la pre-
diccin sobre la deflexin de los rayos de luz; lejos de quedarse impertrrito, expre
La relatividad de Einstein y de tros 97
s gran alegra cuando le llegaron notieias de los resultados. La historia de Rosenthal-
Sehneider no es de confianza. 1 hecho de que ms tarde instein llegara a adoptar una
actitud platnica y racionalista acerca de los experimentos frente a las teoras mate-
mticas es otro asunto.
Recepcin
La teora de la relatividad de instein tena en comn con la biologa evolutiva de Dar-
win, los rayos invisibles de Rontgen y el psicoanlisis de Freud el hecho de que fue recibi-
da con un enorme inters firera, adems de dentro, de la comunidad cientfica. Se convir-
fi en uno de los smbolos del modernismo del perodo de entreguerras y, como tal, su
importancia se extendi mucho ms all de la tsica. La teora de Linstein file catalogada
de revolucionara, un trmino comnmente asociado al paso de la fsica newtoniana a
de instein. La teora de relatividad era de hecho una especie de revolucin concep-
tual y, a principios de los aos veinte, la metfora revolucionara, asociada libremente con
revoluciones polticas, se convirti en un emblema de la teora de instein. Era un estig-
ma que desagradaba a Einstein. Einstein no se consideraba un revolucionario; en sus ar-
tculos y comunicaciones, enfatiz repetidamente la naturaleza evolutiva del desarrollo de
ciencia. La teora de la relatividad, deca muy a menudo, era el resultado natural de los
fundamentos de la fsica trazados por Newton Max^velL As, en un artculo de 1921, Ein-
stein haca notar, hay algo atractivo en presentar la evolucin de una secuencia de ideas
de forma ms breve posible, y todava de una manera suficientemente completa para
conservar en todo momento continuidad del desarrollo. Intentaremos lograr esto para
teora de la relatividad, y mostrar que toda la ascensin se compone de pequeos y casi
autoevidentes pasos del pensamiento (Hentschel 1990, p. 107).
1 pblico general -incluyendo a muchos cientficos y a la mayora de los filsofos-
descubri la teora de la relatividad tan slo tras el fin de la ?rimera Guerra Mundial,
en parte cmo resultado de la muy publicitada expedicin del eclipse, que anunci la
confirmacin de la teora de Einstein. Una gran parte de la literatura sobre relatividad
en los aos veinte estaba escrita por no cientficos que, en la mayora de los casos, no
entendan en absoluto la teora y discutan sus implicaciones en reas donde no se po-
da aplicar con legitimidad. Algunos autores aplicaban la relatividad a la teora del
arte, algunos a teoras psicolgicas y otros establecan amplias consecuencias filosfi-
cas y ticas a partir de la teora de Einstein. No era poco comn que se sostuviera que
el relativismo tico se segua de la teora de la relatividad y que por esta razn se de-
claraba non grata en ciertos crculos. No haba afirmado Einstein que todo es relativo
y que ningn punto de vista es superior a ningn otro?
El eminente filsofo espaol los rtega y Gasset fue uno de los que utilizaron mal
la teora de Einstein para discutir a favor de su filosofa particular, a la cual denomina-
ba perspectivismo; he aqu una muestra: La teora de Einstein es una maravillosa
prueba de la armoniosa multiplicidad de todos los puntos de vista posibles. Si la idea
se extiende a la moral y a la esttica, llegaremos a experimentar Eistoria y la vida de
eas 98 Generaciones cunt
un nuevo modo [. En vez de eonsiderar brbaras a las culturas no europeas, empe-
zaremos a respetarlas como mtodos de enfrentarse al cosmos que son equivalentes a
los nuestros. Hay una perspectiva china que est justificada tanto como la occidental
(Williams 1968, p. 152). ? cierto, el perspectivismo de Ortega y Gasset sera acepta-
do ms adelante por muchos occidentales como polticamente correcto y utilizado
para criticar la cosmovistn cientfica. Sean cuales sean los mritos del per,^ectvi$mo
o del relativismo, estas ideas no tienen nada que ver con la teora de la relatividad.
El grfico 7.1 muestra la distribucin anual de libros alemanes sobre relatividad
entre 1908 y 1944, con un pico agudo en 1921, cuando el debate pblico alcanz su
cima. El grfico se refiere tanto a libros de texto de fsica como a libros y panfletos
populares, filosficos y antirrelativistas; esta ltima categora representaba aproxi-
madamente tres cuartas partes del nmero total de ttulos publicados durante los
aos del pico, 1920-1922. ?or supuesto, los fsicos haban descubierto la relativi-
dad muchos aos antes de 1921, en la forma de la teora especial, aunque, como se
ha mencionado, hasta 1913 aproximadamente muchos fsicos no distinguan clara-
mente entre relatividad einsteniana y las ecuaciones de las teoras electrnicas. La es-
tructura fina de las primeras publicaciones sobre relatividad se muestra en el grfi-
co 7.2, que curiosamente comienza en 1900. Es de notar el dominio alemn, la falta
de literatura francesa hasta 1912 aproximadamente y la cada en el nmero total de
publicaciones entre 1910 y 1915 (vase tambin la tabla 7.1). Esta ltima caracters-
tica probablemente refleja que, en 1911, la teora especial de la relatividad era am-
pliamente aceptada entre los fsicos y no se consideraba que estuviera en la vanguar-
dia de la fsica. Fue slo tras la aparicin de la teora extendida en 1915 cuando se
recuper el impulso.
Grfico 7.1. Libros alemanes sobre relatividad, 1908-1943. Fuente: Goenner 1992. Reelaborado con el
permiso de Einstein Studies, editores de serie Don Howard y lohn Stachel.
La relatividad de Einstein de tres 99
Grfico 7.2. Distribucin de publicaciones sobre la relatividad, 1900-1920. Fuente: Reimpreso de 1.',
Revolution in a l<evoiu(on, Studies in the History and Philosophy o f Science 12, 1981, pp. 173-210,
con permiso de Elsevier Science.
Las recepciones de la relatividad dependan de los entornos particulares nacionales
V culturales. En Francia, la teora de Einstein fue recibida al principio con silencio, un
hecho sin duda relacionado con el sistema de educacin e investigacin francs, rgido
V centralizado y, posiblemente, con la influencia de Foincar. Salvo por Paul Langevin
y unos pocos de sus estudiantes, los fsicos franceses descubrieron la relatividad slo
cuando la observacin del eclipse de 1919 lleg a los titulares internacionales. I ncluso
entonces, la relatividad se recibi generalmente con ciertas sospechas; durante los aos
posteriores a la Primera Guerra Mundial, no se dej de tener la sensacin de que la re-
latividad era una teora alemana
La situacin en los Estados Unidos no era muy diferente, aunque por distintos mo-
tivos. Es significativo que el primer estudio serio fuera un artculo de 1909 escrito por
dos qumicos-fsicos, Gilbert N. Lewis y Richard c. Tolman. Estos, como casi todos los
100 Generaciones cunticas
TABLA 7.1
Distribuciones nacionales de publicaciones cientficas sobre la relatividad hasta 1924
Pas N de autores N de publicaciones
Alemania 350 1.435
I nglaterra 185 1.150
Francia 150 690
Estados Unidos 128 -
Italia 65 215
Pases Bajos 50 126
Austria (-Hungra) 49
-
Suiza 37 -
Rusia (URSS) 29 38
Nota: Datos de Hentschei 1990, p. 67.
otros cientficos estadounidenses que tenan constancia de la teora de la relatividad,
tendan a presentar la teora de acuerdo con las normas positivistas. Para ellos, la teo
ra de la relatividad era una generalizacin inductiva a partir de datos experimentales,
una actitud muy distinta de la que Einstein y sus colegas alemanes mantenan. El pun
to de vista de Millikan, que la teora especial de la relatividad se puede describir como
si empezara esencialmente con una generalizacin del experimento de Michelson, era
compartida por casi todos los fsicos norteamericanos (Holton 1988, p. 280). En los Es
tados Unidos, en particular, era comn criticar la teora de Einstein por ser antide
mocrtica y estar contra el sentido comn popular. William Magie, un profesor de f
sica de la Universidad de Princeton, era un portavoz de este tipo de oposicin
cuasipoltica. En un comunicado de 1912, argumentaba que las teoras fsicas funda
mentales deben ser inteligibles para todo el mundo, tanto para el hombre comn
como para el acadmico formado. Manteniendo, de manera algo .poco realista, que
todas las teoras fsicas anteriores han sido as de inteligibles, Magie sugera que los
principios democrticos de la ciencia se asentaban en los conceptos primarios de
fuerza, espacio y tiempo, tal como son entendidos por toda la raza humana, pero la
teora de Einstein no se apoyaba en estos conceptos naturales, lo cual llevaba a que Ma
gie preguntara, retricamente, acaso no tenemos el derecho de pedir de estos lderes
del pensamiento, a quienes debemos el desarrollo de la teora de la relatividad, que [...]
prosigan su brillante trayectoria hasta que consigan explicar el principio de relatividad
reducindolo a un modo de accin que est expresado en trminos de los conceptos
primarios de la fsica? (Hentschei 1990, p. 75).
La relatividad lleg a Rusia un poco antes que a los Estados Unidos y el tema fe
discutido en el seminario terico de Paul Ehrenfest en San Petersburgo a partir de
1907, aproximadamente. Poco despus de la guerra civil, cuando Rusia se convirti en
la Unin Sovitica, se ofrecieron cursos sobre la teora extendida de la relatividad en
La relatividad de Einstein y de otros 101
San Petersburgo, donde Alexander Friedmann estableci una importante escuela de f-
sica terica e hizo contribuciones ftmdamentales a la cosmologa relativista. Al contra-
rio de la situacin en los aos treinta y cuarenta, la relatividad no se contemplaba
como una teora controvertida ideolgicamente; aunque algunos defensores de la fe
marxista ortodoxa rechazaban la teora de la relatividad en nombre del materialismo
dialctico, las objeciones filosficas y polticas no interfirieron en el estudio cientfico
de la relatividad que tuvo lugar en San Petersburgo (o, a partir de 1924, Leningrado) y
en otros lugares del amplio imperio comunista (vase tambin el captulo 16).
La teora de la relatividad era, sobre todo, una teora alemana y quiz, como algu-
nos han argumentado, una teora judeoalemana. En comparacin con las animada
discusiones en Afemania y las importantes contribuciones de este pas, los fsicos bri-
tnicos tardaron en responder constructivamente a la nueva teora. Parte del problema
fue el rechazo de Einstein del ter, un concepto al cual se adheran mayora de los f-
sicos britnicos y que les costaba abandonar. El primer libro de texto sobre la relativi-
dad escrito por un britnico fue The Principie ofRelativity de Ebenezer Cunningham,
publicado en 1914. Este libro, con el cual el joven Paul L)rac aprendi relatividad, to-
dava incluye vestigios de la cosmovisin etrea. Por ejemplo, el principio de la relat-
vidad se formula como la hiptesis general, sugerida por la experiencia, de que sea
cual sea la naturaleza del medio etreo no podemos obtener una estimacin de las ve-
locidades de los cuerpos relativas a l mediante ningn experimento concebible (Sn-
chez-Ron 1987, p. 52). En I nglaterra, igual que en todas partes, la relatividad realmen-
te triunf slo despus de 1919, ahora con Eddington como abanderado de la teora.
Aparecieron varios monogrficos sobre teora de la relatividad en 1920-1923, de los
cuales space, Time and Gravitation (1920) y The Mathematical Theory ofRelativity
( 923 ) se convirtieron en grandes ventas internacionales. El rpido crecimiento del in-
ters en la relatividad puede haber reflejado, de alguna manera, situacin cultural ge-
neral despus de la Gran Guerra. Esto es lo que irac recordaba:
Es fcil ver la razn de este tremendo impacto. Acabamos de experimentar una te-
rrible y muy seria guerra [...] todo el mundo quera olvidarla. Y entonces apareci la re-
latividad como una maravillosa idea que conduca a un nuevo territorio del pensa-
miento. Era un escape de guerra {... la relatividad era un tema sobre el cual todo el
mundo se senta con la competencia para escribir de manera general y filosfica. Los fi-
lsofos slo destacaron el punto de vista segn el cual todo tena que ser considerado re-
lativo a otra cosa, y ms bien afirmaban que ellos haban sabido de relatividad siempre.
(Kragh 1990, p. 5).
Los recuerdos de Dirac en 1977 se ven apoyados por fuentes primarias, como un
editorial del peridico britnico The Morning Post del 27 de septiembre de 1922, que
ofrece otra explicacin posibe: Uno de ios resultados de la guerra, en la cual se mo-
vilizaron con tan buen propsito los cerebros cientficos de este pas, es un apreciable
incremento del inters pblico en los logros de la ciencia, sean tericos o prcticos. En
102 Generaciones cunticas
los das previos a la guerra, ni el hombre de la calle ni el hombre en la ventana del cub
social podra haber sido persuadido para leer artculos sobre la controversia de Ein-
stein contra Newton (Snchez-Ron 1992, p. 58).
?ero fue en la Europa germanoparlante donde realmente pasaron cosas. No slo era
ste el mundo de Einstein, sino tambin el mundo de ?lanck, Eaue, Weyl, Hilbert, Min-
kowski, Mi, Born, Lorentz y ?aul. Un debate constructivo matemtica y conceptual-
mente informado slo tuvo lugar en Afemania; y tambin fue all donde la destructiva
discusin antirrelativista floreci primero y dur ms. La teora de la relatividad se vea
atacada por un inconexo grupo de fsicos alemanes de derechas que no slo estaban
polticamente en la extrema derecha, sino que tambin apoyaban virtudes cientficas
conservadoras, tales como el mecanicismo clsico, la causalidad, la predictibilidad y la
inspiracin fsica basada en experimentos ms que en la teora (vase tambin el cap-
tulo ). Los miembros ms activos y radicales de la faccin antirrelativista y tambin,
a veces, anticuntica eran ?hilipp Lenard, J ohanne$ Stark y Ernst Gehrcke, todos ellos
fsicos de renombre. Lenard y Stark eran premios Nobel, y Gehrcke, a partir de 1921
profesor ordinario del ?hysikalisch-Technische Rech$anstah, era un reconocido ex-
perto en ptica experimental. Los fsicos antirrelativistas rechazaban las teoras de Ein-
stein, las cuales consideraban absurdas, es^i tual mente peligrosas y carentes de con-
firmacin experimental. Si se confirmaba alguna de las ecuaciones relativistas,
argumentaban que las ecuaciones podan derivarse igual de bien a partir de un funda-
ment clsico. El espacio-tiempo tetradimensional, el espacio curvado y la paradoja de
los gemelos estaban entre los conceptos que fueron declarados abstracciones matem-
ticas desprovistas de significado fsico. Desde 1920, la cruzada alemana contra la rea-
tividad se aceler con un encuentro anti-Einstein en Berln organizado por Paul Wey-
land, un activista poltico, y con Gehrcke como orador. El encuentro caus una
contundente respuesta pblica por parte de Einstein, en la que sealaba que el ant$e-
mifismo era parte de la agenda de la campaa antirrelativista. Durante algunos aos
ms, Lenard, Stark, Gehrcke y sus aliados siguieron atacando a Einstein y a la teora de
la relatividad en un gran nmero de artculos, panfletos y libros. Segn ellos, la relati-
vidad no era una teora cientfica en absoluto, sino una ideologa, un astuto ilusionis-
mo camuflado por Einstein y sus amigos con poder en la fsica alemana. Uno de los
panfletos antirrelativistas de Gehrcke se titulaba, La teora de la relatividad: una ilusin
de masas cientfica (1920). Aunque ruidosos y bastante numerosos, los
no consiguieron impedir el progreso de la fsica terica alemana en los aos veinte y,
en lugar de eso, se marginaron a s mismos. Fue slo despus de 1933, cuando un nue-
vo sistema poltico haba tomado el poder, cuando el antirrelativismo tom alguna re-
levancia, aunque limitada, en la ciencia alemana.
CAPTULO 8
Una revolucin fallida
En los captulos anteriores hemos mencionado muchas veces la cosmovisin electro-
magntica como el principal competidor del punto de vista mecnico de la fsica. Pue-
de parecer extrao que tratemos esta cosmovisin incorrecta despus de haber descrito
la llegada de la correcta teora de la relatividad, ya que despus de 1905 los fsicos segu-
ramente deberan haber reconocido que la teora electrnica (en el sentido ms amplio)
era inferior a la de la relatividad. Puede que hubieran debido hacerlo, pero no lo hicie-
ron. De hecho, la cosmovisin electromagntica experiment su cnit justo despus de
1905, e hicieron falta al menos cinco aos ms hasta que se reconociera que este formi-
dable intento de formular una nueva base para la fsica era probablemente insostenible.
El concepto de masa electromagntica
Como se mencion en el captulo 1, en el cambio de siglo la cosmovisin mecni-
ca estaba siendo atacada y de camino a ser reemplazada por una imagen basada en
campos electromagnticos. La versin ms radical y elaborada de la nueva concepcin,
conocida como la cosmovisin electromagntica, emergi sobre 1900 y floreci du-
rante una dcada aproximadamente. La esencia de su programa era la reduccin total
de la mecnica al electromagnetismo, una nueva fsica en la cual la materia habra de-
saparecido como sustancia y habra sido reemplazada por los efectos de los campos
electromagnticos: los electrones. El programa se basaba en desarrollos en electrodi-
nmica de las dcadas de 1880 y 1890, un periodo durante el cual emergi una imagen
de la naturaleza electromagntica menos completa, que produjo las teoras electrni-
cas de Larmor, Lorentz y Wiechert. En este proceso, desempearon un papel impor-
tante dos tradiciones: una, de importancia slo para Lorentz y Wiechert, era la tradi-
cin electrodinmica corpuscular de Weber y sus seguidores, que operaba con
partculas elctricas en interaccin instantnea, pero sin concepto de campo; la otra
tradicin, por el contrario, tena sus races firmemente afincadas en la electrodinm-
104 Generacnes cunticas
ca de campos de ^ . Ya en 1894, Wiechert haba expresado claramente la convic-
cin de que la masa material poda ser un epifenmeno y que la nica masa verdade-
ra era de origen electroragntico, consistente en las hipotticas partculas elctricas
que describa como excitaciones en el ter. La sugerencia de Wiechert anticipaba la
imagen electromagntica del mundo, pero su trabajo en esta rea se vio en parte OSCU-
recido por los trabajos de Lorentz y de tericos alemanes como Max Abraham y Adolf
Bucherer.
En 88 el joven j. j. Thomson mostr que cuando una esfera cargada se mueve a
travs del ter, adquirir una especie de masa aparente, de manera anloga a una este-
ra que se mueve a travs de un fluido incomprimible. Para una esfera de carga e y ra-
dio R, encontr que la masa inducida electromagnticamente sera m = 4/15 e2/R2c.
sta primera introduccin de la masa electromagntica sera mejorada por el excn-
trico ingeniero e inventor britnico Olve Heaviside, quien en 1889 deriv la expresin
tr = 2/3 e2/R2c. Al contrario que Thomson, quien no pensaba que la masa aparente
fuera real, Heaviside la consideraba tan real como la masa material. Era parte de la
masa mensurable o efectiva. Wilhelm Wien obtuvo una mejora adicional en 1900, en
un artculo titulado s^fi cati vamente Sobre la posibilidad de una fundacin elec-
tromagntica de la mecnica. Wien confirm la expresin de Heaviside en el lmite de
bajas velocidades y aadi el importante resultado de que la masa electromagntica
debera depender de la velocidad y diferir de la de Heaviside si la velocidad se aproxi-
maba a la de la luz. La manera exacta en la que la masa de un electrn, o cualquier par-
tcula cargada, debera depender de la velocidad se convirti pronto en un problema
de crucial importancia en la nueva fsica electrnica. El artculo de Wien en 1900 se ha
considerado el primer pronunciamiento claro de la cosmovisin electromagntica, lo
cual (a pesar de la formulacin anterior de Wiechert) est justificado dado que Wien
asumi que toda masa era de naturaleza electromagntica. La materia, argument
Wien, consista en electrones, y los electrones eran partculas de la electricidad, no mi-
nsculas esferas en las cuales resida la electricidad. Adems, sostuvo que las leyes de la
mecnica de Newton tenan que entenderse electromagnticamente y que, si no se po-
da conseguir una correspondencia completa, la teora electrnica era la ms profirnda
y firndamental de las dos teoras.
El primer modelo electrnico detallado fue construido por Max Abraham, un 's-
co de Gotinga que se haba graduado con Planck en 1897. Segn escriba Abraham en
1902, la cuestin ms importante de la fsica era sta: Se puede explicar completa-
mente la inercia de los electrones mediante la accin dinmica de su campo sin utili-
zar la ayuda de una masa que sea independiente de la carga elctrica? (Goldberg 1970,
p. 12). Era, en parte, una pregunta retrica. Abraham crea que la respuesta deba ser
afirmativa. Llev a cabo un detallado estudio de la dinmica del electrn en un artcu-
lo de 1903, que en muchos aspectos contrastaba con el artculo de Einstein sobre rea-
tividad de dos aos ms tarde. Mientras que el artculo de Einstein era simple mate-
mticamente, el de Abraham era un tour de forc matemtico; y mientras que el de
Einstein ocupaba 31 pginas, el de Abraham, nada menos que 75. Ambos trabajos apa
Una revolucin fallida 105
recieron en Annalen der Physik, una revista que frecuentemente inclua artculos de
una longitud que sera inaudita en una revista de fsica moderna. En sus trabajos de 1902-
1903, Abraham argumentaba que el nico tipo de electrn que poda entenderse to-
talmente en trminos electromagnticos era una esfera rgida con una distribucin de
carga superficiai o volumtrica uniforme. Para un electrn tal, calcul su masa (deb-
da exclusivamente a los propios campos del electrn) y encontr una variacin con la
velocidad que, a primer orden en = (v/c)2, puede escribirse m = m0(l + 2/5 p2).Aqu,
denota la masa electromagntica en reposo, 2/3 e2l{R2c). Volveremos en breve al im-
portante trabajo de Abraham, que no fe la nica teora electrnica de la poca.
La idea de que la masa variaba con la velocidad era parte del programa de invest-
gacin de Lorentz tal como lo desarroll a partir de 1899. El enfoque de Lorentz dife-
na del de Vien y Abraham, y era reacio a seguirles en su creencia de que toda masa es
electromagntica. En 1904, sin embargo, super su precaucin natural y en su teora
del electrn de ese ao apoy la cosmovisin electromagntica: no slo era la masa de
sus electrones de origen electromagntico, sino que tambin argument que toda ma-
teria en movimiento (consistente en electrones o no) debe obedecer la variacin de la
masa caracterstica de los electrones. En 1906, en una clase impartida en la Universi-
dad de Columbia, afirm yo en particular estara bastante dispuesto a adoptar una
teora electromagntica de la materia y de fuerzas entre partculas materiales. Conti-
nu: En lo tocante a la materia, muchos argumentos conducen a la conclusin de que
sus partculas elementales siempre portan cargas elctricas y de que stas no son me-
ramente accesorias sino esenciales. I ntroduciramos lo que a m me parece un dualis-
mo innecesario si considerramos estas cargas y lo dems que pudiera haber en estas
partculas como cosas totalmente distintas entre s (Lorentz 1952, p. 45). El electrn
de Eorentz era, sin embargo, distinto de la partcula rgida de Abraham. Era un e]ec-
trn deformable, lo cual quera decir que se contraera en la direccin del movimien-
to y as adquirira una forma elipsoidal en lugar de la forma esfrica que tendra en re-
poso. Abraham se opuso a este aspecto de la teora de Lorentz porque la estabilidad del
electrn requerira alguna fuerza no electromagntica; esto, sostena Abraham, atenta-
ba contra el espritu de la cosmovisin electromagntica. En qu consista exactamen-
te este espritu, sin embargo, era algo que poda debatirse; no todos los fsicos vean en
la teora de Abraham la esencia de la cosmovisin electromagntica. As, en 1908 Min-
kowski consideraba al electrn rgido un monstruo comparado con las ecuaciones
de Maxwell y observaba ingeniosamente que acercarse a las ecuaciones de Maxwell
con el concepto del electrn rgido me parece la misma cosa que ir a un concierto con
los odos taponados con algodones (Miller 1981, p. 350).
Para las variaciones de la masa, Lorentz dedujo la famosa expresin del inverso de
la raz cuadrada que todava se asocia hoy en da con la teora de la relatividad de En-
stein: m - m() (1- p2)~l/2 o, aproximadamente, m = mg ( 1+ 1/2 p2). Se ve rpidamente
que la diferencia prctica entre las frmulas de Lorentz y Abraham es pequea, y que
se requieren electrones a muy altas velocidades para distinguir experimentalmente en-
tre ellas.
106 Generaciones cunticas
Los electrones rgidos de Abraham y los deformables de Lorentz eran los modek 1
ms importantes, pero no los nicos. El fsico alemn Adolf Butcherer, e independien- j
temente Paul Langevin en Pars, propusieron en 1904 otro modelo ms, caracterizad 1
por un volumen invariable durante el movimiento, de tal manera que la contraccio |
del electrn en una dimensin se vera compensada por una inflacin en la otra. La j
teora de Bucherer-Langevin conduca a una relacin masa-velocidad distinta tanto de j
la de Abraham como de la de Lorentz. Con el objeto de decidir entre las distintas teo-
ras (incluyendo la de Einstein, que se vea generalmente como una variante a la de Lo-
rentz), se apelaba a los experimentos de precisin. Antes de seguir con el tema de u
teora y los experimentos, consideraremos algunos de los aspectos ms generales de
la cosmovisin electromagntica.
La teora electrnica como una cosmovisin
En 1904 la cosmovisin electromagntica haba despegado y haba surgido como
una sustitua altamente atractiva de la visin mecnica, que se perciba generalmente
como desfasada, materialista y primitiva. Como indicativo de la fuerza de la nueva teo
ra, no slo era discutida en revistas especializadas, sino que tambin empez a apare
cer en libros de texto de fsica. Por ejemplo, Bucherer introdujo su teora electrnica en
un libro de texto de 1904. De ms importancia era el libro de texto de electrodinmi
ca que Abraham public el mismo ao y que, durante sucesivas ediciones, lleg a ser
ampliamente utilizado tanto en Alemania como en el exterior durante ms de veinte
aos. El trabajo era una revisin de un libro de texto sobre la teora de Maxwell escri
to por August Fppl en 1894 (utilizado por, entre otros, el joven Einstein), pero mien
tras que Fppl haba proporcionado una derivacin mecnica de las ecuaciones de
Maxwell, Abraham utiliz su versin revisada para invertir la prioridad de Fppl entre
mecnica y electromagnetismo. En un volumen anexo de 1905, Abraham se manifest
sin muchas reservas como un misionero de la cosmovisin electromagntica.
En conmemoracin del centenario de la compra del territorio de Luisiana por par
te de los Estados Unidos, se celebr un Congreso de las Artes y las Ciencias en San Luis
en septiembre de 1904. Entre los delegados fsicos se encontraban varios fsicos inter
nacionalmente conocidos, incluyendo a Rutherford, Poincar y Boltzmann. El mensaje
general de muchas de las comunicaciones fue que la fsica estaba en un momento deci
sivo y que la teora electrnica estaba en camino de establecer un nuevo paradigma de
la fsica. En su informe general sobre los problemas de la fsica-matemtica, Poincar
habl de la ruina general de los principios que caracterizaban a la poca. Poincar
mismo era un importante contribuyente a la teora electrnica y ahora estaba dispues
to a concluir que la masa de los electrones, o, al menos, de los electrones negativos, es
de origen exclusivamente electro-dinmico [...] no existe otra masa ms que la inercia
electro-dinmica (Sopka y Moyer 1986, p. 292). La comunicacin de otro fsico fran
cs, Paul Langevin, de treinta y dos aos, fue ms detallada, pero no menos grandiosa,
no menos elocuente y no menos a favor de la cosmovisin electromagntica. Langevin
Una revolucin fallida 107
argument a favor de su modelo del electrn (y el de Bucherer), si bien la estructura de
tallada del electrn no era realmente lo que importaba, lo importante era la llegada de
una nueva era de la fsica. Como explicaba Langevin al final de su exposicin:
La rpida perspectiva que acabo de bosquejar est llena de promesas, y creo que ra
ras veces en la historia de la fsica se ha tenido la oportunidad de mirar tan lejos hacia el
pasado o tan lejos hacia el futuro. La importancia relativa de las partes de este inmenso
y apenas explorado dominio parece diferente hoy en da de lo que pareca en el siglo an
terior: desde el nuevo punto de vista, los distintos planes se disponen en un nuevo or
den. La idea elctrica, la ltima descubierta, aparece hoy en da como dominando al res
to, como el lugar de eleccin donde el explorador siente que puede fundar una ciudad
antes de avanzar hacia nuevos territorios [...] La tendencia actual de hacer que las ideas
electromagnticas ocupen un lugar preponderante est justificada, como he intentado
mostrar, por la solidez del doble fundamento en la cual se apoya la idea del electrn [las
ecuaciones de Maxwell y el electrn emprico] [...] Aunque an muy reciente, las con
cepciones de las cuales he intentado proporcionar una idea resumida son suficientes
para penetrar hasta el mismo corazn de toda la fsica y para servir como frtil germen
en torno al cual cristalizar, en un nuevo orden, hechos muy distantes entre s [...] Esta
idea ha experimentado un inmenso desarrollo en los ltimos aos, lo cual ha causado
que el marco de la vieja fsica se haya hecho aicos, y que el orden de ideas y leyes esta
blecidas haya sido desbancado, con el objeto de que se ramifiquen de nuevo en una or
ganizacin que uno predice ser simple, armoniosa y fructfera. (Ibid., p. 230)
Se pueden encontrar en la literatura de alrededor de 1905 abundantes evaluaciones
similares a las de Langevin, y muchas veces utilizando los mismos cdigos e imaginera.
Raras veces incluan referencias a la teora cuntica o a la nueva teora de la relatividad.
La metodologa tras el programa de investigacin electromagntico era marcada
mente reduccionista. Su objetivo era establecer una teora unitaria de toda la materia
y de las ferzas que existen en el mundo. La base de la teora era la electrodinmica
maxwelliana, posiblemente en una versin modificada o generalizada; era un progra
ma enormemente ambicioso. Cuando se completara, nada quedara sin explicar, al me
nos en principio. En este sentido, era claramente un ejemplo de una teora del todo.
Las partculas elementales, los fenmenos atmicos y cunticos, e incluso la gravita
cin se contemplaban como manifestaciones del sustrato fndamental del mundo: el
campo electromagntico. Los intentos de explicar la gravitacin en trminos de inte
racciones electromagnticas se remontaban a la dcada de 1830, cuando el fsico ita
liano Ottaviano Mossotti propuso una teora de este tipo. Ms avanzado el siglo, la idea
se desarroll con detalles matemticos por los alemanes Wilhelm Weber y Friederich
Zllner, que basaban sus teoras sobre la nocin de partculas elctricas en interaccin
instantnea. Las teoras electrogravitatorias se continuaron debatiendo despus de que
la electrodinmica de campos se convirtiera en el marco dominante de la electricidad
y el magnetismo. Por ejemplo, en 1900 Lorentz deriv, basndose en su teora electro-
108 Generaciones cunticas
nica, una ley gravitatoria que consideraba una posible generalizacin de la de Newtor.
Los intentos de unificar las dos fuerzas bsicas de la naturaleza, generalmente median
te la reduccin de la gravitacin al electromagnetismo, eran parte del programa elec
tromagntico, pero a pesar de mucho trabajo, no se encontr ninguna solucin satis
factoria.
La cosmovisin electromagntica fue tambin un tema de inters fuera de la fsica,
y tambin se discuta en crculos filosficos. Lleg a influir incluso en la poltica, como
queda ilustrado por Materialismo y crtica emprica de Lenin, un trabajo poltico-filo-
sfico que Lenin escribi cuando era un exiliado en Ginebra y Londres, en 1908. En su
intento de formular una concepcin de la naturaleza dialctico-materialista, Lenin ci
taba prrafos de Poincar, Righi, Lodge y otros fsicos para mostrar que la fsica estab
en un estado de crisis. El electrn, escribi el que sera lder de la Unin Sovitica, es
tan inexhaustible como el tomo; la naturaleza es infinita, pero existe infinitamente. No
est del todo claro lo que Lenin quera decir con esto, pero quiz no pretenda que que
dara claro.
La atmsfera revolucionaria de la fsica terica queda ilustrada tambin por un en
cuentro de la Asociacin Alemana de Cientficos y Mdicos que tuvo lugar en Stuttgart
en 1906, es decir, tras la introduccin de la relatividad de Einstein. La mayora de los
principales tericos electrnicos participaron y la opinin general estaba a favor de la
cosmovisin electromagntica en su forma pura, por ejemplo como la desarrollada por
Abraham. Se critic la teora de Lorentz por su necesidad de una fuerza estabilizadora
no electromagntica; tan slo Planck defendi la teora de Lorentz (y de Einstein) con
tra esta objecin terica. El electrn rgido era incompatible con el postulado de rela
tividad, argument Planck, y esto hablaba en favor de la teora de Lorentz. Para Abra
ham y sus aliados, hablaba en contra. Entre los aliados estaba Arnold Sommerfeld, de
treinta y siete aos, que ms tarde se convertira en un destacado fsico cuntico y at
mico, pero que por aquel entonces se haba especializado en la teora electrnica tan de
moda. Sommerfeld dej claro que consideraba la teora de Lorentz-Einstein irreme
diablemente conservadora, un intento de salvar lo poco que poda salvarse de la vieja
y moribunda cosmovisin mecanicista. Aunque Planck admiti que el programa elec
tromagntico era muy bello, no dejaba de ser slo un programa todava, responda,
y uno que sera difcil de completar de manera satisfactoria. Para Sommerfeld, esta ac
titud era de un injustificado pesimismo.
Las escaramuzas generacionales son muchas veces parte de los movimientos revo
lucionarios y, de acuerdo con Sommerfeld, el nuevo paradigma en la fsica ofreca un
especial atractivo a la generacin joven: sobre la cuestin de principios formulada por
el seor Planck, dijo Sommerfeld, Sospechara que los caballeros por debajo de cua
renta aos preferiran el postulado electrodinmico, y los mayores de cuarenta, el pos
tulado mecnico-relativista (J ungnickel y McCormmach 1986, p. 250). La generaliza
cin era probablemente bastante justa, aunque haba excepciones. Una de ellas era
Einstein, diez aos ms joven que Sommerfeld. Otra era Lorentz, muy por encima del
lmite de los cuarenta aos. Menos de una dcada despus del encuentro de Stuttgart,
Una revolucin fallida 109
la situacin entre revolucionarios y conservadores se haba invertido. Ahora, Abraham
escriba en 1914, los fsicos de vieja escuela tienen que menear la cabeza y dudar de
esta revolucin en la concepcin de la masa [...] Los jvenes fsicos matem^icos que
llenaban las aulas en la poca de su influencia estaban entusiasmados con la teora de
la relatividad. Los fsicos de la generacin anterior [...] en su mayora contemplaban
con escepticismo a los atrevidos jvenes que intentaban defenestrar los fiables funda-
mentos de todas las medidas fsicas basndose en unos pocos experimentos que toda-
va eran debatidos por los expertos (Goldberg 1970, p. 23).
Uno de los temas ms debatidos en torno a la cosmovisin era el estatus del ter.
Lxista una amplia y confusa variedad de puntos de vista acerca del ter y su relacin
con la teora electrnica, pero slo una minora de fsicos quera deshacerse del ter. 1
punto de vista mayoritario sobre ) 9 parece haber sido que el ter era una parte in-
dispensable de la nueva fsica electrnica: de hecho, otra expresin ms del campo eec-
tromagntico. Por ejemplo, en sus clases de 1906 en la Universidad de Columbia, Lo-
rentz hablaba del ter como el receptculo de la energa electromagntica y el vehculo
para muchas y quiz todas las ftrerzas que actan sobre la materia ponderable [...] no
tenemos motivo para hablar de su masa o de ftrerzas que se le aplican (Lorentz 1952,
p. 31). 1 ter sobrevivi al ataque contra vieja fsica, pero era un ter altamente abs-
tracto, desprovisto de atributos materiales. As, en 1909 Planck escriba que en vez de
lo que se denomina ter libre, existe el vaco absoluto Creo que el nico punto de
vista consistente es el que no adscribe ninguna propiedad fsica al vaco absoluto como
el nico consistente (Vizgin 1994, p. 17). Planck no era el nico que utilizaba el trmi-
no vaco como un sinnimo de ter. Desde esta posicin, slo hay un pequeo paso
para declarar al ter inexistente. sta era precisamente la conclusin del fsico alemn
mil Cohn, un especialista en electrodinmica que desarroll su propia versin de la
teora electrnica sin ter entre 1900 y 1904. Uno poda oponerse al principio de relati-
vidad y al ter, como hizo Cohn; u oponerse al principio de relatividad y aceptar el ter,
como hizo Abraham; o aceptar tanto el principio de relatividad como el ter, como hizo
Lorentz; o aceptar el principio de relatividad y oponerse al ter, como hizo instein. No
es de extraar que muchos fsicos estuvieran confsos.
Expermento$ sobre la variacin de la masa
La respuesta a la confsin eran, obviamente, los experimentos. En principio, al
menos, deba ser posible comprobar las predicciones de las distintas teoras y, de esta
manera, decidir cul se acercaba ms a la verdad. De hecho, los primeros experiinen-
tos realizados con el objeto de determinar distribucin entre masa electromagnti-
ca y mecnica ya se haban realizado cuando Abraham propuso su modelo electrnico.
Walter K aufmann, el fsico de Gotinga que haba medido en 1897 la razn carga/masa
de los rayos catdicos a la vez que Thomson, comenz una serie de experimentos en
1900, en los que deflectaba haces de electrones en campos elctricos y magnticos.
Para encontrar la parte de la masa del electrn que depende de la velocidad (es decir,
110 Generaciones cunticas
Ja masa electromagntica), se necesitaban electrones a velocidades extremas; con este
objeto, K aufmann utiliz ray$ beta, que haban sido recientemente identificados
como electrones movindose a velocidades de hasta un 90 por 100 o ms de la velo-
cidad de la J uz.
Kaufmann, que no slera un excelente experimental sino un capaz terico, fue un
pionero partidario de Ja teora electrnica y la cosmovisin electromagntica. Hay po-
cas dudas de que su entusiasmo por la nueva fsica alteraba sus interpretaciones de sus
datos experimentales. En 1901 concluy que aproximadamente un tercio de la masa
del electrn era de origen electromagntico. Cuando se vio expuesto a la nueva teora
de Abraham, rpidamente volvi a interpretar sus datos y consigui llegar a una con-
clusin bien distinta; que toda Ja masa deJ electrn era ' de acuerdo
con eJ punto de vista de Abraham. K aufmann y Abraham eran colegas en la Unlvers-
dad de Cotinga y esta relacin personal, adems de la profunda simpata de K aufmann
por cosmovisin electromagntica, llev a K aufmann a conclusiones que no estaban
justificadas tan slo con sus datos. En 1903 concluy que no slo los electrones de los
rayos beta, sino tambin los de los rayos catdicos, se comportaban de acuerdo con la
teora de Abraham.
Tras 1905, cuando la teora de Lorentz (o la teora de ' apareci
como contrincante a Ja de Abraham, K aufmann llev a cabo nuevos experimentos con
el objeto de resolver la cuestin sobre la variacin de la masa con la velocidad. Los
complejos experimentos conducan a resultados que aparentemente refutaban la teo-
ra de Lorentz, pero que estaban en razonable acuerdo con la de Abraham y tambin
con las predicciones de Bucherer y Langevin. A la vista de los nuevos datos, K aufmann
concluy que el intento de cimentar Ja fsica sobre el postulado de relatividad se con-
siderara un fracaso. Sus experimentos se discutieron animadamente en el encuentro
de 1906 en Stuttgart, donde la mayora de los participantes estaba del lado de Kauf-
mann, a favor del electrn rgido y contra eJ electrn deformable y el principio de re-
latividad. Qued patente, en todo caso, que la interpretacin correcta de los experi-
mentos estaba lejos de ser directa, y Planck alert de que existan muchos aspectos
inciertos y cuestionables en el anlisis de K aufmann, por J o que sugiri que J os expe-
rimentos no eran capaces de decidir entre J as teoras de Abraham y Lorentz y que se
necesitaban otros nuevos.
La reaccin de J os tericos variaba. Abraham estaba contento con aceptar Ja con-
clusin de K aufmann, y Lorentz, con mucho menor entusiasmo, tambin la aceptaba.
Lorentz senta que toda su teora estaba amenazada, de hecho, que se haba probado
errnea. Como escribi a Poincar, por desgracia, mi hiptesis sobre el acortamiento
de J os electrones est en contradiccin con los nuevos resultados de Kaufmann, y debo
abandonarla. No tengo, por tanto, ni idea de qu hacer (Miller 1981, p. 337). En trmi-
nos filosficos, Lorentz actuaba como un faJ $acionista, de acuerdo con la filosofa de la
ciencia de Karl Popper. No fue as con Einstein, cuya respuesta estaba bastante de acuer-
do con las recomendaciones del filsofo I mre Lakatos. Einstein ignor aJ principio la pre-
sunta refutacin de Kaufmann, pero sospechaba que en la reduccin e interpretacin de
111 fallida ^ Ona
los dato$ se haban cometido errores. S, los experimentos estaban en desacuerdo con
teora de la relatividad pero no, eso no implicaba que teora fuera errnea: ft)rzo-
smente significaba que los experimentos eran errneos. En mi opinin, escriba
instein en 1907, ambas teoras [la de Abraham y la de " tienen
una probabilidad muy pequea, porque sus suposiciones esenciales sobre la masa de
electrones en movimiento no son explicables en trminos de sistemas tericos que
abarquen un mayor rango de fenmenos (ibid., p. 345). La actitud de Einstein (y de
?lanck tambin) no consista simplemente en negar la validez del experimento de Kauf-
mann porque no estuviera de acuerdo con una teora favorecida. Einstein y Planck in-
dagaron profundamente en los detalles experimentales, analizaron la situacin global
cuidadosamente y por fin concluyeron que haba buenas razones para sospechar de
errores sistemticos.
En cualquier caso, la juvenil confianza de Einstein en su teora pronto result con-
firmada. En experimentos en 1908, Bucherer, tan competente como Kaufmann tanto
en teora como en experimentos, midi la deflaccin elctrica y magntica de los rayos
beta de una manera disfinta a Kaufmann. Sus resultados tambin eran distintos y con-
ducan a una confirmacin de la teora de Lorentz-Einstein. Respecto al hecho de que
Bucherer mismo hubiera propuesto una teora electrnica rival, que haba recibido
cierto apoyo por los experimentos de Kaufmann, es notable que no dudara en criticar
estos experimentos y en concluir a partir de los suyos que slo la teora de Lorentz era
viable. Por aquel entonces, Bucherer haba perdido confianza en su propia teora del
electrn de volumen constante porque la contradecan los fenmenos de dispersin.
Por lo tanto, consideraba que su experimento era una prueba entre slo dos alternati-
vas, la de Abraham y la de Lorentz. Los experimentos de Bucherer eran mucho ms
transparentes que los de K aufmann y ms difciles de criticar. Pero por supuesto no es-
taban por encima de la crtica y no constituyeron un experimento crucial a favor a la
teora de Lorentz-Einstein. Durante los aos siguientes los experimentos ''
sobre todo en Alemania, e hizo falta cierto tiempo para que la situacin '
se estabilizara con el resultado de que qued generalmente aceptado que variacin
de la masa de Lorentz-Einstein estaba confirmada experimentalmente. En 1914 la
cuestin estaba resuelta en su mayor parte. Sin embargo, no era una '
completa, y las discusiones continuaron muchos aos despus de que la teora de Ein-
stein firera aceptada y de que la cosmovisin electromagntica cayera en el olvido.
No seguiremos con esta historia salvo para mencionar que la cuestin de la varia-
cin de la masa adquirira una dimensin poltica despus de 1920, cuando empez a
florecer el antrrelatvismo en algunas facetas de la vida cultural alemana. Muchos fs-
eos conservadores ansiaban la llegada del da en el que la teora de Einstein fuera
reemplazada por una teora basada en el ter o en conceptos electromagnticos. I rn-
camente, entre estos conservadores se hallaban algunos de los antiguos partidarios de
la cosmovisin electromagntica que, aos atrs, se haban considerado a s mismos
audaces progresistas en su lucha contra el anticuado ' ' Abraham, otrora
ahi rrevol uci onari o, fue uno de los que nunca acept la relatividad y que protest
12 Generaciones cunticas
contra una fsica sin ter. Bucherer, otro de los revolucionarios electromagnticos, que
contribuy de mala gana a la victoria de la relatividad, se convirti en los aos veinte
en un ardiente antirrelativista en el ala derecha de la fsica alemana. Ante esta situacin,
se llevaron a cabo nuevos experimentos sobre la variacin de la masa del electrn, mu
chas veces con claras intenciones de refutar la teora de la relatividad y, de hecho, algu
nos de los antirrelativistas concluyeron que sus experimentos confirmaban la vieja teora
de Abraham y refutaban la de Einstein. Otros fsicos, incluyendo a Becherer, aceptaban
la frmula de Lorentz-Einstein pero eran cuidadosos al distinguir entre la frmula y la
teora de Einstein. Hoy, escriba Bucherer en 1926, la confirmacin de la frmula de
Lorentz no se puede aducir como una prueba de la teora de la relatividad einsteinia-
na (Kragh 1985, p. 99).
El declive de una cosmovisin
Los experimentos electrnicos fueron un factor en el declive de la cosmovisin
electromagntica, pero formaban slo un factor entre otros muchos. Mientras que los
experimentos estn sujetos a pruebas experimentales, las cosmovisiones no lo estn.
De hecho, la posibilidad de una fsica totalmente electromagntica, que englobara to
dos los aspectos de la realidad fsica, nunca fue probada como errnea, sino que se des
vaneci segn fue perdiendo su atractivo inicial. Es difcil ser revolucionario por un
periodo largo, especialmente si las elevadas esperanzas de un futuro mejor no mues
tran seales de hacerse realidad. En 1914 como muy tarde la cosmovisin electromag
ntica haba perdido su magia y el nmero de sus partidarios disminuy a un peque
o grupo en la periferia de la fsica convencional. Poco despus del estallido de la
Primera Guerra Mundial, Emil Warburg edit un libro en una serie denominada Cul
tura contempornea (Kultur der Gegenwart), con treinta y seis artculos resumiendo
distintas reas de la fsica. Entre los autores de esta obra semioficial se contaban fsicos
prominentes de la cultura alemana, incluyendo a Wiechert, Lorentz, Rubens, Wien,
Einstein, K aufmann, Zeeman y Planck. El contenido del libro puede servir como indi
cativo de la composicin de la fsica en aquellos tiempos:
Mecnica 79 pginas
Acstica 22 pginas
Calor 163 pginas
Electricidad 249 pginas
ptica 135 pginas
Principios generales 85 pginas
Los captulos sobre el calor incluan no slo la radiacin del cuerpo negro, sino
tambin el artculo de Einstein sobre Atomstica terica, es decir, la teora cintica de
la materia. Entre los trece artculos de la categora sobre electricidad, haba uno sobre
telegrafa inalmbrica, uno sobre rayos X y dos sobre radiactividad. El artculo sobre la
Una revolucin fallida 113
teora de la relatividad, escrito por Einstein, estaba colocado en la categora de Princi
pios generales. La cosmovisin electromagntica apenas era visible y apareca tan slo
indirectamente en el artculo de Lorentz sobre La teora de Maxwell y la teora elec
trnica.
Por qu perdi vapor el programa electromagntico? El proceso del declive fue
complejo, e involucr tanto motivos cientficos como razones relacionadas con cam
bios en el clima cultural de la poca. Como se ha mencionado, las predicciones expe
rimentales, como las que se derivan de la teora de Abraham, no estaban de acuerdo
con los resultados de los experimentos reales. Por otro lado, sta no era realmente una
causa principal del declive, ya que el electrn rgido no era un ingrediente necesario de
la cosmovisin electromagntica: de mayor importancia era la competicin de otras
teoras que o bien se oponan a la imagen electromagntica o amenazaban con con
vertirla en superflua. Aunque la teora de la relatividad se confunda a veces con la teo
ra electrnica de Lorentz o se mantena que era compatible con la cosmovisin elec
tromagntica, alrededor de 1912 era evidente que la teora de Einstein era de
naturaleza muy distinta. No tena casi nada que decir sobre la estructura de los elec
trones y con el creciente reconocimiento del punto de vista relativista, esta cuestin
-algunos aos antes considerada esencial- cambi drsticamente de estatus. Para mu
chos fsicos, se convirti en una pseudo-cuestin. I gual que el surgimiento de la teora
de la relatividad haca la vida difcil para los entusiastas electromagnticos, tambin lo
haca el surgimiento de la teora cuntica. Sobre 1908, Planck lleg a la conclusin de
que exista un conflicto fundamental entre la teora cuntica y la electrnica, y recibi
un cauto apoyo de Lorentz y otros expertos. Pareca que no haba manera de derivar el
espectro del cuerpo negro sobre una base puramente electromagntica. Segn la teo
ra cuntica fue ganando en importancia, la teora electrnica iba perdindola por mo
mentos: lo peor que le puede ocurrir a una revolucin proclamada es que no sea ne
cesaria.
En general, la teora electrnica tena que competir con otros desarrollos en la fsi
ca que no dependan de esta teora y despus de 1910 los nuevos desarrollos en la fsica
sustrajeron inters de la teora electrnica. Tantos nuevos e interesantes sucesos ocu
rran que por qu molestarse con el complicado y demasiado ambicioso intento de
fundar toda la fsica en campos electromagnticos? El tomo nuclear de Rutherford,
los istopos, la teora atmica de Bohr, la difraccin de rayos X por cristales, el descu
brimiento de Stark del desdoblamiento de las lneas espectrales, la interpretacin del
sistema peridico de Moseley basada en rayos X, la extensin de Einstein de la relati
vidad a la gravitacin y otras innovaciones absorbieron la energa intelectual de los f
sicos y dejaron atrs la cosmovisin electromagntica. Era un bello sueo, de acuerdo,
pero era fsica? Se avanzaba rpidamente en fsica atmica y, mientras que se entenda
cada vez mejor la estructura del tomo, iba siendo cada vez ms difcil mantener la cos
movisin electromagntica. La carga positiva haba sido un problema de la teora at
mica desde 1896, cuando el efecto Zeeman indic que los electrones llevan carga nega
tiva. Una teora de la materia en armona con cosmovisin electromagntica necesitaba
114 Generaciones cunticas
electrones positivos, pero no se encontr ninguno. En 1904, un fsico britnico, Haroid
A. Wilson, sugiri que la partcula alfa era el electrn positivo (exactamente similar
en carcter a un electrn negativo ordinario) y que su masa era de origen puramente
' es decir, satisfaca la expresin 2/3 e2IR2c. El precio que haba que pa-
gar era que la partcula alfa deba tener entonces un radio varios miles de veces menor
que el del electrn negativo. Con identificacin de las partculas alfa con los tomos
de helio, el precio result ser demasiado alto. Otras sugerencias para introducir elec-
trones positivos electromagnticos no tuvieron mayor xito y con el descubrimiento de
Rutherford de las verdaderas partculas positivas -los ncleo$ atmicos de masa mu-
chos miles de veces la del electrn- la atractiva simetra entre cargas elementales posi-
tivas y negativas $c perdi.
Por otra parte, los avances en fsica atmica podan ser interpretados (como de he-
cho a veces se haca) de tal manera que estuvieran cualitativamente de acuerdo con la
visin electromagntica. Rutherford mismo se inclinaba por esta idea, de que toda la
materia era de naturaleza elctrica, y en 1914 argument que la pequeez del ncleo
de hidrgeno era justamente lo que caba esperar si era de origen enteramente electro-
magntico. Otros investigadores pioneros de fsica nuclear le siguieron, y no fue sino
hasta los aos veinte en que la masa electromagntica desapareci de esta rea de la f-
sica. Esto no significa, sin embargo, que Rutherford y sus colegas fueran partidarios de
la cosmovisin electromagntica o de la teora electrnica en el sentido continental. No '
es un accidente que la mayora de los que contribuyeron a la teora electrnica fueran
alemanes y que muy pocos, si es que alguno, fueran ingleses. Existan sutiles diferen-
cias entre las actitudes alemana y britnica. Una cosa era creer en la teora electrnica
de la materia, como hacan muchos fsicos britnicos, y otra eliminar todos las leyes
conceptos mecnicos en favor de otros electromagnticos, como los que Abraham y sus
aliados intentaban alcanzar. En todo caso, la hiptesis de que los ncleos atmicos eran
de origen electromagntico se apoyaba en la fe y no en una evidencia experimental. Ai
contrario que los electrones, los ncleos o iones no podan acelerarse a las velocidades
extremas que eran necesarias para probar qu parte de su masa era electromagntica
qu parte mecnica.
Teoras de campo unificadas
En 19f0, el programa electromagntico original de Wien, Abraham y sus aliados
haba encontrado serios problemas, en parte por su oposicin a la progresista teora de
la relatividad. No exista necesariamente contradiccin alguna entre visin electro-
magntica y la relatividad especial, sin embargo, y en la segunda dcada del siglo, uno
pocos fsicos revitalizaron el programa electromagntico incorporndolo dentro de
teora de la relatividad de Einstein. El mismo Einstein estaba muy interesado en este
tipo de teora electromagntica unificada, que tambin atraa el inters y respeto de
otros fsicos matemticos, incluyendo a Hilbert, Pauli, Sommerfeld, Born y Weyl. El fi-
sico alemn Gustav Mi, de la Universidad de Greifswald, fue el ms productivo y emi-
Una revolucin fallida 115
I
nente de , contribuyentes a la ltima fase del programa electromagntico. Al contra-
no que Abraham y la mayora de los partidarios de la primera fase del programa, Mi
reptaba la teora de la relatividad y utilizaba al mximo sus conceptos y mtodos ma-
temticos. Por ejemplo, la invaranca de Lorentz y la nocin de un espacio-tiempo te

:^dimensional eran partes importantes de la teora de Mi. Sin embargo. Mi estaba


3 completo acuerdo con la visin fsica de sus predecesores: que en ltimo trmino el
:^undo consiste en estructuras en un ter electromagntico. La siguiente descripcin
de 1911 proporciona la esencia de la cosmvi$in electromagntica y muestra que el
punto de vista de Mi era bsicamente el mismo que el de fsicos anteriores como Lar-
mor, Wien, Lorentz y Abraham:
Las partculas elementales materiales [...] son simplemente lugares singulares en el
ter en los que cnnvergen las lneas de esfuerz elctrico del ter; brevemente, son nu-
dos del campo elctrico en el ter. Es muy notable que estos nudos estn siempre con-
finados en estrechos lmites, es decir, en lugares llenos de partculas elementales [...].
Toda la diversidad del mundo sensible, a primera vista slo un desordenado espectcu-
lo de brillantes colores, se reduce evidentemente a procesos que tienen lugar en una ni-
ca sustancia mundial: el ter. los procesos mismos, a pesar de toda su increble comple-
jidad, satisfacen un armonioso sistema de unas pocas leyes simples y matemticamente
transparentes. (Vizgin 1994, pp. 18 y 27)
La teora de Mi, que desarroll en tres largos artculos en 1912-1913 (que suma-
han 132 pginas), era primeramente una teora de las partculas elementales. Mi que-
na incluir tambin la gravitacin en su teora, pero no consigui dar cuenta del cam-
gravitatorio mediante las msmas ecuaciones electromagnticas que utilizaba en su
teora de la materia
Mi crea que el electrn era una minscula porcin del ter en un estado singu-
ar particular y lo representaba como si consistiera en un ncleo que tiende cunt-
nuamente a una atmsfera de carga elctrica que se extiende hasta el infinito (Vizgin
1994, p. 28). Es decir, estrictamente el electrn no tena un radio definido. Cerca del
centro del electrn, la fuerza de los campos electromagnticos sera enorme y Mi pen-
saba que en tales circunstancias las ecuaciones de Maxwell ya no seran vlidas. Por lo
tanto, desarroll un conjunto de ecuaciones electromagnticas no lineales generaliza-
das que, a distancias relativamente grandes del ncleo del electrn, se correspondan
con las ecuaciones del electromagnetismo ordinarias. A partir de las ecuaciones fun-
damentales de Mi, era posible calcular las cargas y masas de las partculas elementa-
les, expresadas mediante una funcin del mundo. ste era un avance notable y la pri-
mera vez que un modelo de campos para partculas se haba desarrollado de una
manera matemticamente precisa. Es interesante que Mi, al desarrollar el formalismo,
utilizara mtodos matriciales, una rama de la matemtica aplicada que ^steri ormen-
te se introducira en la mecnica cuntica. El avance estaba limitado al programa ma-
temtico, sin embargo, y la grandiosa teora era claramente estril en lo tocante a la f-
16 Generaciones cunticas
sica real. En 1913 se conocan dos partculas elementales, el electrn y el protn, y sus
propiedades se podan derivar de la teora en principio. Lstima que, de momento, era
slo en principio, ya que la forma de la funcin del mundo que apareca en las ecua-
ciones era desconocida. Por otro lado, tampoco se poda probar que no hubiera fun-
ciones del mundo compatibles con la existencia de electrones y protones, y los creyen-
tes en el programa de Mi podan por lo tanto sostener que faturos desarrollos podan
llevar al xito.
Aunque la teora de Mi nunca lleg a los resultados que se esperaban, no dej de
tener consecuencias. I nfluy en algunos de los trabajos de Einstein, Hilbert, Weyl y
otros y hasta tan tarde como los aos treinta, Max Born reconsider la teora de Mi
como un candidato para un marco clsico para el desarrollo de una '
cuntica consistente. Lo que atraa a algunos fsicos matemticos de los aos veinte no
era tanto los detalles de la teora de Mi como su espritu y mtodos. Como Weyl ex-
pres en 1923: Estas leyes fsicas [de Mi], por tanto, nos permiten calcular la masa y
carga de los electrones, y los pesos atmicos y cargas atmicas de los elementos indivi-
duales mientras que, hasta ahora, siempre habamos aceptado a estos ltimos consti-
tuyentes de la materia como cosas dadas, con sus propiedades numricas (Vizgin
1994, p. 33).
El objetivo de una teora unificada es entender la riqueza y diversidad del mundo
en trminos de un nico esquema terico. La masa y carga del electrn, por ejemplo,
se consideran generalmente propiedades contingentes, es decir, simplemente resulta
que las cantidades son las que son (cosas dadas). No se siguen de manera nica de
ninguna ley fsica y, por esta razn, es posible que pudieran ser distintas de lo que son.
De acuerdo al punto de vista de los unificacionistas, la masa y carga de un electrn (y,
en general, las propiedades de todas las partculas elementales) deben derivarse en l-
tima instancia de la teora; deben dejar de ser cantidades contingentes para convertir-
se en cantidades gobernadas por leyes. No slo esto, sino que tambin el nmero y tipo
de partculas elementales debe seguirse de la teora; no slo las partculas que se cono-
cen en un momento dado, sino las que todava no se han descubierto. En otras pala-
bras, una teora unificada verdaderamente de xito debera ser capaz de predecir la
existencia de partculas elementales; ni ms de las que existen en la naturaleza, ni me-
nos. sta es una tarea formidable, especialmente porque las teoras fsicas no pueden
evitar apoyarse en lo que se conoce empricamente y por lo tanto deben reflejar lo ms
puntero de la fsica experimental. En 1913 se conocan el electrn y el protn, y por
tanto Mi y sus contemporneos disearon sus teoras unificadas de acuerdo con la
existencia de estas partculas, ?ero las impresionantes teoras del programa electro-
magntico no tenan poder predictivo real. Con toda su grandeza y avanzada maqui-
naria matemtica, la teora de Mi era un fruto de su poca y no estaba en absoluto
preparada para la avalancha de descubrimientos de partculas que sucedi en los aos
treinta. Cuando Custav Mi muri en 1957, el mundo de las partculas y campos era
radicalmente diferente del de 1912. Era mucho ms complejo y mucho menos atracti-
vo para la dase de grandes teoras unificadas de las que l haba sido un pionero en la
Una revolucin fallida 117
rnmera parte del siglo. Unas dcadas despus de la muerte de Me, por otra parte, las
randes teoras unificadas volveran al primer plano de la fsica y prometeran una cos-
movisin unificada que, en un sentido general, comparta algunas de sus caractersti-
:as con el antiguo programa electromagntico. Para ms informacin sobre estas teo
ras unificadas modernas, vase el captulo 27.
CAPTULO 9
La fsica en la industria
y en la guerra
La fsica industrial
La fsica no es slo la acadmica, enseada y cultivada en universidades e instituciones
similares con el propsito de penetrar aun ms profundamente en los secretos de la na
turaleza. Una gran e importante parte de la fsica consiste en la aplicacin del conoci
miento fsico con fines tecnolgicos, o ms bien en desarrollar nuevas clases de con
ceptos, teoras y aparatos que pueden utilizarse para tales fines. La fsica aplicada o de
ingeniera ha resultado ser esencial en muchas ocasiones para el progreso tecnolgico,
pero slo en raros casos han surgido nuevas tecnologas directamente a partir del co
nocimiento cientfico. En la mayora de los casos de las llamadas tecnologas basadas
en ciencia, la conexin entre ciencia bsica y tecnologa es compleja e indirecta.
La utilidad de la fsica no es, por supuesto, un asunto moderno. Por el contrario, la
idea de que la fsica pueda llevar a innovaciones tecnolgicas beneficiosas para la hu
manidad es una parte integral de la historia de la fsica desde los das de Bacon y Gali-
leo. Sin embargo fue slo en la segunda mitad del siglo xix cuando, de manera aprecia-
ble, la retrica iba seguida de la prctica. Segn el siglo tocaba a su fin, iba siendo
todava ms evidente que la fsica podra tener un potencial tecnolgico de la misma
magnitud que la qumica, la ciencia que haba probado su carcter de fuerza producti
va antes y ms visiblemente. ste era un importante elemento en el creciente apoyo a la
investigacin fsica de la poca y era una opinin compartida por muchos fsicos. Uno
de ellos era Emil Warburg, el director de un nuevo instituto de fsica en la Universidad
de Friburgo. Con ocasin de la inauguracin del instituto en 1891, argumentaba: En lo
tocante a la fsica, la llamada ascensin de las ciencias naturales, que caracteriza los
tiempos modernos, no se basa en el nmero y significacin de los descubrimientos ni
en los principios de investigacin. Se debe mucho ms al efecto mucho mayor que esta
ciencia ejerce sobre la vida civil y sobre las ramas de la tecnologa que dependen de ella.
Y, podramos aadir, a los contraefectos que resultan a su vez (Cahan 1985, p. 57).
La fsica en la industria en la guerra 119
A partir de esa poca, un nmero creciente de fsicos empez a trabajar en fsica apli'
cada, tcnica o industrial, bien en industrias privadas, en instituciones politcnicas o en
instituciones de investigacin sin nimo de lucro. La fsica industrial despeg en los
aos veinte, pero an antes del estallido de la Primera Guerra Mundial esta clase de f-
$ica no acadmica, y otras, se establecieron firmemente en los pases ms importantes.
Las reas de la fsica ms adecuadas para la aplicacin industrial eran los campos
clsicos como termodinmica, electromagnetismo, ptica y ciencia de materiales; la
nueva fsica, con campos conro radiactividad, relatividad y teora cuntica y atmi-
ca, no produca inmediatamente aplicaciones prcticas a gran escala. Pero hasta un
campo nuevo y extico como la radiactividad era de inters industrial, y el trabajo con
tndares de radiacin se convirti en una parte importante de los primeros labora-
torios que se especializaron en medidas radiactivas. Marie (]urie se suele presentar tra-
como la herona de la fsica pura, pero la pureza de su trabajo no impi-
di que estuviera bastante ocupada estableciendo un estndar internacional del radio
asegurando lazos con la industria francesa del radio. Para Curie, el trabajo con orien-
tacin a la industria era una parte natural e integrada de su trabajo cientfico. A partir
de 1905 aproximadamente existan estrechos lazos entre el laboratorio de los Curie y
la compaa de Armet de Lisie, un industrial qumico. La dimensin industrial se ex-
tenda al laboratorio y a los cursos sobre radiactividad ofrecidos en el I nstitu Ra-
dium en Pars, que atraan a muchos cientficos que trabajaban en la industria. No era
poco comn que los colaboradores de Curie llevaran una doble vida en ciencia e in-
dustria, observaba un reciente estudio (Roqu 1997b, p. 272). 1 otro centro principal
de investigacin radiactiva inicial, el I nstituto de I nvestigacin del Radio en Viena,
fundado en 1908, serva a funciones industriales y metrolgicas similares a las del ins-
tituto de Pars. Los fsicos vieneses cooperaban con la Compaa Auer, que procesaba
minerales de uranio con el fin de obtener el valioso radio (en forma de cloruro de ra-
dio) que era de tan gran inters para la ciencia y la industria.
1 Physikalisch-Technische Reichsanstalt en Berln, ftrndado en 1887 por iniciativa
de Werner von Siemens y Hermann von Helmholtz, era quiz la ms importante de las
instituciones pioneras de fsica aplicada. 1 objetivo del instituto de Berln era aplicar
la fsica a innovaciones tcnicas tiles para la industria alemana y as, por implicacin,
para el pas. Ya que, como Siemens escribi al gobierno prusiano, en la competicin
entre naciones, que en estos momentos se incentiva tan activamente, el pas que pri-
mero explora nuevos caminos [cientficos] y primero los desarrolla en ramas estable-
cidas de la industria, es el que tiene una ventaja decisiva (Hoddeson etal. 1992, p. 13).
Helmholtz, el primer presidente del Reichsanstalt, estaba ansioso por convertirlo en
una institucin de investigacin y no meramente un sitio donde el conocimiento esta-
blecido se aplicara pasivamente a la resolucin de problemas industriales. Su sucesor,
Friedrich Kohlrausch, en el cargo entre 1895 y 1905, expandi considerablemente la
institucin y la convirti en el principal centro mundial de fsica aplicada y medidas de
precisin. En 1903 el Reichsanstalt consista en diez edificios y daba empleo a 110 per-
sonas, de las cuales 41 se ocupaban del trabajo cientfico. La importancia del Reich-
120 Generaciones cunticas
sanstalt en promover y asistir a las industrias de alta tecnologa era tambin recon*:-
da en otros pases, y otras naciones establecieron instituciones similares. 1 abrato-
rio Fsico Nacional en I nglaterra (1898), la Oficina Nacional de stndare$ de los Es-
tados Unidos (1901) y el I nstituto de Investigacin Fsica y Qumica en J apn (1917 .
frieron todos fondados imitando al Reichsanstalt. Aunque en el instituto se llevaba
cabo mucba investigacin original, tanto bsica como aplicada, las tareas prcticas, por
ejemplo, pruebas, eran de mayor importancia econmica y se llevaban gran parte de
los recursos. Un enorme nmero de pruebas se realizaron, especialmente de termme-
tros y tmparas elctricas (por ejemplo, entre 1887 y 1905, se probaron casi 250.
termmetros). ste trabajo rutinario contribuy al declive cientfico del Reichsanstalt
y a la desercin de cientficos de talento hacia la universidad, lo cual fue un problema
especialmente durante la presidencia de Emil Warbnrg (1905-1922).
Donde ms avanzada era la aplicacin de la fsica en las industrias privadas era en
los stados Unidos, donde varios laboratorios de investigacin industrial se ftindaron
en primera parte del siglo, principalmente en la industria elctrica. Al contrario que
en los laboratorios tradicionales de prueba y control de calidad, la investigacin cien-
tfica ocupaba un lugar prominente en los nuevos laboratorios, cuyo personal estaba
formado en universidades, muchas veces con grados doctorales. Tambin al contrario
que la situacin en muchos pases europeos, existan estrechos contactos entre fsicos
acadmicos estadounidenses y los que trabajaban para grandes industrias. Los fsicos
acadmicos trabajaban a menudo como consultores para la industria, y los fsicos apli-
cados contribuan frecuentemente a la literatura cientfica acadmica. La diferencia en-
tre fsica pura y aplicada poda ser difcil de distinguir a veces. En 1913 los fsicos de la-
boratorios industriales componan el 10 por 100 aproximadamente de los miembros
de la American Fhysical Society; siete aos despus, cuando el nmero de miembros se
haba doblado, componan el 25 por 100 aproximadamente. La importancia cientfica
de los laboratorios industriales queda ilustrada adicionalmente por la distribucin de
artculos en Physical Review. En 1910, slo el 2 por 100 de los artculos tenan su ori-
gen en laboratorios industriales; cinco aos despus, la proporcin se haba elevado
drsticamente al 14 por 100 y en 1920 el nmero era del 22 por 100. Las compaas
con investigacin ms intensiva eran, con mucho, los dos gigantes electrotcnicos, Ge-
neral Electric y American Telephone and Telegraph Company (AT&T), que contribuan
ms a la fsica pura que muchas universidades. La ftierza cientfica de las dos compa-
as queda ilustrada por las cifras de los aos 1925-1928, cuando 27 contribuciones a
Physical Review provenan de General Electric y 26 de Bell Telephone Laboratories, la
rama de investigacin de AT&T. En comparacin, la Universidad de Columbia contri-
buy con 25 artculos y Yale con 21 (el primero era el I nstituto de Tecnologa de Cali-
fornia, con 17 artculos). En aquella poca, Bell L aboratories era la institucin ms
grande y ms rica del mundo para la investigacin industrial. Con un personal tcni-
co de 3.390 personas y un personal de investigacin de 600 cientficos e ingenieros, Bell
Laboratories inici la era de la gran ciencia. Los gastos de AT&T en investigacin y de-
sarrollo, medidos en dlares de 1948, crecieron de 6,1 millones en 1916 a 10,8 millo
La fsica en la industria y en la guerra 12f
nes en 1920; en 1926 los gasto$ fueron 16,6 millones y en 1930 la cifra se increment a
31,7 millones. (A pesar de que las cifras sean tan altas, son slo un preludio al desa-
rrollo aun ms explosivo que ocurri despus de 1945. En 1981, poco despus de que
AT&T fuera sentenciada a descomponerse en varias compaas menores e indepen-
dientes, el nmero de empleados de Bell Laboratories era de 24.078, de los cuales 3.328
tenan grado de doctor. En ese ao, AT&T proporcion a Bell Laboratories no menos
de 1.630 millones de dlares.
Aunque AT&T era excepcional, era slo una de un nmero creciente de compaas
estadounidenses que empleaban a cientficos. En 1931, ms de 1.600 compaas infor-
marn al Consejo de Investigacin Nacional sobre laboratorios que empleaban casi
33.000 personas. Nueve aos despus, ms de 2.000 empresas tenan laboratorios de
investigacin, que empleaban a un total de unas 70.000 personas.
Las industrias europeas siguieron la tendencia estadounidense, pero no al mismo
ritmo e intensidad. Los relativamente escasos fsicos de laboratorios industriales en Eu-
ropa no contribuyeron mucho a la literatura de fsica pura. La compaa electromec-
nica ms grande de Europa, la compaa Siemens en Alemania, reconoca el valor de la
investigacin cientfica aplicada pero no tena un departamento central de investiga-
cin comparable a los de sus rivales estadounidenses. Slo en 1920 se form tal depar-
tamento, bajo el fsico Hans Gerdien, formado en Gotinga. El nuevo laboratorio de in-
vestigacin publicaba su propia revista, titulada Wissenschaftliche Verffentlichungen
aus dem Siemens-Konzern, similar en miras y contenido al The Bell System Technical
Journal. Sin embargo, la revista de Siemens no tuvo la misma importancia cientfica
que su contraparte estadounidense. Consideraremos a continuacin dos importantes
casos de fsica aplicada, los dos relacionados con aspectos de la electrnica.
Electrones trabajando, I: la telefoNa a larga distancia
El telfono de Alexander Graham Bell no fue un producto de la ciencia. Durante las
primeras dos dcadas de la telefona, el nuevo sistema de telecomunicaciones se desa-
rroll de manera emprica, guiado (muchas veces, errneamente) slo por la teora te-
legrfica que^'i lliam Thomson haba introducido en 1855. Cuando result que era di-
fcil conseguir una buena comunicacin de voz a distancias de ms de unos pocos
cientos de kilmetros, los ingenieros sugirieron reducir la resistencia y capacidad del
sistema de lnea. La autoinductancia se consideraba ' de una cantidad da-
ina, que se poda reducir pasando de hilos de hierro a hilos de cobre; sin embargo, es-
tos mtodos para extender la distancia para hablar tuvieron un efecto bastante limita-
do y sobre 1895 qued cada vez ms claro que los mtodos empricos de los ingenieros
telegrficos nunca produciran telefona de calidad a largas distancias. Era el momen-
to de aplicar procedimientos ms cientficos basados en la fsica.
De hecho, estos procedimientos se haban aplicado ya en 1887, cuando
en Francia y liver Heaviside en I nglaterra analizaron tericamente la transmisin de
corrientes telefnicas a partir la teora elctrica fundamental, btuvieron frmulas
122 Generaciones cunticas
para la variacin de la atenuacin y distorsin con los parmetros elctricos de la lnea
y concluyeron que la autoinductancia era beneficiosa: cuanto ms hubiera en una lnea,
mejor. Los trabajos de Vaschy y Heaviside no se materializaron en mtodos prcticos
sino hasta mucho despus y, en I nglaterra, las recomendaciones de base cientfica de
Heaviside encontraron la resistencia de ingenieros pertenecientes al poderoso Servicio
de Correos. Fue en Estados Unidos y, en una escala menor en Dinamarca, donde la teo-
ra de Vaschy-Heaviside se transform en tecnologa prctica por primera vez.
No se daba alta prioridad a la investigacin cientfica en los primeros aos de la Bell
Telephone Company, pero Hammond ! layes, un fsico formado en la universidad que
era empleado de Bell, urgi a que la compaa pusiera ms nfasis en la investigacin.
En 1897 contrat a George Campbell para que desarrollara el tipo de cables de alta in-
ductancia que haba sugerido Heaviside. En su enfoque y formacin, Campbell era dis-
timo de los ingenieros y tcnicos que trabajaban entonces en telegrafa y telefona, y
esta diferencia fue de crucial importancia para su xito. Campbell tena una ftrerte
formacin en fsica terica, obtenida en el MIT, Harvard y tres aos en Europa, don-
de estudi con eminencias como Foincar, Boltzmann y Flix Klein. Totalmente familia-
rizado con los trabajos de Vaschy y Heaviside, Campbell utiliz sus habilidades matem-
ticas para desarrollar una teora de cables (o antenas) cargadas con bobinas de
induccin espaciadas discretamente. El resultado, completado en el verano de 1899, fue
un anlisis matemtico de la lnea cargada de bobinas, que predeca dnde colocar las
bobinas en el circuito, cunto cargarlas, y la distribucin de cobre ms eficaz entre el ca-
ble y las bobinas. Campbell se dio cuenta de que la solucin tecnolgica no poda obte-
nerse mediante mtodos empricos y que sera interesante para la compaa atacar el
problema a travs de fsica terica. Como escribi en un memorando de 1899, por
economa, hay que avanzar la teora lo ms posible y dejar lo menos posible a mtodos
de ensayo y error (Kragh 1994, p. 155). La innovacin de Campbell tena un objetivo
prctico, pero no era por ello menos cientfica. Public su teora de cargas en 1903, no en
una revista de ingeniera, sino en la distinguida revista de fsica Philosophical Magazine.
Michael Pupin, un profesor de ingeniera elctrica de la Universidad de Columbia
nacido en Serbia, obtuvo a la vez, e independientemente, resultados muy similares a los
de Campbell. Como Campbell, Pupin tena una firerte formacin en fsica terica (ha-
ba estudiado bajo K irchhoffy Helmholtz) y no confiaba en los mtodos de ensayo y
error que todava dominaban gran parte de la profesin ingenieril. Posea la ventaja
frente a Campbell de que era un investigador de universidad libre, no un hombre de
empresa y, por esta razn, entre otras, consigui en 1900 obtener una patente para su
sistema de carga de bobinas (o pupinizacin, como se conocera). Tras una larga
disputa legal, AT&T compr los derechos para explotar la patente y la patente alema-
na de Pupin fue similarmente comprada por Siemens y Halske.
La primera lnea cargada con bobinas se construy en 1901; a lo largo de la si-
guiente dcada el sistema de carga se convirti en el esqueleto de un gran nmero de
lneas de larga distancia, tanto en Amrica como en Europa. La innovacin basada en
el trabajo de Campbell y Pupin fue un gran xito comercial y una gran propaganda
La fsica en la industria y en la guerra 123
para la utilidad de la fsica terica. A finales de 1907, el grupo de compaa$ Bell Te-
lephone haba equipado 138.000 km de circuito de cable con unas 60.000 bobinas de
carga. Cuatro aos ms tarde, cuando el nmero de bobinas se haba incrementado a
130.000, la compaa estim que haba ahorrado unos 100 millones de dlares con la
invencin de circuitos cargados de induccin. Al igual que los fsicos y qumicos de-
sempearon un papel protagonista en la invencin y desarrollo del sistema de carga en
Estados Unidos, tambin lo hicieron en Europa, donde las compaas alemanas eran
las lderes del campo. La primera lnea telefnica europea equipada con bobinas Pupin
la construyeron Siemens y Haske en 1902, basndose en experimentos de August Ebe-
ling y Friedrich Dolezalek. Sus carreras indican los crecientes contactos entre fsicos de
la industria y acadmicos: Ebeing haba estudiado con Helmholtz, trabajado con Wer-
ner von Siemens y pasado cinco aos en el Physikalisch-Technische Reichsanstalt has-
ta que se convirti en un ingeniero principal en Siemens y Halske; Dolezalek haba
estudiado con Nernst y, tras un periodo con Siemens y Hanske, volvi al mundo aca-
dmico para sustituir a su antiguo profesor como director del instituto de qumica f-
sica en la Universidad de Gotinga.
En el caso de Alemania y la mayora de los otros pases europeos, haba otro factor
importante que faltaba en la escena estadounidense: instituciones gubernamentales. La
tecnologa de telecomunicaciones alemana estaba apoyada por el Reichpost, que tena
su propio equipo de investigadores cualificados. Su Departamento I mperial de Prue-
bas Telegrficas, fundado en 1888, inclua a Franz Breisig, un antiguo estudiante de
Heinrich Hertz y posiblemente principal experto europeo en teora de comunica-
ciones elctricas.
La ^pi ni zaci n, o carga de bobinas, era el mtodo ms importante de extender la
distancia de la telefona, pero no era el nico. Para cables, y especialmente para cables
submarinos, la alternativa era enrollar densamente los alambres de cobre con hierro
blando. La idea de la carga continua se remontaba a Heaviside, pero hicieron falta
quince aos hasta que se implement como tecnologa prctica. Esto fue llevado a cabo
por un ingeniero dans, Cari E. Krarup, que dise el primer cable submarino carga-
do, que se tendi entre Dinamarca y Suecia en 1902. K rarup, que haba sido estudian-
te de investigacin bajo Wilhelm Wien en la Universidad de Wrzburg, perteneca a la
nueva generacin de ingenieros con formacin cientfica. Los cables continuos del tipo
de K rarup se utilizaron extensivamente durante tres dcadas, por ejemplo, en 1921 en
el cable de Cayo Oeste a La Habana, de 190 km.
Con el xito del mtodo de carga, se hizo importante disear las bobinas Pupin lo
ms eficazmente posible, es decir, con una mxima permeabilidad magntica y una m-
nima prdida de energa debida a corrientes de Foucault secundarias. La ciencia de los
materiales empez a ser de crucial importancia para las empresas telefnicas. Ya en
1902, Dolezalek haba obtenido una patente para un ncleo de induccin compuesto
de un polvo de hierro finamente mezclado con una sustancia aglutinadora aislante,
pero la idea se transform en una innovacin tan slo una dcada despus. En 1911,
AT&T haba organizado una rama dentro de su departamento de I ngeniera en We$-
124 Generaciones cunticas
tern Electric con el propsito de aplicar la ciencia bsica a problemas de telefona de
manera sistemtica. Uno de los primeros frutos del nuevo programa de investigacin
fue la invencin en 1916 de un ncleo de polvo de hierro. stos se empezaron a pro-
ducir con fines comerciales rpidamente en las plantas de fabricacin de Western Elec-
trie en Hawthorne, I llinois, que en 1921 alcanzara una produccin semanal de 25.000
libras de polvo de hierro. Al mismo tiempo, los investigadores de Western Electric tra-
bajaban para encontrar un sustituto del hierro con propiedades magnticas superiores
como material de carga. Gustaf Elmen, nacido en Suecia, desarroll un mtodo de ca-
lentar y enfriar aleaciones de nquel y hierro de tal manera que sus permeabilidades
fueran elevadas y su prdida por histresis baja; el resultado fue la ^rmaleacin que
consista en aproximadamente 20 por 100 hierro y 80 por 100 nquel. En los 20 esta
aleacin reemplaz al hierro en los ncleos Pupin y, sobre 1930, las compaas AT&T
producan ms de un milln de ncleos de bobinas de permaleacin por ao.
De una importancia similar fue la aplicacin de la permaleacin como material de
carga para telegrafa transatlntica. En Western Electric se desarroll una teora fiable
para este propsito, principalmente por liver Buckley, un fsico educado en Cornel
que se haba incorporado a la compaa en 1914 para trabajar con vlvulas de vaco
materiales magnticos. Tras mucho trabajo terico y experimental, se obtuvo una teo-
ra realista que poda guiar la construccin de cables telegrficos cargados de alta velo-
cidad. Cuando en 1924 se prob el cable de 3.730 km entre Nueva York y las Azores,
operado por la Western Union Telegraph (]ompany y manufacturado por una compa-
a britnica de cables, cumpli todas las expectativas. La velocidad operativa de 1.920
letras por minuto era de cuatro veces superior al rcord de los cables convencionales
de tipo Kelvin. La increble velocidad super la capacidad de los equipos terminales
existentes e hizo necesaria la construccin de grabadoras de alta velocidad para estar a
su altura. El xito de ste y otros cables cargados con permaleacin revitaliz la tele-
grafa transocenica y demostr, una vez ms, el valor prctico y econmico de la in-
vestigacin fsica. En 1924, reflexionando sobre su larga trayectoria como investigador
en el sistema Bell, Campbell conclua que electricidad es ahora sobre todo un cam-
po para las matemticas, y todos los avances en l se logran principalmente mediante
las matemticas.
Electrones trahajanrin^ II: vlvulas de vaco
El tubo de electrones (o tubo de radio, o vlvula) es una de las ms importantes in-
venciones del siglo XX. Su historia se remonta a 1880, cuando Edison se dio cuenta de
que si una plancha se derreta en una de sus bombillas lumnicas recin inventadas,
una pequea corriente flua desde el filamento a la plancha. El efecto Edison atrajo el
inters de ingenieros elctricos. Uno de ellos, el ingls J ohn Ambrose Fleming, demos-
tr en 1889 que las partculas emitidas por el filamento tenan carga negativa. Una d-
cada despus, se lleg a la conclusin de que estas partculas eran electrones. En 1904,
Fleming, entonces profesor de ingeniera elctrica en el University College de Londres
La fsica en la industria en la guerra 125
consultor tcnico de la Compaa Marconi de Telegrafa I na^mbrica, descubri que
las lmparas que usaban el efecto Edison podan utilizarse como detectores de ondas
electromagnticas de alta frecuencia. Fleming construy la primera vlvula de vaco,
un diodo que fue patentado por la Compaa Marconi en 1905, pero el invento no tuvo
xito. El diodo result demasiado poco sensible como para hacer prctico su uso como
detector en telegrafa inalmbrica; en lugar de ello, fue el estadounidense Lee De Fo-
rest quien construyera la primera vlvula de vaco prctica. Aunque al principio no
fuera un gran xito comercial, el invento de De Forest en 1906 del triodo (o audin)
fue el comienzo de la era electrnica. El austraco Robert von Lieben, otro de los pi-
eros de las vlvulas, construy diodos, y ms tarde triodos, para su utilizacin como
amplificadores en telefona. For aquel entonces, el trmino vlvula de vaco era equ-
voco, porque ni De Forest, ni Lieben, ni otros reconocieron al principio la importan-
cia de un elevado vaco. El diodo original de De Forest era en efecto una vlvula de va-
co, pero no estaba altamente evacuada; crea que los restos de gas eran esenciales para
el correcto funcionamiento de la vlvula. Las de Lieben de 1910 estaban slo parcial-
mente vaciadas y operaban con un vapor enrarecido con mercurio.
Las vlvulas de vaco se convirtieron en maravillas tecnolgicas en 1912, principal-
mente gracias a la investigacin de compaas privadas. El experto en el rea de AT&T
era Harold Arnold, un joven fsico con un doctorado recin obtenido con Millikan en
Chicago. Cuando De Forest mostr su triodo a la Bell Telephone Company, Arnold se
fo cuenta de que el tosco dispositivo se poda desarrollar para construir un potente
amplificador o repetidor. Rpidamente construy su propia versin mejorada, en par-
ticular mediante un completo vaciado con una de las nuevas bombas de alto vaco in-
ventadas por Wolfgang Gaede en Alemania. (La electrnica de vlvulas, igual que otras
partes de la fsica aplicada y experimental, dependa crucialmente del progreso en la
tecnologa del vaco.) Mientras que los primeros tipos de vlvulas haban sido blan-
las -con un vaco imperfecto- el trabajo en Bell Laboratories produjo triodos du-
ros, en los que la corriente pasaba de manera puramente termoinica y no por ioni-
zacin. Otras mejoras realizadas por Arnold y su equipo incluan el reemplazo del
flamento candente por un ctodo recubierto de xido de calcio o de bario; estos cto-
dos, construidos por primera vez por el fsico A rthur Wehnelt en 1904, podan operar
temperaturas ms bajas, y as prolongaban la vida de las vlvulas. Les llev menos de
un ao desarrollar vlvulas repetidoras operativas; stas se probaron en la lnea telef-
nica Nueva Y orl ^^shi ngton en 1913, y dos aos ms tarde demostraron su valor CO-
mercial asegurando las conversaciones telefnicas a travs de la primera lnea trans-
continental, entre Nueva York y San Francisco. Robert Millikan, que particip en la
ceremonia de inauguracin, escribi en su autobiografa: A partir de esa noche, el
electrn -hasta entonces bsicamente un juguete de cientficos- haba entrado sin
duda en el campo como un potente agente en el suministro de las necesidades comer-
dales e industriales del hombre [...] La vlvula electrnica amplificadora es ahora el ci-
miento en la totalidad del arte de comunicaciones, y esto a su vez es, al menos en par-
te, lo que ha hecho posible su aplicacin a una docena de otras artes. Fue un gran da
126 Generaciones cunticas
tant para la ciencia como para la ndu$tra, cuando quedaron enlazadas mediante el
desarrollo del tubo amplificador electrnico. (Millikan 1951, p. 136). Millikan no
mencion que el gran avance real en la tecnologa de vlvulas de vaco vino como re-
sultado de la demanda durante la Primera Guerra Mundial. Cuando los Estados Uni-
dos entraron en la guerra en 1917, la produccin semanal no pasaba de 400 vlvulas;
dos aos despus, la produccin era de unas 80.000 por semana.
Los desarrollos en Alemania eran paralelos a los de Estados Unidos, pero menos r-
pidos y menos eficaces. Cuatro de las mayores compaas electrotcnicas (Siemens
Halske, Allgemeine Elektricitats-Gesellschaft, Felten und Guilleaume y Telefunken
formaron un consorcio en 1912 que adquiri las patentes de f eben con el fin de de-
sarrollarlas comercialmente. Fue un error centrarse en las vlvulas llenas de gas de Lie-
ben. Ficieron falta dos aos para que los alemanes se dieran cuenta de que el futuro
eran as vlvulas de alto vaco; entonces, Telefunken comenz la produccin de triodos
de vaco. Durante la guerra, los esfuerzos alemanes para perfeccionar la tecnologa de
las vlvulas de vaco se aceler (como lo hizo en otros pases beligerantes). Uno de los
fsicos que investigaban los tubos eraWalter Schottky, un estudiante de Planck que re-
parta su talento entre relatividad general y electrnica. Trabajando a tiempo parcial
para Siemens y Halske, Schottky desarroll y mejor vlvula de vaco
una red adicional entre el nodo y la red de control habitual. Aunque el trabajo de
Schottky en esta rea no condujo inmediatamente a un tubo prctico, fue importante
porque inclua un estudio de la fsica fundamental de las vlvulas de vaco y condujo
al descubrimiento de efectos de ruido discreto, que Schottky explic mediante una
contribucin a la teora de la informacin que es ahora clsica. La visin de Schottkv
fue considerablemente desarrollada por investigadores posteriores, ' '
Farry Nyquist (en 1928) y Claude Shannon (en 1948), ambos de Bell Laboratories.
En los Estados Unidos, no slo AT8T se ocupaba de la tecnologa de vlvulas, sino
tambin General Electric. En 1912 Wilham Coolidge, un fsico formado en la univer-
sidad que trabajaba en el L aboratorio de Investigacin de la General Electric, haba de-
sarrollado las primeras lmparas incandescentes con filamento de tungsteno y haba
iniciado trabajos para mejorar los tubos de rayos X. Su asistente, I rving ^ngmui r, ha-
ba estudiado qumica fsica con Nernst en Gotinga, donde tambin sigui las clases
matemticas de Flix Klein. Despus de unos aos como profesor en un instituto po-
litcnico estadounidense, lleg a General Electric en 1909 y sigui all durante ms de
cuarenta aos. Fue el primer cientfico de empresa en ganar un premio Nobel (el de
Qumica, en 1932) y probablemente el nico en contar con una montaa bautizada
con su nombre -el monte L angmuir en Alaska-. En General Electric, L angmuir co-
menz un programa de investigacin sobre descargas elctricas en gases y vacos que
le condujo a sugerir que la introduccin de gases inertes en la bombilla incandescente
extendera la vida de la bombilla. El descubrimiento se convirti rpidamente un una
innovacin altamente rentable. Al mismo tiempo, estudi la emisin de electrones en
un vaco como un mecanismo del tubo de vaco. L angmuir se dio cuenta de que el pro-
ceso esencial en los diodos y triodos era la emisin de electrones, que requera un alto
La fsica en la industria en la guerra 127
vaco. Ha$ta entonces, los ingenieros que trabajaban con los nuevos tubos tenan un es-
caso entendimiento de los mecanismos fsicos, aunque una teora general de la emisin
de electrones por cuerpos calientes haba sido publicada por el fsico britnico Owen
Richardson en trabajos de 101 a 1903.
Richardson, estudiante de j. j. Thomson y especialista en teora electrnica, acu
el termino termoinico en 1909 y formul una ley emprica que relacionaba el rit-
mo de emisin termoinica con la temperatura del metal; durante la siguiente dcada,
trabaj intensamente para probar y perfeccionar la ley de Richardson. La teora fe-
de Richardson acab siendo reconocida como la explicacin cientfica
de las vlvulas de vaco, pero durante los aos de formacin de los tubos, 1904-1908,
su papel fue insignificante. Fue slo ms tarde cuando la teora asumi una importan-
cia fandamenta en la electrnica de vlvulas. Cuando Richardson gan el premio No-
bel en 929 , Cari Oseen enfatiz, en su discurso de presentacin, la estrecha conexin
entre el trabajo de Richardson en fsica pura y el increble progreso en la tecnologa de
comunicacin:
Entre los grandes problemas que $cientficos que trabajan en la investigacin en
electrotcnica estn intentando resolver hoy en da, est el de permitir que los hombres
puedan conversar estando cada uno de ellos en cualquier parte del mundo. En 928 las
cosas haban alcanzado un estado en el que podamos empezar a establecer comunica-
cin telefnica entre Suecia y Norteamrica [...] Cada dueo de un aparato receptor de
vi das sabe de la importancia de la vlvula en el aparato -l a vlvula, cuya parte esen-
cial es el filamento incandescente- [...] El hecho ms importante es que la opinin del
seor Richardson sobre el fenmeno termoinico con leyes fijadas fue confirmada to-
talmente. Mediante este hecho se obtuvo una slida base para la aplicacin prctica del
fenmeno. El trabajo del seor Richardson ha supuesto el arranque y fomento de la ac-
tividad tcnica que ha conducido al progreso del cual acabo de hablar
La presentacin del trabajo de Richardson por parte de Oseen como la base cientfi-
ca a partir de la cual se consiguieron maravillas tecnolgicas es exagerada. Fasta L9L3,
aproximadamente, la tecnologa de vlvulas se apoyaba muy poco en teoras cientficas,
y el mismo Richardson mostr poco inters en cuestiones tecnolgicas. En su discurso
del Nobel, no mencion ni la vlvula de vaco ni la tecnologa electrnica de la cual se
supona que era el padre cientfico. For otro lado, Langmuir conoca bien la teora de R-
chardson, la cual utiliz para obtener un proftrndo conocimiento del ftmeionamiento de
las vl el as de vaco. En particular, Langmuir confirm la expresin de Richardson para
la corriente termoinica y comprob de modo concluyente que la emisin de electrones
no requera un gas residual. El conocimiento cientfico del triodo que L angmuir posea
fue un importante factor en el desarrollo de la vlvula por parte de General Electric. Los
investigadores de General Electric, liderados por Langmuir y su colega Sal L)ushman,
tuvieron lista su vlvula de alto vaco mejorada en 1913. Uno de los resultados fue un li-
tigio de patentes prolongado en el tiempo con AT&T.
128 Generaciones cunticas
El descubrimiento de la difraccin de electrones en 1927, que val dr a un premio
Nobel, tuvo su punto inicial en la investigacin que estaba en conexin con la deman-
da Arnold-L angmuir sobre las patentes. Clinton j. Davisson, un estudiante de docto-
rado de Richardson, se haba incorporado al departamento de ingeniera de Western
Electric en 1917. Dos aos despus Davisson y su asistente, Lester Cermer, comenza-
ron a trabajar sobre la emisin termoinica de los ctodos de Wehnelt. Aunque su tra-
bajo no influyera en el resultado del proceso legal, como Arnold y Davisson esperaban
al principio, acab desarrollndose de una manera muy satisfactoria y totalmente ines-
perada. En su programa de investigacin extendido, Davisson y Germer empezaron a
estudiar las emisiones de electrones desde superficies metlicas bajo bombardeo elec-
trnico. En 1924 estos experimentos de dispersin electrn-electrn produjeron pa-
trones que Davisson interpretaba como un efecto de la estructura cristalina del metal,
pero no pareca que se obtuviera nada ms de los experimentos. Eos fsicos de Bell no
entendan los electrones como ondas. Se tuvo que esperar a la primavera de 1926,
cuando Davisson pas unas vacaciones en I nglaterra, y por casualidad supo de las i de^
de Louis de Broglie de 924 : que los electrones podran ser difractados mediante cris-
tales, ?or aquel entonces, Davisson no conoca la nueva mecnica cuntica, pero sus
colegas europeos le contaron que la teora de Schrdinger podra ser la clave para en-
tender sus experimentos. Mientras volva a Nueva York, estudi la nueva mecnica on-
dulatoria. En una carta a Richardson, escribi, Estoy trabajando todava sobre Schr-
dinger y otros y creo que estoy empezando a tener una idea de lo que va todo. En
particular creo que s el tipo de experimento que deberamos realizar con nuestro apa-
rato de esparcimiento para probar la teora (Russo 1981, p. 145).
La nueva direccin del viejo programa de investigacin produjo el famoso exper-
ment de Davisson-Germer, que prob experimentalmente la frmula de De Broglie
de que a los electrones que se mueven a velocidad V se les puede adscribir una longi-
tud de onda X = h/mv. Gomo era apropiado, el primer informe completo del descubr-
miento se public en la edicin de abril de 1927 del Bell Laboratories Record. Diez aos
despus, Davisson, junto con George R Thomson, recibi el premio Nobel por el des-
cubrimiento.
Fsicos en la guerra de los qumicos
Hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial en 1914, la mayora de los cientfi
cos se consideraban miembros de una clase supranacional, una repblica del aprendi
zaje donde la nacionalidad era menos importante que los logros cientficos. Cuando la
ideologa del supranacionalismo choc con la realidad de la guerra, sin embargo, que
d casi inmediatamente destruida y fue rpidamente reemplazada con un chovinismo
no menos primitivo que el jaleado por otros grupos en las naciones europeas. Antes del
final de 1914, haba empezado una guerra de propaganda dentro de la real, una guerra
combatida sobre el papel por cientficos y otros acadmicos. Los fsicos no eran ya sim
plemente fsicos, ahora eran fsicos alemanes, fsicos franceses, fsicos austracos o fsi-
La fsica en la industria y en la guerra 129
eos britnicos. Un importante factor en la Krieg der Geister (la guerra de los sabios) fue
un manifiesto publicado en octubre de 1914 en el cual noventa y tres cientficos, artis
tas y acadmicos alemanes trataban de justificar las acciones de su ejrcito, incluyendo
su ataque sobre la neutral Blgica y la destruccin de Lovaina. En el Aufruf o manifiesto
Al mundo civilizado, los autoproclamados heraldos de la verdad alemanes negaba
que Alemania hubiera causado la guerra y que los soldados actuaran sin la disciplina y
honor que se esperaran del ejrcito de una nacin civilizada. Se mantena que todas
esas acusaciones eran infames mentiras. Para los cientficos alemanes, militarismo y
cultura estaban inseparablemente ligados: Si no fuera por el militarismo alemn, la ci
vilizacin alemana habra sido extirpada hace tiempo [...] Tengan fe en nosotros! Cr
annos, llevaremos esta guerra hasta el final como una nacin civilizada, para la cual el
legado de un Goethe, un Beethoven y un K ant es tan sagrado como sus propios co
razones y hogares (Nicolai 1918, p. xii). Entre los firmantes del manifiesto estaban
varios fsicos y qumicos destacados, incluyendo a Planck, Nernst, Ostwald, Haber,
Lenard y Rntgen. Einstein, uno de los pocos fsicos que se opona a la guerra y al
clima general de chovinismo, no firm. Por el contrario, firm un contramanifiesto
a favor de la paz y la cooperacin que un fisilogo, Georg Nicolai, haba esbozado.
Sin embargo, el L lamamiento a los europeos no tuvo xito: slo firmaron cuatro
personas.
El manifiesto alemn provoc contundentes rplicas de cientficos en I nglaterra y
Francia. Por ejemplo, se suspendi su condicin de miembros extranjeros a los cient
ficos alemanes de la Academia de Ciencias de Pars que firmaron el manifiesto. Poco
despus, los acadmicos franceses atacaron a sus colegas del otro lado del Rin y a todo
lo que defendan, o lo que los franceses pensaban que defendan. Aunque se admita
que los alemanes eran buenos organizadores de la ciencia, segn la propaganda fran
cesa les faltaba originalidad y tendan a apropiarse ideas que se originaban en otros lu
gares. En algunos casos, los cientficos franceses sostenan que la ciencia alemana era
intrnsecamente distinta de, y por su puesto inferior a, la ciencia de naciones civiliza
das como Francia. De acuerdo con el fsico y qumico Pierre Duhem, la Science alle-
mande tena su propio carcter y estaba marcada por las deplorables caractersticas
mentales de la raza alemana. Los fsicos alemanes eran simplemente incapaces de pen
sar intuitivamente y les faltaba el sentido comn que era necesario para enlazar las te
oras fsicas abstractas con el mundo real. Como tpico ejemplo de teora abstracta ale
mana, Duhm mencionaba la teora de la relatividad, con su absurdo postulado de la
velocidad de la luz como lmite superior de velocidad. Otro autor francs, un bilogo,
escoga la teora cuntica como un ejemplo de delirio matemtico-metafsico ale
mn. En un libro de 1916, escriba: El principio de la relatividad es el cimiento de una
evolucin cientfica que se puede comparar especialmente con el futurismo y el cubis
mo en las artes [...] encontramos un buen ejemplo de este delirio matemtico-metaf
sico en la teora de los cuantos de Max Planck, catedrtico de fsica en Berln y uno de
los 93 intelectuales del otro lado del Rin. Planck [...] introduce [...] tomos de calor, de
luz, de energa mecnica (!),de hecho, de energa en general; como resultado de la teo
130 Generaciones cunticas
ra de la relatividad estos tomos poseen incluso una masa dotada de inercia (!!) (Klei-
nert 1978, p. 520). Es irnico que las teoras que los cientficos franceses patriticos
consideraban en 1916 tpicas de la mente alemana fueran exactamente las mismas que
los cientficos alemanes nazis, veinte aos despus, consideraran los principales ejem
plos de una mente juda, no alemana. La reaccin contra la ciencia alemana era algo
ms moderada en Gran Bretaa, pero no exista un entendimiento y no se llevaron a
cabo intentos de reconciliacin. En un artculo en Nature en octubre de 1914, William
Ramsay, premio Nobel de Qumica, escribi que los ideales alemanes estn infinita
mente alejados de la concepcin del verdadero hombre cientfico. Aunque Ramsay re
conoca la brillantez de cientficos alemanes individuales, globalmente la ciencia mundial
podra prescindir fcilmente de los alemanes: Los mayores avances en el pensamien
to cientfico no han sido realizados por miembros de la raza alemana, escribi. Por
lo que se puede ver, de momento, la restriccin de los teutones aliviar al mundo de un
alud de mediocridad.
Cuando se declar la guerra, muchos cientficos en los pases beligerantes ofrecie
ron sugerencias a los militares acerca de cmo podran emplear sus calificaciones al
servicio de la nacin. Las autoridades polticas y militares eran reacias a aceptar las
ofertas y en muchos casos optaron por ignorarlas. Los oficiales militares eran tradicio
nalmente escpticos acerca de la utilidad de la investigacin cientfica, especialmente si
la investigacin era llevada a cabo por cientficos civiles. En Alemania y en el I mperio
austrohngaro, los cientficos ms jvenes se consideraban soldados ordinarios, que
servan en los campos de batalla como cualquier otro grupo de reclutas. En la prime
ra fase de la guerra, no existan planes de emplear fsicos u otros cientficos en proyec
tos de guerra o aprovechar sus conocimientos de otra manera; esto slo vino despus,
y aunque el reconocimiento de la importancia de la ciencia se increment durante la
guerra, permaneci a un nivel limitado. El mayor y mejor conocido de los proyectos
alemanes de guerra, el proyecto de guerra de gases qumicos bajo la direccin de Fritz
Haber, empleaba a varios fsicos. Durante periodos de tiempo cortos o largos, J ames
Franck, Otto Hahn, Erwin Madelung y Gustav Hertz trabajaron en el proyecto. Hahn
experiment con gases venenosos en el instituto Kaiser Wilhem en Berln y desarroll
nuevos gases en la I ndustria Qumica Bayer en Leverkusen. Otra institucin militar
donde los fsicos encontraron empleo fue la Comisin de Pruebas de Artillera (Arti-
llerie-Prfungs-K ommision, o APK) en Berln; all se investigaron distintos mtodos
de medir distancias: pticos, acsticos, sismomtricos y electromagnticos. Max Born
pas parte de la guerra trabajando en APK, y tambin Alfred Land, Fritz Reiche, Fer-
dinand Kurlbaum y Rudolf Ladenburg. La idea de utilizar medidas sonoras como m
todo de determinar la posicin de la artillera enemiga provino de L adenburg quien,
como capitn de caballera, logr persuadir a los militares para que organizaran un
grupo de cientficos que trabajaran con el problema. Entre otras cosas, Born estudi la
influencia del cambio del viento con la altitud en la propagacin del sonido mediante
mtodos de dinmica hamiltoniana. Soy de la opinin de que fe un buen trabajo de
matemtica aplicada, record Born (Born 1978, p. 171).
La fsica en la industria y en la guerra 131
Otros fsicos alemanes an trabajaban con problemas de telecomunicaciones, un
campo que al principio era despreciado por el ejrcito alemn. Max Wien, el catedr
tico de fsica en la Universidad de J ena, organiz una unidad de fsicos e ingenieros
para trabajar en el uso de la comunicacin sin cable en aviones. Sommerfeld investig
durante un tiempo sobre la posibilidad de escuchar comunicaciones telefnicas ene
migas detectando dbiles corrientes de tierra que se propagaran por el suelo. I ns
trumentos de escucha amplificados por vlvulas basados en la investigacin de Som
merfeld eran capaces de detectar seales a ms de un kilmetro de una lnea y
probaron ser de considerable valor para el ejrcito alemn. (La fsica tcnica no era un
campo extrao para el terico Sommerfeld, que haba publicado anteriormente sobre
problemas electrotcnicos yi a teora hidrodinmica de la lubricacin.)
En I nglaterra, la movilizacin de la ciencia y la tecnologa comenz en el verano de
1915 con el Committee of the Privy Council for Scientific and I ndustrial Research que,
al ao siguiente, pas a ser el Department for Scientific and I ndustrial Research (DSIR).
El objetivo del DSIR era promover, financiar y coordinar la investigacin cientfica y
tcnica de significacin industrial y militar. Aunque estaba enfocada a la produccin
de materiales tiles, como productos qumicos y vidrio ptico, el DSIR reconoca que
el objetivo requera inversiones en ciencia pura. Como Nature apunt en 1916, el
abandono de la ciencia pura podra compararse con el arado y estercolado de un te
rreno, seguidos de la omisin de arar y sembrar. El L aboratorio Nacional Fsico, que
desde 1902 haba operado bajo la supervisin de la Royal Society, fue transferido al
nuevo departamento en 1918. Al estallar la guerra, el laboratorio tena 187 empleados.
Durante los cuatro aos siguientes, se dio alta prioridad al trabajo con fines militares
y, a finales de 1918, el nmero de personas que trabajaban en el laboratorio se haba
incrementado a unos 550. El DSIR fue el ms importante de los primeros organismos
britnicos de poltica cientfica, y sera el soporte esencial para la fsica y las dems
ciencias durante las siguientes tres o cuatro dcadas. Como sus contrapartes alemanes,
los fsicos britnicos se ocupaban de comprobar y de desarrollar mtodos de medidas
de distancia. William H. Bragg y otros fsicos investigaron mtodos sonoros para loca
lizar armamento alemn tras las lneas de trincheras. En el Departamento de I nven
ciones de Municiones, Ralph Fowler y el joven Edward Milne trabajaron con instru
mentos pticos diseados para guiar el fuego antiareo.
Un problema si cabe de mayor importancia para los britnicos era la amenaza de
los submarinos alemanes. El trabajo en esta rea tuvo lugar en el Departamento de I n
venciones e Investigacin (BIR) de la Marina Real, que se cre en el verano de 1915.
Rutherford era uno de los fsicos que se ocupaban de desarrollar mtodos de deteccin
de los temidos submarinos. Hizo que parte de su laboratorio de Manchester se convir
tiese en un gran tanque de agua, donde desarroll numerosos experimentos. De acuer
do con el bigrafo de Rutherford, sus informes sistemticos al almirantazgo no slo
marcan el nacimiento de la ciencia militar submarina, sino que, lo que Rutherford
dijo sobre caza de submarinos en 1915 sigue siendo cierto en los aos ochenta (Wil-
son 1983, p. 348). Rutherford aconsej que la deteccin acstica era la nica manera
132 Generaciones cunticas
prctica de )calizar submarinos, y l y trs fsicos trabajaron duramente para desa-
rrollar eficaces hidrfonos y otros aparatos de escucha. Su trabajo tambin inclua
investigacin sobre la utilizacin de cuarzo piezoelctrico para la produccin de soni-
do de alta frecuencia para la deteccin de submarinos. Esta linea de investigacin, que
fue reproducida de manera independiente por Paul Langevin en Francia, se transfor-
m ms tarde en la tecnologa del snar. A veces se considera que la invencin del s-
nar se remonta al trabajo durante la guerra de Langevin y Rutherford.
Como en el caso de I nglaterra, la guerra indujo a que el gobierno estadounidense
comenzara un plan cientfico. En junio de 1916 se estableci un Consejo de Investiga-
cin Nacional (NRC) con el propsito de organizar y promover la investigacin para
la seguridad y el bienestar nacionales. Como en I nglaterra, se dio alta prioridad a la
deteccin de submarinos y se escogi a Millikan como presidente del comit del NRC
contra submarinos. El trabajo de los estadounidenses en esta rea estuvo, hasta cierto
punto, coordinado con el trabajo considerablemente ms avanzado de sus aliados en
Francia e I nglaterra. En junio de 1917 una misin franco-britnica, que inclua a Ru-
therford, visit a sus colegas de Estados Unidos. Mientras que la investigacin esta-
dounidense tanto en deteccin submarina como en artillera era inferior a la de sus
aliados, en el campo de las comunicaciones era superior. Cuando se declar la guerra
en abril de 1917, el ejrcito de Estados Unidos comision a J ohn Carty de AT&T y a un
nmero selecto de otros cientficos e ingenieros como oficiales en los Cuerpos de Se-
ales. Carty organiz una Divisin de Ciencia e I nvestigacin, encabezada por Milli-
gan, que inclua cientficos e ingenieros de universidades y empresas privadas. En unos
pocos meses, AT&T proporcion 4.500 ingenieros y operadores organizados en 14 ba-
tallones, triplicando por tanto al personal de los cuerpos de seales. La eficacia de los
sistemas de comunicaciones del ejrcito de Estados Unidos, tanto por cable como ina-
lmbricos, dependa de los desarrollos en tecnologa de vlvulas de vaco realizados por
liver Buckley, el fsico de AT&T que estaba encargado del laboratorio de los cuerpos
de seales en Par
En comparacin con la Segunda Guerra Mundial -la guerra de los fsicos- los f-
sicos tuvieron un papel relativamente secundario en la Primera Guerra Mundial, que
se denomina con justicia la guerra de los qumicos. Sus contribuciones no fueron de
ningn modo de importancia decisiva y el tipo de fsica que se utiliz en el esfoerzo
blico tena poca conexin con la investigacin de vanguardia en las ciencias fsicas.
Por otro lado, era la primera vez en la histori que los fsicos se hacian visibles y tiles
en un conflicto militar importante. Cuando termin la guerra, estaba claro que la fsi-
ca poda ser de importancia considerable para los militares y que el apoyo del gober-
no era necesario para que la fsica se pudiera aplicar con propsitos de seguridad. Aun-
que la fsica militar se estableci por lo tanto en 1918, nadie podra haberse imaginado
el papel crucial que los fsicos desempearan en la guerra poco ms de dos dcadas
despus, y aun menos podran haberse imaginado la militarizacin de la fsica que se-
ra un aspecto tan pronunciado en el mundo de la fsica dominado por Estados Uni-
dos en los aos cincuenta (vase captulo 20).
Segunda parte:
de la revolucin a la consolidacin
CAPTULO 10
Ciencia y poltica en la Repblica
de Weimar
Alemania fue ]a prineipal nacin cientfica del mundo durante la primera parte del si-
glo XX y en muchos aspectos serva como modelo para otros pases. Fue en Alemania
donde muchas de las grandes innovaciones en fsica y las otras ciencias exactas tuvieron
su origen. El ao 1918 marc un hito en la historia alemana y mundial: debido a su de-
rrota en la guerra y al humillante Tratado de Versalles apareci el malestar social en el
pas, falta de alimentos, asesinatos polticos, una drstica cada en la economa del pas
y una hiperinflacin que dur hasta 1923, cuando una barra de pan de centeno costaba
medio billn de marcos. Alemania sufra un severo estado de crisis, econmica, polti-
ca y espiritualmente. Sin embargo, en contra de cualquier expectativa, a la fsica alema-
na le fue notablemente bien durante estos aos difciles y consigui mantener su eleva-
da posicin internacional. En algunas de las nuevas y excitantes reas, como teora
atmica y cuntica, los fsicos alemanes marcaron la agenda internacional. Las semillas
de la mecnica cuntica se sembraron durante los primeros aos de la repblica de Wei-
mar, a pesar de todas sus dificultades y de las miserables condiciones de vida.
Poltica cientfica y apy financiero
comunidad cientfica alemana permaneci intacta tras la guerra, pero era una
comunidad pobre y en desesperada bsqueda de dinero. No slo era Alemania una na-
cin relativamente pobre durante la posguerra, sino que sus cientficos frieron tambin
excluidos de colaboraciones internacionales. La falta de moneda extranjera se aada a
los problemas de los alemanes, porque haca casi imposible la compra de literatura e
instrumental extranjeros. Las universidades presenciaron un drstico incremento en el
nmero de estudiantes, muchos de ellos antiguos combatientes, para los cuales no te-
nan espacio, profesores ni dinero. Los presupuestos de los institutos estaban muy por
detrs de sus niveles de antes de la guerra y tambin los salarios del personal cientfi-
co; debido a la inflacin, los ahorros podan perder su valor de un da para otro. Otto
136 Generaciones cunticas
Hahn recordaba cmo Max von Laue y l se tomaron unas vacaciones de una semana
en el sur de Alemania en 1923: Al final de aquel corto viaje, Max von Laue se percat
que le faltaban un milln de marcos para pagar el billete de vuelta. pude prestarle el
dinero. En aos posteriores, cuando el dinero haba vuelto a tener su valor normal en
Alemania, le sola recordar de vez en cuando que todava me deba un milln. Al final
me pas un billete de cincuenta mil millones, diciendo que ah estaba, junto con los in-
tereses, simple y compuesto (Hahn 1970, p. 137).
Los principales cientficos alemanes se daban cuenta de que necesitaban legitimar
sus ciencias de una nueva manera, tanto para satisfacerse como para atraer ms con-
vincentemente a potenciales patrocinadores del gobierno. Alemania haba perdido la
guerra, el kiser haba huido, los buenos tiempos eran cosa del pasado. Qu era lo que
quedaba para poder aportar a la nacin nuevo honor y dignidad? De acuerdo con mu-
chos cientficos (como es de esperar), la respuesta era la ciencia. En un comunicado a
la Academia ?rusiana de las Ciencias en noviembre de 1918, Max Pianck lo dej claro:
Si el enemigo ha sustrado de nuestra patria toda defensa y potencia, si nos han so-
brevenido serias crisis internas y quiz nos esperan crisis todava ms serias, existe algo
que ningn enemigo interno o extranjero ha podido sustraer an: la posicin que la
ciencia alemana ocupa en el mundo. Adems, es la misin de nuestra academia por en-
cima de todo, como la institucin cientfica del estado ms distinguida, mantener esa
posicin y, si fuera necesario, defenderla con todos los medios disponibles (Forman
1973, p. 163). Era un tema que se oa a menudo en la joven Repblica de Weimar.
Flanck, que por aquel entonces surga como un portavoz oficioso de la ciencia alema-
na, repeta el mensaje en un artculo de prensa de 1919: Mientras que la ciencia ale-
mana pueda continuar como antiguamente, es impensable que Alemania pueda apar-
tarse del grupo de las naciones civilizadas (Heilbron 1986, p. 88). La ciencia debera
fomentarse, deca Planck, principalmente no porque condujera al progreso tecnolg-
co y econmico (aunque esto tambin era un motivo), sino porque era el principal
bien cultural alemn. La ciencia deba verse como un portador de cultura, un Kul-
turtrager en alemn. Era algo de lo que el pas deba estar orgulloso, que poda servir
como sustituto para el poder poltico y militar que, por desgracia, ya no exista. La
ciencia se vea como un medio para la restauracin de la dignidad nacional y los -
mosos cientficos alemanes se convirtieron en instrumentos de las polticas culturales
nacional e internacional, a la par de los poetas, compositores y artistas del pas.
Recurrir a los valores culturales y polticos de ciencia no era slo retrica de
unos pocos cientficos buscando financiacin. Sorprendentemente, en vista de la tra-
dicional legitimacin utilitaria d l a ciencia, estaba en consonancia con el punto de vis-
ta de muchos polticos y acadmicos de humanidades, que favorecan una actitud an-
tiutilitarista y antimaterialista ante ciencia. La posesin ms preciosa en la lucha por
el reconocimiento cultural internacional era quizs Einstein, que, como alemn (en
cierto sentido), poda ser utilizado con propsitos propagandsiticos siempre que se
quedara en Alemania. Planck, entre otros, tema que Einstein dejara Alemania, lo cual
hubiera significado una prdida no slo para la ciencia alemana, sino tambin para la
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 137
*{ ti ca cultural alemana. 1 asunto se deneb con claridad en un informe del 2 de sep-
tiembre de 1920 del consejero alemn de la Embajada en Londres al ministro de Exte-
riores en Berln. Tras mencionar rumores en los peridicos britnicos de que Einstein
podra abandonar Alemania e irse a Amrica, el encargado de negocios apunt, espe-
cialmente en estos momentos, el profesor instein cuenta como un factor cultural de
primera magnitud para Alemania, ya que su nombre es ampliamente conocido. No de-
heramos provocar que un hombre as se vaya de Alemania, le podramos usar para una
efectiva propaganda de Kultur. Si el profesor Einstein realmente estuviera intentando
abandonar Alemania, yo vera deseable en inters de la reputacin alemana en el ex-
tranjero que se pudiera convencer al famoso sabio de que se quedara en Alemania.
ste informe era slo uno de muchos. Cada vez que Einstein viajaba al extranjero a im-
partir clases, un foncionario de la embajada o del consulado alemn enviaba informes
secretos a Berln. Los informes, de ?ars, Copenhague, Tokio, Madrid, slo, Chicago y
otros lugares, prestaban especial atencin a cmo la prensa extranjera conectaba al fa-
moso fsico con Alemania. Un diplomtico alemn en Montevideo informaba con sa-
tisfaccin el 4 de julio de 1925 que ya que Einstein ha sido celebrado todo el rato
como un sabio alemn (su ciudadana suiza, que tambin posee, apenas se mencio-
naba), su visita ha sido extremadamente valiosa para la causa alemana (Kirsten y Tre-
derl 979, pp. 207 y 234).
En la Alemania wilhelmiana, la ciencia acadmica reciba financiacin princi-
plmente de los estados alemanes (a los cuales pertenecan las universidades) pero
no del gobierno federal de Berln. En las precarias condiciones existentes despus de
1918, las organizaciones cientficas alemanas tenan que encontrar nuevas fuentes
de financiacin para evitar la quiebra. La ms importante de las nuevas agencias
centrales cientfico-polticas era la Notgemeinschaft der deutschen Wissenschaft,
fondada en 1920. Esta organizacin representaba varias instituciones cientficas ale-
manas, incluyendo a la Kaiser-Wilhelm Gesellschaft, las universidades y escuelas
tcnicas, las academias de ciencias, y la Sociedad de Cientficos y Mdicos Alema-
nes. La principal actividad de la Notgemeinschaft era la de recaudar y proporcionar
dinero para la investigacin de todo tipo: en las ciencias naturales, en ingeniera, en
ciencias sociales y en humanidades. La Notgemeinschaft financiaba a cientficos in-
dividuales y a proyectos de investigacin a partir de sus mritos y las becas se pro-
porci onaban independientemente de la universidad del destinatario. Las solicitudes
eran juzgadas por una comisin de expertos, sin interferencia del gobierno central.
De 1922 a 1934, Max von Laue era el director del comit de fsica, un puesto influ-
vente en la poltica cientfica alemana. Con diferencia, la mayor parte de los recur-
sos de la Notgemeinschaft provenan del gobierno de Berln, pero existan tambin
sustanciosos donativos del extranjero, incluyendo importantes contribuciones de la
General Electric y de la F u n d a c i n Rockefeller en Estados Unidos. Slo una parte
menor provena de la industria alemana, que prefera canalizar su apoyo a la com-
petidora sociedad Helmholtz o a proyectos cientficos individuales de naturaleza
ms tcnica.
138 Generaciones cunticas
La Notgemeinschaft estaba controlada por cientficos de Berln y, en lo tocante a la fi-
sica, favoreca el tipo de fsica terica pura que Planck consideraba culturalmente (y por
tanto, a su entender, polticamente) importante. Como miembro del comit ejecutivo de
Notgemeinschaft, Planck hizo posible que los tericos atmicos en Gotinga y Mnicfa
recibieran fondos suficientes. En general, sin embargo, una gran parte de las becas de in-
vestigacin se concedieron a fsicos de Berin. Por ejemplo, durante 1924-1926, los fsi-
eos de Berln recibieron aprobadamente la mitad de las becas, un hecho que enfurec'-
a muchos fsicos conservadores de fuera de la capital, que acusaron a la Notgemeinschaft
de favoritismo con respecto a Berln. A lo largo de los aos veinte, J ohannes Stark y otro
fsicos conservadores intentaron ganar influencia en la Notgemeinschaft, pero fueron re-
sueltamente repelidos por Laue y Planck. A pesar de predileccin de la Notgemeins-
chaft por la fsica terica moderna, haba suficiente dinero y ragnanimidad para finan-
ciar tambin a antirrelativistas como Stark, Lenard y Rudolf Tomaschek.
El comit de Electrofsica, un subcomt de la Notgemeinschaft basado en las do-
naciones de la General Electric, fue esencial para la fsica atmica alemana. De 140 so-
licitudes de beca que recibi entre 1923 y 1923, aprob 71, la mayora de ellas en fs-
ca atmica y cuntica. El dinero era donado ostensiblemente para ayudar a la fsica
tcnica y experimental, pero los miembros del comit (que incluan a Planck como di-
rector) a menudo queran utilizarlo para teora atmica. Claro que el dinero est de-
signado como en especial para investigacin experimental, escribi Planck a Som-
merfeld en 1923, pero tu proyecto puede presentarse como la elaboracin de una
' experimental. Lo principal por supuesto es tu nombre (Helbrom 1986,
p. 92). En fsica, como en otros campos, es bueno tener un nombre y tener amigos. La
mecnica cuntica habra llegado sin duda, con o sin apoyo de la Notgemeinschaft.
Pero Heisenberg y Born estuvieron financiados con dinero de la Notgemeinschaft, y es
compresible que el comit de Electrofsica se congratulara en 926 cuando la mecn-
ca cuntica demostr su valor (en todos los sentidos). El dinero y la filosofa de la Not-
gemeinschaft haban sido rentables con creces: Como es bien sabido, la mecnica
cuntica ocupa el centro de la atencin entre los crculos de fsica de todas las naci-
nes. El trabajo de Heisenberg y Born, que el comit de Electrofsica ha financiado y sin
el cual el trabajo es probable que no se hubiera realizado en Alemania sino en otra par-
te, ha mostrado la utilidad del comit de Electrofsica en el desarrollo de la fsica en
Alemania (Cassidy 1992, p. 160).
Durante 1921-1925, la Notgemeinschaft financi proyectos en ciencias fsicas con
becas anuales de unos 100.000 marcos de oro, que era una suma muy sustancial; ade-
ms, patrocin un pequeo nmero de becas de investigacin. La importancia de la or-
ganizacin para la fsica alemana se refleja en las publicaciones de investigacin. Se ha
estimado que al menos una cuarta parte de las 8.000 publicaciones aparecidas en las
tres principales revistas de fsica alemanas entre 1923 y 1938 se basaban en investiga-
cin financiada total o parcialmente por la Notgemeinschaft. En un tono menos esta-
dstico, considrese el caso de Werner Heisenberg, un prometedor estudiante de fsica
de veintin aos en 1923. Heisenberg era la clase de fsico que la Notgemeinschaft que
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 139
ra mantener en el campo y recibi financiacin de la rganizacin en 923- 925, aun-
que no la suficiente para vivir de ella. Su profesor en Gotinga, Max Born, proporcion
ayuda adicional. Gomo muchos otros profesores, Born tena amigos entre los ndu$-
trales alemanes y filntropos extranjeros, alguno de los cuales ayudaban con la finan-
ciacin de su instituto. Born recibi generosas contribuciones de un financiero .de
Nueva York, Henry Goldman, y utiliz el dinero para ayudar a sus estudiantes y ass-
tentes, entre ellos Heisenberg. Hay muchas maneras de sobrevivir durante los aos di-
fciles, algunas ms regulares que otras.
El ?ltykalisch-Technische Rechsanstalt fue una de las organizaciones centrales de
fsica que sobrevivieron a la guerra, pero no recuper su anterior gloria y posicin
como uno de los principales institutos mundiales de fsica pura, Por el contrario, cuan-
do el Reichsanstalt se orient todava ms hacia las pruebas y la fsica tcnica, se dete-
rior cientficamente, Poco despus de que Fredrch Paschen se convirtiera en drec-
tor del Reichsanstalt en 924, se quejaba a Sommerfeld de que el trabajo propiamente
cientfico se ha acabado aqu. Continuaba, el instituto se ha vuelto ms y ms tcni-
co. La investigacin puramente cientfica est en retirada. La misma actitud de los fun-
cionarios cientficos es muy tcnica. En la mayora de ellos, la fsica moderna no ha de-
jado huella (Kragh 1985, p. -
Relane$ nternanales
En un congreso de medicina en Copenhague en 1884, Louis ?asteur confirm la
neutralidad e internacionalidad de la ciencia. La ciencia no tiene pas de origen, dijo,
pero continu despus, incluso si la ciencia no tiene ningn pas de origen, el cent-
fico debera ocuparse en particular con lo que proporciona honor a su pas. En cada
gran cientfico siempre encontrareis a un gran patriota (Kragh 1980a, p. 293). La pro-
blemtica ambivalencia entre patriotismo e internacionalismo cientfico fue totalmen-
te evidente durante y despus de la Primera Guerra Mundial, cuando result que el pa-
triotismo era el ms fuerte de los dos ideales (vase tambin el captulo 9). En una carta
a George Hale en 1917, el fsico e inventor estadounidense Michael Pupin escribi, la
ciencia es la ms alta expresin de una civilizacin. La ciencia aliada es, por lo tanto,
radicalmente distinta de la ciencia teutnica [...] vemos hoy ms claramente que nun-
ca, que ciencia no puede ser disociada de los distimos estados de nimo y senti-
miemos del hombre [...] Creo que los hombres cientficos son primero hombres y des-
pus cientficos (Porman 1973, p. 158).
Durante la ltima fase de la guerra, cientficos franceses, britnicos y estadouni-
denses discutieron la estructura de una nueva organizacin cientfica internacional
que reemplazara a la Academia I nternacional de las Ciencias. Las principales figuras
en estas negociaciones eran el astrnomo norteamericano George Hale, el fsico brt-
nico (nacido en Alemania) Arthur Schuster y el matemtico francs Charles Emile P-
card. El resultado fue la formacin, en verano de 1919, del I nternational Research
Council (IRC), cuyos miembros al principio podan proceder tan slo de las potencias
140 Generaciones cunticas
aliadas y las naciones asociadas con ellas o que se habian opuesto a los alemanes. Los
pases miembros eran: Francia, I nglaterra, Estados Unidos, Blgica, Italia, Australia,
Canad, Nueva Zelanda, Sudfrica, J apn, Brasil, Grecia, Polonia, Portugal, Rumania y
Serbia; una seleccin sin duda poltica y no basada en el mrito cientfico. La mem-
bresa de las uniones cientficas bajo el IRC, como la planeada I nternational Union of
Pur and Applied Physics (IUPAP) tambin deba ser de estos pases. La IUPAP se for-
m en 1922, con representantes de trece naciones y William H. Bragg como primer
presidente. Le sigui Millikan y, durante los difciles aos de la guerra, Manne Sieg-
bahn, de Suecia. La IUPAP no fue muy activa hasta 1931, cuando se reorganiz en CO-
nexin con el cambio del IRC al ICSU, I nternational Council of Scientfic Unions
(Consejo I nternacional de Uniones Cientficas). Por aquel entonces, la IUPAP era una
de las ocho organizaciones cientficas bajo el consejo, las otras eran de astronomia,
geodesia y geofsica, qumica, matemticas, ciencia de radio, biologa y geografa.
Debido al odio y a la sospecha suscitada por la terrible guerra, Alemania, Austria,
Hungria y Bulgaria quedaron apartadas del IRC, e incluso los pases neutrales queda-
ron fuera. El ncleo duro tema que los pases neutrales pudieran alterar el equilibrio
de poder en el IRC y votar a favor de la admisin de las antiguas potencias centrales.
Slo se admitieron algunos pases neutrales en 1922, entre ellos Holanda y los pases
escandinavos. Las sospechas francesas parecieron justificadas, ya que fueron estos p-
ses los que primero abogaron por la aceptacin de J as potencias centrales. En 1925 Lo-
rentz sugiri, en nombre de las delegaciones holandesa, noruega y danesa, que se anu-
lara poltica de exclusin. Aunque la resolucin recibi apoyo de Gran Bretaa y los
Estados Unidos, y tambin recibi diez votos de diecisis en la Asamblea General, no
consigui la mayora necesaria de dos tercios de todas las naciones. (Por aquel enton-
ces, eJ IRC inclua veintinueve naciones, de las cuales slo diecisis estaban presentes,
as que ni siquiera un voto unnime hubiese cambiado los estatutos.) El viento cam-
bi al ao siguiente, despus de que el Tratado de Locarno asegurara una atmsfera
poltica ms benigna en Europa. Entonces, los cientficos principales del IRC, inclu-
yendo a Schuster, Hale y Picard (que era el presidente), aceptaron la admisin alema-
na y se enviaron invitaciones a Alemania y a los pases anteriormente enemigos. Sin
embargo, cuando la invitacin por fin lleg, fue rechazada por los cientficos alemanes
y austriacos. El resultado fue que los dos pases quedaron fuera del cuerpo oficial de
ciencia internacional hasta despus de la Segunda Guerra Mundial. Hungra ingres en
el I RC en 1927 y Bulgaria en 1934.
La exclusin de Alemania del IRC fue slo una de las maneras con las que los ga-
nadores de la guerra intentaban aislar y disminuir la importancia de la ciencia alema-
na. Desde 1919 hasta aproximadamente 1928, la ciencia alemana sufri un boicot in-
ternacional, en el sentido de que no se permiti a los cientficos alemanes asistir a
muchas conferencias internacionales. Durante los primeros aos, el boicot fue bastan-
te efectivo, con la exclusin de los alemanes de la mayor parte de las conferencias in-
ternacionales; de 275 conferencias cientficas internacionales entre 1919 y 1925,165 no
tuvieron participacin alemana (vase figura 10.1). Muchos institutos, oficinas e inst-
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 141
Grfico 10.1. Nm'ro de congresos 0 ^ internacionales (lnea discontinua) y nmero de aqu-
los de los cuales Alemania . excluida (lnea de puntos). La lnea continua muestra el porcentaje de
congresos que excluyeron la participacin alemana. Fuente: Redbuido a partir de Schrder-Gudehus
1966.
tuciones internacionales abandonaron el territorio alemn. En 1914, haba 60 organi-
zaciones de este tipo, de las cuales 14 estaban en Alemania y 18 en Francia; en 1923, el
nmero se haba incrementado a 85, ahora con 37 en Francia y slo 6 en Alemania. Es-
tas organizaciones internacionales crean que no slo deba ser boicoteada la ciencia
alemana, sino tambin el idioma y las publicaciones cientficas en alemn. En la ma-
yora de las conferencias internacionales, no se aceptaba el alemn como idioma ofi-
cial. Despus de todo, como se expresaba en Science en 1920, el alemn es, sin duda,
un lenguaje brbaro que acaba de surgir de la etapa del primitivo carcter gtico y [...
sera provechoso para la ciencia tratarlo de esta manera a partir de la fecha del 1 de
agosto de 1914.
Como se pretenda, el boicot s caus alguna inconveniencia a la ciencia alemana,
aunque el dao fuera ms psicolgico que material, ?robablemente hizo ms dao a
las naciones que boicoteaban, que tuvieron que aparselas sin alemanes en conferen-
cias dedicadas a temas en los cuales los cientficos alemanes eran los expertos indscu-
tibies. Los congresos de Solvay de 1921 y 1923, sobre tomos y electrones y con-
ductividad elctrica de metales, respectivamente, no incluyeron a fsicos alemanes, lo
cual claramente devalu el valor de estos encuentros. El boicot nunca fe completo, ya
que no lo apoyaron ni los Pases Bajos ni Esc^dnava. En 1919 la Academia Sueca de
142 Generaciones cunticas
Ciencias decidi otorgar el premio Nobel de Fsica a Planck y Stark, y premio en
Qumica a Fritz Faber. Se consider en general ofensivo que los premios recayeran en
tres cientficos alemanes; el premio a Faber fue especialmente controvertido por su
participacin en la industria blica alemana de gases. Desde la perspectiva de Francia,
los suecos haban hecho una eleccin poltica en un esfuerzo de rehabilitar la ciencia
alemana. Faber, que comparta el punto de vista de Planck y muchos otros cientficos
alemanes sobre la ciencia como Macht-Ersatz, parece haber estado de acuerdo. Planck
consideraba el premio un tributo a los logros de la ciencia alemana por parte de co-
legas profesionales en Suecia, como escribi a la Academia Sueca de Ciencias (Wid-
malm 1995, p. 351).
Einstein era uno de los pocos cientficos alemanes que era bienvenido en las confe-
rencias internacionales. No slo era el cientfico ms famoso del mundo, sino tambin
un pacifista y demcrata, y no se le consideraba un verdadero alemn. (Por aquel en-
tonces, Einstein ostentaba doble ciudadana, suiza y alemana.) Pero incluso un judo
pacifista suizo-alemn poda resultar demasiado controvertido a principios de los aos
veinte. Cuando Einstein accedi a una invitacin de Paul Langevin para hablar en Pa-
rs en la primavera de 1922, fue conducido a la capital francesa en secreto para evitar
manifestaciones. Adems, tuvo que cancelar un seminario ante la muy digna Academia
de las Ciencias porque treinta miembros tenan planeado abandonar el auditorio tan
pronto como entrara Einstein. Para ellos, era lo bastante alemn para no ser grato.
Eos intentos de utilizar a Einstein polticamente contra sus colegas alemanes no tu-
vieron ms xito que los intentos alemanes de utilizarlo para sus propios fines polti-
COS. Por ejemplo, los organizadores del congreso de Solvay de 1923 queran que F.in-
stein participara, pero Einstein rehus cuando se dio cuenta de que otros cientficos
alemanes no estaban invitados. Como escribi a Lorentz, [Sommerfeld] es de la opi-
nin de que no est bien que yo participe en el congreso de Solvay porque mis colegas
alemanes estn excluidos. En mi opinin no est bien introducir la poltica en asuntos
cientficos, y los individuos no deberan considerarse responsables por el gobierno del
pas al cual da la casualidad que pertenecen. Si tomara parte en el congreso, me con-
vertira por implicacin en cmplice de una accin que de manera muy fuerte consi-
dero inquietantemente injusta (Mehra 1975, p. xxiii). En un artculo titulado Todo
sobre la relatividad de la misma poca, la popular revista inglesa / Fair escriba,
superficialmente: Y, en todo caso, Einstein es un alemn, y todo este asunto es sin
duda un plan alemn para retomar el control del comercio de tinte de anilinas [...]
Contesta a una pregunta con otra. Pero aqu es cuando entra lo alemn del asunto. Ls-
tima que su descubrimiento no se deba a un representante de uno de los amistosos
aliados (pregunta para una lectura colateral: nombre cinco aliados que sean amistosos
en estos momentos). (Hentschel 1990, p. 125). El comentario de Vanity Fair era irni-
co, pero la irona apuntaba a un problema real en el contexto poltico de la ciencia de
esa poca.
tro caso ilustra el mismo concepto de distinto modo. En enero de 1923, el hn-
gar Georfe Hevesy y el holands Dirk Coster anunciaron que haban descubierto el
Ciencia poltica en la Repblica de Weimar 143
elemento nmero 72 mientras trabajaban en el instituto de Niel Bohr en Copenha-
gue. 1 anuncio del descubrimiento del hafnio (Hf), como llamaron al elemento, cau-
s una importante controversia sobre prioridades con los cientficos franceses, que
aducan que ya haban descubierto el elemento, al que llamaron celtio (Ct). l hecho
de que la controversia empezara a principios de 1923, un momento en el que las rea-
ciones francoalemanas estaban al borde de la ruptura como resultado de la ocupacin
francobelga de la regin del Ruhr, le otorg un sabor distintivo. 1 descubrimiento del
hafnio, y especialmente el consiguiente descrdito infligido a la ciencia francesa, se
consider entre los cientficos aliados militantes una conspiracin contra la gloire fran-
cesa, un siniestro intento de proporcionar a Alemania una venganza intelectual de su
derrota militar. Cuando Hevesy, siguiendo el consejo de Rutherford, envi un artculo
sobre el hafnio a la revista Chemical News, profrancesa y procelto, su editor, w. R Wyn-
ne, respondi: Nos adherimos a la palabra original, celtio, asignada a l por Urbain
como representante de la gran nacin francesa, que fue leal a nosotros durante la tota-
lidad de la guerra. No aceptamos el nombre otorgado por los daneses, que se limitaron
a embolsarse los despojos tras la guerra (Kragh 1980a, p. 294). Aunque ningn cien-
tfico alemn haba contribuido al descubrimiento del hafnio, fue asociado de todos
modos con la ciencia teutnica. Hevesy era hngaro, por tanto un anterior enemigo,
y Coster era un holands que haba pasado la mayor parte de su carrera cientfica en
Suecia y Dinamarca, pases a los que se acusaba de ser proalemanes. Aunque el estatus
de Niels Bohr en el mundo acadmico impeda cualquier crtica directa a sus activRia-
des, a muchos partidarios radicales de la linea de boicot les pareci demasiado blando
con los alemanes. Durante la guerra, y tambin despus, Bohr haba mantenido rea-
ciones normales y amistosas con sus colegas alemanes, y durante el cnit del boicot,
fireron frecuentes las visitas entre Copenhague y Alemania. Bohr dio clases en Alema-
nia, particip en conferencias no autorizadas, y iue el anfitrin de muchos fsicos ale-
manes; siempre fue cuidadoso en reconocer los resultados de sus colegas alemanes; y
public muchos de sus ms importantes artculos en revistas alemanas, ignorando as
los esfirerzos de aislar al alemn como un lenguaje indigno para la comunicacin cien-
tfica. Todo esto haca que Bohr y la fsica de Copenhague parecieran proalemanes en
algunos crculos e increment el vago sentimiento de teutonsmo que rodeaba al haf-
nio. 1 asunto era delicado para el Comit I nternacional de lementos Qumicos, una
rama del IRC sin representantes de pases neutrales. l celtio careca de credibilidad
cientfica, pero por razones polticas el comit encontr imposible sancionar al hafnio.
Slo se acept oficialmente en 1930.
Alemania no fue el nico pas donde la ciencia sufra por culpa de la guerra. Las
condiciones materiales eran incluso peores en la joven Unin Sovitica, que qued ais-
lada de otros pases de manera mucho ms efectiva que Alemania. 1 sufrimiento y la
muerte por malnutricin, tifus y la guerra civil no distingua entre cientficos y no
cientficos. Las condiciones de penalidad fsica durante los terribles aos entre 1918 y
1922 hacan muy difcil que los fsicos continuaran sus actividades investigadoras y
construyeran marcos institucionales. La Asociacin Rusa de Fsicos se fund en ,
144 Generaciones cunticas
principalmente gracias a los esfuerzos de rest Khvolson yA bram Ioffe, pero la orga-
nizacin result inadecuada para la tarea de normalizacin de la fsica. Durante un pe-
riodo, la falta de papel impeda o retrasaba mucho las publicaciones cientficas. Por
ejemplo, el primer libro de texto ruso sobre relatividad general, completado en 1922
por Alexander Friedmann y Vsevelod Frederiks, apareci por primera vez en 1924 por
la escasez de papel. La revista de fsica sovitica ms importante (.ZhRFKhO) apareci
de manera intermitente entre 1918 y 1923, sin aparecer en 1920 ni en 1921. Los inten-
tos de los fsicos rusos de reconstruir su disciplina y romper su aislamiento de los pa-
ses occidentales consigui slo un xito parcial a partir de 1922, aproximadamente. Ese
ao, la Unin Sovitica estableci relaciones diplomticas con Alemania y, como re-
sultado, los contactos entre fsicos alemanes y rusos se incrementaron. Ioffe, fundador
del I nstituto Fsico-Tcnico de Leningrado, fue a Berln a encargar los libros cientfi-
eos, las suscripciones a revistas y los instrumentos que tanto se necesitaban. El y otros
fsicos alemanes ftreron recibidos con gran simpata por sus colegas alemanes, que es-
taban deseosos de establecer conexiones profesionales entre los pases parias, a pesar
de sus diferencias polticas. En 1922 la Sociedad Alemana de Fsica eligi al fsico de
L eningrado Khvolson como su nico miembro honorario. A partir de 1925 aproxi-
madamente, los contactos con el este se incrementaron aun ms y muchos fsicos so-
viticos visitaron Alemania y otros pases occidentales, incluyendo Estados Unidos. Los
fsicos soviticos estaban deseosos de publicar en revistas occidentales y escogieron a la
alemana Zeitschriftfr Physik como su revista favorita. A finales de los aos veinte, ms
del 12 por 100 de los artculos en Zeitschrift estaban escritos por rusos, que contribu-
yeron un total de 592 artculos entre 1920 y 1936. Un torci de los artculos estaban fir-
mados por fsicos del I nstituto Fsico-Tcnico de L eningrado, el instituto de fsica ms
importante de Unin Sovitica.
comunidad de (a fsica
Como se ha indicado previamente, a principios de los aos veinte la comunidad f-
sica alemana estaba dividida en cuestiones de ciencia, poltica e ideologa. El amplio
grupo de derechas inclua a fascistas como Stark y Lenard, adems de fsicos menos
como Wilhelm wen y tto Lummer. Los fsicos de derechas compartan
bsicamente las mismas ideas polticas, incluyendo el chovinismo, el ultr^onservadu-
rismo, y oposicin a la repblica de Weimar. El antisemitismo tambin era comn a la
mayora de ellos. En 1922, cuando Paschen propuso a Afred Land como profesor aso-
ciado en Tubinga, un bastin conservador, Paschen not que sus colegas tenan pre-
juicios negativos no slo porque Land fuera un terico atmico progresista, sino
tambin porque era judo. (Estos incidentes, y el antisemitismo en general, no eran ex-
elusivos de Alemania; discriminacin contra los judos era comn tambin en uni-
versidades de Estados Unidos y otros pases.) Mientras que exista una faccin dere-
chista identificable en la fsica alemana, no exista una izquierdista con simpatas
socialistas. Cuando mostraban algn inters en poltica, Paschen, Planck, Laue, Som-
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 145
merfeld y la mayor parte de los otros fsicos progresistas establecidos, mantenan pos
turas conservadoras y antigubernamentales. Einstein y Born fueron excepciones a la
regla. El conservadurismo burgus de la fsica ordinaria alemana slo pareca liberal si
se comparaba con las extremas posiciones de los derechistas. La generacin joven de f
sicos que no haban servido en la guerra, incluyendo a Eleisenberg, J ordn y Pauli, era
sobre todo apoltica.
Los puntos de vista cientficos de los fsicos derechistas eran considerablemente pa
ralelos a sus ideas polticas, ambos conservadores. Se mantuvieron leales a las posturas
de la ciencia wilhelmiana y opuestos al Zeitgeist del periodo de Weimar. La mayor parte
de los fsicos derechistas se mantuvieron dentro de la cosmovisin del mecanicismo cl
sico y el electrodinamicismo, incluyendo nociones tales como el ter, el determinismo, la
causalidad y la objetividad, que pasaron de moda a principios de los veinte. Sin embar
go no estaban en completa falta de sintona con el Zeitgeist de Weimar. Su predileccin
por la claridad de visualizacin (Anschaulichkeit) y la campaa por sustituir la perspicaz
comprensin fsica en lugar del razonamiento matemtico abstracto tenan el mismo va
lor para conservadores y progresistas que adaptaron sus puntos de vista al Zeitgeist. Las
posturas de los derechistas se manifestaban en una disociacin ms o menos directa con
respecto a las teoras cunticas y de la relatividad y una preocupacin por los experi
mentos a expensas de la teora. No todos los experimentales eran conservadores, y no
todo los tericos eran progresistas, pero exista una clara conexin en todo caso.
Hasta cierto punto, la divisin entre progresistas y reaccionarios reflejaba la
tensin entre los poderosos fsicos de Berln y los institutos de fsica en las universida
des provinciales. Sin embargo, la divisin no era marcada, como queda ilustrado por
las importantes escuelas tericas en Mnich y Gotinga. Era un estereotipo que no se
ajustaba en absoluto a la mecnica cuntica, que tena su origen fuera de Berln (en
Gotinga), y donde la mayora de los fsicos de Berln estaba a favor de la versin con
servadora de Schrdinger antes que de la versin radical de Heisenberg. A pesar de
esto, con o sin justicia, para muchos fsicos Berln lleg a significar teora abstracta,
intelectualismo judo, arrogancia y mal gusto. La Sociedad Alemana de Fsica estaba
dominada por fsicos de Berln y, por esta razn, se consideraba sospechosa en ciertos
entornos. Einstein haba sido presidente en 1916-1918 y fue sucedido por Sommerfeld
despus de que Max Wien, un experimental de la Universidad de J ena, declinara el car
go. En 1920 Stark organiz una organizacin rival, la Asociacin de Profesores de Fsi
ca Acadmica Alemana (Fachgemeinschaft Deutscher Hochschullehrer der Physik),
pero la importancia de la nueva asociacin era limitada; con el fsico Wihelm Wien, de
Mnich, como presidente de la Sociedad de Fsica, las acusaciones de Berlinerei eran
menos convincentes.
Otra cuestin que divida a los fsicos alemanes involucraba la aplicacin de la fsi
ca a las necesidades tcnicas industriales. Estas aplicaciones eran ajenas al antiutilita
rismo del Zeitgeist de Weimar y, de hecho, la mayora de los fsicos convencionales res
petaba poco la fsica tcnica. Por otro lado, muchos fsicos de derechas estaban
deseosos de aplicar su ciencia a propsitos tcnicos. Un alto porcentaje de fsicos ale
146 Generaciones cunticas
manes se haba ocupado de fsca industrial o militar durante la guerra y senta que su
trabajo no reciba suficiente respeto en la Sociedad de Fsica. Cuando se fund en 191
la Sociedad Alemana para la Fsica Tcnica, fue en parte como reaccin contra lo que
se perciba como un predominio de la teora en la Sociedad Alemana de Fsica, domi-
nada por Berln. A lo largo de un ao, el nmero de miembros de la nueva sociedad as-
cendi a 500, y entre 1925 y 1935 poda presumir de tener tantos miembros como la
Sociedad de Fsica, unos 1.300 (vase figura .2). Gehrcke, el antirrelativista, era uno
de los firndadores de la Sociedad para la Fsica Tcnica y publicaba frecuentemente en
su revista, el Zeitschriftfr technische Physik.
Fntre las prestigiosas revistas para publicaciones acadmicas, los fsicos de derechas
preferan los Annalen der Physik. Si no podan publicar en los Annalen, preferan pu-
blicar en revistas menos prestigiosas, o incluso oscuras, que en el Zeitschriftfr Physik,
la otra revista importante de fsica en Alemania. 1 Zeitschrift, fundado en 1920 por la
Sociedad de Fsica y asociados con puntos de vista liberales y vanguardistas, era la re-
vista favorita de la joven generacin de fsicos cunticos pero sufra prcticamente un
boicot por parte de los reaccionarios, para los cuales significaba la decadencia y el
dogmatismo de la fsica moderna. No result ser ninguna coincidencia que los artcu-
los de Schrdinger sobre mecnica ondulatoria aparecieran en los Annalen y no en los
Grfico 10.2. Miembros de la Sociedad Fsica Alemana desde su origen en 1845 hasta 1986. Fuente:
Redibujado de Mayer-Kuckuk 1995, con permiso de Wiley-VCH Verlag GmbH.
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 147
Zeitschrift. Cuando se lanz Zeitschrift en 1920, se planeaba que estuviera limitada a
tres volmenes anuales con un mximo de 1.440 pginas, ?ero su xito hizo que se ex-
pandiera por encima de las expectativas ms optimistas. En 1924 incluy diez vol-
menes con un total de 4.015 pginas, y en 1929 sus siete gruesos volmenes incluan
6.094 pginas. El lenguaje de la revista era el alemn y su xito fue un gran argumen-
to a favor de la importancia del alemn como lenguaje internacional de la fsica. En
1925, resultaba evidente que los esfirerzos franceses y britnicos de limitar el alemn
como lenguaje cientfico haban fracasado. Cuando un artculo en ingls, escrito por el
fsico indio R. N. Ghosh apareci en Zeitschrift en 1925, caus vehementes protestas de
muchos fsicos alemanes. El editor de la revista, el capaz Karl Scheel, se vio forzado a
prometer que todos los artculos deban estar escritos en alemn. Para Lenaed, que de-
testaba todo lo britnico, la promesa lleg demasiado tarde. Abandon la sociedad
como protesta y despleg un cartel en su instituto de fsica en Heidelberg con el men-
saje: Se prohbe la entrada a los miembros de que se hace llamar Sociedad Alema-
na de Psica (Beyerchen 1977, p. 98).
Zeitgeist y la cosmovisin fsica
Durante el decenio posterior a 1918, la fsica en Alemania se enfrent no slo a di-
ficultades econmicas, sino tambin a un medio intelectual distinto, que en muchos
aspectos era hostil a los valores tradicionales de la fsica. A la fsica, y a la ciencia en ge-
neral, se la acusaba cada vez ms de ser desalmada, mccancista y contraria a los valo-
res humanos. Estas acusaciones no eran nuevas, ni en Alemania ni en otros lugares,
pero empezaron a ser ms frecuentes y a formularse con ms autoridad en la Repbli-
ca de Weimar. Las actitudes no cientficas, o anticientficas, eran populares en filosofa,
psicologa y sociologa, y florecieron la astrologa, la cabalstica y otras variedades del
misticismo. En 1927 Sommerfeld escribi: La creencia en un orden mundial racional
se ha visto sacudida por la manera en la que la guerra termin y en que la paz fue dic-
tada; en consecuencia, uno busca la salvacin en un orden mundial irracional [...] por
lo tanto nos vemos evidentemente confrontados de nuevo con una ola de irracional-
dad y romanticismo como la que recorri Europa hace cien aos como una reaccin
contra el racionalismo del siglo XVIII y su tendencia a hacer la solucin del enigma del
universo quiz demasiado fcil (Forman 971 ,p. 13). Muchos fsicos sentan que el
Zeitgeist de la poca era bsicamente antagnico a su ciencia y que lo que contaba para
el pblico educado eran ideas extraas a la mente cientfica. Los autores y filsofos en-
fatizaban la Lebenphilosophie y la Weltanschauung ms que los resultados cicntficos,
los cuales identificaban con un materialismo trasnochado y una creencia injustificada
en la causalidad y el conocimiento objetivo. El holismo, la intuicin, el relativismo y el
estaban a la orden del da, no as el anlisis matemtico, los experi-
mentos controlados y las explicaciones causales.
El programa new age se present de manera ms influyente en el sombro pero
enormemente popular libro de Oswald Spengler Untergang des Abendlandes (La
148 Generaciones cunticas
decadencia de Occidente) que, de 1918 a 1926, fue impreso en unos 100.000 ejempla
res. De acuerdo al amplio anlisis de Spengler de los altibajos de las civilizaciones, la
ciencia moderna estaba en un estado de profunda crisis, pero slo porque no haba
conseguido adaptarse a la nueva cultura. Rechazando nociones anticuadas como cau
salidad y objetividad, Spengler sostena que la ciencia era antropomorfa y simplemen
te una expresin de una cultura particular en un momento particular; la fsica era re
lativa a la cultura y la historia, y no exista fsica separada de, o independiente de, los
entornos culturales locales; puede que el lector detecte una asociacin con puntos de
vista que fueron populares en las ltimas dcadas del siglo. Spengler, cuyo conoci
miento de fsica contempornea no era muy satisfactorio (pero pocos de sus lectores
se habran dado cuenta), crea que haba llegado el momento para una nueva fsica que
unificara pensamiento y espritu. Sin embargo, la nueva fsica no poda construirse so
bre la vieja; hara falta una civilizacin totalmente nueva: La vasta y cada vez ms gas
tada y carente de sentido tela tejida por la ciencia natural se desmorona. No era, des
pus de todo, nada ms que la estructura interna de la mente [...] pero hoy, en el ocaso
de la poca cientfica, en la etapa del escepticismo victorioso, las nubes se disuelven y
el plcido paisaje de la maana reaparece con toda su nitidez [...] agotada tras su lu
cha, la ciencia occidental vuelve a su hogar espiritual (Forman 1971, p. 37). La filoso
fa de Spengler era quiz confsa y mal argumentada, pero era representativa del Zeit-
geisty fue muy influyente en las discusiones culturales de la poca. Prcticamente todos
los alemanes educados, incluyendo los fsicos, la conocan.
Dado que este clima antirracionalista y antipositivista domin una gran parte de la
cultura de Weimar, y dado que cuestionaba la legitimidad misma de la ciencia tradi
cional, era natural que los fsicos se sintieran forzados a responder a las nuevas ideas.
Y esto es lo que hicieron, generalmente no defendiendo los valores tradicionales de la
ciencia sino, en muchos casos, cediendo ante el nuevo Zeitgeist. Un resultado de la adap
tacin, como se ha mencionado, fue que muchos fsicos se abstuvieron de justificar su
ciencia por su utilidad y en lugar de esto enfatizaron que la fsica es esencialmente cul
tura. Algunos fsicos tericos capitularon ante los nuevos puntos de vista de Spen
gler en el sentido de que asimilaron sus valores inconscientemente a lo que ellos per
ciban como el nuevo Zeitgeist. Por ejemplo, a principios de los aos veinte varios
fsicos alemanes plantearon la cuestin de la crisis en la fsica y sostuvieron que el prin
cipio de causalidad no poda ya considerarse una base de las teoras fsicas. Este repu
dio de la causalidad no estaba basado en desarrollos experimentales o tericos espec
ficos de la fsica.
La mecnica cuntica que apareci en 1925 era una teora alemana que rompi con
la causalidad microfsica. Es por tanto natural preguntar si exista una conexin causal
entre las ideas generales sobre acausalidad antes de 1925 y la formacin e interpreta
cin de la mecnica cuntica. El historiador Paul Forman ha argumentado que los f
sicos alemanes, debido a la influencia del Zeitgeist de Weimar, estaban predispuestos a
una mecnica cuntica acausal y estaban deseando una crisis en la teora atmica semi-
mecnica existente. Segn Forman, la propia posibilidad de la crisis de la antigua teo
Ciencia y poltica en la Repblica de Weimar 149
ra cuntica dependa del medio intelectual de Weimar. Sin embargo, existen buenas
razones para rechazar la sugerencia de una fuerte conexin entre las circunstancias so-
cioideolgicas de la joven Repblica de Weimar y la introduccin de una mecnica
cuntica acausal. Es suficiente mencionar unas pocas razones:
1. Mientras que los fsicos discutan a menudo la cuestin sobre la (a)causalidad y
otros problemas relacionados del Zeitgeist en seminarios y artculos dirigidos a
audiencias generales, estos temas casi nunca se mencionaban en artculos cien
tficos o conferencias ante un pblico cientfico.
2. Hasta donde los fsicos se adaptaron al Zeitgeist, la adaptacin se refera a los va
lores de la ciencia, no a su contenido.
3. Muchos de los fsicos tenan buenas razones cientficas para rechazar la causali
dad detallada y no hizo falta que se convirtieran. En cualquier caso, slo una
proporcin muy pequea de los fsicos alemanes parece haber rechazado la cau
salidad antes de 1925-1926.
4. Sommerfeld, Einstein, Born, Planck y otros fsicos destacados no cedieron ante
el Zeitgeist, sino que lo criticaron explcitamente.
5. El reconocimiento de algn tipo de crisis en fsica atmica era generalizado al
rededor de 1924, sobre todo debido a ciertas anomalas que la teora atmica
existente no poda explicar. Bohr y algunos otros fsicos sugirieron vagamente
que habra que abandonar la conservacin de la energa y la descripcin espa
cio-temporal (vase el captulo 11).
6. La primera teora acausal en fsica atmica, la teora de la radiacin de Bohr-
K ramer-Slater de 1924, no tuvo una recepcin uniformemente positiva entre los
fsicos alemanes, al contrario de lo que uno esperara de acuerdo con la tesis del
Zeitgeist. Y los que s aceptaron la teora estaban ms impresionados por sus
promesas cientficas que por su correccin ideolgica. El elemento de acausali-
dad de la teora no se consideraba su caracterstica ms interesante. Adems, la
teora tena su origen en Copenhague, con un clima cultural muy diferente del
de la Alemania de Weimar, y fue propuesta por un dans, un holands y un es
tadounidense.
7. Entre los pioneros de la mecnica cuntica acausal estaban Bohr, Pauli y Dirac,
ninguno de los cuales estaba influido por el Zeitgeist de Weimar. Los jvenes f
sicos alemanes que crearon la mecnica cuntica estaban ms interesados en sus
carreras cientficas que en tendencias culturales, e intentaban deliberadamente
aislarse de lo que suceda en la sociedad.
En conclusin, existan buenas razones -tanto internas como externas- para que la
mecnica cuntica se originara en Alemania. En lo que yo puedo juzgar, la adaptacin
al Zeitgeist de Weimar no fe de particular importancia.
CAPTULO 11
Saltos cunticos
Anmalas cunticas
Como Bohr bien saba, la teora cuntica delos tomos de 1913 fue meramente ei ini-
ci de un programa de investigacin que le llevara a l y a sus colegas a un territorio
desconocido; de ningn modo se consideraba una teora terminada. Durante los aos
de la guerra, la teora se extendi y modific, principalmente por Bohr y un grupo de
fsicos alemanes, pero tambin - a pesar de las divisiones causadas por la guerra- por
colegas britnicos, holandeses y japoneses. La ms importante de las primeras genera-
lizaciones fue el resultado de un trabajo de Sommerfeid en Mnich, quien rpida-
mente se estableci como una autoridad en teora atmica y logr un estatus supera-
do slo por el de Bohr. El magistral y comprehensivo libro de texto de Sommerfel
sobre teora atmica, Atombau und spektrallinien, basado en cursos impartidos en la
Universidad de Mnich en 1916-1917, se public por primera vez en 1919. Durante los
siguientes aos, se publicaron siete nuevas ediciones y se convirti en la Biblia de la
teora atmica para la generacin de fsicos de posguerra. En 1923 la tercera edicin
alemana se tradujo al ingls como Atomic Structure and spectral ' .
Sommerfeld, educado en matemticas puras y experto en aplicar modelos mate-
mticos avanzados a problemas fsicos, desarroll la sencilla teora de Bohr basndola
en un uso extensivo de integrales de accin. De acuerdo a Sommerfeld, la descripcin
dinmica de sistemas atmicos con varios grados de libertad se basaba en condiciones
cunticas del tipo / = nh, siendo las q y las p coordenadas generalizadas de pos-
cin y momento, respectivamente, y los n nmeros cunticos integrales. El tomo de
Sommerfeld de 1916 estaba caracterizado por slo dos nmeros cunticos, el principal
n y el azimutal k, y pronto se extendi con un nmero cuntico magntico m. Util-
zando esta tcnica, Sommerfeld fue capaz de reproducir la frmula de Bohr para los
niveles de energa del tomo de hidrgeno y de extenderla al caso relativista de estruc-
tura fina, un gran xito de la antigua teora cuntica. El formalismo de Mnich tam
Saltos cunticos 151
bin inclua el uso de los mtodos de variables de ac^n-nguo conocidos en mec-
nica celeste pero, hasta entonces, raras veces utilizados en fsica. Mediante estos mto-
dos, en 1916 el fsico ruso Paul Epsten (que viva en Mnich, donde se le intern como
extranjero enemigo) y el astrnomo Karl Schwarzschild proporcionaron clculos deta-
liados independientes del efecto Stark de acuerdo con los experimentos. La separacin
de las lneas espectrales en campos elctricos intensos, descubierta por J ohannes Stark
en 1913, desafiaba una explicacin clsica pero sus rasgos generales se podan enten-
der sobre la base de la teora de Bohr. Los primeros trabajos sobre el efecto Stark, -
cluyendo una teora que Bohr propuso en 1914, resultaron en un acuerdo solamente
cualitativo. Lpstein conclua en 1916 que sus nuevos resultados probaban lo correcto
del modelo atmico de Bohr con tal sorprendente evidencia que hasta nuestros col-
gas conservadores no pueden negar su pertinencia (J ammer 1966, p. 108). En el mis-
mo ao, Sommerfeld y Peter Debye, de manera independiente tambin, explicaron el
desdoblamiento Zeeman sencillo en trpletes.
La herramienta favorita de Bohr en teora atmica no eran las integrales de accin
como las de Sommerfeld, sino el principio de correspondencia, que utiliz vagamente
en 1913 y perfeccion en una importante memoria en 1918. Este ^i nci pi o se convir-
ti en la piedra de toque de la primera escuela de teora cuntica de Bohr y una im-
portante gua conceptual para la construccin de nueva mecnica cuntica. La esen-
ca del principio de correspondencia, segn Bohr lo entenda sobre 1920, era la
siguiente: en el lmite de nmero cunticos grandes (n n - m, m n), las trans-
ciones a estados estacionarios no muy distintos del inicial resultaran en frecuencias
casi idnticas de las que se esperaran clsicamente, es decir, a partir de la electrodin-
mica maxwelliana. Esto simplemente se segua de la teora cuntica del tomo de Bohr
y no era el contenido del principio de correspondencia en su sentido ms amplio.
Bohr se dio cuenta de que la teora cuntica original era incompleta en el sentido
de que, aunque prescriba frecuencias, no tena nada que decir acerca de intensidades
y polarizacin. Esta era una seria deficiencia, ya que para comparar un espectro deri-
vado tericamente con uno obtenido experimentalmente, las intensidades deben ser
conocidas. Bohr extendi, por tanto, el principio para cubrir tambin una correspon-
dencia con las intensidades clsicas, en concreto, requiriendo una correspondencia en-
tre los cuadrados de los coeficientes de Fourier del momento dipolar (la medida clsi-
ca de la intensidad) y los coeficientes de probabilidad de transicin introducidos por
Einstein en su teora de la radiacin de 1916-1917. En 1918 Bohr escribi, podemos
esperar que tambin para pequehos valores de n la amplitud de las vibraciones arm-
nicas correspondientes a un valor dado de T [siendo n n - t ] proporcionaran de al-
guna manera una medida para la probabilidad de una transicin emrc dos estados
para los que n - ti es igual a T (Darrigol 1992, p. 126).
Como importante consecuencia del principio de correspondencia, si una compo-
nente armnica particular es cero, la probabilidad de transicin ser tambin cero; es
decir, la transicin estar prohibida. De esta manera, Bohr y sus asistentes aplicaron
el principio de correspondencia para estimar intensidades de lneas espectrales y para
152 Generaciones cunticas
deducir regla$ de seleccin. Por ejemplo, mientras que el fsico polaco Adalbert Rub-
nowicz, un asistente de Sommerfeld, haba deducido la regla de seleccin Ak = o, 1
para el nmero cuntico azimutal, Bohr razon a partir de su principio de correspon-
dencia que las transiciones Ak = o no podan ocurrir. La evidencia espectroscpica
mostr que el resultado de Bohr era el correcto. Una de las primeras y ms impresio-
nantes aplicaciones del principio de correspondencia e debida a Hendrick A. Kra-
mers, un joven holands que estudiaba bajo la direccin de Bohr en Copenhague. En
su tesis doctoral de 919 , Kramers calcul en detalle las intensidades y polarizaciones
de las lneas espectrales del hidrgeno, incluyendo los efectos Zeeman y Stark. Sus re-
sultados estaban en buen acuerdo, aunque no perfecto, con los datos experimentales.
El principio de correspondencia era fundamentalmente un invento de Bohr y fue
recibido con bastante escepticismo en Alemania, donde los principios cunticos ms
formales y los procedimientos deductivos de Sommerfeld se consideraban ms pro-
metedores. Para Sommerfeld, el principio de correspondencia tena demasiado carc-
ter de varita mgica, como lo denomin en la primera edicin de su Atombau. En
935 , Kramer recordaba cmo muchos fsicos perciban en uso semiintuitivo del prin-
cipio: En un inicio, el principio de correspondencia les pareca a los fsicos una vari-
ta mgica algo mstica, que no funcionaba fuera de Copenhague (Kragh 1979, p. 156).
La magia de Bohr era particularmente fuerte, y particularmente confusa, en su uso del
principio de correspondencia en su segunda teora atmica de 192 92 - , en la cual
intent explicar la estructura atmica de todos los elementos de la tabla peridica. To-
mando eclcticamente de una mezcla de espectroscopia de rayos X, datos qumicos, ar-
gumentos de correspondencia y vagos principios de simetra, Bohr construy modelos
atmicos de dos nmeros (n, k) desde el hidrgeno hasta el uranio. Hasta lleg a deri-
var la electrnica para el hipottico elemento de nmero atmico 118,
prediciendo que pertenecera a la categora de los gases inertes. Al contrario de su ima-
gen de 1913, los electrones se movan ahora en elipses keplerianas y durante sus rbi-
tas penetraban la regin de electrones internos, causando con ello un acoplamiento de
los electrones en revolucin. Bohr proporcion una exposicin global de su teora du-
rante un encuentro en Gotinga en 1922. Su estilo y manera de pensar -quiz ms que
la teora misma- impresion profundamente a los participantes, entre los que se en-
contraba la mayor parte de la elite de fsica atmica alemana. Varios de los jvenes f-
sicos se fueron de su primer encuentro con el maestro de la brujera atmica conven-
cidos del gran valor del principio de correspondencia.
Aunque la teora del sistema peridico de Bohr fuera pronto superada por teoras
mejores, por primera vez proporcion una explicacin razonablemente satisfactoria de
la estructura atmica de todos los elementos qumicos. En particular, Bohr argumen-
t que los elementos de la clase de las tierras raras se caracterizaban por una acumula-
cin gradual en el nivel n = 4, desde 3x 6 electrones en el lantano hasta 4x 8 electro-
nes en el lutecio, con la implicacin de que el elemento desconocido de nmero
atmico 72 estara relacionado qumicamente con el circonio y no sera una tierra rara.
La prediccin de Bohr se verific a finales de 1922, cuando el elemento 72 (el hafnio)
Saltos cunticos 153
se descubri en minerales de circonio. Aunque la prediccin no se deduca de la teora
de Bohr sin ambigedades, el descubrimiento se consider con generalidad una br~
liante confirmacin de esta teora en particular y de la teora cuntica de los tomos en
general. Como se mencion en el captulo 10, el descubrimiento condujo a un proion-
gado conflicto de prioridades.
Para cada xito de la teora de Bohr-Sommerfeld, exista un fracaso o una anoma-
la. El tomo de hidrgeno (y otros sistemas atmicos de un electrn) quedaba -
llantemente explicado por la teora, pero hasta el segundo tomo ms sencillo, el helio,
result ser un problema. Entre 1918 y 1922, Bohr y Kramers en Copenhague, Edwin
Kemble y J ohn van Vleck en Harvard, Alfred Land en Frankfurt am Main y J ames
Prancky Fritz Reiche en Berln investigaron el espectro del helio con las herramientas
disponibles de la teora cuntica. Utilizaron distintos mtodos y estrategias, pero el re-
sultado global fue uniformemente decepcionante: aunque las predicciones de la teora
cuntica no eran totalmente distintas de lo medido, las discrepancias eran lo suficien-
temente patentes como para que la mayora de los expertos estuviera de acuerdo con
la conclusin de Van Vleck en 1922, alguna modificacin radical de la teora cuntica
' de la estructura atmica parece necesaria (Kragh 1979, p. 132). Esto
qued incluso ms claro en 1923, cuando Born y Heisenberg presentaron un anlisis
detallado y sistemtico del tomo de helio y concluyeron que el espectro obtenido di-
feria del observado. Esto era, como Born escriba a Bohr, una catstrofe (f)arrigol 1992,
p. 177). El efecto Zeeman anmalo en los tomos con muchos electrones no era me-
nos catastrfico. Durante 1920-1924, muchos fsicos atacaron el problema, incluyendo
a Land, quien pudo proporcionar una explicacin fenomenolgica de la observada se-
paracin de las lneas espectrales. Sin embargo, ni Sommerfeld, Pauli, Heisenberg ni
otros fsicos que se ocuparon del problema podan justificar sus resultados en trmi-
nos de la teora cuntica. Es una gran desgracia lo de la teora del efecto Zeeman
anmalo, escribi Pauli a Sommerfeld el 19 de julio de 1923. Aadi que la desgra-
cia involucraba a todos los tomos que contengan ms de un electrn (Mehra y Re-
chenberg 1922, pp. 1, 502).
De hecho, la desgracia no estaba limitada a los tomos con ms de un electrn. Has-
ta sistemas con un solo electrn daban problemas, aunque esto se admita con ms re-
ticencias por parte de los fsicos que queran creer que la teora de los tomos de hi-
drgeno estaba en perfecta forma. En 1921-1923 el in de la molcula de hidrgeno
H^) fue investigado por Pauli e, independientemente, por Karl F. Nessen en los Pa-
ses Bajos. La energa de ionizacin calculada no concordaba con los experimentos que
se realizaron poco despus, tra anomala fne el descubrimiento de tto ldenberg
en 1922, en la Universidad de Mnich, de que las lneas del hidrgeno exhiban un
efecto Zeeman anmalo en bajos campos magnticos (al contrario del efecto Zeeman
normal en campos ms elevados). De acuerdo a la teora de Bohr-Sommerfeld, este
efecto, denominado de Paschen-Back (por Friedrch Paschen y F.rnst Back, quienes lo
en 1912) no debera ocurrir en el hidrgeno. En 1924 se lleg a la con-
clusin de que la teora cuntica no poda describir el caso de un electrn movindo
154 Generaciones cunticas
se en campos cruzados magntico$ y elctricos. Adems, el enlace covalente entre, por
ejemplo, dos tomos de hidrgeno, se segua sin expiicar; en general, la teora cunt-
ca de los fsicos tena poco que ofrecer a los qumicos. A finales de 1924, Robert Mulli-
ken conclua a partir de su estudio de los espectros moleculares que el estado ms bajo
del oscilador armnico no era cero, sino que estaba dado por 1/2 hv. La existencia de
una energa del punto cero estaba de acuerdo con la malograda teora de Planck de
191 f, pero no con los desarrollos posteriores. 1 problema era que de acuerdo con la
teora de Bohr-Sommerfeld, no debera haber una energa del punto cero, al contrario
del dscubrimiento de Mulliken. Finalmente, entre 1921 y 1924 se estableci experi-
mentalmente que los electrones lentos penetran libremente un gas de argn a pesar de
los firertes campos de fuerzas interatmicas. Este efecto, denominado de l^amsauer,
descubierto (entre otros) por el fsico de Heidelberg Cari Ramsauer, se reconoci como
un fenmeno cuntico de algn tipo, pero no se pudo explicar. Existan por tanto mu-
chos experimentos relevantes y hechos que la teora de Eohr-Sommerfeld era incapaz
de explicar y, en este sentido, eran anomalas. Sin embargo, mayora de ellos no se
consideraban problemas muy serios y resultaron ser de importancia limitada en el pro-
ceso que cre la crisis cuntica en 1924, aproximadamente, ?or ejemplo, la mayora de
los fisicos ignoraron o minimizaron la incapacidad de explicacin de la teora para dar
cuenta de las valencias, e incluso la anomala del in de la molcula de hidrgeno no
se consideraba un problema principal de la misma naturaleza que el tomo de helio y
el efecto Zeeman anmalo.
En 1924, la acumulacin de anomalas experimentales, junto con una falta de satis-
faccin generalizada con la estructura lgica y conceptual de la teora cuntica existen-
te, llegaron a crear una situacin de crisis en la pequea comunidad de fsicos atmicos.
Varios fsicos concluyeron que teora de Bohr-Sommerfeld era irremediablemente
errnea y deba reemplazarse con alguna otra teora. Por otro lado, dados sus muchos
xitos, la vieja teora atmica difcilmente poda estar completamente equivocada )'
se esperaba generalmente que estuviera relacionada con la nueva teora cuntica me-
diante algn tipo de principio de correspondencia. Max Born crea en 1923 que todo
el sistema de conceptos de la fsica debe reconstruir.se desde abajo hasta arriba (For-
man 1968, p. 159). Fue tambin Born el que acu el trmino mecnica cuntica en
un artculo de 1924, en el que se ocupaba de la problemtica traduccin de las frmu-
las clsicas a sus anlogos en la teora cuntica mediante el principio de correspon-
dencia. Se reconoca lo inadecuado de la teora de Bohr-Sommerfeld y se sealaba un
nombre -mecnica cuntica- para su sucesora. Por desgracia, ninguno saba el aspee-
to que tendra esta futura mecnica cuntica.
La primera teora cuntica se cultivaba en tres centros de investigacin en particu-
lar. En Mnich, Sommerfeld estableci su importante escuela con cientficos como
Epstein, Rubinowicz, Cregor Wentzel y Wilhelm Lenz entre sus colaboradores. Born se
empez a interesar en teora atmica relativamente tarde, slo en 1921 tras haber lie-
gado a ser catedrtico en Cotinga; con asistentes como Pauli, Friedrich Hund y Pascual
lordan, hizo de Gotinga un centro mundial de la teora cuntica. Existan estrechas co-
Saltos cunticos 155
TABLA 11.1
Fsicos visitantes extranjeros en Copenhague, 1919-1930
Nombre Aos Edad Pas
H. Casimir 1929,1930 20 Pases Bajos
C. Darwin 1927 40 Gran Bretaa
D. Dennison 1924-1926, 1927 24 EEUU
P. Dirac 1926-1927 24 Gran Bretaa
R. Fowler 1925 36 Gran Bretaa
J. Franck 1921 39 Alemania
E. Fues 1927 34 Alemania
G. Gamow 1928-1929,1930 24 URSS
S. Goudsmit 1926, 1927 24 Pases Bajos
D. Hartree 1928 31 Gran Bretaa
W. Heisenberg 1924-1925,1926-1927 22 Alemania
W. Heitler 1926 22 Alemania
G. Hevesy 1920-1926 35 Hungra
E. Hckel 1929 33 Alemania
F. Hund 1926-1927 30 Alemania
P. J ordan 1927 25 Alemania
O. Klein 1918-1922,1926-1931 24 Suecia
H. K ramers 1916-1926 22 Pases Bajos
L. L andau 1930 22 URSS
A. Land 1920 32 Alemania
N. Mott 1928 23 Gran Bretaa
Y. Nishina 1923-1928 33 J apn
W. Pauli 1922-1923 22 Austria
L. Pauling 1927 26 EEUU
S. Rosseland 1920-1924, 1926-1927 26 Noruega
A. Rubinowicz 1920,1922 31 Polonia
J. Slater 1923-1924 23 EEUU
L. Thomas 1925-1926 22 Gran Bretaa
G. Uhlenbeck 1927 30 Pases Bajos
H. Urey 1923-1924 30 EEUU
I. Waller 1925-1926,1927,1928 27 Suecia
Nota: Esta lista no es completa. La edad se refiere a la edad del fsico en su primera visita. Todos los f
sicos visitantes trabajaban con Bohr en la Universidad de Copenhague, desde 1921 en el I nstituto de F
sica Terica de Bohr. Los 63 fsicos visitantes por al menos un mes entre 1920 y 1930 eran de 17 pases,
siendo el mayor nmero de visitantes de los Estados Unidos (14), Alemania (10), J apn (7), Inglaterra
(6) y los Pases Bajos (6). Fuente: Robertson 1979.
156 Generaciones cunticas
nexiones entre los dos centros alemanes, un ejemplo de lo cual eran Paul y Heisen-
berg, estudiantes de Sommerfeld, que llegaron a Gotinga desde Mnich. Fue Bohr en
Copenhague, sin embargo, la fuerza dominante en la primera fase de la teora atmi-
ca. Un nuevo institut(-) universitario de fsica terica, conocido generalmente como el
I nstituto de Bohr se fund en 1921 y atrajo a un gran nmero de visitantes de todo
el mundo. Tanto antes como despus de la mecnica cuntica, se reconoca que el ins-
tituto de Bohr era la meca de la teora atmica (tabla 11.1).
La mecnica cntica de Heisenberg
1 camino hacia la mecnica cuntica pasaba por la teora de la radiacin, e inclua
como un importante componente los intentos de construir teoras mecnico-cunticas de
la dispersin basadas en ecuaciones en diferencias, en vez de diferenciales. Este trabajo lo
llevaban a cabo Born y sus colaboradores en Gotinga, y tambin en Copenhague, donde
Kramers haba estado profundamente ocupado con el problema de la dispersin. En oto-
o de 1924, Kramers y Heisenberg publicaron una importante teora de la dispersin que,
en retrospectiva, puede considerarse el primer paso decisivo hacia la nueva mecnica
cuntica. El problema de la radiacin se haba convertido por aquel entonces en uno agu-
do, especialmente como resultado del descubrimiento por parte de Arthur Compton en
1923 de que los pulsos de rayos X monocromticos actan como partculas con momen-
tos y energa de acuerdo con vieja hiptesis cuntica para la (uz (p = h v / c y E = hv, sien-
do V la frecuencia). Una conclusin similar se obtuvo independientemente por Debye en
Zrich. El importante descubrimiento de Compton caus gran preocupacin en Copen-
hague, donde Bohr se resista firmemente al cuanto de luz, o la interpretacin fotnica.
Como alternativa, Bohr y Kramers desarrollaron una idea de J ohn Slater en una teora de
radiacin no fotnica. La teoria Bohr-Kramers-Slater de 974 estaba basada en la nocin
de osciladores virtuales y la suposicin de que energa se conservaba slo estadstica-
mente en l as' ' entre tomos y radiacin. Bohr y sus colaboradores abandona-
ron no slo la conservacin de la energa estricta, sino que tambin argumentaron que los
procesos radiactivos no se podian describir causalmente en tiempo y espacio. Aunque la
controvertida teora Bohr-Kramers-Slater tuvo una corta vida -qued abandonada cuan-
do Walther Bothe y Hans Geiger mostraron en primavera de 1925 que no se correspon-
da con los experimentos- fue muy influyente y gui a Heisenberg en su pensamiento pos-
terior. Bohr acept la refutacin experimental, pero el fotn.
Bohr, Kramers, Heisenberg y Pauli discutieron la creciente crisis en la teora cun-
tica en un encuentro en Copenhague en marz de 1925. Unos meses despus, de vuel-
ta a Gotinga, Heisenberg encontr una manera de formular una teora cuntica abs-
tracta que prometa ser fundamental, lgicamente consistente y libre de las dificultades
de la teora de Bohr-Sommerfeld. El tema conceptual conductor de la nueva teora era,
como Heisenberg escribi en su breve resumen de su seminal articulo en Zeitschriftfr
Physik el 18 de septiembre de 1925, la bsqueda de un firndamento para una mec-
nica cuntica terica fondada exclusivamente en relaciones entre cantidades que son
Saltos cunticos 157
en principio observables. Ms adelante en el artculo, elabor este punto: Parece sen-
sato descartar toda esperanza de observar cantidades hasta ahora inobservables, como
posicin y el periodo del electrn [...] En vez de eso, parece ms razonable intentar
establecer una mecnica cuntica terica, anloga a la mecnica clsica, pero en la cual
slo aparezcan relaciones entre cantidades observables. El criterio positivista de ob-
servabilidad era la base filosfica de la teora, pero no se trataba de un cimiento parti-
cularmente nuevo o controvertido. La idea de que la teora cuntica debera construir-
se sobre cantidades observables, y de que por tanto haba que rechazar las rbitas
electrnicas, fue entonces ampliamente discutida, especialmente por parte de Pauli y
Born. Ya en 1919, en conexin con una critica de la teora unificada de gravitacin y
electromagnetismo de Weyl, Pauli haba enfatizado que slo las cantidades observables
deberan figurar en teoras fsicas. En primavera de 1925, Born y J ordn repitieron el
mismo mensaje en un contexto mecnico-cuntico, llamndolo un principio funda-
mental de gran importancia y fertilidad. De todos modos, no exista un camino claro
desde el principio de observabihdad a mecnica cuntica, las races de la cual se pue-
den encontrar sobre todo en el sofisticado uso por parte de Heisenberg del principio
de correspondencia de Bohr y su intensa interaccin intelectual con Pauli.
Para proporcionar una imagen tan slo aproximada del razonamiento de Heisen-
berg, consideremos coordenada de posicin de un electrn en un tomo, x(n,t),
donde n puede denotar la energa. El electrn puede realizar un movimiento peridi-
co con frecuencia c(n). Aunque x(n,t) no es una cantidad observable, se puede escr-
bir como.una serie de Pourier, y los trminos de sta pueden relacionarse con obser-
vables; es decir, se puede escribir como ) exp[iaaj()j, donde el sumatorio es
sobre los valores enteros de a. La expresin se caracteriza por un juego doble de indi-
ces, n y a, y Heisenberg sugiri que el trmino clsico () exp[iaj()f] corresponda
al trmino cuntico a{n, n - a ) exp[ij(tt, n - a)]. La nueva magnitud era una matriz o
tabla de smbolos que dependa de la transicin entre los dos estados cunticos n y n -
Heisenberg encontr que la multiplicacin de dos tablas cunticas de este tipo, xey, no
satisfaca la ley conmutativa, es decir, que xy era distinto de yx. ste era un resultado mis-
terioso, y al principio Heisenberg lo consider ms desconcertante que importante.
La nueva reinterpretacin (Umdeutung) de la mecnica por parte de Heisenberg era
altamente abstracta y no se entenda fcilmente, ni tan siquiera por el mismo Heisenberg.
La teora conduca a algunos resultados fsicos, aunque al principio no fueran muy im-
presionantes. Heisenberg planeaba al principio aplicar su teora al tomo de hidrgeno,
pero descubri que incluso este sencillo caso era demasiado complicado para resolver. Por
o tanto se centr en el caso menos realista, pero sin ser trivial, del oscilador inarmnico,
que consigui tratar satisfactoriamente. Al mismo tiempo, pudo ofrecer una justificacin
de la condicin de frecuencia de Bohr (E - E = hv Vlas condiciones de cuantizacin
' n m nm' '
de Bohr-Sommerfeld. Para el oscilador armnico, encontr el espectro de energas En =
n + 1/2) hv derivando as energa del punto cero que haba recibido un reciente apoyo
de la espectroscopia molecular. En Gotinga, Born pronto se dio cuenta de la importancia de
a teora de Heisenberg, cual examin y extendi en un artculo escrito con J ordn. Bohr
158 Generaciones cunticas
se dio cuenta de que la multiplicacin simblica no conmutativa de Heisenberg se poda
escribir utilizando el clculo matricial y que las variables mecnico-cunticas eran matri
ces. Sobre esta base, Born y J ordn probaron la relacin fundamental de conmutacin en
tre momento y posicin: pq - qp = (hl2t t ) 1, siendo 1la matriz unidad. Con el conoci
miento de que el clculo matricial estaba diseado para la mecnica cuntica, las cosas
progresaron rpidamente. La teora de Heisenberg qued establecida sobre una firme
base en noviembre de 1925 con el famoso artculo de los tres hombres (Dreimannerar-
beit) de Born, Heisenberg y J ordn. Sin utilizar (o sin tener idea de) matrices, la teora
tambin fue desarrollada por un tal Paul Dirac de 23 aos en la Universidad de Cam
bridge. En el otoo de 1925, Dirac tena preparada su propia versin de la mecnica cun
tica, construida sobre una traduccin de los productos de Heisenberg de dos cantidades
cunticas ( x y - y x ) a los corchetes de Poisson que se conocan de la dinmica clsica. Mu
chos de los resultados que Born, Heisenberg y J ordn hallaron fueron obtenidos inde
pendientemente por Dirac, cuya versin algebraica de la mecnica cuntica sera conoci
da como el lgebra de nmeros q.
Fuera cual fuera la versin, la nueva mecnica cuntica era ms impresionante des
de un punto de vista matemtico que desde uno emprico. Muchos fsicos eran escpti
cos por la falta de visibilidad de la teora y su poco familiar formalismo matemtico.
Queran ver si la teora tambin era empricamente fructfera y podra considerar siste
mas fsicos simples que ocurrieran de verdad en la naturaleza. Un requerimiento mni
mo era que pudiera reproducir el espectro del hidrgeno de acuerdo con la vieja teora
de Bohr. Pauli y Dirac trataron independientemente el tomo de hidrgeno no relati
vista de acuerdo a la mecnica cuntica y mostraron a principios de 1926 que propor
cionaba los resultados correctos. Por aquel entonces, la hiptesis del spn electrnico
haba sido introducida a partir de evidencia experimental de los fsicos holandeses Sa
muel Goudsmit y George Uhlenbeck. Este extremadamente importante descubrimien
to no fue bien recibido en absoluto por los creadores de la mecnica cuntica. Al prin
cipio Bohr y Pauli rechazaron la idea del espn del electrn, entre otras razones porque
pareca inconsistente con la estructura fina del hidrgeno. En cambio, un anlisis mas
detallado demostr que no exista conflicto entre el espn y la mecnica cuntica, y en
la primavera de 1926 Heisenberg y J ordn utilizaron una forma simple de la mecnica
cuntica del espn para derivar la estructura fina del hidrgeno en aproximado acuerdo
con la frmula de Sommerfeld. Esto fue satisfactorio, y fue incluso ms satisfactorio que
tambin obtuvieran con xito una explicacin del efecto Zeeman anmalo, el viejo
enigma que la primera teora cuntica haba arrastrado. Sin embargo, stas eran slo re
producciones de resultados que ya se conocan. Hasta el momento, la mecnica cunti
ca no haba producido ni una sola prediccin de un fenmeno nuevo.
La ecuacin de Schrdinger
El austraco Erwin Schrdinger, catedrtico de fsica en la Universidad de Zurich.
no perteneca a la tradicin de Copenhague-Gotinga-Mnich. Haba trabajado en va
Saltos cunticos 159
rios campos, incluyendo radiactividad, relatividad general, termodinmica y teora de
los gases, pero no haba mostrado mucho inters por la espectroscopia ni la teora at-
mica. Cuando empez a desarrollar la mecnica ondulatoria, conoca la nueva teora
de Heisenberg, pero era una teora que no le resultaba atractiva y que no le inspiraba.
Por el contrario, como escribi en uno de sus artculos de 1926 sobre mecnica ond-
latoria, no tena ninguna conciencia en absoluto de una relacin gentica con Hei-
senberg. Naturalmente, conoca su teora, pero por los mtodos de lgebra trascen-
dental que, para m, parecan muy difciles y por la falta de claridad de visualizacin
[Anschaulichkeit], me senta desanimado con respecto a ella, por no decir repelido
Moore 989 , p. 205). Comparado con Heisenberg, Dirac, J ordn y Pauli, Erwin Schr-
dinger no era slo conservador, sino que, a sus 39 aos, tambin era mayor. Pero no
file un caso sin remedio, como quedara claro.
En 1925, mientras trabajaba en la teora de los gases, Schrdinger estudi el traba-
io de un fsico francs relativamente desconocido, Louis de Broglie, quien sugiri en su
tesis de 1924 una profunda dualidad entre materia y ondas. En un intento de unir la
teora cuntica y la relatividad, De Broglie propuso combinar las dos frmulas de En-
stein de 1905 para la energa de los cuantos de luz y de materia mediante la sencilla
pero especulativa relacin hv = me2. Es decir, de acuerdo a De Broglie, a una partcula
de masa m se le podra asignar una frecuencia y se podra caracterizar con una onda
de fase. De Broglie utiliz su idea para proponer una interpretacin ondulatoria de la
condicin de cuantizacin de Sommerfeld y )redecir que un haz de electrones mo-
vindose con momento p exhibira una naturaleza ondulatoria con una longitud de
onda dada por X = h/p. Este resultado, vlido para todo tipo de partculas y derivado
ulteriormente a partir de la mecnica cuntica define la famosa longitud de onda de
De Broglie. La teora no fue recibida favorablemente y fue ignorada por la mayor par-
te de los fsicos ftrera de Pars. La fsica terica francesa tena una pobre reputacin en-
tre los fsicos atmicos y no se esperaba que nada interesante pudiera venir de Pars. El
boicot oficial francs a la fsica alemana no hizo que las cosas fueran ms fciles para
que se apreciara un destello del genio de Pars. Sin embargo, Einstein encontr algunas
de las ideas de De Broglie tiles para su propio trabajo sobre la teora cuntica de ga-
ses (estadstica de Bose-Einstein) y, a travs de Einstein, feron asumidas por Schr-
dinger, estando este ltimo tambin interesado principalmente en la teora de De Bro-
glie en conexin con la teora de gases, pero que a finales de 1925 se concentr en una
nueva teora ondulatoria de los tomos inspirada por el dualismo onda-partcula de
De Broglie. El resultado fue una ecuacin ondulatoria para el tomo del hidrgeno
que, al resolverse, proporcionara los autovalores de la energa: es decir, el espectro. Esta
primera ecuacin de Schrdinger era, de acuerdo con la teora de De Broglie, total-
mente relativista y, por lo tanto, se esperaba que proporcionara la frmula de estruc-
tura fina de Somnrerfeld. Cuando Schrdinger consigui resolver finalmente la ecua-
cin, encontr sin embargo que, aunque s que proporcionaba una frmula para la
estructura fina, no reproduca el espectro correcto. Algo haba ido mal, y Schrdinger
decidi publicar slo la aproximacin no relativista y la frmula de Bohr resultante.
160 Generaciones cunticas
El trabajo de Schrdinger sobre mecnica ondulatoria apareci en cuatro largos ar
tculos en Annalen der Physik en la primavera y verano de 1926, bajo el ttulo comn
La cuantizacin como un problema de autovalores. El fsico austraco introdujo su
ecuacin ondulatoria fundamental de distintas maneras, ninguna de las cuales refleja
ba la ruta que originalmente le haba conducido a la ecuacin. Lo importante era la
misma ecuacin para los autovalores de la energa, la cual escribi como A4* +
8iT2m / / j 2( - V) - 0 para una partcula sometida a una fuerza con energa potencial V.
Para el tomo de hidrgeno, V = -e^lr. Schrdinger hizo notar que la ecuacin se se
guira de la ecuacin de movimiento clsica E = p2l 2 m + V si el momento se reem
plazara por el operador diferencial hl2tt d/dx actuando sobre la funcin ondulatoria.
La cuantizacin no se introduca axiomticamente sino que, de algn modo, se expli
caba, requiriendo que la ecuacin de ondas que satisficiera la ecuacin fuera univalua-
da. Siguiendo la misma lnea, Schrdinger crey haber explicado los saltos cunticos
discontinuos de Bohr en trminos de la teora ondulatoria, una nocin que le disgus
taba profundamente. Es escasamente necesario sealar, recordaba a los lectores de
Annalen, cunto ms gratificante sera concebir una transicin cuntica como un in
tercambio de energa de un modo de vibracin a otro que la contemplara como un sal
to de electrones. La variacin de los modos de vibracin podra tratarse como un pro
ceso continuo en tiempo y espacio y que sera tan largo como lo que persistiera el proceso
de emisin (J ammer 1966, p. 261). De modo similar, en una carta a Lorentz, Schrdin
ger describi el modelo de emisin de luz de Bohr como monstruoso y realmente,
casi inconcebible. Estaba evidentemente emocionado de poderse librar de tales mons
truosidades: Estaba tan extremadamente feliz, primero, de haber llegado a una ima
gen en la cual por fin una cosa ux>tra realmente ocurre con la frecuencia que observa
mos en la luz emitida que, con el acelerado aliento de un fugitivo perseguido, me lanc
sobre este algo en la forma en la cual se me ofreci de la manera ms inmediata, que
era con las amplitudes subiendo y bajando peridicamente con las frecuencias del pul
so (MacK innon 1982, p. 234). En verano de 1926, Schrdinger introdujo el operador
energa E = -h/27ti d/dt y formul la ecuacin ondulatoria dependiente del tiempo
como /j/2tt dJj/rJt = Hij) o simplemente Hi\> = Ex\>, siendo 4 una funcin tanto de las
coordenadas del espacio como del tiempo y H el operador de Hamilton. Al mismo
tiempo, se dio cuenta de que la funcin de ondas tena que ser una funcin compleja
(en el sentido matemtico) y no, como haba credo antes, real.
La mecnica ondulatoria de Schrdinger presentaba grandes ventajas sobre los sis
temas de mecnica cuntica rivales. En particular, se construa con operaciones y con
ceptos matemticos bien conocidos en otras reas de la fsica terica y era por tanto
mucho ms fcil de utilizar en clculos prcticos. Los fsicos que no estaban bien fa
miliarizados con los mtodos matemticos podan consultarlos en Methods ofMathe-
matical Physics de Richard Courant y David Hilbert, que apareci en 1924 y result
cubrir justamente los mtodos que se necesitaban en la nueva mecnica cuntica. Ade
ms de facilitar los clculos, la mecnica ondulatoria era tambin menos abstracta que
la mecnica matricial y, de acuerdo a muchos fsicos, preferible desde un punto de vis
Saltos cunticos 161
ta conceptual. La mayora de los resultados derivados por Schrdinger eran un dupli-
cado de los resultados ya obtenidos, por lo general de una manera ms aparatosa, me-
diante mecnica cuntica. Por ejemplo, Schrdinger encontr que los autovalores del
oscilador armnico eran En={ n + \/2)hv, el mismo resultado que haba hallado Hei-
senberg. Cmo poda ser que la mecnica cuntica y la ondulatoria, dos teoras basa-
dos en conceptos naturales completamente distintos y utilizando herramientas matem-
ticas muy distintas, produjeran los mismos resultados cuando se aplicaban a sistemas
fsicos simples? Se sospechaba que las dos teoras eran equivalentes matemticamente
(pero no fsicamente) desde haca tiempo y, en la primavera de 1926, Schrdinger pro-
b que cualquier ecuacin mecnico-ondulatoria poda traducirse en una ecuacin
correspondiente en mecnica cuntica o matricial, y viceversa. Cari Eckart en Estados
Unidos proporcion una prueba de equivalencia similar de manera independiente, y
tambin Pauli, que no se molest en publicarla.
En cuanto a la cuestin de la naturaleza y signifacin de la funcin de onda, Schr-
dinger no era muy claro. Por un tiempo, quera entender las partculas como consis-
tentes en ondas, es decir, construir partculas solamente de paquetes de onda concen-
trados. Sin embargo, su modelo ondulatorio de la materi encontr dificultades y ms
adelante en 1926, Schrdinger sugiri que la funcin de ondas, a travs del producto
* (donde * es el complejo conjugado de ) era una suerte de firncin peso elctri-
ca, con la densidad de carga representada por . De acuerdo con esta imagen, el
electrn no era por tanto una partcula ocalizada con precisin, sino que estaba re-
partida por el espacio. Poco despus Born, en un estudio de procesos de colisin, sugi-
ri su famosa interpretacin probabilstica, segn la cual la de
que la partcula est en el estado 4 en el elemento de volumen dv. La interpretacin
de Born, rpidamente adoptada y desarrollada por Pauli, J ordn, Dirac y otros, fue de
gran importancia porque introdujo explcitamente un elemento de probabilidad irre-
ductible en la microfsica. Esto implicaba un cambio en el significado de las leyes na-
turales, pero no que las leyes causales no fireran ya fndamentales en fsica. Como for-
mul Born en su artculo del verano de 1926, el movimiento las partculas se pliega a
las leyes de la probabilidad, pero esta probabilidad se propaga de acuerdo a la ley de
causalidad (J ammer 1966, p. 285).
La mecnica ondulatoria de Schrdinger se recibi inicialmente con cierto escept-
cismo, y a veces incluso con hostilidad, entre los tericos cunticos en Cotinga y Co-
penhague. Tendan a considerar el nfasis en virtudes cisicas como la continuidad es-
pacio-temporal y la visualizacin como un paso retrgrado. Heisenberg inform a
Pauli que encontraba la teora de Schrdinger desagradable. pr otro lado, recono-
can la ftrerza del sistema de Schrdinger y, tras las pruebas de equivalencia, la mayo-
ra de ellos adoptaron una actitud pragmtica hacia las dos fornicaciones rivales de la
mecnica cuntica. La mayora de los fsicos utilizaba el lenguaje y matemticas de la me-
cnica ondulatoria, pero interpretaban la teora de Schrdinger de acuerdo con las
ideas de Bohr, Heisenberg y Born. Tras la interpretacin probabilstica de la mecnica
cuntica de Born, J a pregunta de cmo generalizar la interpretacin y ' con
162 Generaciones cunticas
la mecnica matricial pas a primer trmino. El paso esencial en este proceso, que lle
vara a un formalismo completamente general y unificado de la mecnica cuntica, fue
la teora de transformaciones desarrollada por Dirac y J ordn de manera indepen
diente a final de 1926. Con esta teora, la mecnica cuntica obtuvo una elegante es
tructura matemtica y la diferencia entre las formulaciones de Schrdinger y Heisen
berg pronto perdieron casi toda su significacin anterior.
I ncluso en este satisfactorio estado, y las mltiples aplicaciones exitosas de la me
cnica cuntica en la espectroscopia y en otras reas de la fsica, la teora no dejaba de
tener problemas. Estaba, por ejemplo, la cuestin de la relacin entre la relatividad y la
mecnica cuntica. En el caso de que la mecnica cuntica fuera realmente una teora
fundamental del microcosmos, debera ser consistente con la teora fundamental de los
cuerpos macroscpicos, la teora (especial) de la relatividad. Sin embargo era obvio
desde el principio que esto no era as. La ecuacin de Schrdinger es de segundo orden
en derivadas espaciales y de primero en la derivada temporal, en contradiccin con la
teora de la relatividad. No era demasiado difcil construir una ecuacin de ondas
cuntica relativista, como Schrdinger haba hecho en privado y como Oskar Klein,
Walter Gordon y varios fsicos hicieron en 1926-1927. Por desgracia, esta ecuacin, co
nocida como la ecuacin de K lein-Gordon, no proporcionaba la estructura fina del hi
drgeno correcta y result imposible de combinar con la teora del espn que Pauli ha
ba propuesto en 1927. La solucin apareci en enero de 1928, cuando Pauli public su
clsico artculo La teora cuntica del electrn, que inclua una ecuacin ondulato
ria relativista que incorporaba automticamente el espn correcto. La ecuacin de Di
rac era de la misma forma general que la de Schrdinger, Hi\ = ihl2i\ ck\)fc)t, pero la
funcin de Hamilton era de primer orden en 349/ x incluyendo matrices con cuatro fi
las y cuatro columnas; por tanto, la ecuacin ondulatoria de Dirac tena cuatro com
ponentes. Es notable que, sin introducir el espn del electrn al principio, la ecuacin
contena el espn correcto. La nueva teora se acept rpidamente cuando se vio que la
ecuacin de autovalores de Dirac para un tomo de hidrgeno proporcionaba exacta
mente la misma ecuacin para la energa que Sommerfeld haba derivado en 1916. La
ecuacin ondulatoria relativista de Dirac marc el final de la fase pionera y heroica de
la mecnica cuntica, y tambin marc el principio de una nueva fase. Pronto qued
claro que la ecuacin contena sorpresas, sutilezas y problemas que Dirac jams habra
imaginado al derivarla.
Difusin y recepciones
La mecnica cuntica se difundi rpidamente desde Gotinga y los otros centros
donde se haba construido originalmente la teora. La transmisin de nuevas ideas y
resultados tuvo lugar formalmente, a travs de revistas cientficas, adems de infor
malmente, a travs de conferencias e intercambio de cartas y manuscritos. La red in
formal organizada alrededor de Gotinga y Copenhague inclua slo a un pequeo gru
po de fsicos europeos, y contaban con la ventaja de unas comunicaciones rpidas
Saltos cunticos 163
frente a los que quedaban fiiera de ella. Desde el verano de 1925 a la primavera de 1926,
las publieaeiones sobre mecnica cuntica se dispararon; al principio, su nmero se
duplicaba cada dos meses. Entre julio de 1925 y marzo de 1927, se enviaron a las re-
vistas cientficas ms de 200 artculos sobre la nueva teora; el tiempo que mediaba en-
tre la recepcin de un manuscrito por los editores y la aparicin impresa era a men-
do muy corto: sirva como ilustracin el artculo de Dirac sobre el espectro del
hidrgeno que se recibi en los Proceedings of t he Poya Society el 22 de enero de 1926
y se public el 1de marzo de ese ao. I ncluso ms rpida fue la publicacin del artculo
de Born sobre problemas de colisin, en el que introdujo la interpretacin probabils-
tica. Zeitschriftfr Physik recibi el artculo el 25 de junio de 1926 y se public el 10 de
julio. Las velocidades de publicacin tenan una explicacin: de acuerdo con la polti-
ca de Zeitschrift, cualquier fsico reputado poda publicar su artculo sin necesidad
de arbitraje. Max Born era sin duda un fsico reputado. En el caso de los Proceedings,
un miembro plenario (fellow) de la Roya! Society poda proponer artculos de otra per-
sona y, de este modo, evitar la necesidad de rbitros. El artculo de Dirac le propues-
to por Ralph Fowler,fellow de la Royal Society.
La simple tarea de mantenerse al da con la literatura era difcil. Edward Condon re-
cordaba el ritmo al que se desarrollaba la mecnica cuntica en aquella poca: Las
grandes ideas aparecan tan rpido durante ese periodo (1926- 927) que uno sacaba
una impresin totalmente errnea del ritmo de progreso normal en fsica terica. Uno
sufra indigestin intelectual casi todo el tiempo ese ao, y era de lo ms desalentador
(Sopka 1988, p. 159). El clima era altamente competitivo y frecuentemente distintos f-
sicos publicaban los mismos resultados independientemente, o los fsicos tenan que
abandonar totalmente la idea de publicar sus resultados al ser superados por colegas
competidores. En este juego de publicaciones, los fsicos alemanes y sus aliados en Co-
penhague tenan la ventaja de un fcil y rpido acceso a resultados publicados y sin pu-
blicar. Los estadounidenses, en cambio, tenan normalmente que esperar al menos un
mes ms hasta que podan leer los artculos de las revistas de fsica alemanas. El esp-
ritu competitivo en mecnica cuntica de la poca qued expresado por J ohn Slater
quien, en una carta a Bohr en mayo de 1926, escriba algo amargamente sobre su frus-
tracin al verse superado en la carrera de las publicaciones: Es muy difcil trabajar
aqu en los Estados Unidos sobre cosas que estn cambiando tan rpido como sta
[mecnica cuntica], porque tardamos ms en or lo que se est haciendo, y cuando
por fin nos ponemos, es probable que alguien en Europa ya haya hecho lo mismo
(Kragh 1990, p. 21).
?auli se refiri una vez a la mecnica cuntica como Knabenphysik, fsica de chava-
les, porque muchos de los principales actores eran todava veinteaeros. Por ejemplo,
en septiembre de 1925 Heisenberg tena 23 aos, Pauli 25, J ordn 22 y Dirac acababa
de cumplir 22. Ms de la mitad de la primera generacin de fsicos cunticos, es decir,
los ochenta fsicos, ms o menos, que contribuan a mecnica cuntica en ese perio-
do, nacieron despus de 1895, y escriban aproximadamente el 65 por 100 de todos los
artculos. Muchos de estos brillantes fsicos pensaban, arrogantemente, que la mecni
164 Generaciones cunticas
ca cuntica les perteneca y que la mayor parte de los fsicos mayores eran simplemen-
te incapaces de dominar la teora. Era muy difcil no quedarse senil despus de haber
vivido treinta aos, recordaba Friedrich von Wezsacker, en 1932 un miembro de
veintids aos de la pandilla de fsicos de nueva generacin. Senta que la actitud ge-
neral era simplemente una actitud de [...] un inmenso Hochmut, un inmenso senf-
miento de superioridad, comparado con los viejos catedrticos de fsica terica, con to-
dos los fsicos experimentales, con todos los filsofos, los polticos y con todo tipo de
gente que pudieras encontrar en el mundo, porque nosotros habamos comprendido
el asunto y ellos no saban de qu hablbamos (Kragh 1996b, p. 89). Segn queda pa-
tente en la tabla 11.2, Alemania y sus pases colindantes dominaban la primera fase de
la mecnica cuntica. Fueran los fsicos cunticos alemanes o no, el lenguaje principal
de la mecnica cuntica era el alemn. La revista ms importante era Zeitschrift fr
Physik, en la cual muchos fsicos no alemanes publicaron sus resultados y que incluy
sesenta y ocho artculos sobre mecnica cuntica entre julio de 1925 y marzo de 1927.
Es tambin destacable la dbil posicin de Francia, donde la mecnica cuntica tan
TABLA 11.2
?ublicaciones y autores de mecnica cuntica, de julio 1925 a marzo 1927
Pas
Nmero de
autores
Artcidos escritos Artculos escritos
por ellos en el pas
Artculos
publicados en el
pas
Alemania 19 59,5 54 120
Suiza 5 17 ? 0
Austria 5 7 6 0
Dinamarca 4 7 17 1
Pases Bajos 2 4 5
Europa Central, total 35 94,5 103 13.7.
Francia 2 *12 12 14
Gran Bretaa 6 15 18 30
Estados Unidos 19 34,5 26 27
URSS 11 11 11 9
I talia 3 4 4 1
Suecia 2 6 5 0
Otros 3 5 3 0
Total 81 182 182 203
Nota: Las primeras dos columnas no se refieren a las nacionalidades de los autores sino dnde
permanecieron la mayora del tiempo en el periodo. El nmero de artculos de la columna 2 incluye
artculos y recensiones originales, pero no traducciones ni notas preliminares, que estn incluidas en la
columna 4. La columna 3 muestra el efecto de los visitantes extranjeros. Fuente: Basado en datos en
Kojevnikov y Novik 1989.
Saltos cunticos 165
slo se haba diseminado lentamente y sin producir contribuciones de gran importan-
cia. La nica aportacin francesa a la literatura de la mecnica cuntica de la poca fue
la de Louis de Broglie y Lon Brillouin.
Comparada con la teora de la relatividad, la mecnica cuntica se desarroll rpi-
damente, se disemin velozmente y apenas encontr resistencia. Tambin al contrario
que la relatividad, la mecnica cuntica atrajo escaso inters pblico. Eddington era
uno de los pocos cientficos que escribi acerca de la teora para lectores no cientficos.
Aunque la mecnica cuntica no era menos antiintuitiva que la relatividad, no exista
contrapartida cuntica a la literatura antirrelativista que floreci en los aos veinte. La
rpida diseminacin cientfica tuvo lugar no slo por la publicacin de artculos, sino
mediante visitas docentes, articulos de recensin, libros de texto y cursos acadmicos
sobre mecnica cuntica. El primer libro de texto dedicado e^c fi camente a la mec-
nica cuntica parece haber sido The New Quantum Mechanics del fsico de Cambridge
George Birtwistle. Publicado en 1928, el libro proporcionaba un detallado examen de
las principales contribuciones a la mecnica matricial y ondulatoria, desde la teora
de ondas de materia de De Broglie en 1923 hasta el principio de complementariedad
de Bohr. Otros monogrficos pioneros incluan Materiewellen und Quantenmecha-
nik de Arthur Haas (1928), Gruppentheorie und Quantenmechanik de Weyl (1928), el
suplemento sobre mecnica ondulatoria de Atombau und spektrallinien de Sommer-
feld (1929), Quantum Mechanics de Edward Condon y Philip Morse ( 929) y Elemen-
tare Quantenmechanik de Born y J ordn (1930). Este ltimo libro, que se basaba en
mtodos abstractos de mecnica matricial en vez de la ms fcilmente aplicable mec-
nica cuntica, no fue un xito. El libro ms influyente de los primeros libros sobre me-
cnica cuntica fue sin duda The Principies ofQuantum Mechanics de Dirac en 1930, el
cual, a pesar de ser abstracto y en general poco pedaggico, tuvo un enorme xito. Se
imprimieron varias ediciones y traducciones, y se convirti en el trabajo de referencia
sobre mecnica cuntica en los aos treinta.
Mientras que la vieja teora cuntica no se haba cultivado demasiado entre los f-
sicos estadounidenses, la nueva mecnica cuntica se recibi entusiasta y positivamen-
te en una comunidad fsica en fuerte crecimiento. Durante la ltima mitad de los aos
veinte, la fsica estadounidense madur y ascendi a una posicin principal en la f$i-
ca mundial. Por ejemplo, el nmero de miembros y miembros honorarios de la Socie-
dad Americana de Fsica se increment rpidamente, de unos 1.100 en 1920 a 1.800 en
1926 y 2.400 en 1930. Physical Review creci de manera correspondiente, tanto en ta-
mao como en importancia. En 1929 las 2.700 pginas se distribuian en 281 artculos,
de los cuales unos 45 se dedicaban a aspectos de la mecnica cuntica. Por aquel en-
tonces, se senta la necesidad de recensiones ms amplias, por ejemplo de mecnica
cuntica, y el resultado fue el lanzamiento en 1929 de Reviews ofModern Physics, cu-
yos primeros dos nmeros aparecieron como Physical Review Supplement. Entre los
primeros artculos de recensin estaba The General Principies of Quantum Mecha-
nics de Edwin Kemble y Edward Hill, que cubra tanto la mecnica matricial como la
ondulatoria en ms de 100 pginas. Una importante razn para la rpida y fcil recep
166 Generaciones cunticas
cin de la mecnica cuntica en los Estados Unidos eran los viajes a Europa que hacan
jvenes fsicos estadounidenses las visitas a universidades de Estados Unidos que ha-
can fsicos cunticos europeos. A finales de los aos veinte, ms de treinta estadouni-
denses estudiaron en centros de fsica terica europeos, de los cuales Gotinga, Mnich,
Zurich, Copenhague y Leipzig eran los ms populares. Las visitas y giras acadmicas de
fsicos europeos se hicieron comunes e incluyeron pioneros como Sommerfeld, Born,
Heisenberg, Dirac, Kramers, Eund y Brillouin. Las clases de Born en el Massachusetts
I nstitute of'lechnologyyen otras universidades de Estados Unidos durante 1925-1926
fireron de especial importancia, porque introdujeron mecnica cuntica a los fsicos
estadounidenses en un momento en el que la teora todava se estaba completando.
La ltima parte de los aos veinte fue testigo de un notable giro en la estructura in-
terna de la fsica, desde el trabajo experimental al terico. Mientras que en 1910 slo
sobre el 20 por 100 de la literatura mundial de fsica consista en artculos que eran so-
bre todo tericos, en 1930 el porcentaje estaba cerca de 50. El giro era una tendencia
mundial, causada claramente por la mecnica cuntica, pero fue particularmente im-
portante en los Estados Unidos, donde la teora se haba cultivado tradicionamente
menos que en Europa. Aunque ningn estadounidense participara en la fase creativa
de la mecnica cuntica, rpidamente se pusieron al da y contribuyeron de manera
importante a la segunda fase. Entre la primera generacin de los fsicos cunticos esta-
dounidenses estaban Cari Eckart, J ohn Slater, J ohn van VJ eck, David Dennison, Robert
ppenheimer y el qumico Linus Pauling. Como mayor parte de los dems miem-
bros de la primera generacin de fsicos cunticos, trabajaban principalmente en los
aspectos tericos de la mecnica cuntica.
Muchos fsicos europeos se ocuparon con profundidad de las implicaciones t'rlos-
ficas de la nueva mecnica y dedicaron mucho tiempo a discutir el significado general
de las extraas caractersticas no clsicas de la teora. Empiezan a existir las propieda-
des fsicas slo como resultado de las medidas? Si es as, es el mundo observado real y
objetivo? Se pueden distinguir objeto y sujeto o forman un todo indisoluble? Pueden
extrapolarse las lecciones de la mecnica cuntica a la sociedad y la cultura? Para Bohr,
Einstein, Heisenberg, J ordn y otros, era tan importante entender estas caractersticas
como calcular problemas fsicos con la nueva tcnica. La actitud de los e^douni den-
ses era claramente diferente. Aunque exista un considerable inters entre los estadou-
nidenses acerca de problemas fundamentales, por ejemplo en la correcta formulacin
del principio de incertidumbre, no les importaban demasiado los elevados problemas
filosficos asociados con la mecnica cuntica. stos, sencillamente, no aparecan en
los artculos y libros publicados por fsicos estadounidenses, cuya actitud era pragm-
tica e inspirada por el o^racionalismo postulado en Logic ofModern Physics de Bridg-
man. De acuerdo con esta actitud, los resultados experimentales era lo nico que im-
portaba y que tena sentido discutir; el trabajo de los fsicos cunticos era por tanto
realizar clculos que pudieran comprobarse experimentalmente. Los puntos de vista fi-
losficos (o quizs antifilosficos) de Slater, como los expres en 1937, eran aceptados
por la gran mayora de los fsicos estadounidenses:
Saltos cunticos 167
Un fsico terico en estos das pide slo una cosa de sus teoras: si las utiliza para cal-
cular el resultado de un experimento, la prediccin terica debe estar de acuerdo, dentro
de ciertos lmites, con este resultado. Por lo general, no argumenta acerca de las implica-
ciones filosficas de su teora [...] Las preguntas sobre una teora que no afectan su habi-
lidad de predecir correctamente resultados experimentales me resultan cavilaciones so-
bre las palabras, ms que algo ms sustancial, y estoy bastante satisfecho de dejar estas
cuestiones a aquellos que deriven de ellas alguna satisfaccin. (Schweber 9 , p. 391).
El espritu de cpenhague (es decir, el principi de complementariedad de Bohr y
las interpretacines relacionadas de los procesos cunticos) dejaba tan fros a los esta-
douni denses como emocionados a muchos fsicos continentales. Por supuesto, la falta
de inters en el principio de complementariedad no era exclusiva de los estadouni-
denses, pero lo mucho que los fsicos de Estados Unidos ignoraban la filosofa de Bohr
incluyendo a los que haban visitado a Bohr en Copenhague) es, a pesar de todo, no-
table. No me agradaba del todo, recordaba Dirac en 1963 acerca del principio de
complementariedad, y explicaba que no te proporcionaba ninguna ecuacin que no
tuvieras ya (Kragh 1990, p. 84). Para Dirac, esto era suficiente para que idea le de-
sagradara, y sus colegas de Estados Unidos solan estar de acuerdo.
Cuando lleg ia mecnica cuntica, la fsica terica estaba esencialmente limitada a
Europa y Amrica del Norte. La fsica moderna lleg tarde a J apn, donde despeg tan
slo en los aos treinta. El pionero japons fue Yoshio Nishima, un fsico que pas la
mayor parte de los aos veinte en Europa en una visita prolongada que incluy seis
aos en Copenhague con Bohr. La mecnica cuntica se introdujo en parte mediante
clases impartidas por occidentales, incluyendo a Otto Laporte, Sommerfeld, Dirac y
Heisenberg. A partir de la primavera de 1931, Nishima imparti clases sobro mecni-
ca cuntica en la Universidad de Kioto, utilizando el nuevo libro de Heisenberg, Die
physikalische Prinzipien der Quatitentheorie, y ms tarde Principies ofQuantum Mecha-
nics de Dirac. Los esfuerzos de Nishima fueron cruciales para la creacin de la potente
escuela de fsica cuntica terica que emergera en J apn a finales de los aos treinta.
CAPTULO 12
El surgimiento de la fsica nuclear
El modelo electrn-protn
Poco despus de que se aceptara el modelo nuclear de la estructura atmica, varios f-
sicos comenzaron a especular sobre la estructura del minsculo ncleo atmico. 1
punto de vista general era el propuesto por Rutherford, es decir, que el ncleo se com-
pona de electores y de partculas unitarias con carga positiva, estas ltimas idnticas
al ncleo del hidrgeno y frecuentemente denominadas electrones positivos o part-
culas H; o, a partir de 1920, protones. Pareca evidente que el ncleo contena electro-
nes, porque las partculas positivas necesitaban claramente alguna electricidad negat-
va que impidiera que el ncleo estallara. Adems, se saba desde 3 que los electrones
beta tenan su origen en el ncleo y no en las capas de electrones exteriores. Esto mis-
mo haba sido argumentado, entre otros, por Bohr, quien en su obra de 1913 sealaba
que el hecho de que dos elementos aparentemente idntics [istopos] emitan part-
culas ( a distintas velocidades, muestra que los rayos p, adems de los rayos a, tienen
su origen en el ncleo (Bohr 1963, p. 53).
De acuerdo con el modelo atmico nuclear, el nmero msico A y el nmero at-
mico z deberan depender del nmero de protones (p) y electrones (e) de la forma
A = p y Z = p - e . Por otro lado, los ncleos de cuerpos radiactivos tambin producan
partculas alfa, que por tanto tambin se suponan constituyentes nucleares adiciona-
les. Para un ncleo con a partculas alfa, la ecuacin sera A = 4 a + p y Z = 2 a + p - e .
sta hiptesis goz de amplia aceptacin entre 1915 y 1932. De hecho, ni un slo fsi-
co parece haber dudado de la hiptesis de electrones nucleares y lo que se ha denom:-
nado acertadamente el paradigma de as dos partculas, es decir, que toda matera
consista en electrones y protones (si bien algunas veces en formas ligadas, como par-
tculas alfa otras combinaciones). Entonces cmo se disponan las dos o tres espe-
cies nucleares en el ncleo? Dada la casi total ausencia de evidencia experimental, era
una tarea imposible construir modelos nucleares fiables en los aos diez y veinte. Sin
El surgimiento de la fsica nuclear 169
i nr-irgo, un nmero sorprendentemente alto de fsicos (y de qumicos tambin) no se
* m anaron ante as dificultades y especularon ms o menos libremente sobre las es-
nucleares. Ea mayora de estos modelos eran puramente especulativos, fre-
caentemente basados en vagos argumentos numerolgicos, pero unos pocos eran de
^:^ral eza ms seria. Por ejemplo, en 1918 el fsico de Mnich Wllhelitt Lenz constru-
7: modelo de una partcula alfa de acuerdo a las leyes de la teora cuntica, es de-
ar. cuatro protones girando en un plano ecuatorial con un electrn en cada polo. Som-
^rteld se refiri positivamente a este modelo en su Atombau.
El ms eminente de los fsicos nucleares de la primera generacin fue tambin el
prolfico de los hacedores de modelos, y no el menos especulativo. I nspirado en
._>experimentos anteriores de esparcimiento alfa, Rutherford sugiri en su clase ba-
eriana de 1920 que podran existir otras partculas en el ncleo distintas de los elec-
trenes, alfas y protones. Rutherford argument que exista la evidencia de un ncleo
C helio ligero, que consista en tres protones ligados por un electrn (X+3+segn
notacin de Rutherford), y quiz tambin de un istopo pesado del hidrgeno, forma-
do por dos protones y un electrn; y -por qu no?- el ncleo tambin contena una
partcula neutra compuesta de un protn y un electrn, un neutrn, de acuerdo a
Rutherford. Tambin fue en esta ocasin cuando Rutherford introdujo el nombre
protn. Rutherford estaba fascinado en particular por la posibilidad de los neutro-
nes, ya que stos entraran fcilmente en la estructura de los tomos, y podran o bien
miirse al ncleo o bien desintegrarse por el fuerte campo de ste, dando lugar posible-
mente al escape de un tomo H cargado [protn] o de un electrn o de ambos (Ba-
dash 1983, p. 886). Puede que Rutherford no fuera consciente de que sus neutrones
haban sido propuestos ya en 1899 por el fsico australiano 1 ^ Sutherland, quien
sugiri que el ter consista en dobletes de electrones positivos y negativos. La suge-
rencia de Sutherland fue asumida por Nernst en su fidedigno libro de texto Theoreti-
cal Chemistry, donde apareci en todas sus ediciones entre 1903 y 1926. Mientras que
la idea de los tomos ligeros de helio se basaba en una endeble evidencia experimental
y se abandon en 1924, la hiptesis del neutrn goz de una larga vida y se tom bas-
tante en serio en Cambridge, lames Chadwick crea en su existencia tanto como Ru-
therford, e intent en varias ocasiones detectar la hipottica partcula durante los aos
veinte. No lo consigui hasta 1932, y entonces result que despus de todo la partcu-
la neutra observada no era el neutrn de Rutherford. Rutherford continu desarro-
liando sus ideas sobre la estructura atmica, y en 1925 lleg a la conclusin de que el
ncleo consista en un centro enorme rodeado de satlites positivos y negativos (pro-
tones y electrones). Consider su modelo de satlites lo bastante importante como
para incluirlo en Radiationsfrom Radioactive Substances, escrito junto con Chadwick y
Charles D. Ellis y publicado en 1930.
La mayora de las hiptesis de Rutherford se basaban en interpretaciones de exper-
mentos en los que se bombardeaban sustancias con partculas alfa. En diciembre de 1917
escribi a Bohr, estoy detectando y contando los tomos ligeros puestos en movimiento
por partculas a y los resultados, yo creo, iluminan bastante el carcter y distribucin de
170 Generaciones cunticas
fuerzas cerca del ncleo. Tambin estoy intentando romper el tomo mediante este mto-
do (Stuewer 1986a, p. 322). El ms importante de estos experimentos se liev a cabo en
Manchester en 1919, poco antes de que Rutherford partiera hacia Cambridge para ser di-
rector del laboratorio Cavendish. En una reinvestigacin de experimentos realizados an-
teriormente por Emest Marsden, Rutherford estudi la accin de las partculas alfa sobre
varios gases, detectando los escintilaciones producidas por las partculas de largo alcance
formadas por la accin. Con nitrgeno puro, observ lo que denomin un efecto an-
malo: la produccin de partculas de largo alcance similares a las obtenidas con hidrge-
no. Es difcil evitar la conclusin, escribi, de que estos tomos de largo alcance que
surgen a partir de la colisin de partculas alfa con nitrgeno no sean tomos de nitrge-
no sino probablemente tomos cargados de hidrgeno, o tomos de masa 2. Si este firera
el caso, debemos concluir que el tomo de nitrgeno se desintegra bajo las intensas fuer-
zas que se crean en una colisin de corto alcance con una partcula a rpida, y que el to-
^de hidrgeno que se libera formaba una parte constituyente del ncleo del nitrgeno
(Beyer 949 , p. 136). La conclusin de Rutherford era en su mayor parte correcta, como
qued probado por trabajos adicionales en el Cavendish. Haba conseguido la primera de-
sintegracin artificia) de un ncleo atmico y as haba abierto una nueva etapa en la his-
toria de alquimia moderna. El proceso era '*N + *He 17 o + 'H, aunque Rutherford
lo interpret al principio como '*N + He -> 13c + *He + 1H. Slo se corrigi el error en
1924, cuando las fotografas de la cmara de niebla no mostraron ninguna traza de part-
culas alfa provenientes de los tomos'
Durante los aos siguientes, Rutherford y su equipo del Cavendish continuaron
este tipo de experimentos con esperanza de transformar an ms elementos. En el
I nstituto del Radio de \'iena se realizaba un trabajo similar, pero con distintos resulta-
dos. Mientras que Rutherford y Chadwick no encontraron evidencia de la desintegra-
cin de elementos ms pesados que el potasio, ni para el berilio y el litio, los fsicos de
Viena Gerhard Kirsch y Hans Retter$on (este ltimo, sueco) mantenan haber tenido mu-
cho ms xito desintegrando elementos. No slo dieron a conocer resultados muy dis-
tintos de los producidos en Cambridge, sino que tambin atacaron el modelo nuclear
de satlites de Rutherford. El desacuerdo se convirti en una prolongada controversia
con algunos componentes iguales a los que caracterizaron al famoso episodio de los ra-
yo$ N a principios de siglo. Como resultado de una visita que Chadwick realiz al Ins-
tituto de Viena en 1927, encontr que el equipo austro-sueco no controlaba sus resul-
tados y que el recuento de escimilaciones estaba sistemticamente desplazado hacia los
valores (demasiado) elevados que deseaban encontrar. Segn un historiador, el re-
cuento lo realizaban mujeres; el razonamiento era que ellas se podan concentrar en
tarea ms intensamente que los hombres, ya que en todo caso tampoco tenan mucho
en sus cabezas; mujeres eslavas, por sus ojos grandes y redondos, ms adecuados para
contar. A las mujeres se les deca qu ritmo de recuento era el anticipado y, ansiosas por
agradar, lo proporcionaban (Badash 1983, p. 887).
La fsica nuclear en los aos veinte estaba ntimamente ligada a la radiactividad y
nica fuente de proyectiles de altas energas eran las partculas alfa y beta emitidas por
El surgimiento de la fsica nuclear !71
J itancias radiactivas que se daban en la naturaleza. Para medir la intensidad y direc-
don de las partculas, fueran stas esparcidas o producidas por desintegracin, or-
malmente se utilizaban sencillos aparatos de e^ntil aciones. 1 recuento visual de es-
ti ti l aci ones se remontaba a 1908, cuando Erich Regner, de la Universidad de Berln,
concluy que cada partcula alfa que incida sobre una pantalla fosforescente produca
una " El sencillo mtodo se utiliz extensivamente hasta principios de los
aos treinta. 1 experimento de Rutherford en 1919 no utiliz aparatos ms avanzados
que los que utilizaran Geiger y Marsden en sus experimentos de esparcimiento alfa
diez aos antes. La falta de dinero y de tecnologa disponible haca
que los experimentos del Cavendish fueran sencillos y de acuerdo con la predileccin
personal de Rutherford por los mtodos rudimentarios; sin embargo, no todos los m-
todos eran rudimentarios. Uno de los instrumentos ms importantes en la infancia de
la fsica nuclear fue el espectrgrafo de masas el^tromagntico, desarrollado por Fran-
cis Aston a partir de su primera versin en 1919. A finales de los aos veinte, el espec-
trgrafo de masa se haba convertido en un complicado y caro instrumento.
La cmara de niebla empez a desempear un papel importante para los propsi-
tos de deteccin en los aos veinte. 1 principio de hacer visibles las trazas de gotitas
ionizadas mediante una expansin sbita fue descubierto por Charles T. R. Wilson en
el laboratorio Cavendish a finales de la dcada de 1890, en conexin con estudios me-
teorolgicos. En 1911, Wilson concluy la i nstrucci n de primera cmara de nie-
bla para estudiar las trayectorias de partculas ionizadas y tom la primera fotografa
de cmara de niebla. En 1921 T. Shimizu, un fsico japons que trabajaba en el Caven-
dish, encontr una manera de operar la cmara automticamente, y la tcnica fue me-
jorada aun ms por Patrick M.S. Blackett. Prcticamente todo el trabajo innovador so-
bre ' y tcnicas de cmara de niebla se llev a cabo en el laboratorio
Cavendish, que tambin fue el lugar donde nacieron las cmaras, o contadores, de io-
nizacin de gas. La versin ms efectiva de los primeros contadores de ionizacin fue di-
seada por Hans Geiger en 1913. Cuando la guerra estall, Geiger regres a Alemania
para servir en la artillera; tras 1918, prosigui su trabajo en contadores de ionizacin. El
contador Geiger-Mlfer, moderno y altamente sensible, tue un invento alemn. Fue de-
sarrollado en 1928 por Geiger y su colaborador en la Universidad de Riel, Walther M-
11er. El desarrollo en mtodos de deteccin en la dcada de los veinte y posterio deba mu-
cho a la ingeniera electrnica, especialmente el uso de circuitos de vlvulas de vaco.
mecnica cuntica y el ncleo
Ea mecnica cuntica era una teora general de los tomos y electrones. Tambin se
supona vlida para el ncleo atmico pero, durante la primera fase de la mecnica
cuntica, no existieron intentos de aplicar la nueva teora a la fsica nuclear. La sita-
cin cambi en verano de 1928, cuando se revel que la radiactividad alfa poda en-
tenderse en trminos de mecnica cuntica. La importante teora mecnico-cuntica
de la desintegracin alfa fue propuesta independientemente por George Gamow en
172 Generaciones cunticas
Gtnga y Ronald Gurney y Edward Condon Princeton.( , )( : fsico ruso de
veinticuatro aos, argument (como antes hiciera Rutherford) que el potencial nuclear
debe ser fuertemente atractivo a distancias muy cortas y alcanzar una altura mxima
antes de fondirse con el potencial repulsivo de Coulomb. En su imagen, las partculas
alfa ya existen en el ncleo, vibrando u orbitando alrededor del pozo de potencial. Cl-
sicamente, partcula alfa no sera capaz de penetrar el potencial pero, de acuerdo a
la interpretacin de Born de la mecnica ondulatoria de " ' existira una pro-
habilidad finita de que una partcula escapara del ncleo con una energa menor que
la altura mxima del potencial. ste es el famoso caso de una partcula onda de ma-
terial atravesando una barrera de potencial por efecto tnel, un caso que hoy en da
aparece en todo libro de introduccin a la mecnica cuntica, pero que en 1928 era un
nuevo y excitante fenmeno.
Gamow consigui, utilizando la mecnica cuntica, encontrar la probabilidad de
penetracin y, despus de traducirla como la constante de desintegracin, derivar una
relacin lineal entre el logaritmo de esta constante y la energa de las partculas alfa
emitidas. Esta relacin era justamente la de Geiger-Nuttal, que se conoca emprica-
mente desde el trabajo de Geiger y el fsico ingls J ohn Nuttal en 2 9 . Existan deri-
vaciones anteriores de la ley de Geiger-Nuttal, por ejemplo la de Frederick L indemann
en 1915, pero eran pseudoexplicaciones basadas en suposiciones ad hoc. La explicacin
de Gamow, al igual que la propuesta por Gurney y Condon, en gran parte idntica, era
mucho ms satisfactoria porque se basaba en una teora fundamental. La teora de Ga-
mow-Gurney-Condon fue extremadamente importante, tanto porque proporcion
una convincente demostracin de que la mecnica cuntica es aplicable al ncleo at-
mico como porque conform el cimiento de otras aplicaciones de la mecnica cunti-
ca a la fsica nuclear.
La naturaleza estadstica de la radiactividad haba sido un enigma desde que se re-
conociera en la primera parte del siglo. Se intent en numerosas ocasiones proporcio-
nar una explicacin causal del origen de la radiactividad, pero fue slo con la mecni-
ca cuntica cuando qued claro que estos intentos de entender la naturaleza estadstica
de la radiactividad eran ftiles. Como Gurney y Condon dijeron en 929 , refirindose
a estos memos: Ha sido muy desconcertante el tiempo en que hemos aceptado una
dinmica segn la cual el comportamiento de las partculas est fijado de manera pre-
cisa por las condiciones. Hemos tenido que considerar que la desintegracin se deba
a la extraordinaria conjuncin de decenas de sucesos independientes en los movi-
mientos orbitales de las partculas nucleares. Ahora, en cambio, cargamos toda la res-
ponsabilidad sobre las leyes de la mecnica cuntica, reconociendo que el comporta-
miento de las partculas en todas partes est igualmente gobernado por la probabilidad
(Kragh 1997a, p. 357).
Durante los aos que siguieron a 1928, la mecnica cuntica se aplic con xito a
otros problemas que involucraban ncleos atmicos, entre los cuales los problemas de
colisin eran particularmente importantes. Por ejemplo, en 1928 Nevill Mott, un fsi-
co de Cambridge de veintitrs aos, reprodujo la expresin de Rutherford de 1911 para
El surgimiento de la fsica nuclear 173
la dispersin de partculas cargadas por un ncleo puntual. Ms interesante fue que,
para colisiones entre dos partculas idnticas (como partculas alfa esparcidas por he-
lio gaseoso) predijo un resultado distinto al de Rutherford: que para bajas velocidades el
esparcimiento en un ngulo de 45 grados ocurrira con una frecuencia que sera aproxi-
madamente el doble de la esperada clsicamente. La prediccin, confirmada mediante
experimentos de ?atrick Blackett Frank Champion con cmara de niebla en 1931, fue
una de las primeras predicciones de mecnica cuntica en el rgimen nuclear.
Los trabajos de Gamow, Mott y Gurney y Condon no iluminaron ningn aspecto
nuevo sobre la estructura del ncleo, que todava se supona compuesto de electrones
y protones. stas eran las nicas partculas elementales conocidas y, adems, los ncleos
radiactivos emitan electrones en forma de partculas beta. ? otro lado, durante el fi-
nal de los aos veinte, se fue gradualmente llegando a la conclusin de que, de algn
modo, los electrones no deberan tener cabida en el ncleo atmico. Eran necesarios,
pero no bienvenidos. Uno de los problemas del modelo de electrones y protones es que
no estaba de acuerdo con las estadsticas nucleares determinadas experimentalmente.
Los estudios sobre el especto rotacional de la molcula N2+indicaban que el espn del
ncleo de nitrgeno deba ser igual a uno. ?ero si el ncleo consista en 14 protones y
7 electrones, un nmero impar de partculas con espn un medio, deba tener l mis-
mo espn un medio. La discrepancia entre medidas y expectativas tericas fue seala-
da por Ralph Kronig, que sugiri en 1928 que probablemente uno se ve por tanto for-
zado a suponer que los protones y electrones no conservan su identidad hasta el punto
en que lo hacen ftrera del ncleo (Pais 1986, p. 3(1 ). Ni Kronig ni otros podan ser
ms concretos en ese momento. Al ao siguiente, estudios de espectros Raman confir-
marn el resultado de que el ncleo del nitrgeno segua la estadstica de Bose-insten,
es decir, tena espn entero. En Gotinga, Walter Heitler y Gerhard Herzberg amplia-
ron la conclusin de Kronig: Parece como s el electrn en el ncleo perdiera, jun-
to con su espn, tambin su derecho a la participacin en la estadstica del ncleo
(ibid., p. 302).
I ncluso de mayor importante que la anomala del nitrgeno era el problema de en-
tender el espectro beta. En 1914 Chadwick haba hallado que el espectro de la radiac-
tividad beta era continuo, aunque mezclado con un espectro de lneas. De acuerdo a
Chadwick y los fsicos del Cavendish, el espectro continuo era el real, mientras que las
lneas discretas tenan su origen en, por ejemplo, un efecto fotoelctrico interno al sis-
tema electrnico, propuso Charles Ellis en 1922. Sin embargo, era posible expli-
car el espectro sin suponer que los electrones beta se emitieran con energas en una
gama continua. En Berln, Lse Metner sugiri que los electrones comenzaban con la
misma energa pero que algo de ella se transformaba en radiacin gamma, lo que pro-
ducira rayos beta secundarios. La alternativa propuesta por Meitner condujo a una
prolongada controversia con los cientficos del Cavendish. La controversia qued zan-
jada slo a finales de los aos veinte, cuando los experimentos demostraron ser in-
compatibles con la teora de Meitner. Qued entonces firmemente establecido que el
espectro beta continuo tena su origen en el ncleo. Esta conclusin, sin embargo, era
174 Generaciones cunticas
muy incmoda desde un punto de vista terico. De acuerdo a la mecnica cuntica, un
ncleo puede existir slo en estados discretos de energa; asumiendo conservacin
de la energa, una desintegracin de dos partculas produciendo un ncleo hijo y un
electrn beta no puede, por tanto, reproducir el espectro continuo.
J unto con el problema de la estadstica de espn y los problemas asociados a la me-
cnica cuntica relativista, el espectro beta continuo llev a una especie de crisis en
parte de la comunidad fsica entre 1929-1931. La respuesta de Niels Bohr a la crisis fue
radical: la conservacin de la energa fallaba en la desintegracin beta. En una nota sin
publicar de junio de 929 enfatizaba qu poca base poseemos en este momento para
un tratamiento terico del problema de las desintegraciones p. Continuaba, En efec-
to, el comportamiento de los electrones ligados en un ncleo atmico parece quedar
totalmente fuera del campo de las aplicaciones consistentes de los conceptos mecni-
eos ordinarios, incluso en su modificacin mecnico-cuntica. Recordando que los
principios de conservacin de la energa y del momento son de origen puramente cJ -
sico, la sugerencia de su incapacidad para explicar la emisin de rayos p puede apenas
rechazarse de antemano dado el estado actual de la teora cuntica. Bohr continu
abogando por la violacin de la conservacin de la energa durante al menos tres aos;
recibi el apoyo de algunos de los fsicos ms jvenes, incluyendo Gamow y Landau.
Gamow fue el autor del primer libro de texto que se escribi sobre fsica nuclear en su
sentido moderno: un iibro titulado Constitution ofAtomic Nuclei and Radioactivity y
con fecha en eJ prefacio de 1de mayo de 1931. Por aquel entonces, la fsica nuclear era
un campo recin nacido. El libro, enfocado a proporcionar una descripcin lo ms
completa posible de nuestro conocimiento experimental y terico de la naturaleza de
los ncleos atmicos, tena 114 pginas. Gamow se refera con aprobacin a la idea de
Bohr sobre la no conservacin de la energa y escriba, en completo acuerdo con su
maestro en Copenhague, las ideas habituales de la mecnica cuntica fracasan de ma-
era absoluta al intentar describir el comportamiento de los electrones nucleares; pa-
rece que quiz no puedan tratarse siquiera como partculas individuales, y tambin el
concepto de energa parece perder su significado (p. 5).
Pauli no estaba menos preocupado que Bohr y Gamow, pero no quera tener nada
que ver con la no conservacin de la energa. En diciembre de 1930 propuso, en una
carta abierta a Meitner y Geiger, que el enigma beta adems del problema del N-14
podra resolverse introduciendo en el ncleo una partcula neutral nueva: [Se da] la
posibilidad de que puedan existir en el ncleo partculas elctricamente neutras que
denominar neutrones, con espn 1/2 y que obedecen al principio de exclusin, y que
adems difieren de los cuantos de luz en que no viajan a la veJ ocidad de la luz: la masa
del neutrn debe ser del mismo orden de magnitud que la del electrn y, en cualquier
caso, nunca mayor que 0,0 la masa del protn. El espectro p continuo podra enten-
derse entonces mediante la suposicin de que en la desintegracin p se emite un neu-
trn junto con el electrn, de tal manera que la suma de las energas del electrn y el
neutrn son constantes (Brown 1978, p. 27j. Pauli dud si publicar su idea que, en
todo caso, era bien conocida en la comunidad fsica. Slo en 1933, en una discusin en
El surgimiento de la fsica nuclear 175
ptimo congreso de Solvay, defendi pblicamente la hiptesis, que apareci im-
rresa en los anales publicados en 1934. Por aquel entonces, el neutrn pesado haba
SCO descubierto y Enrico Fermi propuso denominar a la partcula de Pauli neutrino.
mo queda claro en su carta a Meitner y Geiger, Pauli pensaba al principio que el
-eutrino formaba parte del ncleo y que aportaba una masa pequea pero no nula y
:^bi n un momento magntico: de acuerdo a esta imagen, el ncleo consista en pro-
: es, electrones y neutrinos. El neutrino hipottico de Pauli rompa el paradigma de
dos partculas y era revolucionario en este sentido ontolgico. Desde un punto de
. >:a metodolgico, en cambio, se trataba de una teora conservadora, ya que toda su
rizn de ser era preservar las leyes de conservacin tan bien comprobadas.
El neutrino encontr resistencia o indiferencia al principio. Entre los antagonistas
estaba Bohr y, entre los defensores, Fern. Fue slo despus de la exitosa teora de la
;integracin beta de Fermi en 1934 cuando el neutrino adquiri cierto respeto, pero
todava se trataba de una partcula hipottica y se supona generalmente que no poda
ietectarse. En un artculo en Nature en abril de 1934, Elans Bethe y Rudolf Peierls con-
cluan que no existe prcticamente ninguna manera posible de detectar el neutrino.
Incluso en 1936, Dirac segua rechazando al neutrino y prefera la alternativa de la no
conservacin de la energa. El neutrino desempe un papel no slo en la teora beta
- no tambin en los intentos de entender fenmenos electromagnticos en trminos de
teora nuclear. En 1934 Louis de Broglie sugiri que el fotn podra concebirse como
el par de un neutrino y un antineutrino. Su idea despert mucho inters entre los fsi-
eos tericos: durante el periodo de 1934-1938 se desarroll en distintas direcciones
por, entre otros, J ordn, Kronig, Gregor, Wentzel y Ernst Stneckelberg. Sin embargo, los
muchos artculos sobre este tema no consiguieron establecer conexiones con los expe-
rnentos y no condujeron a una teora de la luz satisfactoria basada en los neutrinos.
En 1940 la teora fue prcticamente abandonada, no porque se hubiera probado que
friera falsa, sino porque qued probado que no produca frutos.
El modelo de Pauli de prot^T -electr^-neutrino era slo uno de los varios intentos
especul ati vos de entender el ncleo atmico de una nueva manera. En 1930 los fsicos
rusos Dmitri I wanenko y Vctor Ambarzumian sugirieron una teora de la desintegra-
cin beta basada en la nueva teora del electrn de Dirac. Segn los rusos, el electrn
beta no existira con anterioridad en el ncleo, sino que se creara all junto con un
protn a partir de un electrn en un estado energtico negativo.
Otra hiptesis efmera ms fue sugerida por Heisenberg ms o menos a la vez, en
una carta a Bohr. Mediante la concepcin del mundo como una red (Gitterwelt) con
celdas de longitud h/Mc\ siendo M la masa del protn, Heisenberg argumentaba que
poda interpretar el ncleo como si consistiera en protones y lo que l denomin
cuantos de luz pesados. 1.a ventaja del modelo era que evitaba electrones nucleares y
la desventaja (entre otras) que violaba la mayor parte de las leyes de conservacin, in-
cluyendo la de la carga. No s si considerar este intento radical completamente ab-
surdo, escribi a Bohr, pero tengo la sensacin de que la fsica nuclear no nos va a
costar menos que esto (Carazza y Kragh 1995, p. 597). Bohr estaba de acuerdo con
176 Generaciones cunticas
que las paradojas de la fsica nuclear requeran drsticos cambios en la teora, pero en-
contr la hiptesis del mundo reticular, si no totalmente absurda, s demasiado absur-
da. Tras ser discutida la idea en Copenhague, Heisenberg la archiv, para retomar la
hiptesis sobre una longitud fundamental posteriormente en los aos treinta. En
1932 encontr otro candidato ms aceptable para as partculas nucleares pesadas: el
neutrn.
Aplicaciones astrofsicas
La fsica nuclear, o mejor dicho, las especulaciones nucleares, llegaron a la astrono-
ma muy pronto. El nuevo conocimiento sobre la constitucin atmica se utiliz en
primer lugar en los intentos de entender uno de los misterios clsicos de la fsica:
produccin de energa en el sol y en el resto de las estrellas. Ya en 7 9 , A rthur Edding-
ton especulaba que fuente de la energa podra ser la aniquilacin de electrones y
protones para producir energa de radiacin. Este hipottico proceso fue muy discut-
do en la astronoma durante ms de una dcada; despus de todo, aunque no exista
evidencia experimental del proceso, tampoco existan buenas razones por las que no
debiera ocurrir en el interior de las estrellas. Como posible alternativa, Eddington su-
giri en 1920 que la energa podra provenir de formacin de helio a partir de cuatro
tomos de hidrgeno, es decir, un proceso de fusin. Lo que es posible en el laborato-
rio Cavendish podra no ser demasiado difcil en el sol, fue su rotundo argumento, re-
firindose a los recientes experimentos nucleares de Rutherford. Eddington saba que
de acuerdo a las medidas de espectrografa de masas de Aston, la masa del ncleo de
helio era casi del 1por 00 menor que la de cuatro ncleos de hidrgeno, y que la reac-
cin de formacin estara por tanto acompaada de una considerable produccin de
energa. Millikan era otro cientfico que aplic la nueva fsica nuclear en su trabajo as-
trofsico, aunque en este caso su objetivo no era la energa estelar sino la radiacin CS-
mica. En una serie de trabajos entre 92 y 1930, el experimental estadounidense ar-
gument que los rayos csmicos consistan en bandas diferenciadas de fotones con
altas energas que se originaban en procesos de construccin nuclear en las profundi-
dades del universo. Los rayos eran, segn lo expresado por Millikan, los gritos de los
elementos al nacer o las seales enviadas a travs del ter anunciando la continua
creacin de elementos ms pesados a partir de los ms ligeros (Kragh 1996b, p. 147).
Segn Millikan, los procesos csmicos de construccin atmica no tenan lugar paso a
paso, sino en un nico acto, en el cual se formaban elementos pesados directamente a
partir de protones, electrones y partculas alfa. Esto podra parecer fantstico, pero era
apenas ms fantstico que la propuesta alternativa de J ames J eans: que J as estrellas con-
sistan sobre todo en elementos transurnicos que se transformaran espontneamen-
te en radiacin. J eans sugiri que la transformacin no ocurrira solamente mediante
una desintegracin radiactiva ordinaria, sino tambin mediante la aniquilacin de n-
ceos atmicos enteros. Se saba muy poco de procesos nucleares csmicos en J os aos
veinte, y la falta de conocimiento experimental provoc especulaciones.
El surgimiento de la fsica nuclear 177
Con la teora mecnico-cuntica de Gamow de la de$ntegracin alfa, empez un
captulo nuevo, menos especulativo, en la astrofsica nuclear. El fsico austraco Frtz
Houtermans y el astrofsico britnico Robert dEscourt Atkinson se encontraban rea-
i izando trabajos posdoctorales en Alemania. Se dieron cuenta de que el proceso de tu-
nelacin de Gamow se podra invertir y de esta manera quiz explicar la creacin de
elementos mediante reacciones nucleares. En 1929 los clculos indicaron que la pro-
habilidad de que las partculas alfa penetraran incluso en un ncleo ligero era despre-
ciable bajo las condiciones que se supona que existan en el interior de las estrellas. Se
encontr que las reacciones protn-ncleo eran ms proietedoras y Houterman y At-
kinson, en colaboracin con Gamow, derivaron una expresin general que relaciona-
ba la seccin eficaz de captura con la temperatura y el nmero atmico del ncleo pe-
netrado. La teora sugera que la fente de la energa estelar podra ser la trasmutacin
de cuatro protones en una partcula alfa; es decir, el proceso que Eddington haba su-
gerido originalmente. Segn Houterman y Atkinson, sin embargo, el proceso no era la
improbable colisin de cuatro partculas de Eddington, sino la captura consecutiva de
protones por un ncleo ligero y la expulsin subsiguiente de una partcula alfa, y men-
tras que la sugerencia de Eddington no se basaba en ninguna teora fsica, la teora
Houterman-Atkinson era cuantitativa y se basaba en el ms reciente desarrollo en me-
cnica cuntica. La teora se cuenta entre las contribuciones pioneras a la astrofsica
moderna, pero al principio recibi poca atencin.
La teora de Houterman y Atkinson presupona que el hidrgeno exista abundan-
temente en las estrellas, una suposicin que gan aceptacin general entre los astr-
nomos solamente alrededor de 1930. Con el nuevo conocimiento del papel predomi-
nante del hidrgeno en las estrellas, Atkinson, que mientras tamo se haba mudado a
los Estados Unidos, proporcion una versin muy expandida de la teora en 1931. Sin
los todava desconocidos neutrones y deuterones, el helio no se poda construir direc-
tamente a partir de los protones, pero Atkinson dise un modelo cclico en el cual el
helio se formaba a partir de la desintegracin de ncleos inestables. De este modo, in-
tem explicar la abundancia de toda la gama de elementos a partir de procesos de cap-
tura de protones. Sin embargo, fe slo despus de 1932, y especialmente tras la intro-
duccin del neutrn, cuando la astrofsica nuclear empez a proporcionar resultados
realmente prometedores. Atkinson, Gamow, bethe y T. E. Sterne en los Estados Unidos,
Harold Walke en I nglaterra, y Von Weizsacker, Ladislaus Farkas y Paul Harteck en Ale-
mana estaban entre los pioneros de astrofsica nuclear en los aos treinta. Es carac-
terstico que los cuatro estadounidenses provinieran originalmente de Europa: Atkin-
son y Sterne de I nglaterra, Gamow de Rusia y Bethe de Alemania. La idea de que la
formacin estelar de los elementos se deba basar en la captura de neutrones se desa-
rroll independientemente por Walcke y Gamow en 1935. Los dos fsicos se inspiraron
en experimentos de laboratorio de la poca, como los de Permi en Roma y Cockcroft
y Walton en Cambridge. Walke expres la analoga entre procesos estelares y de labo-
ratorio de esta manera: El fsico atmico, con sus fuentes de elevado potencial y sus
tubos de descarga, est sintetizando elementos de la misma manera que ocurre en los
178 Generaciones cunticas
interiores estelares, y los procesos observados, que resultan en la liberacin de tan gran
cantidad de energa le orden de millones de voltios indican cmo se mantiene la intcn-
sa radiacin de la estrellas y por qu sus temperaturas son tan altas (Kragh 996 b, p. 92).
Las primeras ideas sobre procesos nucleares inducidos por neutrones no produje-
ron una explicacin satisfactoria ni de la formacin de los elementos ni de la produc-
cin de energa estelar. La importante clave en lo que concierne al segundo problema
se encontr en 1938 y fue sobre todo un resultado de progreso en teora nuclear. Hans
Betbe, un antiguo estudiante de Sommerfeld y un experto en fsica cuntica y nuclear,
haba huido de Alemania en 1933 y se haba asentado en la Universidad de Cornell. En
1938 particip en una conferencia sobre Problemas de las ftrentes de energa estelar
en Washington, D. C., a la que acudieron tanto astrnomos como fsicos nucleares.
Aunque no posea conocimiento previo de astrofsica, Bethe utiliz su soberbio cono-
cimiento de fsica nuclear para disear una teora detallada de la produccin de ener-
ga solar, que fue pronto reconocida como la cimentacin de todo el trabajo posterior
en el rea. Una teora menos detallada siguiendo las mismas lneas fue propuesta por
Von Weizscker en 1938. La esencia de la teora de Bethe era que cuatro protones se fu-
sionaban en un ncleo de helio a travs de un proceso cclico, en el cual los ncleos de
carbono actuaban como catalizadores. Al contrario que otras teoras anteriores, se ba-
saba en detallados clculos suplidos con valores de secciones determinadas experi-
Los clculos de fsica nuclear realizados por Bethe llegaban a la conclu-
sin de que, para proporcionar la energa producida por el sol, el ciclo requerira una
temperatura central de 18,5 millones de grados Kelvin, un valor en excelente acuerdo
con el que se calculaba mediante modelos astrofsicos del sol. La teora de Bethe fue
muy aplaudida tanto por astrnomos como por fsicos. El comit del Nobel de ?sica
en Estocolmo tard algo ms en reconocer su valor: veintiocho aos, para ser exactos.
1932, annus mirabilis
En 1932, el neutrn era una partcula bien conocida, pero ausente. La literatura f-
sica de 1929-1931 contiene una docena de referencias o ms al neutrn, pero se trata-
ban todas de compuestos electrn-protn en el sentido de Rutherford. El neutrn ver-
dadero se encontrara en la primavera de 1932 y aproximadamente un ao ms tarde
se reconoci su carcter de partcula elemental. La serie de sucesos que conduciran al
celebrado descubrimiento de Chadwick, por el cual conseguira el premio Nobel tan
slo tres aos ms tarde, comenz con experimentos en los aos treinta realizados por
Walther Bothe y derbert Becker en el Physikalisch-Technische Reichsanstalt en Berln.
Los dos fsicos encontraron que el berilio expuesto a partculas alfa produca lo que
ellos pensaban que eran rayos gamma energticos. En Pars, I rne Curie y Frdric lo-
liot examinaron la radiacin del berilio e informaron a principios de 1932 de que
esta radiacin poda arrancar protones de parafina enriquecida con hidrgeno. Pensa-
ron que el mecanismo poda ser algn tipo de efecto Compton. Al otro lado del Canai
de la Mancha, en Cambridge, Chadwick era de otro parecer. El neutrn de Rutherford
180 Generaciones cunticas
ra cual fuera el correcto, el neutrn segua siendo una partcula til, ya que, como
Chadwick explic a los participantes del Solvay, se poda utilizar como proyectil en
procesos nucleares. Como ejemplo, inform de que haba observado cmo partculas
alfa provenientes de neutrones reaccionaban con oxgeno segn el proceso 1n + 16o >
13c + ^He. Lo que convenci a los fsicos de la naturaleza elemental del neutrn fue-
ron, en parte, los nuevos desarrollos en teora nuclear y, en parte, medidas ms preci-
sas de la masa del neutrn. Chadwick haba obtenido originalmente una masa del neu-
trn que era 0067, veces la del protn; es decir, algo menos que la masa de un protn
ms la de un electrn (1,0078). Experimentos posteriores parecan confirmar que ha-
ra falta energa para dividir un neutrn en sus constituyentes y que la partcula era por
tanto un sistema ligado protn-electrn. Sin embargo, nuevas y ms precisas medidas
mostraron que la masa del neutrn era un poco ms grande que la del sistema protn-
electrn. Esto se consideraba un hecho establecido en octubre de 1934, cuando se con-
greg un grupo de fsicos en una conferencia sobre ncleos y rayos csmicos en Londres.
Qued entonces claro que el neutrn era inestable y deba de caer espontneamente en
un protn y un electrn, una sugerencia propuesta por primera vez por Chadwick y
Maurice Goldhaber en 1935. Tras esta fecha, se dej de discutir sobre el neutrn com-
puesto y se excluy finalmente a los electrones del ncleo. La desintegracin del neu-
trn, sin embargo, tard mucho en observarse. Esto requera fuentes intensas de neu-
trones producidas por reactores nucleares y se comunic por primera vez en 1948, por
A. H. Snell y sus colaboradores en Oak Ridge. Dos aos despus, . N1. Robson deter-
min en el reactor Chalk Rver en Canad que la vida media del neutrn era aprox-
madamente de 13 minutos.
El neutrn era quiz el actor ms dramtico en lo que se denomina ''
te el annus mirabilis de la fsica nuclear y de partculas, 1932, aunque sera ms apro-
piado hablar de los anni mirabiles 1931-1933. Pero no era el nico actor, ni el prime-
ro. A finales de diciembre de 1931, Harold Urey, un qumico de la Universidad de
Columbia que haba pasado un ao con Bohr en Copenhague en 1923-1924, anunci
el descubrimiento del deuterio. J unto con sus colaboradores, Ferdinand Brickwedde y
Ceorge Murphy, Urey aisl el istopo pesado del hidrgeno evaporando cuatro litros
de hidrgeno lquido. I dentificaron el istopo e^ctrogrfi camente mediante el pe-
queo cambio en longitud de onda causado por el ncleo ms pesado. La posterior
preparacin de agua pesada en 1933 fue llevada a cabo por otro qumico estadoun-
dense, Cilbert Lewis. Pronto qued claro que los ncleos del istopo pesado, artificial-
mente acelerados, eran ideales como proyectiles en reacciones nucleares. Durante n
tiempo, se utiliz una confusa variedad de nombres para las partculas (entre ellos, di-
protn, deutn y dipin), pero al final el nombre de Urey, deutern, gan acepta-
cin, junto con deuterio para el tomo correspondiente. (El nombre protio para el
istopo corriente de hidrgeno nunca lleg a ser popular.) Otro desarrollo muy im-
portante a principios de los aos treinta.fue el descubrimiento de radiactividad ar-
tificial, a principio de 1934 por los J oliot-Curie en conexin con la irradiacin de alu-
minio con partculas alfa. Los dos cientficos franceses detectaron la produccin de los
Ei surgimiento de la fsica nuclear 179
: xiava segua vivo en el Cavendish y Chadwick se dio cuenta de que podra explicar
radiacin del berilio. ? tanto, repiti y modific los experimentos de ?ars, y lleg
tapidamente a la conclusin de que lo que se produca eran neutrones, no rayos gam-
ma. Segn Chadwick, el proceso era 4He + 9Be >12c + n, significando el smbolo n un
neutrn con nmero msico 1. En su nota sobre Possible Existence of a Neutrn,
Chadwick discuta la posibilidad de que los efectos observados se debieran a un cuan-
to de alta energa en vez de a un neutrn. Hasta el presente, conclua, toda la evi-
dencia est a favor del neutrn, mientras que hiptesis cuntica slo se puede man-
tener si se sacrifica la conservacin de energa y momento en alguna etapa. Chadwick
tambin encontr electrones al bombardear boro con partculas alfa y, a partir de este
proceso, infiri que la masa del neutrn deba estar cercana a 1,007 veces la masa del
protn.
Ahora que el neutrn haba sido descubierto, podra pensarse que no exista nin-
guna necesidad de tener electrones en el ncleo y que todo iba bien en el ncleo at-
mico, pero la situacin era muy distinta en 1932. Chadwick interpret su neutrn
como el compuesto protn-electrn de Rutherford tan esperado, y supuso que el pro-
fon y el electrn forman un pequeo dipolo, o tambin podemos considerar la imagen
ms atractiva de un protn inmerso en un electrn. Acerca de la posibilidad de que el
neutrn pudiera ser elemental, Chadwick coment que [esta idea] cuenta con pocas
recomendaciones en este momento, excepto la posibilidad de explicar la estadstica de
ncleos como el N (Beyer 1949, pp. 15 y 19). Durante mucho tiempo Chadwick, y
la mayora de los otros fsicos, dudaron en admitir que el neutrn era elemental. El pri-
mero en proponer que el neutrn era una primera partcula elemental con espn un
medio fue el fsico de L eningrado Dmitri wanenko. En el verano de 1932, Iwanenko
enfatiz que la propuesta resolvera el enigma del nitrgeno 14. Sin embargo pas un
ao hasta que la mayora de los fsicos, que llevaban tanto tiempo acostumbrados al
paradigma de las dos partculas, aceptaran la naturaleza elemental del neutrn. Esta
ambigua actitud quedaba claramente expuesta en la importante teora de Heisenberg
para la estructura nuclear de 1932-!933, en la cual introdujo fuerzas de intercambio
entre protones y neutrones y trat al ncleo de una manera mecnico-cuntica. A pe-
sar de considerar que los constituyentes del ncleo eran protones y neutrones, al prin-
cipio Heisenberg hizo uso de los electrones nucleares y trat el neutrn como un com-
puesto protn-electrn. Las partculas elementales seguan siendo protones y electrones.
La teora de estructura nuclear de Heisenberg seal el inicio de un nuevo captulo de
la teora nuclear, o, mejor dicho, del principio del campo como tal y fue rpidamente
continuado por importantes contribuciones de Eugene Wigner, Ettore Majorana, y
otros.
Durante el congreso de Solvay de 1933 sobre Estructura y propiedades de los n-
ceos atmicos, el neutrn tuvo un papel protagonista. Dirac sugiri que el ncleo es-
taba compuesto de tres tipos de partculas: protones, neutrones y electrones y la suge-
rencia no se consider particularmente extraa en ese momento. Chadwick todava
vacilaba entre los dos puntos de vista, el del neutrn complejo y el del eletnental. Fue-
El surgimiento de la fsica nuclear 8
recin descubiertos positrones, os cuales identificaron al principio como productos de
la descomposicin de los protones emitidos, es decir, >n + e+. Sin embargo, pron-
to se dieron cuenta de que la actividad de los positrones prosegua despus de que se
retirara la fuente alfa y de que, de hecho, haban descubierto radiactividad beta positi-
va: 4He + 27Al > ? +1 t, seguida de 30p >-Si + e+. La importancia del descubr-
miento de radiactividad artificial fue' inmediatamente reconocida y supuso el premio
Nobel de Qumica para los J oliot-Curie en 1935. El nuevo fenmeno se utiliz amplia
e inmediatamente en fsica nuclear, qumica, biologa y medicina.
Los aos 3 9 - 932 frieron realmente excitantes, no slo en retrospectiva, sino
tambin para los fsicos que vivieron la poca. En mayo de 1932, Bohr escribi a Ru-
therford, el progreso en el campo de la constitucin nuclear es en este momento tan
rpido, que uno se pregunta qu traer el correo nuevo [...] Uno ve abierta una amplia
avenida nueva, y debera ser pronto capaz de predecir el comportamiento de cualquier
ncleo en cualquier circunstancia dada (Weiner 1972, p. 41). Dos aos y medio des-
pus, Frank Spedding, un fsico estadounidense, inform en una carta sobre la confe-
rencia de Londres, tambin hubo un simposio de fsica nuclear. El campo se mueve
tan rpido que uno se marea al contemplarlo. Con lo que se habla de las propiedades
experimentales del H, He, los nuevos elementos artificiales radiactivos, el neutrn y el
positrn y las propiedades que se predicen para el neutrino y el protn de carga nega-
tiva, alguien que se ha formado con la vieja e ingenua imagen de protones y electrones
en el ncleo se siente superado (ibid.).
Estas fascinantes nuevas teoras y descubrimientos eran slo una parte de los aos
milagrosos. Las nuevas tecnologas instrumentales no eran menos importantes: hasta
1930, aproximadamente, el nico modo de hacer que ocurriera una reaccin nuclear era
utilizar los proyectiles que la naturaleza proporcionaba en forma de rayos alfa; la alter-
nativa era hacer uso de la todava menos controlable radiacin csmica, pero este mto-
do todava estaba en su infancia. La primera desintegracin nuclear provocada con x-
to por medios puramente artificiales se obtuvo en la primavera de 1932 por J ohn D.
Cockcroft y Ernest Walton en el laboratorio Cavendish. Los dos fsicos aplicaron un sis-
tema multiplicador de tensin, proporcionado en parte por la Compaa Elctrica Me-
tro^litan-V ickers, donde Cockcroft haba trabajado como aprendiz de ingeniero elc-
trico antes de que se cambiara a la fsica y se incorporara al grupo de Rutherford en 1924.
Con este aparato, obtuvieron energias de hasta 380 keV para los protones en 1929 y, tres
aos despus, 700 keV. Cockcroft y Walton estudiaron el litio bombardeado con proto-
nes de alta energa y, utilizando mtodos visuales de escintlacones y fotografas de la c-
mara de niebla como detectores, concluyeron que el istopo de litio de masa 7 captura
un protn y el ncleo resultante, de masa 8, se descompone en dos partculas a (Beyer
1949, p. 30). Adems, sealaron que el proceso ocurra para energas y ritmos en acuer-
do cuali tativo con los clculos mecnico-cunticos de Camow. De hecho, estos clculos
se utilizaron directamente en el diseo del aparato de alta tensin de Cockcroft. ste CO-
noca la teora de Gamow y se dio cuenta de que predeca que los protones a 300 keV se-
ran proyectiles nucleares bastante efectivos para partculas como el boro y el litio.
182 Generaciones cunticas
Al mismo tiempo aproximadamente que Cockcroft y Walton desarrollaban su traba-
jo experimental pionero, otros tipos de aceleradores estaban progresando en Estados
Unidos. En 1931 el ingeniero estadounidense Robert van de construy un acelera-
dor electrosttico con una tensin mxima de 1,5 millones de voltios. El mismo ao, Er-
nest Lawrence y su estudiante David Sloan en la Universidad de California, Berkeley,
construyeron el primer acelerador lineal prctico, con el que obtuvieron iones de mer-
curio con 1,3 MeV de energa. Sin embargo, sera otra de las mquinas de Lawrence la
que revolucion fsica nuclear e inaugur la era de la gran ciencia. El primer ciclo-
trn experimental, utilizando fuertes campos magnticos para hacer que las partculas
nucleares trazaran una espiral con radio creciente segn sus velocidades aumentaban, se
construy en 1931. La versin de 1932, con polos magnticos en las caras de 28 centime-
tros de dimetro, produjo una corriente de 10-9 amperios con protones de 1,2 MeV. Law-
rence y su colaborador, M. Stanley Livingston, predijeron confiados que se generaran
haces de protones de 10 MeV en un ftrturo no muy lejano, una prediccin que sera
pronto confirmada. Al principio la mquina no recibi un nombre propio, pero Law-
rence y su grupo usaban la palabra ciclotrn en lo que describan como una especie
de jerga de laboratorio. En 1936, el nombre era de uso general. El ciclotrn prob ser
muy til en fsica nuclear en una gran variedad de reas, desde investigacin pura de
reacciones nucleares hasta en aplicaciones industriales y mdicas. Se trataba bsicamen-
te de tecnologa estadounidense y, en los aos treinta, slo era dominada por Lawrence
y los operadores de ciclotrn formados por l. En 1934 se empezaron a multiplicar las
mquinas en Estados Unidos, al principio con un pequeo ciclotrn en la Universidad
de Cornell construido por Livingston; cinco aos ms tarde, haba diez mquinas ms
operando o en construccin. Fuera de los Estados Unidos, el primer ciclotrn se instal
en Riken (el I nstituto para Investigacin Fsica y Qumca) en Tokio en 1935 y se hizo
operativo en la primavera de 1937. En Europa, los ciclotrones se introdujeron al mismo
tiempo aproximadamente, pero de manera ms dubitativa que en Estados Unidos. El di-
ero era una de las razones de la introduccin relativamente lenta, pero el conservadu-
risinoyla falta de familiaridad con la nueva tecnologa tambin desempe un papel im-
portante. A mediados de 1939 existan cinco ciclotrones operando en Europa, situados
en Cambridge, Liverpool, Pars, Estocolmo y Copenhague.
La fsica experimental nuclear en general, y la de aceleradores en particular, ayud
a cambiar la distribucin geogrfica de la fsica mundial. Vale la pena mencionar que
la foerte comunidad fsica alemana no se uniera a la vanguardia del desarrollo sino
que, por el contrario, quedara por detrs del desarrollo no slo de Estados Unidos y
Gran Bretaa, sino tambin del de Francia. Y tambin es notable que esto ocurriera in-
cluso antes de que el rgimen nazi cambiara las condiciones de la fsica en Alemania, y
en una poca en la que los fsicos alemanes todava estaban a la cabeza de otras reas
de la fsica.
A partir de 1910, aproximadamente, Francia no haba conseguido mantener su po-
sicin anterior a la cabeza de la fsica. Comparado con lo que ocurri en otras naci-
nes, los fsicos franceses tenan poco de qu presumir: por ejemplo, las revistas france-
El surgimiento de la fsica nuclear 183
no estaban entre las principales revistas de fsica. En 1934 las revista francesa ms
citada, Comptes Rendus, ocupaba el nmero 7 de todas las revistas de fsica (el nme-
ro uno era Zeitschrift f r Physik); Journal de Physique era el nmero 11 y Anuales de
Physique era slo el nmero 34 de la lista. Otro indicativo de baja reputacin de la
fsica francesa era que, mientras que el 27 por 100 de todas las referencias en las revis-
tas de fsica norteamericanas se dedicaban a artculos en alemn, slo el 3 por 100 se
referan a artculos en francs. El surgimiento de la fsica nuclear, en cambio, fie uno
de los factores que ayudaron a revitalizar la fsica francesa a finales de la dcada de los
treinta y reinstaurar a Pars como una ciudad importante en fsica mundial. El labo-
ratoro de los jolot-(]ur se convirti en uno de los principales centros de fsica nu-
:lear, atrayendo a muchos fsicos extranjeros.
A pesar del importante trabajo llevado a cabo en Gran Bretaa y Francia, fue en Es-
tados Unidos donde se experiment por primera vez su notable crecimiento. El por-
centaje de artculos sobre fsica nuclear en Physical Review era de un 8 por 100 en 1932;
en 1933 se increment al 18 por 100, en 1935 al 22 y en 1937 nada menos que al 32 por
100. La fsica nuclear estaba no slo creciendo, sino tambin hacindose cada vez ms
cara. Para estar en la vanguardia de la investigacin nuclear, muchas veces era necesa-
ra financiacin externa, como queda ilustrado por el hecho de que el 46 por 100 del
nmero total de artculos financiados en Physical Review en 1935 eran de fsica nuclear.
En 1939, un tercio de los artculos en Physical Review sobre fsica nuclear reciban fi-
nanciacin de instituciones externas.
CAPTULO 13
De dos partculas a
muchas antipartculas
Las antipartculas
En el encuentro de la Asociacin Britnica para el Avance de la Ciencia en Bristol, en
septiembre de 1930, Dirac dio un seminario en el que dijo, siempre ha sido el sueo
de los filsofos hacer que toda la materia est construida a partir de un tipo funda-
mental de partcula, as que no es del todo satisfactorio tener dos en nuestra teora, el
electrn y el protn (Kragh 1990, p. 97). Por aquel entonces, Dirac crea que haba te-
nido xito donde los filsofos haban fracasado y que haba reducido toda la materia a
manifestaciones del electrn solamente. (El lector reconocer la vaga similitud con la
teora atmica de . ]. Thomson y, ms generalmente, la co$movisin '
ca.) Dirac estaba profundamente fascinado por la imagen unitaria de la materia, y re-
sulta irnico que sus consideraciones unitarias le llevaran a introducir, menos de un
ao despus del seminario en Bristol, tres o cuatro nuevas partculas elementales ade-
ms del electrn. Con teora de Dirac de 1931 y la hiptesis de Pauli sobre el neutri-
no, lleg la primera ruptura con el paradigma de las dos partculas.
Estaba claro para Dirac y varios de sus colegas que la teora relativista de electrones
de 928 conduca a extraas consecuencias. El problema, a veces denominado la difi-
cuitad , tena su origen en la ecuacin de Dirac, que inclua formalmente soluciones
con energa negativa. Al contrario de la situacin en mecnica clsica, stas no se po-
dan rechazar como no fsicas sino que tenan que considerarse seriamente; es decir, te-
nan que relacionarse de algn modo con objetos naturales. En noviembre de 1929, Di-
rae crea haber encontrado la solucin al problema. Existe una sencilla manera de
evitar la dificultad de que los electrones tengan energa cintica negativa, escribi a
Bohr y, continu, si el electrn arranca con una energa positiva (+), existir una pro-
habilidad finita de que pase sbitamente a un estado de energa negativa (-) y emita
energa sbrame en forma de radiacin de alta energa [...] Si todos los estados de ener-
ga negativa estn ocupados, pero pocos de energa positiva lo estn, estos electrones
De dos partculas a muchas antipartculas 185
de energa pstva no podrn hacer tran$iciones hacia estados de energa negativa y,
tanto, debern comportarse con bastante propiedad [...] Parece razonable suponer
que no todos los estados de energa negativa estn ocupados, sino que existen algunas
vacantes o huecos [...] Es fcil ver que tal hueco se movera en un campo electro-
magntico como si tuviera carga positiva. Creo que estos huecos son los protones
Kragh 1990, p. 91).
La teora de Dirac sobre los protones-como-electrones, publicada en 1930, supona
un mundo de estados de energa negativa ocupado por un nmero infinito de electro-
nes gobernados por el principio de exclusin de Pauli. Slo los pocos estados sin ocu-
par, los huecos, apareceran como entidades fsicas observables. Pero por qu apa-
receran como protones, dos mil veces ms pesados que los electrones? Existan dos
razones para la eleccin de Dirac: por un lado, si los protones y los electrones eran las
nicas partculas elementales (como crean entonces casi todos los fsicos) pareca que
no haba otra posibilidad; por otro lado, la hiptesis habra supuesto el cumplimiento
del milenario, y muy atractivo para Dirac, sueo de los filsofos.
Atractiva o no, la hiptesis se recibi universalmente con escepticismo, e nmedia-
tamente se encontr con serios problemas. Por ejemplo, si el protn fuera la antipart-
cula del electrn (un nombre que todava no se haba introducido), se supona que se
aniquilara segn p ++ e~ >2y, y los clculos indicaban que la vida media de la mate-
ria sera, en tal caso, absurdamente corta, de unos 10 ~9segundos. Este argumento por
s solo no fue suficiente para convencer a Dirac de que su teora era errnea, pero en
la primavera de 1931 se dio cuenta (como otros antes) que el hueco tena que tener la
misma masa que el electrn. En la nueva versin, como apareci en un notable artcu-
lo en los Proceedirigs ofthe Royal Society, el anticlectrn se introduca por primera vez
como un nuevo tipo de partcula, desconocida para la fsica ' con la mis-
ma masa que un electrn y carga opuesta (Kragh 1990, p. 103). Adems, dado que el
protn era ahora un tipo diferente de partcula, tendra probablemente, segn Dirac,
su propia antipartcula. Unos pocos aos despus, en su discurso Nobel de 1933, Dirac
dio un paso ms, especulando sobre materia compuesta enteramente de antipartcu-
las: Debemos considerar bsicamente un accidente que la Tierra (y, es de suponer,
todo el sistema solar) contenga una preponderancia de electrones negativos y protones
positivos. Es bastante probable que para algunas estrellas sea al revs: que estas estre-
lias estn compuestas principalmente de positrones y protones negativos. De hecho,
puede que la mitad de las estrellas sea de un tipo, y la otra mitad del otro. Los dos ti-
pos de estrella mostraran exactamente los mismos espectros, y no habra manera de
distinguirlas mediante los mtodos astronmicos actuales. Sin embargo, en 1931 el
antielectrn era una partcula puramente hipottica y la mayora de los fsicos decli-
naban tomar la teora de Dirac en sero. Fue slo ms adelante cuando se reconoci
como quiz el salto ms grande de todos los grandes saltos de la fsica en nuestro si-
glo, como Heisenberg la denomin con generosidad en 1973.
El artculo de Dirac de 1931 no trataba principalmente con antielectrones, sino que
era un ambicioso, y fallido, intento de explicar la razn de la existencia de una carga
186 Generaciones cunticas
elctrica unidad. Durante el proceso de su trabajo, Dirac se vio llevado a introducir un
factor de fase no integrable en la funcin de onda; mostr que esto era equivalente a in-
troducir un campo magntico con una carga magntica como fuente; es decir, un mo-
nopolo magntico como un anlogo magntico del electrn. Este monopoio de Dirac
era una partcula hipottica, justificada slo en el sentido que no estaba prohibida por
la mecnica cuntica. Dirac se dio cuenta de que esto no aseguraba la existencia real de
monopolos en la naturaleza, pero dado que no haba razn terica para prohibir la exs-
tencia de monopolos, uno se sorprendera si la Naturaleza no la hubiera utilizado [la
posibilidad]. En historia de las ideas, este tipo de argumento (que las entidades que
pueden existir deben existir) se remonta a Leibniz, y se conoce como el principio de pie-
nitud. Ai contrario que el positrn, el monopolo magntico no despert inters entre
los fsicos, mayora de los cuales ignoraron la partcula propuesta. Existan, sin em-
bargo, algunas especulaciones de que el neutrn podra consistir en dos polos magnti-
eos de carga opuesta, o de que el monopolo podra desempear si no un papel en el n-
cleo atmico. Fue slo en los aos setenta cuando la teora de monopolos, adems de
bsquedas experimentales de la partcula, se convirti en un rea principal de investi-
gacin. Desde entonces, ha habido varios anuncios de detecciones de monopolos mag-
nticos, pero ninguno se ha confirmado. Puede que los monopolos existan, o que hayan
existido alguna vez, pero el monopolo magntico de finales de los noventa tiene el mis-
mo estatus que el que tena en 1931: es hipottico (vase tambin el captulo 21).
El estatus del antielectrn, por otra parte, cambi durante el bienio 1932-1933. En
el California I nstitute of Technology, Cari Anderson, un antiguo estudiante de Milli-
kan, se fij en algunas trazas de fotografas de cmara de niebla de la radiacin csmi-
ca, que al principio atribuy a protones. En un artculo posterior en marzo de 1933,
sugiri que haba descubierto un electrn de carga positiva, o positrn, como l lo
denomin. Tambin sugiri negatrn para el electrn ordinario, pero el nombre,
aunque se us alguna vez, no goz de xito. La deteccin de los positrones por parte de
Anderson podra parecer un bonito caso de descubrimiento inspirado por la teora,
pero el descubrimiento en realidad no debe nada en absoluto a la teora de Dirac. En
lugar de interpretar el electrn positivo como el resultado de una produccin de un
par, a la Dirac, Anderson crea que se haba emitido desde un ncleo atmico dividido
por un rayo fotn csmico incidente. Su explicacin tentativa no se refera ni a Dirac
ni a la mecnica cuntica; tena un aire anticuado y se basaba en un concepto visible
del ncleo que estaba de acuerdo con las ideas de Millikan, pero que no tena casi nada
que ver con los sofisticados modelos cunticos que Feisenberg y otros estaban esta-
bleciendo por aquel entonces. Anderson escribi, Si retenemos la imagen de que un
ncleo consiste en protones y neutrones (y partculas a) y que un neutrn representa
una combinacin cercana de un protn y un electrn, entonces, basndose en la teo-
ra electromagntica sobre el origen de la masa, la suposicin ms simple parece ser
que un encuentro entre el rayo primario incidente y un protn puede tener lugar de
manera que el dimetro del protn se expanda hasta el mismo valor que posee el ne-
gatrn (Beyer 1949, p. 4).
De dos partculas a muchas antipartculas 187
N fue sin hasta despus de que Blckett y el fsico italiano Guiseppe Occhialini
informaran sobre nuevos experimentos con rayos csricos, y se refirieran explcita-
mente a la teora de Dirac, cuando qued claro que Andrson de hecho haba descu-
bierto la partcula de Dirac. En un ao, el positrn se haba aceptado en general y ha-
ba sido recibida como una importante partcula, tanto en teora como en la
experimentacin. Sin embargo, la positiva recepcin del positrn no implic una re-
cepcin igualmente positiva de la teora de huecos de Dirac, que continu siendo cri-
ticada. Todava en 1934, Millikan y Anderson se aferraban a la imagen de que los posi-
trones de los rayos csmicos existan ya, o se formaban en los ncleos atmicos, y por
lo tanto no deban identificarse con antielectrones. Algunos tericos, incluyendo a
?auli, sugirieron que los positrones podan satisfacer la estadstica de ftose-Einstein y
que el neutrino, que se pensaba que podra quiz ser una partcula nuclear, consista en
un par positrn-electrn. Mientras que el positrn (alias, antielectrn) se acept a me-
diados de los treinta, otras hiptesis sobre antipartculas tuvieron una existencia ms
silenciosa. El protn negativo se discuti a veces, pero no necesariamente como la an-
tipartcula del protn, ?or ejemplo, Gamow sugiri en varios artculos entre 1934 y
1937 que el ncleo atmico inclua protones negativos distintos de los antiprotones de
Dirac. En cuanto al anfineutrn, se introdujo por primera vez en 1935 por el fsico ita-
liano (ms tarde brasileo) Gleb Wataghin.
Sorpresas de la radiacin csmica
En la poca en la que Dirac propuso su teora de huecos, la radiacin csmica to-
dava se consideraba un rea misteriosa de la naturaleza, y su composicin era objeto
de controversia. Algunas de las partculas de los rayos csmicos posean energas muy
elevadas (mucho mayores que las que podan proporcionar los nuevos aceleradores) y
por esta razn, la radiacin era interesante para los fsicos nucleares y de partculas. La
fsica de rayos csmicos era altamente relevante para las teoras fundamentales de la f-
sica y a la vez, con sus vuelos en globo y alpinismo, todava tena algo del encanto de
las exploraciones naturales. Como escribi el fsico estadounidense Karl Darrow en
1932, el nuevo campo era nico en la fsica moderna por lo minsculo de los fen-
menos, lo delicado de las observaciones, las arriesgadas aventuras de los observadores,
la sutileza del anlisis y la grandeza de las consecuencias (Cassidy 1981, p. 2). El des-
cubrimiento del positrn ft:e crucial a la hora de hacer de la investigacin de los rayos
csmicos un campo central de la fsica. Esto puede observarse, por ejemplo, en el n-
mero de artculos (incluyendo cartas) publicadas sobre el asunto en Physical Review.
En 1928 aparecieron dos artculos sobre rayos csmicos, y en 1929 slo uno; en 1930
el nmero subi a 4, yen 1931 a 9. El ao siguiente el nmero salt a 30 artculos, y en
1933 haba nada menos que 43 artculos sobre rayos csmicos o el positrn.
La radiacin csmica tena fama de laboratorio econmico porque la naturaleza pro-
porcionaba gratuitamente partculas con energas inauditas en laboratorios autnticos.
La desventaja, por supuesto, era que los proyectiles eran totalmente incontrolables y, en
188 Generaciones cunticas
muchos casos, incluso desconocidos. La comparacin econmica con los experimentos
de aceleradores se justificaba en lo tocante a costos y organizacin. Haba pocas diferen-
cias entre la investigacin de rayos csmicos de los aos treinta y los experimentos clsi-
eos de bajo coste del Cavendish en los aos veinte. Rutherford no hubiera objetado la in-
vestigacin de rayos csmicos. En 1933 labez Street, un prominente fsico de rayos
csmicos estadounidense y ms tarde codescubridor del mun, solicit a Theodore ly-
man, su director en Harvard, una beca de 800 dlares para una investigacin de un ao.
La solicitud consista en una pgina escrita a mano, sosteniendo que el carcter discor-
dante de los resultados obtenidos por los profesores Compton y Millikan deja claro que
la acumulacin de datos sobre la naturaleza de los rayos csmicos deja mucho que de-
sear ((alison 1987, p. 78). Street recibi sus 800 dlares y los emple con sabidura.
Para entender lo que suceda en los detectores de rayos csmicos, estuvieran a bor-
do de un globo o situados en altos picos montaosos, los fsicos necesitaban conocer
la naturaleza de los rayos csmicos mismos. Millikan, y con l sus estudiantes, todava
abogaban por la teora original, segn la cual los rayos csmicos primarios eran foto-
nes de alta energa. Esto implicaba que no debera existir ningn efecto geomagn-
tico de latitud, es decir, ninguna variacin este-oeste como resultado de la deflexin de
las partculas en el campo magntico de la tierra, y de hecho Millikan y sus colabora-
dores no encontraron evidencia en absoluto de tal efecto. Por otro lado, los fsicos es-
tadounidenses de la costa este, y A rthur Compton en particular, sostenan que exista
indiscutible evidencia de un efecto de latitud y que los rayos csmicos primarios de-
ban por tanto consistir en partculas cargadas. El desacuerdo se convirti en una gran
controversia, que fue bien cubierta en los peridicos estadounidenses. El resultado de
la controversia fue, bsicamente, que Millikan perdi y Compton gan. Ya en 1929,
Walther Bothe y Werner Kohlhrster en Berln afirmaron haber demostrado que los
rayos csmicos incluan partculas cargadas penetrantes en vez de los rayos ultra gam-
ma, como se crea hasta entonces. Su conclusin qued confirmada por el joven fsico
italiano Bruno Rossi de la Universidad de Florencia. Rossi desarroll una importante
nueva tcnica conectando contadores Geiger-Mller en un circuito coincidente de tal
modo que slo las partculas que atravesaran todos los contadores quedaran registra-
das. Sobre 1933, se acumul evidencia experimental en contra de la teora fotnica de
Millikan, esencialmente medidas a distintas latitudes geogrficas. La mayora de las
partculas penetrantes de la radiacin csmica primaria resultaron estar cargadas y,
por alguna razn desconocida, positivamente. Durante algn tiempo Millikan, Ander-
son y otros californianos se resistieron a esta conclusin, pero a partir de 1935, apro-
ximadamente, la controversia lleg a su fin. Experimentos britnicos que utilizaron
circuitos coincidentes construidos con cmaras de niebla controladas por contadores
confirmaron las conclusiones de Bothe, K ohlhrster y Rossi. En 1935 Street mostr
que la gran mayora de los sucesos en las placas de plomo eran partculas cargadas in-
dividuales, por tanto altamente penetrantes, y no una lluvia o cascada de partculas
originadas en fotones. Esto concluy la controversia, ms o menos, pero tambin plan-
te una pregunta pertinente: qu eran estas partculas?
De dos partculas a muchas antipartculas 189
Se pensaba al principio que las partculas penetrantes de los rayos csmicos eran
electrones, pero la manera en que perdan $ energa indicaba que podan no ser elec-
trones ordinarios. Actuaban extraamente, y Anderson y su grupo en Caltech se refe-
ra a ellos informalmente como electrones verdes para distinguirlos de los electrones
ordinarios, absorbibles o rojos. En 1936 la naturaleza de estos electrones verdes se
convirti en un objeto de gran discusin, entre otras cosas porque una posible solu-
cin al problema era terica: que la electrodinmica actual podra ser incapaz de ex-
plicar el fenmeno. Pareca que existan dos alternativas, o bien la teora cuntica se in-
fringa a altas energas o bien una nueva partcula, intermedia en masa entre el protn
y el electrn, entraba en juego. Casi todos los fsicos escogieron la primera alternativa,
pero la solucin del enigma result estar en la segunda.
Podan ser protones estas partculas? No segn Anderson y Seth Neddermeyer, que
concluyeron en la conferencia de Londres en 1934 que mayora de las partculas de
rayos csmicos de alta energa a nivel del mar tienen masa electrnica (Galison 1983,
p. 287). Si estas partculas de masa electrnica no eran electrones, qu eran? El 2 de
diciembre de 1936, Anderson recibi el premio Nobel por su descubrimiento del posi-
trn. Podra haber sido una oportunidad para especular sobre los misteriosos electro-
nes verdes, pero Anderson resisti la tentacin. En su discurso en Estocolmo, mencio-
n los nuevos datos sobre rayos csmicos y observ que estas partculas altamente
penetrantes, aunque no sean electrones positivos y negativos libres, proporcionarn in-
teresante material para estudios futuros. As fue: en la primavera de 1937, Anderson y
Neddermeyer llegaron a la conclusin de que la hiptesis ms razonable era que ex-
tan partculas de carga unidad, pero con una masa (que puede no tener un valor ni-
co) mayor que la de un electrn normal libre y mucho menor que la de un protn
( ibid., p. 298). Poco despus, al otro lado del continente americano, Street y su grupo
llegaron a una conclusin similar, aunque mediante argumentos muy distintos, y tam-
bin lo hizo un grupo japons dirigido por Yoshio Nishina. El descubrimiento de lo
que se conoce hoy en da como nmn fue por tanto triple, aunque no existe discusin
acerca de la prioridad: les correspondi a los californianos. Una partcula con masa in-
termedia entre el electrn y el protn, un mesn, haba sido descubierta, o no? Exac-
tamente cundo fue descubierto el electrn pesado, mesn o mun es una pregunta
que apenas merece contemplarse, pero si la merece, es una pregunta compleja. En cual-
quier caso, es una pregunta relacionada con otros desarrollos en fsica de rayos csmi-
eos y de partculas que tuvieron lugar aproximadamente al mismo tiempo, y por tan-
to no puede contestarse de manera aislada de estos desarrollos.
Despus de que se reconociera que la partcula de Anderson-Neddermeyer-Street
era real, la siguiente cuestin era obviamente determinar su masa y otras caractersti-
cas, como su espn y sus modos de desintegracin. Una pregunta menos imprtame,
pero que tambin tena que decidirse, era la concerniente al nombre de la partcula.
Entre los nombres sugeridos estaban mesn, niesotrn, baritrn, electrn pesado y yu-
kn; los dos primeros derivaban de la masa de la partcula, el ltimo de la reciente teo-
ra de cuantos pesados de Yukawa. Durante un tiempo, el mesotrn sugerido por
190 Generaciones cunticas
Millikan, Anderson, Neddermeycr era de uso general, pero en los aos cuarenta el
mesn, abreviado, sugerido por Homi Bhabha, acab siendo el nombre ms popu-
lar y fue oficialmente aprobado por la Comisin de rayos csmicos de la Unin I nter-
nacional de la Fsica en 1947. En 1937 Street y Edward c. Stevenson estimaron, a par-
tir de la ionizacin especfica y longitud de la traza en la cmara de niebla, un valor
para la masa del mesotrn de unas 130 veces la masa del electrn, no muy distinto de
estimacin de 200 veces en la teora de Yukawa para las fuerzas nucleares. La identi-
ficacin de la partcula de Y ukawa y del mesotrn de 1937 fue sugerida por primera vez
por Oppenheimer y Robert Serber el mismo ao, siendo un desastre menor, como ve-
remos ms adelante. El hecho de que la prediccin de Yukawa fuera publicada antes del
!cubri mi ento del mesotrn, y la creencia de los fsicos de que la prediccin se refe-
ra al mesotrn, no significa que el descubrimiento experimental estuviera relaciona-
do causalmente con la teora de mesones. Como en el caso del positrn, no exista CO-
nexin entre teora y experimento. Anderson y Neddermeyer no supieron de la
TABLA .
Algunos descubrimientos de partculas, 1897-1956
Nombre actual Nombre(s) antiguo(s) Prediccin Descubrimiento
Electrn corpsculo, negatrn 1894; j. Larmor 1897:. . Thomson
Protn partcula H
-
Alrededor de 1913
(ningn descubridor)
Neutrino neutrn 1929; w. Pauli 1956; F. Reines,
c. Cowan
Positrn electrn positivo 1931; P. Dirac 1932; C, Anderson
Neutrn
1920; E. Rutherford 1932; 1. Chadwick
Antiprotn protn negativo 1931; P. Dirac 1955; O. Chamberlain,
E. Segr, C. Wiegand,
T. Ypsilantis
Antineutrn 1935; G. Wataghin 1956; B. Cork G.
Lambertson,
. Piccioni, w. Wenzel
Mun
mesotrn, mesn [i
~
1937; c. Anderson,
s. Neddermeyer
Pin cargado
mesn tt 1935; H. Yukawa 1947, C. Powell,
G. Occhialini, c. Fattes
Pin neutro
mesn tt
1938; N. Kemmer 1950; R. Bjorklund,
w. Crandall, B. Moyer,
H.York
Barin A partcula V
-
1947: c, Butlr,
G. Rochester
Barin Ktt3 mesn tt
-
1949; C. ?owell al.
De dos panculas a muchas antipartculas 9
prediccin de Yukawa hasta el verano de 937. Como Neddermeyer record ms tar-
de: El mun, como el positrn, fue un descubrimiento puramente experimental, en el
sentido de que se realiz de manera totalmente independiente de cualquier considera-
cin terica sobre qu partculas deberan existir o no (Brown 1981, p. 132).
Habra que esperar hasta el final de la Segunda Guerra Mundial para que se obtu-
vieran valores ms precisos para la masa del me$otrn. En 1950 el valor de la masa se
haba determinado en 215 6 masas electrnicas, claramente distimo de lo que se sa-
ba por entonces acerca de la masa del mesn de Yukawa. En lo concerniente a la de-
sintegracin, la identificacin del mesotrn con la partcula de Yukawa indicaba los es-
quemas de desintegracin +>e++ V e~ + V en analoga con la desintegracin
beta. Se saba muy poco de los muones, como se acab denominando a estas partcu-
las en los aos treinta. Fue tan slo en 1941 cuando Franco Rasetti de la Universidad
de Roma (aunque trabajando por aquel entonces en Canad) determin un tiempo de
vida medio de (1,5 0,3) X 10 6segundos, un valor no muy distinto del que se acep-
ta hoy en da. No existan indicativos firmes del espn del me$otrn en aquella poca.
Generalizando, aunque el descubrimiento del meotrn fue til a la hora de entender
el contenido en partculas de la radiacin csmica, y despus para el rango de validez
de la electrodinmica cuntica, no aclar realmente la situacin de la fsica de partcu-
las elemental (vase tabla 13.1). De hecho, aunque este hecho era felizmente descono-
cido en la poca, hizo que la situacin fuera todava ms complicada.
Crisis de la teora cuntica
Dirac fue el primero, en 1927, en desarrollar una teora cuntica del campo elec-
tromagntico, seguido por J ordn, de manera independiente. J ordn crea muy pro-
bable que la teora se desarrollara pronto en la formulacin natural de la teora cun-
tica electrnica, mediante la descripcin de luz y materia como ondas meractuantes
en el espacio tridimensional (Rueger 1992, p. 312). Sin embargo, el desarrollo result
mucho ms frustrante de que lo que se e,peraba en 1927. Dos aos despus, Pauli y
Heisenberg propusieron una ambiciosa teora de electrodinmica cuntica (QED) que
era relativistamente invariante e inclua la cuantizacin de la radiacin adems de las
ondas de materia. La teora Heisenberg-Pauli fue una obra maestra de fsica matem-
tica y el fundamento de futuras teoras de QED, pero tambin era complicada e indi-
gerible para la mayora de los fsicos. A pesar de sus prometedoras caractersticas, esta-
ba plagada de paradojas y magnitudes divergentes. En particular, la energa propia del
electrn (la energa de un electrn en su propio campo electromagntico) resultaba in-
finita, lo cual era, por supuesto, un resultado inaceptable. Sin embargo, muchas apli-
caciones del formalismo de Heisenberg-Pauli eran independientes de las deficiencias
tericas.
Despus del desarrollo rpido y lleno de xito de la mecnica cuntica no relativis-
ta de 1925 a 1927 sucedi un periodo de serias dudas sobre los fumlamentos de la me-
cnica cuntica, al intentar establecer una teora invariante relativista de las nterac-
192 Generaciones cunticas
ciones electromagnticas. Muchos fsicos crean que una nueva revolucin cuntica,
basada en algn concepto radicalmente nuevo, estaba prxima. Los problemas eran de
una naturaleza en parte lgica y conceptual, y en parte debidos a fallos en la teora ex$-
tente a la hora de dar cuenta de nuevos hallazgos empricos. Dentro del primer grupo
de problemas, el caso arquetpico era la energa propia del electrn puntual, que resul-
taba ser infinita, y ste era slo uno de los serios problemas que acechaban a la ele>
trodinmica cuntica basada en la teora de Heisenberg y Pauli de 1929. Mientras que
la energa propia infinita tena su homlogo en la teora clsica, aparecieron nuevas di-
vergencias de naturaleza no clsica en la teora cuntica de campos relativista. Por
ejemplo, j. Robert Oppenheimer prob en 1930 que, adems de la energa propia elec-
trosttica clsica, un nuevo efecto cuntico contribuira a la energa propia con un tr-
mino divergente cuadrticamente. Como ppenheimer seal, las divergencias debe-
ran causar un desplazamiento infinito de las lneas espectrales. Cuando se incorpor
el positrn a la teora cuntica de campos, los infinitos siguieron ah: en la teora del
positrn, la contribucin a la densidad de carga elctrica debida a la polarizacin del
vaco se demostr que era divergente. Otro tipo ms de divergencia, la catstrofe in-
frarroja surgi a finales de los treinta en conexin con los intentos de explicar la emi-
sin de electrones blandos durante la dispersin de partculas cargadas. La consisten-
cia lgica de la teora cuntica relativista tambin se cuestionaba en conexin con la
legitimidad del campo electromagntico cuntico. En 1931, L andau y Peierls argu-
mentaron que las medidas de campo no se podan realizar sin ambigedades y que por
tanto la electrodinmica cuntica del momento era inconsistente. La crtica de Landau
y Peierls fue preocupante hasta 1933, cuando Bohr y Lon Rosenfeld mostraron que las
consecuencias de la electrodinmica cuntica eran consistentes con las mejores medi-
das posibles de magnitudes del campo electromagntico. 1 trabajo de Bohr y Rosen-
feld se interpret generalmente como si los fallos de la QED pudieran evitarse si slo
se formulaban preguntas acerca de magnitudes de campo promediadas, definidas en
regiones del espacio-tiempo no puntuales.
La situacin terica y conceptual en la QED fue un motivo de gran preocupacin
para los fsicos. En 1930 Bohr escribi a Dirac: [...] creo firmemente que la solucin
de los problemas actuales no se alcanzar sin una revisin de nuestras ideas fsicas ge-
nerales todava ms profunda de la que se contempla en mecnica cuntica actual
(Cassidy 1981, p. 9). Tres aos despus, los problemas se hicieron an ms graves. Ro-
bert Oppenheimer los resuma as a su hermano Frank: Como sin duda sabes, la fsi-
ca terica (con los fantasmas de los neutrinos, la conviccin de Copenhague, contra
toda evidencia, de que los rayos csmicos son protones, la teora de campos de Bohr
absolutamente incuantizable, la, dificultades con las divergencias para el positrn, y la
absoluta imposibilidad de llevar a cabo ni un slo clculo riguroso) est metida en un
buen folln (Kragh 1990, p. 165). En 1936 Dirac lleg a la conclusin de que la QED
tena que abandonarse porque era una teora fea y complicada y en realidad no expli-
caba nada. A Einstein, que encontraba la QED horrible, le agrad la conclusin de
Dirac.
De dos partculas a muchas antipartculas 193
Con el segundo grupo de problemas, las anomalas experimentales, los desafos ms
serios eran los derivados del entendimiento del ncleo atmico y la parte de alta ener
ga de la radiacin csmica. La teora del frenado de partculas rpidas cargadas por
materia no estaba de acuerdo con los experimentos, como Walter Heitler, un experto
en clculos de teora cuntica de campos, concluy en 1933. Cuando se uni a Bethe
para desarrollar una teora del frenado ms rigurosa, los desacuerdos permanecieron.
La prdida de energa por radiacin terica para energa inicial elevada es claramen
te demasiado alta para que sea reconciliable en algn modo con los experimentos [con
rayos csmicos] de Anderson, escribieron en 1934 Bethe y Heitler. Es muy intere
sante que la prdida de energa de los electrones rpidos [...] proporciona el primer
ejemplo en el que la mecnica cuntica aparentemente se infringe para un fenmeno
fuera del ncleo (Galison 1983, p. 285). Los datos que Anderson y Neddermeyer pre
sentaron en la conferencia de Londres en octubre de 1934 mostraban buen acuerdo
con la teora para energas bajas, pero un desacuerdo total para energas superiores a
unas 150 veces la energa en reposo del electrn ( me2- 0,51 MeV). Para explicar la dis
crepancia entre teora y experimentos, se sugiri que las partculas penetrantes eran
protones y no electrones; y cuando esta teora result insostenible, se concluy que la
QED haba fracasado a altas energas. De acuerdo con el informe de Bethe sobre la con
ferencia de Londres, los experimentos de Anderson y Neddermeyer sobre el paso de
electrones de rayos csmicos a travs de plomo [...] [muestra que] la teora cuntica al
parecer deja de funcionar para energas de unos 108voltios (ibid., p. 288). Bethe, Heitler,
Oppenheimer y otros tericos cunticos se enfrentaban a una eleccin entre introdu
cir una nueva partcula o aceptar la ruptura de la QED. Entre las dos posibilidades, es
cogieron la segunda. Con el descubrimiento del mesotrn (mun) en 1937, la situa
cin mejor considerablemente y muchos fsicos concluyeron que no haba necesidad
de una revolucin cuntica despus de todo. Pero el sentimiento de crisis prosigui, ya
que la QED estaba todava plagada de infinitos, y las nuevas teoras de campo del me
sn que surgieron a finales de los aos treinta tenan sus propios problemas de diver
gencias.
Las respuestas a lo que se perciba como una crisis continuada variaban. Muchos f
sicos importantes, incluyendo a Bohr, Dirac, Heisenberg, Pauli y Landau, crean en un
enfoque revolucionario; es decir, que los problemas no se podan resolver dentro de la
teora existente sino que se deberan explotar para construir una teora futura que po
dra diferir de la teora cuntica existente tanto como sta difera de la teora clsica.
Otros fsicos, de disposicin ms pragmtica (incluyendo a Bethe, Heitler, Fermi y Op
penheimer) mantenan que los problemas se podan evitar mediante mejoras tcnicas,
o que alguna reformulacin apropiada de la teora existente podra llevar al menos a
respuestas sensatas a todos los problemas que aparecieran empricamente. Aunque es
tas dos actitudes se pueden identificar como tendencias histricas, la diferencia entre
revolucionarios y conservadores no era absoluta ni permanente. Por ejemplo, aun
que Heisenberg y Dirac favorecan en general el enfoque revolucionario (que la teora
existente debera reemplazarse por otra completamente nueva) esto no les impidi ex
194 Generaciones cunticas
plorar maneras de solucionar los problemas que estuvieran basados en modificaciones
de la teora existente.
Por conveniencia, se pueden dividir en cuatro clases las actitudes de los fsicos de
los aos treinta con respecto a los problemas de la teora cuntica.
1. Algunos de los fsicos de conciencia revolucionaria incluso dieron la bienvenida
a la serie de crisis, que consideraban genuinas manifestaciones de las limitacio-
nes de la teora existente y por tanto una pista de la fntura teora que haban so-
ado. Heisenberg crea que los trminos infinitos no deban descartarse y que
tambin ocurriran en la teora correcta del futuro, en una versin interpretada
apropiadamente.
2. Otros fsicos se concentraron en evitar las divergencias sin cambiar el marco de
la teora existente. Una manera de conseguirlo era cortando las contribuciones
de alta frecuencia. Los procedimientos de corte (cutoff) se utilizaban frecuente-
mente y demostraron su utilidad en clculos prcticos, pero dado que no tenan
justificacin terica y que destruan la invariancia relativista, se consideraban
generalmente pseudosoluciones pragmticas. Otra manera de extraer informa-
cin fiable de una teora presumiblemente poco fiable era omitir o sustraer tr-
minos indeseados mediante tcnicas de clculo adecuadas. Este enfoque, intro-
ducido por Dirac y Kramers, contena el germen de los procedimientos de
renormalizacin que se desarrollaron despus de 1945 y a los cuales volveremos
en el captulo 22.
3. Un enfoque relacionado era intentar eliminar las divergencias mediante, o bien
cambios directos en la teora cuntica, o bien cambiando la fundamentacin
clsica. El primer enfoque fue propuesto por Gregor Wentzel en su mtodo de-
nominado de X lmite (1933) y por Dirac en su introduccin de probabilidades
negativas y una mtrica indefinida para el espacio de Hilbert (1941). El enfoque
de reformar la teora clsica fue adoptado, de distinta manera, por Born y Leo-
pold I nfeld en su teora de campos no lineal de 1934 y por Dirac en su teora de
electrones de 1938.
4. Un ltimo enfoque era abandonar la electrodinmica cuntica y reemplazarla,
al menos temporalmente, con una teora ms modesta, o un grupo de reglas, ba-
sadas en argumentos de correspondencia. Esta alternata fue seguida por un
tiempo por Christian Moller, Oppenheimer y Bethe, pero qued claro que era
menos fundamental que la electrodinmica cuntica.
Heisenberg era uno de los contribuyentes ms activos a la discusin fundacional de
la QED, tanto en sus contextos puramente tericos como en sus aplicaciones a los fe-
nmenos de rayos csmicos. Su manera favorita de resolver los problemas de diver-
gencia era introducir una longitud mnima, como hizo en 1938, cuando argumentaba
que la longitud mnima o fundamental debera derivarse de la nueva teora del mesn
de Y ukawa. Heisenberg esperaba construir sobre esta base una teora cuntica nueva.
De dos partculas a muchas antipartculas 195
invariante relativistamente, que contuviera a la antigua como un caso hmite y difiric-
ra de ella slo cuando la longitud fundamental no se pudiera considerar una cantidad
" Sin embargo, su teora recibi criticas de la mayora de los dems fsicos,
incluyendo a Pauli, quien al principio haba cooperado con Heisenberg en su progra-
ma de investigacin.
El cuanto pesado de Yukawa
En el momento actual de la teora cuntica se conoce poco sobre la naturaleza de
la interaccin entre las partculas elementales. As empezaba el artculo de Hidek Yu-
kawa, un fsico japons de veintiocho aos de la Universidad I mperial de Osaka, en el
primer nmero del volumen de 1935 de las Actas de la Sociedad Fsico-Matemtica de
Japn, una revista no muy conocida fuera de J apn. El artculo se basaba en un lis-
curso de diez minutos impartido en el encuentro de la Sociedad Fsico-Matemtica en
Tokio el 17 de noviembre de 1934. Yukawa se ocupaba de las fuerzas nucleares y esta-
ba inspirado, por un lado, por la teora nuclear de Heisenberg de 1932 y, por otro, por
la teora de la radiactividad beta de Fermi de 1934. Basando su razonamiento en ideas
de estas dos ftrentes, intent desarrollar una imagen unificada de lo que ms tarde se
denominara las interacciones dbiles y fuertes. Durante su intento, se vio llevado a
postular un nuevo tipo de cuanto que mediaba las fuerzas de intercambio en el n-
cleo atmico en analoga con el fotn en los campos electromagnticos. Y ukawa sugi-
r que el nuevo potencial nuclear se desintegrara nruy rpidamente con la distancia
y que el rango del potencial sera aproximadamente X = 2 x 10'- m, el tamao carac-
terstico de los ncleos atmicos. Sugiri adems que el parmetro de rango estara re-
lacionado con la masa del cuanto u cargado segn X = 2ttmc/h, y as predijo un va-
lor para su masa de unas 200 masas electrnicas.
Pero existan los cuantos pesados o eran simplemente aberraciones matemticas?
Yukawa mencionaba cautamente que dado que un cuanto as, de masa elevada y car-
ga positiva o negativa, nunca se ha encontrado experimentalmente, parece que la teo-
ra descrita va por mal camino (Beyer 1949, p. 144). Sin embargo, existen pocas du-
das de que Yukawa crea que sus cuantos existan y que no comparta los temores de
sus colegas occidentales a la hora de introducir nuevas partculas. Aunque los cuantos
pesados no aparecan en experimentos ordinarios, argument que serian observables
en a altas energas, como en las que ocurran en la radiacin csmica.
La prediccin de Yukawa de una nueva partcula elemental entre el electrn y el
protn fue acogida silenciosamente. Durante ms de dos aos pas desapercibida, no
slo en Europa y Estados Unidos, sino tambin en J apn. El mismo Y ukawa dej el
asunto durante ms de un ao. Fue slo cuando las medidas anmalas de Anderson y
Neddermeyer empezaron a atraer atencin cuando Yukawa, el 18 de enero de 1937, en-
vi una nota a una revista occidental sobre su teora, sugiriendo que no es totalmen-
te imposible que las trazas anmalas descubiertas por Anderson y Neddermeyer, que
es probable que pertenezcan a rayos desconocidos con e/m mayor que el protn, sean
196 Generaciones cunticas
en realidad debidas a estos cuantos [[/] (Brown y Rechenberg 1996, p. 123). El editor
de Nature declin la publicacin porque juzg que la sugerencia era especulativa.
(Cuatro aos antes, la misma revista haba rechazado tambin el artculo de Fermi so-
bre desintegracin beta.) Sin embargo, con el anuncio en mayo de 1937 de que el me-
sotrn haba sido descubierto en la radiacin csmica, la respuesta a la teora de Yuka-
wa cambi drsticamente. La primera referencia a ella en una revista occidental
provino de Oppenheimer y Serber en junio de 1937, cuando juzgaron que la teora de
Yukawa era artificial e incorrecta. Sin embargo, una respuesta negativa puede ser a ve-
ces mejor que ninguna, y la evaluacin crtica de ppenheimer y Serber sirvi sin duda
de anuncio efectivo para la teora japonesa. En otoo de 1937, los fsicos en Europa y
Estados Unidos estaban ocupados estudiando el artculo del desconocido fsico japo-
ns. La razn del sbito cambio de actitud de indiferencia a entusiasmo era claramen-
te que los fsicos encontraron en la prediccin de Y ukawa la misma partcula que se ha-
ba acabado de descubrir experimentalmente por Anderson y Neddermeyer. En otras
palabras, el mesotrn era el cuanto u. La dentif^acn fue asumida en general, pero
pronto result ser problemtica. Durante los aos siguientes a 1937, la teora mesni-
ca de las fuerzas nucleares atrajo mucho inters y fue desarrollada por un gran nme-
ro de fsicos, sobre todo en J apn y Europa. Entre los contribuyentes japoneses ms im-
portantes estaban Yukawa, Sin-I tiro Tomonaga, Sholch Sakat y Mituo Taketan; los
europeos incluan a Heitler, Nicholas Kemmer, Herbert Frhlich, Pauli y Hom Bha-
bha (que era de I ndia, pero trabajaba en I nglaterra).
El mesn nuclear era inestable, con una vida meda en reposo que Yukawa estim de
107segundos en 1938. El mismo ao, Heisenberg y Hans Fuler hallaron, a partir de un
anlisis de datos experimentales, 2,7 X 10 segundos para la vida del mesotrn de los ra-
yos csmicos. El valor no cambi mucho cuando se realizaron las primeras medidas di-
rectas durante la guerra. Heisenberg y Luler no estaban preocupados por la discrepancia
y encontraron el acuerdo bastante satisfactorio. Tampoco los problemas con la masa del
mesotrn hicieron que saltara la alarma entre los fsicos. Los experimentos a finales de los
treinta no ' proporcionar un valor preciso para la masa del mesotrn, sino va-
lores que variaban considerablemente, de masas electrnicas a 350 o ms. ?ero los f-
sicos no encontraron la divergencia alarmante y, por un tiempo, consiguieron convencer-
se a s mismos de que los mesotrones tenan un valor nico de unas 200 masas
electrnicas. Del mismo modo, si el mesotrn de los rayos csmicos era lo mismo que el
cuanto pesado de Yukawa, debera interactuar fuertemente con los ncleos. Los exper-
mentos no mostraron la esperada alta probabilidad de captura por materia, pero esta ano-
mala tampoco provoc que los fsicos se cuestionaran la suposicin de un solo mesn.
El estallido de la Segunda Guerra Mundial signific naturalmente que el trabajo en
fsica pura, como la teora mesnica y la investigacin en rayos csmicos, se redujera
mucho, ?ero no se detuvo totalmente y en varios de los pases beligerantes, incluyen-
do Italia, J apn y los Estados Unidos, se continuaron importantes trabajos a lo largo de
los aos de guerra. De acuerdo con la teora aceptada de los mesotrones, propuesta por
Tomonaga y Toshma Arak en 1940, las partculas negativas se capturaran y absorbe-
De dos partculas a muchas antipartculas 197
ran en ncleo, dejando 0 las positivas, que se descompondran en electrones
neutrinos. Dado que la probabilidad de absorcin de un mesn negativo (como lia-
mar de ahora en adelante a la partcula) era mucho mayor que la probabilidad de de-
' de acuerdo con la teora, los mesones negativos deberan absorberse casi
completamente y no deberan aparecer electrones procedentes de una desintegracin.
1 efecto Tomonaga-Araki fue confirmado por los tres fsicos italianos Marceilo Conver-
si, Oreste Piccioni y Ettore Pancini en 1945, utilizando hierro como material absorben-
te. Sin embargo, cuando se utiliz grafito en experimentos posteriores el efecto desapa-
reci miseriosamente, y en otros elementos ligeros, los mesones negativos resultaron
decaer a un ritmo similar al de las partculas positivas. Este resultado, obtenido a prin-
cipios de 1947 y rpidamente confirmado en los Estados Unidos, era una anomala ge-
nuina, ya que contradeca la prediccin de Tomonaga-Araki. En aquel momento, las
dificultades acumuladas por la teora de un solo mesn ya no podan ignorarse y las
cosas de repente progresaron con rapidez. Aunque los fsicos italianos no sugirieron
ninguna explicacin de la anomala, sus colegas en los Estados Unidos s lo hicieron.
Durante la primera conferencia en Shelter I sland en junio de 1947 (que debatire-
mos tambin en el captulo 22), el experimento italiano fue uno de los temas de dis-
cusin. Robert Marshak de la Universidad de Rochester sugiri resolver la anomala
mediante una hiptesis de dos mesones. De acuerdo con esta hiptesis, existan dos ti-
pos distintos de mesones, con diferentes masas y tiempos de vida; las partculas pene-
trantes y con interaccin dbil surgan por la desintegracin de partculas fuertemen-
te interactuantes en la atmsfera superior. Poco despus, tuvo conocimiento de la
evidencia de Bristol a favor de dos mesones y se dio cuenta de que encajaba bien con
su teora; junto con Bethe, Marshak desarroll la idea en una teora de dos mesones
apropiada, que inclua un clculo del tiempo de desintegracin del mesn pesado, con
un resultado de unos 10~7 segundos. Una propuesta algo similar a la teora Bethe-
Marshak fue formulada independientemente por Sakata y Takesi I noue en J apn, ba-
sndose en una idea anterior de Sakata yY asutaka Tanikawa.
Otra respuesta al experimento de Conver, Piccioni y Pancini provino del fsico ita-
liano Bruno Pontecorvo, que trabajaba entonces en Canad (emigrara ms tarde a la
Unin Sovitica). En verano de 1947, Pontecorvo sugiri que el mesn de Anderson-
Neddermeyer era un electrn pesado y por tanto perteneca a lo que ms tarde se deno-
minara la familia de leptones. Pontecorvo se dio cuenta de que la captura de los meso-
nes por los ncleos se pareca a la captura nuclear de electrones y sugiri el proceso +
>n + v,e n analoga con el proceso beta inverso e ' + p- >n + y. Tambin Oskar Klein
en Suecia y Giovanni Puppi en Italia desarrollaron muy poco tiempo despus la impor-
tante inspiracin de que el electrn y el mesn ( ) eran los dos partculas dbiles.
Durante la primavera de 1947, la identificacin de una dcada de la partcula de Yu-
kawa con la de A ncl ^n-Neddermeyer estaba derrumbndose rpidamente. La atms-
fera conservadora anterior dio paso a un severo antidogmatismo, como recordaba
Pontecorvo. La nica pieza que faltaba en el rompecabezas era ahora la identificacin
de la partcula frertemente interactuante de Yukawa.
198 Generaciones cunticas
La primera observacin de una desintegracin nuclear por un mesn se realiz en
enero de 1947, cuando l)onald Perkins, un fsico de Londres, sugiri identificar un su-
ceso de rayos csmicos como una partcula sigma de masa intermedia reaccionando
con un ncleo ligero. Unas semanas despus, Cecil Powell y su grupo en la Universi-
dad de Brstol informaron de varias trazas similares en placas fotogrficas expuestas a
la radiacin csmica. En su comunicacin a Nature de mayo de 1947, el equipo de Bris-
tol inform de la observacin de mesones dobles, es decir, lo que pareca ser un me-
sn que se originaba de otro mesn detenido. Sin embargo, fue slo en otoo de 1947
cuahdo Powell, junto con Occhialini y el fsico brasileo Cesare Lattes, concluyeron
que un mesn TT pesado se desintegraba en un mesn ms ligero (la traza del
electrn no era visible en las emulsiones de 1947). Originalmente, los tres fsicos con-
cluyeron que m_/ rn2 = , lo que implicaba que la desintegracin de TT a [i. estaba
acompaada de una partcula pesada neutra. La masa se determin con precisin tan
slo cuando Lattes fue a Berkeley y produjo artificialmente el mesn TT. El resultado,
m^/m^= 1,33, contradeca el valor de Bristol. En ' Powell y su grupo se
vieron forzados a concluir que estaban equivocados y que no haba ninguna partcula
neutra pesada involucrada en la desintegracin. En todo caso, lo importante era que el
mesn n (pin) haba sido descubierto y que se vio que era distinto del mesn
(mun), ms ligero.
Como los descubrimientos del positrn y del mun, el descubrimiento del pin
tampoco estaba relacionado con la teora. Los fsicos dieron la bienvenida al verdade-
ro mesn de las fuerzas nucleares, la masa del cual encajaba bien con la teora de Yu-
kawa. Pero con el descubrimiento del pin, el estatus del mun cambi y no pareca
haber lugar para la partcula de A derson-Neddermeyer en las teoras fsicas. Quin
ha encargado esto? se dice que pregunt sobre el mun I sidore Rab. El ao de 947
marc el fin de la primera fase, y el principio de una nueva, en la an joven disciplina
de la fsica de partculas elementales. El mesn TT fue predicho por un fsico japons y
la teora de Yukawa se desarroll principalmente por fsicos tericos en Europa y J a-
pn; los experimentos con mesones ftreron por un tiempo una especialidad italiana; el
descubrimiento de 1947 tuvo lugar en I nglaterra por un equipo internacional, que in-
clua a un italiano y un brasileo; y el descubrimiento, como otros experimentos ante-
rores, utilizaba como ftrente de mesones la radiacin csmica. Despus de 1947, la f-
sica de partculas cambiara en muchos aspectos. El campo acabara dominado por
fsicos estadounidenses y el papel de la radiacin csmica sera desafiado por los nue-
vos aceleradores de altas energas. Seguiremos con esta historia en el captulo 21.
CAPTULO 14
l^licaciones filosficas de la
mecnica cuntica
I ncertidumbre y complementariedad
Durante los aos que siguieron a 1925, la pequea poblacin de fsicos cunticos esta-
ba intensamente ocupada no slo en desarrollar la teora y aplicarla a nuevas reas,
sino tambin en entender el fundamento conceptual de la teora. De manera mplci-
ta, y en algunos casos tambin explcita, los fsicos actuaron como filsofos. Schrdin-
ger, como hemos visto, intent al principio interpretar la mecnica ondulatoria de ma-
era electrodinmica, pero tuvo que admitir que la interpretacin era insostenible,
tros fsicos sugirieron la hidrdinmica en vez de electrodinmica como teora
del continuo apropiada sobre la cual podra obtenerse una comprensin semiclsica de
la mecnica ondulatoria. ejemplo, en 1926 el fsico alemn Erwin Madelung de$a-
rroll un modelo hidrodinmico que reproduca algunas caractersticas bsicas de la
teora de Schrdinger, pero no todas ni muchos menos. Tales modelos o analogas con-
tinuaron sugirindose tanto antes como despus de la Segunda Guerra Mundial, pero
no tuvieron xito y la mayora de los fsicos cunticos no les prestaban atencin. A par-
tir del otoo de 1926, la interpretacin probablista de Born fue aceptada por la ma-
yora de los fsicos, aunque la comprensin precisa e implicaciones de esta interpreta-
cin fueron objeto de debate. De broglie, cuyo trabajo haba sido el punto de partida
de la mecnica ondulatoria, era reacio a unirse al punto de vista mayoritario. En 1927
propuso como una alternativa una teora de la solucin doble, que se construa so-
bre un sistema doble de soluciones a la ecuacin de Schrdinger. Segn la teora de De
Broglie, una partcula podra describirse como un paquete concentrado de energa, CO-
rrespondiente a una solucin singular, y la partcula sera guiada por una onda con-
tinua (una onda piloto) que se interpretaba de acuerdo con el punto de vista proba-
bilista de Born. De este modo. De Broglie consigui formular una teora determinista
de la microfsica sin abandonar del todo la inspiracin de Born acerca de la naturale-
za probabilista de los procesos cunticos. La teora de De Broglie fue duramente criti
200 Generaciones cunticas
cada por Pauli en el congreso de Solvay de 1927, y ni Schrdinger ni Einstein la apo-
yaron. Decepcionado e incapaz de contestar a las objeciones de Pauli, De Broglie aban-
donb su teora. En 928 ya haba abrazado la interpretacin de Copenhague favorec-
da por Born, Heisenberg, Bohr y otros, y durante ms de dos dcadas sigui siendo un
leal partidario de Copenhague.
En 1952 De Broglie volvi a una versin modificada de su teora de la solucin do-
ble y, a partir de ese momento, sigui su propio camino. El mismo ao, un enfoque si-
milar al de De Broglie fue adoptado por David Bohm, un joven fsico *
quien, hasta entonces, haba seguido un ortodoxo camino en su punto de vista de
teora cuntica. I ntroduciendo lo que denomin un potencial cuntico, Bohm con-
sigui formular una teora cuntica que, aunque no clsica, retena algunas caracters-
ticas clsicas, como que las partculas se movieran siguiendo trayectorias especficas de
acuerdo con el principio de causalidad. La teora de Bohm fue o bien ignorada o bien
criticada por innecesaria, porque meramente reproduca los resultados conocidos de la
teora cuntica ordinaria. Segn Heisenberg, era ideolgica, y Pauli la consideraba
metafsica artificial. Hicieron falta unos veinticinco aos para que la teora de Bohm
se debatiera ampliamente, e incluso entonces, slo por una minora de fsicos.
Tras este breve desvo por el periodo de posguerra, volvemos ahora a los dorados
aos veinte. Cul era el significado ms profundo de la falta de conmutabilidad entre
cantidades conjugadas cannicas, como la posicin y el momento de una partcula?
Esto era, entre otras cosas, lo que Heisenberg respondi con su famoso principio de in-
certidumbre en la primavera de 927. (Emplearemos los trminos ' e
indeterminacin indistintamente, aunque a veces stos tienen pueden tener signifi-
cados algo distintos.) La idea general de este principio fundamental haba estado en el
aire durante un tiempo y, por ejemplo, se discuta en una carta que Pauli escribi a
Heisenberg en octubre de 1926. La primera pregunta es, por qu slo las , y en todo
caso nunca las y tambin las , pueden describirse con cualquier precisin, Pauli es-
cribi. Uno puede ver el mundo con ojos y puede verlo con ojos , pero si uno abre
los dos ojos a la vez entonces se pierde (Hendry 1984a, p. 99). Heisenberg estaba de
acuerdo, y respondi que no tiene sentido hablar de la posicin de una partcula de
velocidad fija. Pero si uno acepta una posicin y velocidad menos precisas, eso s que
tiene sentido (i b i d p. 111). El mismo tema hizo su aparicin en la teora de trans-
formaciones de Dirac, en diciembre de 926, que fue una importante referencia para
el principio de incertidumbre posterior. Dirac conclua: No se puede responder a
cualquier pregunta sobre teora cuntica que haga referencia a valores numricos tan-
to para la qro [posicin] y p ro [momento] [...] [Si] se describe el estado del sistema en
un tiempo arbitrario dando valores numricos a las coordenadas y momentos, enton-
ces no se puede en realidad construir una correspondencia nica entre los valores de
estas coordenadas y momentos en el momento inicial y sus valores en un tiempo pos-
terior (Kragh 1990, p. 42).
Heisenberg se benefici de debates con Dirac, J ordn y Pauli, pero fueron sobre
todo sus debates con Bohr sobre los fndamentos de la mecnica cuntica lo que le lie-
Implicaciones filosficas de la mecnica cuntica 201
varn a la formulacin del principio de in^rtidumbre. Cuando Hei$enberg present
$ primera versin del artculo sobre incertidumbre a Bohr, no fue del agrado del fsi-
co dans. Seal que ciertas afirmaciones en la primera versin todava tenan un
ftindamento incorrecto, y como l siempre insista en una impecable claridad en cada
detalle, estos puntos le ofendieron profundamente, recordaba Heisenberg. Tras va-
rias semanas de discusiones, no desprovistas de estrs, concluimos pronto, con fun-
damental ^rti ci paci n de Oskar Klein, que realmente queramos decir lo mismo, y
que las relaciones de incertidumbre eran simplemente un caso especial de un princi-
pi de complementariedad ms general (Wheeler y Zurek 1983, p. 57).
El artculo de Heisenberg se caracterizaba por el mismo tipo de argumentos positl
vistas que sirvieron de motivacin para su artculo de 1925, en el que se introdujo la
mecnica cuntica por vez primera. Su punto de partida era claramente filosfico: Si
se quiere dejar claro qu se quiere decir con las palabras posicin de un objeto, por
ejemplo de un electrn [...] entonces se tienen que describir experimentos concretos
mediante los cuales se puede medir la posicin de un electrn; en caso contrario este
trmino no significa nada en absoluto. Es importante notar que Heisenberg no for-
mul las relaciones de incertidumbre como una doctrina filosfica, sino que las der-
v de la mecnica cuntica e ilustr su importancia mediante experimentos imagina-
rios. Eran (y son) consecuencias de la mecnica cuntica, no el fundamento conceptual
de la teora. Heisenberg mostr que la indeterminacin mnima en la posicin de una
partcula est relacionada con la indeterminacin en el momento mediante la expre-
sin AjAp = h/4ir. Tambin mostr que existe una relacin de correspondencia entre
la incertidumbre en medir la energa de alguna cantidad y la correspondiente incerti-
dumbre en medida del tiempo: AEAt > h.
Las relaciones de Heisenberg se asumieron, se discutieron y se intentaron generali-
zar o modificar por muchos fsicos, incluyendo a Schrdinger, Edward Condon y Ho-
ward Robertson. Robertson, un fisico de Princeton ms conocido por su trabajo en eos-
mologa, prob una versin ms general de las relaciones de incertidumbre, vlida para
cualquier par de variables conjugadas, en 1929. Segn el punto de vista de Heisenberg
y de mayora de los dems fsicos, las relaciones de incertidumbre involucraban ne-
cesariamente el producto de dos ncertidumbres: una de las cantidades (digamos ) po-
dra perfectamente estar determinada con precisin, pero entonces la otra ip) estara to-
talmente indeterminada. Durante los intentos de mejorar y generalizar las relaciones de
incertidumbre, esta imagen fue cuestionada por varios fsicos, que argumentaban que,
" de incertidumbre de una de las variables, la otra no poda en
ningn modo ser menor que cierto valor. A rthur Ruark en los Estados Unidos y Henry
Flint en I nglaterra abogaron en 1928 por este punto de vista; los dos propusieron
= h/mc. Esta relacin y el tiempo mnimo correspondiente Ai = h/tnc2 disfrutaron de
considerable reputacin durante 1928 y 1936, cuando recibi el apoyo de autoridades
como ?auli. De Broglie y Schrdinger, adems de ciertos fsicos menos eminentes. Sin
embargo, la idea no condujo a aplicaciones fsicas interesantes y a finales de los treinta
la mayora de los fsicos la haba abandonado para volver a la imagen convencional.
202 Generaciones cunticas
Dado que las relaciones de incertidumbre se seguan de la mecnica cuntica, fue-
ron aceptadas prcticamente por todos los fsicos, ?ero una cosa era aceptar las mate-
mticas y otra muy distinta ponerse de acuerdo sobre el significado y sus implicacio-
nes filosficas. Qu quera decir realmente la aparentemente inocente expresin
AqAp = / Como Heisenberg dej claro en su artculo de 927 , por lo pronto sig-
nieaba que el concepto clsico de causalidad deba abandonarse; no porque fuera ile-
gtimo inferir de una causa presente un efecto firturo, sino porque un sistema fsico no
poda definirse con precisin jams. Dado que podemos conocer el presente slo den-
tro de las limitaciones impuestas por mecnica cuntica, de igual modo podemos
conocer el figuro slo imprecisamente. Dado que todos los experimentos obedecen a
las leyes cunticas y, como consecuencia, las relaciones de incertidumbre, lo incorrec-
to de la ley de causalidad es una consecuencia bien establecida de la misma mecnica
cuntica, argumentaba Heisenberg. Tampoco en principio podemos conocer el pre-
sente con todo detalle. Por esta razn, todo lo observado es una seleccin de una mu-
titud de posibilidades y una limitacin de lo que es posible en el futuro (Wheeler y
Zurek 1983, p. 83). Por supuesto, uno podra imaginar que el futuro fuera causal a cier-
to nivel ms profundo y que la causalidad estuviera confinada slo al mundo de los fe-
nmenos. Pero desde el punto de vista positivista de Heisenberg, esta objecin no
supona diferencia afguna: Estas especulaciones nos parecen, para decirlo explcita-
mente, sin valor ni sentido, ya que la fsica debe confinarse a la descripcin de las CO-
rrelaciones entre percepciones. Sin embargo, las relaciones de incertidumbre no pro-
hben necesariamente el determinisnro estricto y la causalidad. Durante los aos
treinta, la cuestin todava era discutida por muchos fsicos y filsofos, y es una cues-
tin que es todava objeto de discusin ms de setenta aos despus de que Heisenberg
propusiera su principio.
Si bien el principio de incertidumbre de Heisenberg es una consecuencia de la me-
cnica cuntica, el principio de complementariedad de Bohr no lo es. Es una doctrina
considerablemente ms amplia y menos definida con propiedad, de una naturaleza
^incipalmente filosfica. Hay pocas dudas de que la formulacin del principio debe
mucho al trabajo de Heisenberg con incertidumbres cunticas, pero la idea de com-
plementariedad no era una mera generalizacin filosfica del principio de Heisenberg.
Se origin a partir de reflexiones sobre teora cuntica que Bohr medit antes de que
Heisenberg presentara su trabajo. Bohr present sus ideas sobre *
por primera vez en un congreso internacional de fsica en Como en otoo de 1927,
conmemorando el centenario de la muerte de Volta. En esta ocasin, enfatiz que en
el mundo cuntico, al contrario que en el clsico, no puede realizarse nunca una ob-
servacin de un sistema sin alterarlo. Pero, cmo podemos llegar a conocer entonces
el estado del sistema? El postulado cuntico parecera implicar que la distincin clsi-
ca entre observador y lo observado ya no sera sostenible. Cmo sera entonces posi-
ble obtener un conocimiento objetivo? Las reflexiones de Bohr sobre estas cuestiones
y otras relacionadas le llevaron a la introduccin de la nocin de complementariedad,
denotando el uso de puntos de vista complementarios pero mutuamente excluyentes
Implicaciones filosficas de la mecnica cuntica 203
en la descripcin de la naturaleza. Dos aos despus, definira el principio de comple-
mentariedad como un nuevo modo de descripcin [...} en el sentido de que cualquier
aplicacin dada de conceptos clsicos impide el uso simultneo de otros conceptos cl-
sicos que, en una conexin diferente, son igualmente necesarios para elucidacin de los
fenmenos (J ammer 1974, p. 95). sta era bsicamente la formulacin ms clara del
principio de complementariedad, una doctrina notoriamente vaga y ambigua. La des-
cripcin ondulatoria y la basada en partculas son complementarias, y por tanto estn
en conflicto, ?ero Bohr argumentaba que el fsico todava es capaz de dar cuenta sin
ambigedades de sus experimentos, ya que es l quien escoge qu medir y destruye as
la posibilidad de la materializacin del aspecto conflictivo. De acuerdo con Heisenberg,
Bohr enfatiz que el objetivo de la fsica era predecir y coordinar resultados exper-
mentales, no descubrir la realidad tras el mundo de los fenmenos. En nuestra des-
cripcin de la naturaleza, escribi en 1929, el propsito no es desvelar la verdadera
esencia de los fenmenos, sino slo seguir la pista, tan lejos como sea posible, a las re-
laciones entre los mltiples aspectos de nuestra experiencia (Heilbron 1985, p. 219).
Aunque la dualidad onda-partcula es el ejemplo habitual de complementariedad,
para Bohr y sus discpulos el principio tena un significado mucho ms amplio. Bohr
pronto lo aplicara a otras reas de la fsica, desde cuestiones biolgicas, a psicologa y
cuestiones culturales generales. ? ejemplo, en el Congreso I nternacional de Ciencias
Antropolgicas y Etnolgicas en 1938, Bohr explic que las emociones y las percep-
ciones de las mismas estn en una relacin de complementariedad anloga a la de las
medidas en fsica atmica. Otros fsicos asociados al programa de Copenhague ftreron
incluso ms all. J ordn, en particular, extrapol la complementariedad a reas de psi-
cologa, filosofa y biologa de una manera tan exagerada que un avergonzado Bohr
tuvo que enfatizar que el concepto no tena nada que ver con el vitalismo y no deba
tomarse como una defensa ni del antirracionalismo ni del solipsismo. La extrema -
terpretacin de J ordn del proceso de medidas inclua que las observaciones no slo
perturbaban la cantidad medida sino que, literalmente, la producan. Nosotros mis-
mos producimos los resultados de la medida, enfatiz en 1934 (J ammer 1974, p. 161).
El principio de complementariedad se convirti en la piedra angular de lo que ms
tarde se denominara la interpretacin de Copenhague de la fsica cuntica, ?auli lie-
g a declarar que la mecnica cuntica podra llamarse teora de la complementarie-
dad, en analoga con la teora de la relatividad. Y Peierls afirmara ms adelante
que cuando te refieres a la interpretacin de Copenhague de la mecnica lo que quie-
res decir en realidad es mecnica cuntica (Whitaker 1996, p. 160). Sin embargo, de-
finir exactamente la interpretacin de Copenhague no resulta ms claro que definir la
naturaleza del principio de complementariedad mismo, lo cual significa que no est
muy claro. Es un asunto todava discutido entre filsofos y algunos fsicos con incli-
naciones filosficas. De hecho, el trmino interpretacin de Copenhague no se uti-
lizaba en los aos treinta sino que ingres en el vocabulario de los fsicos en 1955,
cuando Heisenberg lo utiliz al criticar ciertas interpretaciones poco ortodoxas de la
mecnica cuntica.
204 Generaciones cunticas
Muchos de los fsicos importantes de los aos treinta, incluyendo a Pauli, ileisen-
berg, J ordn y Rosenfeld, se hicieron entusiastas partidarios de la filosofa de cmale-
mentariedad de Bohr, que consideraban el genuino ncleo conceptual de la mecnica
cuntica. Es notable que casi todos los fsicos que adoptaron explcitamente el punto
de vista de Bohr tenan contactos personales con l y haban sido visitantes de su ins-
tituto. Fuera del crculo de Copenhague, la recepcin de la filosofa de la complemen-
tariedad fue considerablemente ms fra, o bien amablemente indiferente o, en unos
casos aislados, hostil. Dirac, que tena cercanas conexiones con los de Copenhague y
gran respeto hacia Bohr, no vio sentido alguno a tanta discusin sobre complementa-
riedad. No proporcionaba nuevas ecuaciones y no se poda utilizar para los clculos
que Dirac tenda a identificar con fsica (vase tambin el captulo 11). Tampoco^e con-
virtieron todos los estudiantes del instituto de Bohr a la filosofa de la complementa-
riedad. Considrese el caso de Christian Moller, que estudi en el instituto entre 1926
y 1932 y que se qued all durante toda su vida activa. Aunque Moller era un tpico
producto de la escuela de Copenhague y estaba fuerte!nente influido por su espritu de
trabajo, los argumentos de complementariedad no dejaron ninguna traza en sus obras
publicadas. Los argumentos le resultaban familiares, por supuesto, pero no estaba par-
ticularmente interesado en los amplios problemas conceptuales subrayados por Bohr.
Como recordaba en una entrevista de 1963, aunque escuchbamos cientos y cientos
de charlas sobre estas cosas [la complementariedad y los problemas de la medida], y
estbamos interesados en ello, no creo, salvo quiz Rosenfeld, que ninguno invirtira-
mos mucho tiempo en esto [...] Cuando eres joven, es ms interesante atacar proble-
mas definidos. Quiero decir, esto era demasiado general, casi filosfico (Kragh 1992,
p. 304).
sta era tambin la actitud de muchos fsicos cunticos jvenes, sobre todo en los
Estados Unidos, donde la reputacin de Bohr de sabio cuntico era mucho ms limi-
tada que en Europa. Los problemas casi filosficos no se consideraban atractivos. Los
fsicos estadounidenses tenan una actitud ms pragmtica y menos filosfica hacia
la fsica que muchos de los asociados de Bohr. Se enfocaban en experimentos y clcu-
los especficos y para estos propsitos el principio de complementariedad no les serva.
Esto no quiere decir que no hubiera inters en problemas ftrndamentales entre los es-
tadounidenses, slo que iba en otras direcciones y tena lugar en una escala menos
grandiosa que en Dinamarca y Alemania. El principio de incertidumbre fue asumido
con entusiasmo por varios fsicos de Estado Unidos, incluyendo a Kennard, Ruark, Van
Vleck, Condon y Robertson, pero casi no mostraron inters en la c o m p l e m e n t a r i e d a d
de Bohr. Tambin se puede ver en los libros de texto que empleaban los estudiantes de
teora cuntica lo relativamente modesta que era la importancia contempornea del
principio de complementariedad. La mayora de los autores de libros de texto, aunque
' con las ideas de Bohr, encontraban difcil incluir y justificar una seccin
sobre complementariedad. De cuarenta y tres libros de texto sobre mecnica cuntica
publicados entre 1928 y 1937, cuarenta incluan un tratamiento del principio de in-
certidumbre; slo ocho mencionaban el principio de complementariedad. A pesar del
Implicaciones filosficas de la mecnica cuntica 205
hecho de que gran parte de $f$ico$ mundo no suscribieran la interpretacin de
" o, mejor dicho, que no les importara, la oposicin contra ella fue dbil y
dispersa, ?or las razones que fueran, a mediados de los aos treinta Bohr haba obte-
nido un xito notable estableciendo la imagen de Copenhague como la filosofa domi-
nante de la mecnica cuntica.
Contra la interpretacin de Copenhague
Quiz el episodio ms famoso, y ms idealizado, de la historia de la fsica del siglo XX
es el debate entre Einstein y Bohr sobre la interpretacin de la mecnica cuntica. Esta
serie de discusiones socrticas entre dos proftrndos y legendarios cientf^s-lsofos
ha pasado a engrosar el folclore de la fsica y, de hecho, el folclore intelectual en gene-
ral. Sean cuales sean los detalles de sus discusiones, ocupan un lugar en la historia in-
telectual occidental comparable a, digamos, la controversia entre Newton y Eeibniz
hace unos trescientos aos. Uno a veces tiene la sensacin de que Bohr y Einstein man-
tuvieron continuas discusiones durante la mayor parte de dos dcadas, a veces cara a
cara. En realidad, los dos fsicos se encontraron personalmente slo unas pocas veces,
y la importancia de sus discusiones se ha exagerado y mitificado en muchos relatos del
ltimo cuarto del siglo.
Aunque la mecnica cuntica estaba en deuda con las contribuciones fundanrenta-
les de Einstein a la teora cuntica de 1905 a 1925, al principio Einstein no se interes
mucho por la nueva teora. Su actitud general era escptica y negaba, sobre bases ms
filosficas que cientficas, que el microcosmos slo pudiera describirse estadstica-
mente. En una famosa carta a Born de diciembre de 1926, escriba sobre la voz inte-
rior que le deca que la mecnica cuntica apenas nos acerca al secreto del Viejo [...].
Estoy convencido de que l no juega a los dados (J ammer 1974, p. 155). La insatisfac-
cin de Einstein con la interpretacin estadstica dio lugar a un artculo que present
oralmente a la Academia prusiana de las Ciencias a principios de 1927. El manuscrito,
titulado Determina la mecnica ondulatoria de Schrdinger el movimiento de un
sistema completamente o slo en el sentido de Ja estadstica? esbozaba una especie de
teora de variables ocultas algo similar a la teora hidrodinmica de Madelung. Pero
puede que Einstein se diera cuenta de que su alternativa no era satisfactoria, ya que
nunca envi el manuscrito a publicar.
Einstein no particip en el congreso de Volta, pero estaba entre los participantes del
quinto Congreso de Solvay en octubre de 1927, donde Bohr, Dirac, Heisenberg, Paul,
Schrdinger y otros fsicos principales discutieron los fundamentos de la mecnica
cuntica. Bohr dio una clase sobre sus nuevas ideas de complementariedad, de las que
Einstein oy hablar por primera vez. Einstein no qued convencido y argument que
la interpretacin de Bohr-Heisenberg, segn la cual la mecnica cuntica es una teora
completa de procesos individuales, contradeca la teora de la relatividad. Discuti dis-
tintos experimentos mentales con la esperanza de demostrar que las relaciones de in-
certidumbre no eran necesariamente vlidas y que los fenmenos atmicos podran
206 Generaciones cunticas
analizarse en mayor detalle que el que e$pecfieaban las relaciones de Heisenberg.
Cuando Bohr mostr que los argumentos de Einstein eran insostenibles, a Einstein se
le ocurri un nuevo experimento mental, que Bohr de nuevo neutraliz. Segn Bohr,
la mecnica cuntica (incluyendo las relaciones de incertidumbre) era una teora total
que completaba todas las posibilidades de explicacin de los fenmenos observables.
No hay duda de que Bohr result el ganador de las discusiones de 1927 y de que la
mayora de los participantes reconocieron la fuerza de sus argumentos. Bohr [estaba]
por encima de todos, escribi Ehrenfest tras el congreso. Fue un placer para m el es-
tar presente durante la conversacin entre Bohr y Einstein. Como un juego de ajedrez,
Einstein todo el tiempo con nuevos ejemplos [...] Bohr saliendo de nubes de humo fi-
losficas constantemente en busca de las herramientas con las que aplastar un ejemplo
tras otro. Einstein como un resorte: saltando como nuevo cada maana. , no tuvo
precio. Fero estoy, casi sin reservas, a favor de Bohr y en contra de Einstein (Whitaker
(. 210 , 96
Einstein admita que Bohr era listo discutiendo, pero no que sus puntos de vista
fueran correctos. En una carta a Schrodinger medio ao despus del Congreso de Sol-
vay, Einstein describa sarcsticamente la interpretacin de Copenhague como la
tranquilizante filosofa o religin? de Heisenberg-Bohr. Y aada que proporciona
una cmoda almohada para el verdadero creyente, de la cual no es muy fcil desper-
tarlo (J ammer 1974, p. 130). La segunda ronda del clebre debate Einstein-Bohr tuvo
lugar durante la siguiente conferencia de Solvay, en octubre de 1930, en un momento
en el que la idea de complementariedad de Bohr estaba ganando fuerza entre los fsi-
eos europeos. Esta vez, Einstein se centr en la relacin de incertidumbre de energa y
tiempo (AEAt > h), que intent refutar. Su manera de refutarla fe la misma que la de
tres aos antes, un experimento mental. En su nuevo experimento, ms tarde conoc-
do como el experimento de la caja de fotones, Einstein utiliz la relacin masa-energa
de la relatividad especial, E = me2, y argument que la energa de un fotn y su tiem-
po de llegada a una pantalla podan predecirse con precisin ilimitada, en contradic-
cin con la relacin de incertidumbre. Pero Bohr respondi brillantemente al desafo,
invocando esta vez la frmula del corrimiento al rojo de la teora general de la relativi-
dad de Einstein. El resultado de la segunda ronda de debates fue el mismo que el de la
primera: la concepcin de la mecnica cuntica de Bohr result fortalecida y el escep-
ticismo de Einstein pareca injustificado. Hasta entonces, Einstein haba intentado re-
ftrtar la mecnica cuntica mostrando que las relaciones de incertidumbre eran err-
neas; su creencia en la causalidad fundamental permaneci imperturbada, y en los
aos treinta trasladara el enfoque de sus objeciones desde la inconsistencia hacia la in-
completitud.
El significado estadstico de la funcin ondulatoria no excluye necesariamente la
posibilidad de que los sucesos atmicos individuales estn determinados por parme-
tros todava no descubiertos. La hiptesis general de un subnivel de parmetros bien
definidos de este tipo tiene una larga historia en las ciencias fsicas y se remonta a an-
tes de la mecnica cuntica. Para mencionar un solo ejemplo, los intentos a principios
Implicaciones filcsficas de la mecnica cuntica 207
del siglo XX de explicar la radiactividad causalmente utilizaron una versin de la hip-
tesis (vase captulo 4). La posibilidad de variables ocultas se reconoci muy pronto
en la mecnica cuntica, pero dado que los hipotticos parmetros no tenan signifi-
cacin fsica, no recibieron mucha atencin. Sin embargo, era una posibilidad, y una
atractiva, para aquellos a quienes la interpretacin de Copenhague no agradaba. Si la
mecnica cuntica pudiera formularse con variables ocultas y si reproduca todos los
resultados de la teora estndar, parecera no haber una poderosa razn para que los f-
sicos aceptaran la imagen de Copenhague del mundo atmico.
La cuestin de las variables ocultas era uno de los problemas examinados por el
matemtico hngaro-estadounidense J ohn von Neumann en un libro de 1932 titulado
Mathematische Grundlagen der Quantenmechanik (Fundamentos matemticos de la me-
canica cuntica). Von Neuniann proporcion una formulacin matemtica precisa de
los fandamentos de la mecnica cuntica, basando la teora en el uso de espacios de
Hilbert. En un trabajo de 1933, el fsico francs lacques Solomon lleg independiente-
mente a la misma conclusin, que los parmetros son inconsistentes con el formalis-
^aceptado de la mecnica cuntica.
En una pequea parte de su importante libro, Von Neumann prob que una ima-
gen causal de la mecnica cuntica basada en variables ocultas no es posible. I magine-
mos dos sistemas descritos por la misma funcin 4- Medidas idnticas conducirn en
general a resultados distintos, lo cual, segn la interpretacin estndar, es debido a que
mecnica cuntica es acausal. Pero no podra explicarse si los dos sistemas difirie-
ran en algunos parmetros ocultos que determinaran el resultado de las medidas? Lo
que Von Neumann prob es que no era as. Segn Von Neumann, no es por tanto,
como muchas veces se supone, una cuestin de r^nterpretacin de la mecnica cun-
tica: el sistema actual de la mecnica cuntica tendra que ser objetivamente falso para
que firera posible otra descripcin de los procesos elementales distinta de la estadsti-
ca (Pinch 1977, p. 185). Por otro lado, Von Neumann admita la ligera posibilidad de
que mecnica cuntica fuera errnea. Dado que era una teora fsica, no poda pro-
barse matemticamente: Por supuesto, sera una exageracin mantener que nos he-
mos librado de la causalidad [...] A pesar del hecho de que la mecnica cuntica est
en buen acuerdo con los experimentos, y de que nos ha abierto una parte del mundo
cualitativamente nueva, uno nunca puede decir de la teora que est probada por la ex-
periencia, sino slo que es la recopilacin mejor que se conoce de la experiencia (J am-
mer 1974, p. 270).
A pesar de las palabras de precaucin de Von Neumann, su prueba matemtica se
acept ampliamente y a veces se tom como prueba de la interpretacin de Copenha-
gue. Existan, de hecho, considerables diferencias entre la posicin de Bohr y la nter-
pretacin de Von Neumann, pero raras veces se sealaban las distinciones. Por ejem-
po, el problema de la medida no era el mismo para Bohr y para Von Neumann. Bohr
tenda a verlo como un problema a la hora de generalizar el marco clsico para evitar
contradicciones entre dos conceptos clsicos mutuamente incompatibles, ambos nece-
sarios en la ' de los experimentos. Su solucin era la complementariedad.
208 Generaciones cunticas
Para Von Neumann, por otro lado, el problema de la medida signifieaba el problema
matemtico de probar que el formalismo predeca lo mismo para distintas colocacio-
nes del corte entre el observador y el objeto. 1 papel de la conciencia humana en el
proceso de medida era parte de la discusin cuntico-flosfica en los aos treinta. Von
Neumann argumentaba que el elemento de la conciencia no poda excluirse y, en un
monogrfico de 1939, Fritz L ondon y Edmond Bauer sostuvieron " que
la reduccin de la funcin ondulatoria era el resultado de una actividad consciente de
la mente humana. Parece como si el resultado de una medida estuviera ntimamente
ligado a la conciencia de la persona que lo realiza, y como si la mecnica cuntica nos
llevara as hacia un completo solipsismo, escribieron, slo para argumentar que el
nuevo papel de la conciencia observadora no destrua la objetividad despus de todo.
Bajo un espritu positivista, hicieron notar con satisfaccin que nada en la situacin de
la medida nos impedira predecir o interpretar resultados experimentales (Wheeler
y Zurek 1983, p. 258).
s debatible cmo de grande fue el papel que la prueba de ' de Von
Neumann desempe en el proceso que condujo a la hegemona de Copenhague, ya
que la mayora de los fsicos ya crea que existan buenas razones empricas para apo-
yar postura de Bohr y sus aliados. Por otro lado, la autoridad matemtica de Von
Neumann ayud mucho al proceso y se haca referencia a su prueba como la ltima
palabra sobre el asunto. Casi ningn fsico se embarc en un estudio crtico de la prue-
ba, y muchos de los fsicos que se referan a ella probablemente slo la haban hojeado
(o slo haban odo hablar de ella: hasta 1955 el libro de Von Neumann exista slo en
alemn). Los pocos filsofos que tenan la competencia y el valor de criticarla no fue-
ron tomados muy en serio. Tan slo en los aos cincuenta, cuando se revtaliz el de-
bate sobre las variables ocultas, el argumento de Von Neumann pas a ser objeto de un
examen crtico. Result entonces, como mostr el fsico britnico J ohn Bell a media-
dos de los sesenta, que la pretendida prueba de Von Neumann no eliminaba, de hecho,
todas las teoras que operaran con parmetros ocultos. Bell, que desempe un papel
principal en el debate sobre la interpretacin de la mecnica cuntica, se inspir en la
teora de Bohm y estaba en general a favor de las teoras de variables ocultas.
Es completa la mecnica cuntica?
Tras su derrota en 1930, Einstein continu pensando profundamente sobre la si-
tuacin epistemolgica en la mecnica cuntica, convencido de que deba ser posible
una descripcin causal y exacta de los fenmenos naturales. En la primavera de 1935,
ya instalado en los stados Unidos, instein public, junto con sus jvenes colegas de
Princeton Boris Podolsky y Nathan Rosen, un breve pero famoso artculo titulado
Puede considerarse completa la descripcin mecnico-cuntica de la realidad fsi-
ca?. La versin final del artculo fue escrita por Podolsky y formulada en una manera
que Einstein no aprobaba totalmente. Los tres autores empezaban sosteniendo que los
conceptos fsicos deberan corresponder a aspectos de la realidad fsica. Su criterio de
lmplcacones filosficas de la mecnica cuntica 209
realidad era ste: Si, sin perturbar de ninguna manera un sistema, podemos predecir
con certeza (es decir, con probabilidad igual a uno) el valor de una cantidad fsica, en-
tonces existe un elemento de realidad fsica que corresponde a esta cantidad fsica. La
correspondencia conduca a una condicin necesaria para la compietitud de una teo-
ra fsica: Cada elemento de la realidad fsica debe tener una parte correspondiente en
la teora fsica. Einstein, Podolsky y Rosen (EPR) ahora argumentaban que la mec-
nica cuntica combinada con el criterio de realidad conduca a una contradiccin y
que la nica alternativa era aceptar que una descripcin mecnio-cuntica de la rea-
lidad no es completa. El argumento del artculo EPR era esencialmente negativa, en
sentido de que se propona debilitar la imagen estndar de la mecnica cuntica sin
proponer una alternativa. En su conclusin, Einstein y sus colaboradores dejaban
abierta la cuestin de si existe o no una descripcin tal [completa], aadiendo, cree-
mos, sin embargo, que una teora as es posible (Wheeler y Zurek 1983, pp. 138-141).
Bohr qued muy perturbado por el argumento EPR y empez enseguida a desa-
rrollar un argumento en contra, que tuvo listo tras un periodo de unos cinco meses (en
el caso de Bohr, un pensador metdico, esto era rpido). Su lnea argumental principal
era un rechazo del criterio de realidad fsica propuesto por Einstein, Podolsky y Rosen.
En su opinin, el criterio era invlido porque presupona que el objeto y el aparato de
medida se podan analizar por separado; esto no era posible segn el punto de vista de
Copenhague, en el que formaban un nico sistema. En el cuidadoso pero retorcido es-
tilo de Bohr:
Un criterio de realidad como el propuesto por los mencionados autores contiene [...]
una ambigedad esencial [... acerca del significado de expresin sin perturbar de nin-
guna manera un sistema. Por supuesto, en un caso como el que se acaba de considerar
no hay cuestin de una perturbacin mecnica del sistema que se investiga durante la l-
tima fase crtica del procedimiento de medida. Pero incluso en esta fase existe esencial-
mente la cuestin de una influencia sobre las condiciones mismas que definen / tipos po-
sibles predicciones acerca del comportamiento futuro del sistema. Dado que estas
condiciones constituyen un elemento inherente de la descripcin de cualquier fenmeno
que pueda describirse adecuadamente con el trmino realidad fsica, vemos que la ar-
gumentacin de los autores mencionados no justifica su conclusin de que descripcin
mecnico-cuntica es esencialmente incompleta, (ibid., p. 148, cursiva en el original)
Mientras que el argumento EPR se hizo extremadamente famoso en los aos se-
senta y posteriormente, en los aos treinta esta tercera ronda del debate Bohr-Einstein
no suscit gran inters entre los fsicos. El artculo EPR no tuvo xito para convencer
a los fsicos de que abandonaran la interpretacin de Copenhague, y la impresin ge-
neral era la de que Bohr haba respondido de nuevo satisfactoriamente a las objecio-
nes de Einstein. Simplemente, confirm a los fsicos cunticos ordinarios lo que $em-
pre haban pensado: que Einstein y sus aliados (los viejos y conservadores caballeros,
como Pauli los describi en una carta a Schrdinger) estaban irremediablemente fue
210 Generaciones cunticas
ra de onda con el desarrollo. La gran mayora de los fsicos parece haber estado sim-
plemente poco interesada, ?odian encontrar fcilmente cosas ms tiles que intentar
entender argumentos filosficos sin relevancia para su labor diaria como fsicos.
Los fsicos ms inclinados hacia la filosofa, sin embargo (entre ellos, Schrodinger),
se interesaron mucho por la discusin E?R. En unas contribuciones en 1935, el padre
de la mecnica ondulatoria apoy el punto de vista de Einstein y desarroll sus propias
objeciones a la postura de Bohr sobre la teora cuntica. En una de estas contribuciones,
propuso un argumento, distinto del de E?R, contra la comp[ettud de la mecnica
cuntica. Como es bien conocido, ilustr su argumento mediante un experimento
mental que involucraba a un pobre gato confinado en una cmara con una cantidad
de material radiactivo y un instrumento diablico que, al dispararse por una desinte-
gracin, liberara vapores mortales de cianuro. La paradjica conclusin de Schrdin-
ger era sta: Si se ha dejado todo este sistema solo durante una hora, se puede decir
que el gato todava vive si durante este tiempo ningn tomo se ha desintegrado. La
primera desintegracin atmica lo hubiera envenenado. La funcin de todo el siste-
ma expresara esto incluyendo al gato vivo y al muerto (perdn por expresin) mez-
ciado o repartido en partes iguales (Whitaker 1996, p. 234). Si se segua de la nter-
prefacin de Copenhague que un gato estara medio muerto y recibira una ftrncin
de onda4gat0= ^ ) + ^murt0), no indicara esto que debera preferirse otra in-
terpretacin? La paradoja del gato de Schrdinger se hizo inmensamente popular a
partir de 1970 aproximadamente, llegando hasta las camisetas de escolares y muchos
otros lugares, pero en los aos treinta no suscit mucho debate. Bohr no respondi,
quiz porque encontr sus premisas muy evidentemente fallidas. Despus de todo, se-
gn su punto de vista, a un cuerpo macroscpico como el de un gato, o una botella con
cianuro, no poda asignrsele una funcin ondulatoria. Dentro del marco de la inte-
prefacin de Copenhague, no haba paradoja que resolver. Tampoco parece que Schro-
dinger haya considerado la paradoja del gato nada paradjica. La describi como un
caso bastante ridculo y consider que su leccin era un aviso en contra de la ingenua
aceptacin de un modelo borroso para representar la realidad. Como seal: En s
mismo [el ejemplo del gato] no entraara nada poco claro ni contradictorio. Existe
una diferencia entre una fotografa movida o desenfocada y una imagen de nubes y
bancos de niebla (ibid.).
CAPTULO 15
El sueo de Eddington
y otras heterodoxias
La fsica en los aos treinta no fue una cadena ininterrumpida de nuevos descubrimien
tos y avances tericos que condujeran a una comprensin superior y ms correcta del
mundo cuntico. Al mismo tiempo que la fsica nuclear floreca y los muchos problemas
de la teora cuntica finalmente daban lugar al progreso, se inverta mucho trabajo en pro
gramas de investigacin alternativos. Algunos de ellos eran muy ambiciosos y tenan
como objetivo la formulacin de lo que habra sido, efectivamente, una nueva funda-
mentacin de la fsica. Los intentos eran claramente poco ortodoxos, y as se consideraron
entonces, pero a pesar de ello atrajeron un gran inters. Aunque fueran muy diversos, mu
chos de ellos tenan en comn que la fsica se conectara ntimamente con la cosmologa.
A escala filosfica, tenan una clara orientacin hacia el racionalismo y razonamientos
apriorsticos. La tendencia era principalmente un fenmeno britnico; aunque inspir a
varios fsicos en Europa y Norteamrica, slo tuvo importancia duradera en Gran Breta
a. Los intentos de establecer una cosmofsica fallaron, y hoy en da se han olvidado casi
totalmente. As que, por qu prestarles atencin? En primer lugar, esta atencin supone
un saludable antdoto contra la concepcin lineal y simplista del progreso cientfico. Du
rante cada periodo de la historia de la ciencia, la fsica ordinaria se ha visto desafiada por
postulados heterodoxos, y muchas veces es slo en retrospectiva cuando podemos ver qu
corresponda a las avenidas del progreso y qu a los callejones sin salida de las equivoca
ciones. En segundo, algunos de los enfoques y objetivos de la fallada revolucin cosmof
sica de los aos treinta continuaron desempeando un papel en el periodo de posguerra
y son todava interesantes para algunos fsicos y astrnomos modernos.
El fundamentalismo de Eddington
A rthur Eddington era no slo uno de los ms eminentes astrnomos tericos del
mundo, sino tambin un pionero en cosmologa y una autoridad en teora general de
la relatividad (y, adems, un exitoso autor de exposiciones populares de ciencia y filo
212 Generaciones cunticas
sofa). Su fascinacin con la teora de Einstein le haba convencido de que el mtodo
del clculo tensorial (el mtodo matemtico de la relatividad general) era la nica ma-
era de estudiar la fsica en su nivel ms fundamental. Qued por lo tanto muy per-
turbado cuando se dio cuenta que la ecuacin de Dirac de 1928 para el electrn no es-
taba expresada en forma tensorial, y decidi generalizar y reinterpretar la ecuacin. Eos
intentos de formular la ecuacin de Dirac dentro del marco matemtico de teora de
la relatividad general fireron comunes entre los fsicos matemticos alrededor de 1930,
pero el de Eddington era un punto de partida para una teora ms grandiosa de todo
el mundo de la fsica. Le inspir a desarrollar un nuevo tipo de teora fsica radical-
mente nuevo y a embarcarse en un programa que proseguira hasta su muerte en 1944.
Segn Eddington, un electrn no poda considerarse una partcula individual, sino
que deba describirse en conexin con todos los otros electrones del universo, una ima-
gen que abra lo que l consideraba una profunda conexin entre la microfsica y la
cosmologa. Siguiendo el camino de unificacionistas previos, uno de los objetivos de
Eddington era reducir las contingencias en la descripcin de la naturaleza, por eem-
po, explicando las constantes fundamentales de la fsica en vez de aceptarlas como da-
tos meramente experimentales. Una de estas constantes era la constante de estructura
fina hc/e2, que apareca de manera prominente en la teora de Dirac y cuyo valor se sa-
ba cercano a 1/137. Otra constante adimensional que se pensaba de importancia fun-
damental alrededor de 1930 era la razn de masas entre los dos bloques constituyen-
tes de la materia, el protn y el electrn (M/m = 1838). Eddington argumentaba que
se poda deducir que el valor del inverso de la constante de estructura fina sera el n-
mero entero 136. En 1936, despus de que los experimentos mostraran que el valor es-
taba prximo a 137, produjo argumentos de que el nmero deba incrementarse en
una unidad. En cuanto a la razn de masas protn/electrn, sugiri que este nmero
era la razn entre las soluciones de la ecuacin cuadrtica para las masas 10m2-136m
+ 1=0. Mientras que estos nmeros son pequeos y no estn conectados directamente
con el universo en general, Eddington sugiri que las constantes de la naturaleza po-
dan tambin estar relacionadas con magnitudes cosmolgicas, la ms importante de
las cuales era, en su opinin, el nmero csmico. Este nmero, N, es el nmero de
electrones (o protones) en la porcin observable del universo, aproximadamente 1079.
El nmero se puede estimar a partir de la densidad media del universo, pero Eddng-
ton sostena que era capaz de deducirlo de su teora, como N = 2 x 136 X 2256= 3,15 X
. Adems, argumentaba que estaba relacionado con otras constantes de la natura-
leza mediante frmulas como Te2/GmM = (3N )I/2, siendo G la constante de gravita-
cin universal de Newton.
El mtodo de Eddington para derivar la relacin entre constantes csmicas y at-
micas cambi segn su programa de investigacin avanzaba, y tambin los resultados
que obtuvo, pero no demasiado. En 1936 compil y elabor sus resultados en Relati-
vity Theory ofElectrons and Protons, un trabajo que era tan sealadamente ambicioso
como fallido. Segn Eddington, un conocimiento adecuado del universo (en sus dos
aspectos, microscpico y csmico) requera necesariamente de la extraccin del signi-
El sueo de Eddington otras heterodoxias 213
ficado de las constantes fundamentales, como carga elemental, la constante de
Planck, las masas del electrn y del protn, la constante ^vi tatori a, la velocidad de a
luz y el nmero csmico. Asociando deliberadamente su postura con los '
tos de Pitgoras y Kepler, escribi en 1935: Debemos as contemplar el universo como
una sinfona interpretada sobre siete constantes primitivas, como msica interpretada
sobre las siete notas de una escala (Kragh 1982a, p. 82). 1 ncleo del programa de Ed-
dington era su intento de deducir los valores numricos de combinaciones ^i mcnsi o-
nales de constantes naturales a partir de consideraciones epistemolgicas y conectarlas
con el gran nmero definitivo, el nmero csmico.
Es imposible describir los mtodos de Eddington en pocas lneas. No slo eran
complejos, sino que tambin cambiaron segn su investigacin progresaba. Pero su
firndamento epistemolgico se mantuvo bsicamente igual. Este fundamento era que
la ecuacin de Dirac describe la relacin estructural del electrn (o del protn) con
todo el universo, en el sentido de que la ecuacin de ondas del electrn y las ecuacio-
nes de campo de la relatividad general correspondientes al universo en expansin tie-
nen validez simtrica. La estructura, ms que la sustancia, era la esencia de la fsica.
Ms generalmente, Eddington crea que era posible obtener conocimiento sobre las le-
ves fundamentales de la naturaleza a partir de las peculiaridades de la mente humana.
Lodas las leyes de naturaleza que se suelen clasificar como fundamentales escribi,
-pueden predecirse totalmente a partir de consideraciones epistemolgicas. Corres-
ponden a un conocimiento aprirstico y son, por tanto, totalmente subjetivas (ibid.,
p. 84; cursiva en el original).
El punto de vista de Eddington se ha categorizado como subjetivismo selectivo:
idea de que nuestro equipamiento sensorial e intelectual tiene un efecto selectivo en
el sentido de que determina en gran parte nuestro conocimiento del mundo natural.
No negaba la existencia de un mundo objetivo, pero lo identificaba con el mundo
consciente y espiritual, no con el mundo fenomnico que los fsicos estudiaban expe-
^mentalmente. Si las leyes de la naturaleza son esencialmente las construcciones sub-
,etivas de los fsicos, quedaba poco espacio en la fsica fundamental, o ninguno, para el
mtodo em^ico-inductivo. Segn Eddington, su teora no se apoya en [...] compro-
baciones experimentales. Es incluso ms puramente epistemolgica que teora ma-
croscpica [...] Debera ser posible juzgar si el tratamiento matemtico y las solucio-
nes son correctos, sin buscar la solucin en el libro de la naturaleza (ibid.).
El acuerdo con los experimentos no desempeaba un papel importante para Ed-
dngton, pero por supuesto no poda ignorar del todo los avances en el
emprco que tuvieron lugar en los aos treinta. Por ejemplo, haba supuesto al princi-
pi que las partculas elementales incluan slo electrones y protones, y cuando se des-
cubrieron nuevas partculas (como positrones y mesones), tuvo que incorporarlas de
algn modo en su sistema. Eso fe lo que hizo, pero de un modo que era claramente
ad hoc y resultaba artificial para la mayora de los fsicos. Simiarmente, su uso de prin-
cipios mecnico-cunticos difera de la imagen ordinaria de la mecnica cuntica. Ed-
dington se apoyaba en el principio de incertidumbre de Heisenberg para argumentar
214 Generaciones cunticas
que la teora cuntica implicaba con^deraciones sobre el universo en su totalidad y que
los objetos fsicos aislados no tenan propiedades mensurables; pero su uso del princi-
pi de incertidumbre era exageradamente distinto de la interpretacin habitual de la
mecnica cuntica. Lo mismo se aplicaba al idiosincrsico uso de Pauli del principio
de exclusin, sobre base del cual intent construir una teora de todas las interac-
ciones fundamentales.
Eddington desarroll su sistema )smofsco en un gran nmero de artculos y li-
bros, pero no consigui convencer a muchos otros fsicos sobre su solidez. Con pocas
excepciones, su teora encontraba escepticismo o indiferencias. A final de su vida, se
ocup en escribir un explicacin comprehensiva y revisada de su teora, pero muri
antes de completar la obra. El libro, titulado Fundamental Theory, fue publicado de
manera pstuma en 1946. Aunque fue estudiado por algunos fsicos y filsofos, su m-
pacto fue limitado. Como versiones anteriores de la teora de Eddington, tena reputa-
cin de ser difcil, idiosincrsico y oscuro, aunque tambin fascinante. Los dos libros
de 1936 y 1946 llegaron a ser famosos, pero ms por su oscuridad que por sus mritos
cientficos.
A pesar del fracaso de Eddington, su grandioso proyecto no dej de tener implica-
ciones y tambin cont con ciertos apoyos. Schrdinger consideraba atractivo el enfo-
que de Eddington y, a finales de los aos treinta, lo asumi vigorosamente para cons-
truir una teora unificada de la mecnica cuntica y la cosmologa relativista. El
objetivo de Schrdinger era explicar la cuantizacn en trmino de las ecuaciones de
campo relativistas que gobiernan el universo y, en este sentido, dar prioridad a la teo-
ra clsica de campos sobre las discontinuidades cunticas. Como escribi a Somi er-
feld en 1937, el mundo es finito y por tanto atomstico; porque un sistema finito po-
see frecuencias finitas propias. de esta manera la teora general de la relatividad da a
luz a la teora cuntica (Rueger 1988, p. 395). Aunque Schrdinger no pudo comple-
tar su estrategia de unificacin, su intento le llev a estudios pioneros sobre ondas
cunticas en modelos de mundos cerrados, tanto estticos como en expansin. Entre
otros resultados, hall que en un universo en expansin, exista la posibilidad de que
se formaran partculas a partir del vaco, Por aquel entonces, estos resultados y otros
no fueron apreciados, pero en retrospectiva, marcan el comienzo de una lnea de in-
vestigacin dedicada a la interaccin de campos cunticos y campos ^avitatorios. Fue
slo mucho despus, en los aos setenta, cuando esto tipo de estudio se reconoci
como un rea interesante entre astrofsicos y especialistas en teoras cunticas de la gra-
vedad (vase captulo 27).
cosmonumerologa y otras especulaciones
Eddington no file el primero en reclamar atencin sobre la posible significacin de
las combinaciones adimensionales de constantes naturales, pero fue su trabajo en par-
ticular el que estimul a muchos fsicos a que emprendieran investigaciones similares.
Por ejemplo, consideremos al reputado fsico alemn Reinhold Frth, quien en 1929
El sueo de Eddington otras heterodoxias 215
utiliz su propia versin de la teora de Eddington para deducir, de manera puramen-
te terica, que el cociente de masa$ protn/electrn era de 1.838,2. Adems, sostuvo
que la masa del hipottico neutrn (un sistema mixto protn-electrn) poda cxpre-
sarse con la frmuia Mn = 1616ihc/uG)'12. Frth era slo uno de los muchos fsicos del
{triodo que se tom en serio tales argumentos numerolgicos. Otros de los epgonos
de Eddington se concentraron en la microfsica y nmeros pequeos, otros en cosmo-
logia y nmeros muy grandes, y muchos intentaron establecer relaciones numricas
entre magnitudes atmicas y cosmolgicas. Arthur Haas, el fsico austriaco-estadouni-
dense que en 1 0 introdujera el cuanto de accin en la teora atmica (captulo 4), fue
otro prolfico eddingtoniano. En 1934 public Die Kosmologischen Probleme der Physik
Los problemas cosmolgicos de la fsica) y dos aos ms tarde, tras dejar Viena por
Estados Unidos, dedujo la masa del universo a partir de suposiciones bsicas pero ar-
bitr arias.
Los trabajos de Frth y Hass son ejemplares de un tipo de especulacin numerol-
pea que disfrut de cierta popularidad en la dcada, pero la mayor parte de los fsicos
corrientes se daban cuenta de que las coincidencias no tenan fuerza explicativa y en
consecuencia las ignoraron, o las ridiculizaron, como hicieron Hans Bethe, Guido Beck
^'olfgang Riezler en un artculo satrico en la revista alemana Die Naturwissenschaf-
de 1931. Los tres jvenes fsicos pretendan derivar la temperatura del cero ahsolu-
partir de la teora de Eddington, como TQ = -(2 /a 1) grados, donde a es cons-
:jnte de estructura fina. Como comentaron jocosamente, insertando = -273,
:^tenemos para 1/a el valor 137, en pcrfecto acuerdo dentro los lmites de precisin
con el valor obtenido por mtodos totalmente independientes. Cuando se descubri
que el artculo era una broma, el editor de la revista pidi disculpas por los malos mo-
es de los tres fsicos y explic que la parodia haba intentado caracterizar cierta ca-
de artculos de fsica terica en los aos recientes que son puramente especulativos
Diados en acuerdos numricos espurios.
Sin embargo, la distancia entre especulacin e imaginacin fructfera es a menudo
:sirecha, y la numerologa al estilo de Eddington atrajo no slo a fsicos de segunda fila.
Como veremos pronto, Dirac crea que las coincidencias numricas tenan un profun-
-significado. En un artculo de 1929, Sommerfcd, un fsico que no se senta atrado
- as especulaciones sin base, estim que la derivacin de la constante de estructura
~ ~ A proporcionada por Eddington era extremadamente bella y satisfactoria. Otros
nmentes fsicos, entre ellos Lewis, Landau, Gamow, J ordn y Chandrasekhar, admi-
I t >n una debilidad por el tipo de razonamiento numerolgico que Eddington culti-
- , aunque ninguno de ellos aceptara su teora.
La numerologa no era la nica forma de teora especulativa que floreci en los
: treinta. Por ejemplo, exista una tradicin minoritaria, que se remontaba a me-
-:--4lis de los aos veinte (y con races mucho ms atrs) que examinaba la hiptesis
^c o- ti empo continuo. Esta hiptesis adoptaba distintas formas, pero por lo ge-
inclua la nocin de una longitud mnima y la nocin correspondiente de tomos
-=porales o duraciones mnimas. Sobre 1930, varios fsicos sugirieron la idea de ato-
216 Generaciones cunticas
micidad temporal y la utilizaron en sus intentos de expliear fenmenos en la radiacir.
csmiea, el nmero mximo de elementos qumicos, los infinitos en '
cuntica y algunos otros problemas. Como se mencion en el captulo 13, De Broglie.
Schrdinger, Infeld, Pauli, L andau y Heisenberg, todos debatieron seriamente la pro-
puesta de que el espacio y el tiempo podian estar sometidos a incertidumbres cunti-
cas absolutas, que se suponan tpicamente del tipo = h/mc yA = h/mc
Otros fsicos menos reputados publicaron teoras del espacio-tiempo discreto que.
sin embargo, establecan escasos contactos con la fsica experimental o con los proble-
mas tericos de actualidad en la teora cuntica. En algunos casos, estas te()rrs se ns-
piraban en el intento de Eddington de establecer una teora unitaria de lo muy peque-
o y lo muy grande. El intento ms elaborado de formular una nueva fsica basada en
nocin de un espacio-tiempo discreto era quiz el del fsico po)^)-estadoundense
Ludwik Silberstein, quien public un monogrfico sobre el asunto en 1936. Segn Sil-
berstein, todas las leyes de la fsica, incluyendo la teora de la relatividad, perdan vali-
dez para intervalos temporales del orden de 10 " segundos. No pensaba que esto fue-
ra problemtico ya que, como escribi, todos los fsicos modernos tienden a creer que
nuestra fsica habitual, molar, incluyendo nuestros conceptos de espacio y tiempo, es
inaplicable en estas circunstancias (Kragh y Carazza 1994, p. 460). Aunque la idea ge-
neral de abandonar el espacio-tiempo continuo a distancias extremadamente peque-
as no era extraa para los principales fsicos tericos de los aos treinta, pocos de
ellos se tomaron la idea con seriedad. La hiptesis nunca se desarroll en una teora
empricamente fructfera y permaneci desconectada de la teora fundamental. Sin
embargo, ni el fundamentalsimo eddingtoniano ni las teoras del espacio-tiempo dis-
creto desaparecieron de la escena de la fsica por completo. Tras la Segunda Guerra
Mundial, continuaron siendo cultivadas por una minora de fsicos que no se amila-
naron por la larga sucesin de fracasos.
Milne y la cosmofsica
Edward Milne, un brillante astrofsico que fue investido catedrtico de matemtica
aplicada en la Universidad de ft^anchester a los 29 aos y que trabaj desde 1929 como
catedrtico en Oxford, desarroll su propio sistema original de cosmofsica. En algu-
nos aspectos, su sistema difera marcadamente del de Eddington. Por ejemplo, men-
tras que la unificacin de la tsica csmica y la atmica estaba en el corazn del pro-
grama de Eddington, Milne no encontraba estos intentos de unificacin interesantes ni
tiles. Sin embargo, en lo concerniente a los aspectos fundamentales del razonamien-
to cientfico legtimo, los dos sistemas tenan mucho en comn. Ambos eran grandio-
sos y ambiciosos proyectos de reconstruccin, ms cerca de las Weltanschauungen que
de las teoras fsicas ordinarias. tanto Eddington como Milne argumentaban a favor
del deductivismo, una especie de razonamiento sinptico basado en principios aprio-
rsticos, a partir de los cuales las leyes de la naturaleza seran deducibles mediante la in-
ferencia racional. Milne empez a desarrollar su teora cosmolgica en 1933 y ex
El sueo de Eddington y otras heterodoxias 217
tendi gradualmente para cubrir tambin otros aspectos de la fsica. En 1948 propor-
cion una presentacin comprehensiva de su teora, pero por aquel entonces el inters
en la teora estaba en declive.
En opinin de Milne, la teora general de la relatividad era monstruosa, tanto ma-
temtica como filosficamente. Para l, el espacio no era un objeto de la observacin
sino un sistema de referencia, y por tanto no poda tener estructura, curvada o no. En
su sistemtica presentacin de su teora de 1935, Relativity, Gravitation and World-
Structure, argumentaba que todas las leyes fundamentales de la sica csmica podan
deducirse a partir de unos pocos principios, la mayora de los cuales podan obtenerse
anaizando los conceptos utilizados para ordenar la experiencia temporal y para CO-
municarlos mediante seales pticas. La fsica que resulta de estas consideraciones se-
ra una relatividad cinemtica, como Milne denomin a su sistema, porque no invo-
lucraba una apelacin inicial a suposiciones dinmicas o gravitatorias.
Los postulados bsicos del sistema del mundo de Milne eran la constancia de la ve-
locidad de la luz y el principio cosmolgico, segn el cual el mundo es homogneo e
isotrpico a gran escala. Basndose en estos dos principios, y sin utilizar las ecuaciones
de campo de la relatividad general, Milne deriv un modelo de un mundo en expan-
sin uniforme y tambin hall que la constante gravitatoria de Newton no era real-
mente constante. Segn Milne, se incrementaba lentamente con el tiempo, en concre-
to, G ~ t. Sin embargo, el sentido fsico de esta proporcionalidad no estaba muy claro,
Milne no crea que foera comprobable. El motivo es que la totalidad del sistema de
Milne era absolutamente convenci onal i sta y que aplicaba distintas escalas temporales,
cada una con sus propias implicaciones fsicas, pero todas convenciones que podan
utilizarse, en principio, libremente. Esta relacin sera vlida en el tiempo cincmti-
co (), pero no en el marco temporal habitual, newtoniano (t), que Milne denomina-
ba tiempo dinmico. Las dos escalas temporales estaban conectadas de manera lo-
gartmica mediante la regla T = log(/0) + 0, donde t0 significa el instante actual. De
este modo, en la escala temporal dinmica G se reduca a una constante y el universo
permaneca estacionario y tena una edad pasada infinita. En cuanto a la pregunta so-
bre cul de las escalas temporales proporcionaba la representacin correcta del uni-
verso, Milne la consideraba carente de significado. Segn l, las dos descripciones eran
meramente dos versiones diferentes de la misma realidad fsica y declar lo realnren-
te ocurrido una pregunta sin legitimidad cientfica.
El sistema de relatividad cinemtica de Milne difera claramente de la fsica tradi-
cional, no slo en sus resultados sino tambin en su metodologa, que era una peculiar
mezcla de positivismo y racionalismo. Crea que el universo contena un nmero infi-
nito de partculas, pero se daba cuenta de que este resultado no era verificable y enfa-
tizaba que su fsica csmica dependa en ltima instancia del razonamiento filosfico.
Por ejemplo: Mientras que es concebible que la observacin podra verificar la exis-
tencia de un nmero finito de objetos en el universo no es concebible que pueda veri-
ficar la existencia de un nmero infinito. El filsofo puede reconfortarse con el hecho
de que, a pesar de la muy alabada influencia y dominio de la observacin y experi
218 Generaciones cunticas
ment en la fsica ordinaria, la fsica csmica propone cuestiones de un carcter obe-
tivo, no metafsico, que no pueden resolverse mediante la observacin sino que deben
resolverse, en todo caso, mediante la razn pura: la filosofa natural es algo mayor que
la totalidad de las observaciones concebibles. Y en 1937 escribi sobre su programa:
Mi propsito ha sido desarrollar las consecuencias [de mi teora] sin recurrir a la ex-
periencia, excepto a la existencia de una experiencia temporal, una conciencia de una
relacin de antes y despus, para cada observador individual (Kragh 1982a, p. 78..
Aunque el sistema de Milne se aplicaba principalmente a la cosmologa, tambin crea
que le permita deducir la dinmica, el electromagnetismo, e incluso la teora atmica
a partir de principios puramente cinemticos. Enfatiz que su enfoque deductivo con-
trastaba con el ordinario, emprico-deductivo, y se opona a los intentos reduccionis-
tas de entender las leyes del universo en trminos de teora atmica. Fuera de la eos-
mologa, sin embargo, el intento de Milne de reconstruir la fsica result en un singular
fracaso, y simplemente no fue tomado en serio por sus colegas en fsica.
En junio de 1938 una conferencia sobre Nuevas teoras en fsica tuvo lugar en
Varsovia bajo los auspicios del I nstituto I nternacional de la Cooperacin Intelectual
(una comisin bajo la Liga de las Naciones) y organizada en parte por la ICSU. All, los
cosmofsicos se encontraron con sus colegas ms ortodoxos. Bohr, Von Neumann, De
Broglie, Kramers, Klein y briilouin proporcionaron informes sobre varios aspectos de
teora cuntica, que se incluyeron en los anales de la conferencia en 1939, Nuevas teo-
ras en fsica. El informe de Eddington sobre Aplicaciones cosmolgicas de la teora de
los cuantos inelua derivaciones del radio del universo de Einstein (400 megaparsecs
[Mpc]), el parmetro de Hubble (432 km s _1Mpc y el nmero csmico (3,145 X 1079),
adems de relaciones numricas como N/R2 = 50 m mcl'b h 2. La presentacin motiv
objeciones por parte de Kramers, Von Neumann, Rosenfeld, Bohr y otros, ninguno de
los cuales aceptaba el uso de la mecnica cuntica de Eddington. El informe de Milne
sobre Un posible modo de enfocar la dinmica nuclear, ledo en su ausencia por
Charles Darwin, no fue mejor aceptado. De acuerdo con Eddington, Milne argumen-
taba que la relacin de cualquier partcula [elemental] dada con el resto del universo
no puede ignorarse en tales discusiones [sobre la interaccin entre partculas] (p.
207). Al contrario que Eddington, Milne simplemente ignoraba la mecnica cuntica
en su discusin de la dinmica nuclear: I ncapaz de presentarme a m mismo la me-
cnica ondulatoria, el espn electrnico, etctera, debe intentar entender estos asuntos
a mi manera; el resultado es una reconstruccin parcial, aunque satisfactoria en mi
opinin, de ciertas porciones de la fsica sobre una base racional, una reconstruccin
en la que cada ecuacin es una proposicin con contenido (p. 219).
Si el heterodoxo sistema de Milne poda parecer el trabajo de un chiflado cuando se
ve desde la perspectiva de la fsica cuntica, su reputacin e impacto fireron muy dife-
rentes en lo tocante a cosmologia. De hecho, Milne fue probablemente el cosmlogo
ms influyente de los aos treinta, y sus ideas fueron en gran parte las que establecie-
ron la agenda para las discusiones sobre cosmologa terica. De 1932 a 1940, aparecie-
ron ms de 70 artculos relacionados de un modo u otro con la teora de Milne, lo cual
El sueo de Eddington y otras heterodoxias 219
significa que la teora tena una posicin predominante en la poca. Aunque Milne no
estableciera una escuela de cosmofsica, varios de los ms importantes tericos de I n-
glaterra (y algunos en otros sitios) trabajaron en el rea definida por las ideas de Mil-
ne. Entre estos estaban Gerald Whitrow, William McCrea, A rthur Walker y Georges
McVittie, todos los cuales llevaron a cabo importantes trabajos en ) )logia y esta-
ban profundamente influidos por el sistema del mundo de Milne. Este sistema tambin
fue de considerable importancia para la teora posterior del estado estacionario, pero
tras la guerra perdi fuelle rpidamente y, con la muerte de Milne en 1950, el inters
en el sistema se agot. La teora de Milne de la fsica csmica prosper como parte de
un clima intelectual global que era receptivo a este tipo de ideas, pero con el desplaza-
miento en el clima intelectual tras la guerra, la teora empez a parecer una curiosidad
del pasado. Para Milne, su sistema del mundo no era slo una teora fsica, ni tampo-
co slo una teora filosfica: inclua tanto la tsica como la filosofa, adems de la reli-
gin. Gomo los cosmlogos de las antiguas escuelas, crea que su sistema cosmolgico,
por s solo, era capaz de probar la existencia del Dios y Creador cristiano.
Los aristotlicos mdern$
En una breve nota de 1937, claramente inspirada por Eddington y Milne, Drac su-
giri una reconsideracin de la cosmologa basada en los grandes nmeros adimen-
sionales que pueden construirse a partir de las constantes fundamentales de la natura-
leza. El postulado fundamental de Dirac era la hiptesis de los grandes nmeros: que
todos los grandes nmeros dmensi onal es que se dan en la naturaleza estn interco-
nectados. Otorg un significado particular a nmeros de rdenes de magnitud y
1078por la siguiente razn: con una unidad de tiempo dada por e2lmc?, la edad del ( -
verso, que tom como dos mil millones de aos, ser aproximadamente , que es
casi igual a la razn entre las firerzas electrostticas y gravitatorias entre un electrn y
un protn, e1!GmM. Es decir, T/(e2lcm3) - e1/GmM, siendo Tel tiempo de Hul)ble (la
mversa del parmetro de Hubble). Si el acuerdo numrico es significativo y las cargas
y masas no cambian con el tiempo, que es lo que Dirac supona, se sigue que la cons-
tante gravitacin) decrece con el tiempo atmico segn G ~ t \ Es decir, mientras
que Milne sugera un incremento gradual, Dirac mantena que la gravitacin decrece-
ra. Dirac estaba de acuerdo con Eddington en que las regularidades exhibidas por los
grandes nmeros adimensionales no eran puramente fortuitas, pero mientras que Ed-
dington y la mayora de los dems crean que las constantes eran independientes de la
expansin csmica (o del tiempo csmico), Dirac las considerabas magnitudes con-
tingentes, dependientes de la historia del universo.
Otra consecuencia de la hiptesis de los grandes nmeros se derivaba de la cons-
tante p(cTy)/M, donde p es la densidad media de materia y c T = c/ H es el radio del -
verso observable, el radio de Hubble. Dado que el valor de la constante (que propor-
ciona el nmero de partculas en el universo) es del orden del nmero csmico de
Eddington 1078, y que ste es el cuadrado del periodo en el tiempo atmico, Dirac con
220 Generaciones cunticas
clua que el nmero de partculas se incrementara con el tiempo de acuerdo con la ley
N ~ t 2. Ambas sugerencias (que la constante gravitatoria decreciera con el tiempo y la
creacin espontnea de materia) eran altamente heterodoxas y estaban en conflicto
con la teora general de la relatividad. En el ao siguiente, 1938, Dirac decidi que la
materia csmica se conservaba despus de todo. Afirm que la conservacin de la ma-
teria se poda reconciliar con la hiptesis de los grandes nmeros y mantuvo la idea de
una constante gravitatoria decreciente.
fia aventura cosmofsica de Dirac tuvo poco impacto inmediato en la cosmologa
contempornea. La mayora de los astrnomos y fsicos recibieron la heterodoxa teo-
ra de Dirac con silencio, si no con vergenza. Sin embargo, a la larga las especulacio-
nes de Dirac resultaron ser m^influyentes que la muy discutida teora de Milne. El
impacto de la teora que perdur, como se vio mucho despus, era la misma hiptesis
de los grandes nmeros, no la idea de una constante gravitatoria variable o el modelo
universal que propuso en particular.
La idea general de una interconexin fundamental entre las combinaciones gran-
des de constantes naturales result ser una fuente de continua fascinacin en la eos-
mologa y astrofsica de posguerra. Uno de los pocos fsicos que asumi la idea de
Dirac en los aos treinta fue Pascual J ordn, quien inmediatamente empez a desa-
-rollarla en una teora ms comprehensiva e intent armonizarla con la teora general
de la relatividad. En la versin de J ordn, no slo deereca la constante gravitatoria con
el tiempo, sino que tambin se creaba materia espontneamente, aunque de un modo
que no violaba la ley de conservacin de la energa.
Las teoras de Eddington, Milne, Dirac, J ordn y otros no fueron recibidas favora-
blemente por aquellos cientficos y filsofos que haban contemplado con creciente in-
satisfaecin el auge de la cosmofsica racionalista. La mayora de los fsicos corrientes
preferan ignorar la moda, pero en I nglaterra, su ltimo bastin, encontr una abierta
hostilidad y caus una especie de Kulturkampf a finales de los treinta. Helbert Dingle,
un astrofsico y filsofa) de la ciencia, protest enrgicamente contra la nueva pseu-
dociencia de la cosmitologa invertebrada y lo que consideraba los desequilibrados
mtodos apriorsticos de los modernos aristotlicos. Para Dingle, la aceptacin de
los mtodos de Eddington, Milne y Dirac significaran el fin de la fsica emprica como
se conoca desde los tiempos de Galileo. Segn Dingle, el conocimiento experimental,
no los principios apriorsticos, debera constituir la base de la fsica. Milne, por otro
lado, mantena que una explicacin de la naturaleza completamente racional era tan-
to deseable como posible. En 1937, en respuesta a Dingle, formul su opinin de esta
manera: El universo es racional. Con esto quiero decir que dada la mera afirmacin
de / que existe, las leyes que se obedecen pueden deducirse mediante un proceso de in-
ferencia. No habra entonces dos creaciones [una de la materia, la otra de la ley] sino
una, y deberamos quedarnos slo con la suprema irracionalidad de la creacin, para-
fraseando a ^i tehead. Slo podemos comprobar esta creencia mediante un acto de
renuncia, explorando la posibilidad de deducir a partir de una supuesta descripcin de
qu son exactamente las leyes, que lo que existe obedece, evitando en lo posible todo
El sueo de Eddington otras heterodoxias 221
recurso a leye$ determinadas empricamente. Las leyes de la naturaleza no seran en-
tonces ms arbitrarias que los teoremas geomtricos. La creacin de Dios estara so-
metida a leyes que no estaran posteriormente a disposicin de Dios (Kragh 1982a, p.
100).
1 debate britnico sobre la cosmofsica a finales de los treinta era una de esas raras
ocasiones en la ciencia fsica moderna donde se discuta el propio firndamento de la f-
sica, incluyendo su influencia sobre asuntos sociales e ideolgicos. Dingle estaba preo-
cupado porque las ideas de los modernos aristotlicos crearan una atmsfera ntelec-
tual que fuera daina no slo a la ciencia, sino tambin al espritu crtico y cientfico
en un sentido ms amplio. Cul ser la disposicin mental de un pblico al que se le
ensea a medir el valor de una idea en trminos de su incomprensibilidad y a burlar-
se de la vieja ciencia porque se poda entender? se preguntaba. Los tiempos no son
tan prometedores como para que podamos descansar cmodamente en una atmsfe-
ra mental en cual las ideas ms aptas para la supervivencia no son las que se apoyan
en la relacin ms racional con la experiencia, sino las que pueden desplegar la ms im-
presionante panoplia de pseudoprofundidad. Lxste suficiente evidencia en el conti-
nente de los efectos de las doctrinas derivadas racionalmente y sin recurrir a la expe-
riencia (Kragh 1982a, p . 2( ). Dingle pensaba probablemente en la situacin en las
dictaduras continentales, como la Alemania nazi y la Unin Sovitica. La advertencia
de Dingle fue repetida por J ohn Bernal, el cientfico marxsta. Sin referirse especfica-
mente a ddington y Milne, Bernal coment en 1938, en su importante Lafuncin so-
cial de la ciencia, sobre el misticismo y abandono del pensamiento racional que
haba penetrado profundamente en la propia ciencia: Las teoras cientficas, en part-
cular aquellas teoras metafsicas y msticas que tratan sobre el universo en su totalidad
sobre la naturaleza de la vida, que fueron expulsadas con escarnio en los siglos XVI11
y XIX, estn tratando de ganar su vuelta a la aceptacin cientfica (Bernal 1939, p. 3).
A pesar de la validez de las advertencias de Dingle y Bernal, la moda en cosmofsica fue
efmera y, de hecho, no lleg a amenazar a la fsica ordinaria basada en experimentos.
En todo caso, los fsicos britnicos pronto tendran otras cosas de qu preocuparse.
Tras septiembre de 1939, se concentraron, con xito, en la fsica con aplicaciones mili-
tares, un rea que estaba a aos luz de la cosmofsica racionalista e idealista. En su in-
troduccin a Nuevas teoras en fsica, el moderador del congreso en Varsovia lamenta-
ba la ausencia de muchos colegas alemanes, italianos y rusos, a los que las
le ha impedido asistir a pesar de sus sentimientos de fraternidad con los
*' de todo el mundo. Nos ocuparemos ahora de estas circunstancias.
CAPTULO 6
La fsica y las / dictaduras
A la sombra de la esvstica
Con la ascensin al poder de A dolfHitler como canciller del Reich el 30 de enero de
1933, se abra un nuevo y triste capitulo en la historia de Europa. Lise Meitner estaba
entre los muchos que escucharon la retransmisin radiada de uno de los discursos de
Hitier poco antes de que el partido nazi convirtiera Alemania en una dictadura. En una
carta dirigida a Otto , describi el discurso como moderado, con tacto y perso-
nal y escribi que ojal continen las cosas de esta manera [...] Todo depende ahora
de la moderacin racional (Hentschel 1996, p. 18). ?ero la moderacin racional no
fue lo que caracteriz los meses y aos siguientes. Meitner misma tuvo que escapar de
Alemania cinco aos despus. En un corto periodo de tiempo, los nuevos lideres deja-
ron claro que en Alemania haba ocurrido una revolucin y que la poltica e ideologa
del partido nazi deba seguirse estrictamente. Esto implicaba, entre otras cosas, que los
otros partidos polticos quedaban prohibidos y que los judos y los socialistas no po-
dan ocupar plazas de fmicionarios en el Reich. Segn la Ley para restaurar el servicio
civil de carrera del 7 de abril de 1933, un no ario se definia como una persona con un
padre o abuelo no ario. Una persona as era Bethe, quien el 11 de abril de 1933 escri-
bi a Sommerfeld, probablemente no sepas que mi madre es juda. ? lo tanto, se-
gn la nueva Ley de servicio civil, soy de ascendencia no aria y por tanto no valgo
para funcionario del Deutsches Reich [...] No tengo opcin; debo actuar en conse-
cuencia e intentar encontrar un lugar que me acomode en algn otro pas (Eckert y
Schubert 1990, p. 83).
La primera oleada de despidos producida por la ley de abril de 1933 inclua a ms
de mil profesores de universidad, 313 de ellos titulares. Una medida tan drstica (y era
slo el principio) no pudo evitar daar la ciencia y academia alemanas, pero esto era
de importancia menor para los lderes nazis, que ni entendan de ciencia ni mostraban
inters por ella. En una ocasin, cuando Max ?lanck sugiri cautamente a Hhler que
La fsica y as nuevas dictaduras 223
despedida de cientficos judos sera perjudicial para Alemania, el Fhrer (segn una
versin) mont en clera y respondi: Nuestra poltica nacional no ser revocada o
modificada, incluso para cientficos. Si la despedida de cientficos judos significa la
aniquilacin de la ciencia alemana ' entonces nos las apaaremos sin
ciencia durante unos pocos aos! (Beyerchen 1977, p. 43). Una gran parte de la po-
blacin alemana habra estado de acuerdo con el Fhrer. La despedida de cientficos ju-
dios encontr aquiescencia o indeferencia. Un cientfico estadounidense que visit
Alemania en 1933 inform en una carta: A la mayora de la gente no le importa un
comino; una gran proporcin est bastante feliz de que todo haya ocurrido. Los extre-
madamente pocos que estn preocupados por ello no estn inclinados a decir nada, ni
en pblico, ni tan siquiera en privado (Weiner 1969, p. 205).
Los fsicos alemanes, como la mayora de otros grupos, respondieron de distinto
modo a la nueva situacin. Unos pocos protestaron en pblico, pero una reaccin mu-
cho ms comn era expresar la preocupacin con calma e intentar llegar a algn en-
tendimiento con los nuevos lderes. Algunos fsicos judos dimitieron en protesta; la
mayora ftreron despedidos. Buena parte de los fsicos alemanes no judos se sentan
muy unidos a su pas y no tenan deseos de dejarlo, ni como protesta ni por su propio
bien. Planck, Laue y Heisenberg estaban entre los muchos que consideraban su deber
quedarse, no slo por el bien de la patria sino incluso ms por el bien de la fsica ale-
mana. Cuando Einstein dimiti pblicamente de la Academia prusiana de las Ciencias
en marzo de 1933, la academia, deseosa de apaciguar al gobierno, le acus de com-
portamiento agitador. Laue sugiri a Einstein que debera haber actuado de manera
menos poltica, con ms comedimiento. Pero Einstein, ya a salvo fuera de Alemania, no
quera or hablar de ello: De la situacin en Alemania puedes deducir exactamente a
lo que conduce tal comedimiento. Significa dejar el liderazgo para los ciegos e irres-
ponsables. No hay detrs de esto una falta de sentido de responsabilidad? Dnde
estaramos ahora si gente como Giordano Bruno, Spinoza, Voltaire y Humboldt hu-
bieran pensado y actuado de esta manera? (Hentschel 1996, p. xliii). Por supuesto,
tambin existan fsicos que daban la bienvenida al nuevo rgimen, ya porque creyeran
en la causa nazi, o al menos simpatizaran con partes de ella, o porque vieran en las nue-
vas circunstancias una manera de mejorar sus propias carreras. Slo unos pocos fsi-
eos eran miembros del partido nazi (DNSAP) antes de 1933, pero ser miembro de
cualquier partido poltico haba sido poco habitual entre los cientficos y acadmicos
del perodo de Weimar. Despus de 1933, el nmero de miembros del partido nazi au-
ment drsticamente, sobre todo entre cientficos jvenes. (Vale la pena recordar que
los estudiantes estaban entre los ms entusiastas partidarios de Hitler.) El Uranverein,
el proyecto de energa atmica alemn, inclua 71 cientficos, entre ellos la mayora de
los fsicos nucleares alemanes. De los fsicos, qumicos e ingenieros involucrados en la
obra del Uranverein, el 56 por 100 eran miembros del partido y, de stos, el 8 por 100
haban sido miembros desde antes de 1933.
La infraestructura cientfico-poltica y el sistema de apoyo cambiaron despus de 1933,
pero muchas de las instituciones de repblica de Weimar continuaron y, en general, no
224 Generaciones cunticas
estaban tremendamente politizadas. La ms importante de las agencias de finmcacin a
investigacin del periodo de Weimar, la Notgemeinschaf, continu desempeando un pa-
pe dominante, aunque bajo el nombre de Deutsche Forschungsgemeinschaft (Sociedad
Alemana de Investigacin) a partir de 1937. La )'sikaisch-^^chnische Reichsanstait era
otra institucin que no slo continu existiendo, sino que se expandi en gran medida.
Despus de que Faschen fuera obligado a dimitir en 1933, el cargo de director fue asumi-
do por J ohannes Stark, el fsico nazi que tambin fue presidente (1934-1936) de la Not-
gemeinschaft. Stark reorganiz la Reichsanstait y en 1938 aument su personal a 444,138
de los cuales eran fsicos. De acuerdo con su baja opinin de la fsica pura, la Reichsan-
stalt de Stark se concentr en la fsica tcnica y militar antes que de la clase de fsica ordi-
naria que Faschen haba intentado promover.
Para la K ^ser-Wilh^-Gesellschaft, con Planck como presidente, la dcada despus
de 1933 fue un periodo de expansin. El I nstituto de Fsica Kaiser ^^'lhelm, planeado
en 1917 pero existente slo sobre el papel durante el periodo de Weimar, se complet
finalmente en 1937, financiado entre el gobierno y dos millones de marcos imperiales
de la Fundacin Rockefeller. El grande y bien equipado instituto, cuyo primer director
fue Peter I.)ebye, nacido en Holanda, pronto se convirti en principal institucin de
Alemania para la investigacin fsica. En lo tocante a dinero e instituciones, los fsicos
alemanes no tenan motivo para no estar satisfechos con el nuevo rgimen.
La fsica alemana sufri severamente, tanto cuantitativa como cualitativamente, de-
bido a la poltica de despidos del rgimen. Una estimacin fiable es que Alemania per-
di el 25 por 100 de su comunidad fsica de 1932. El nmero total de fsicos contrata-
dos por universidades cay de 175 en 1931 a 157 en 1938, pero el declive se compens
aproximadamente por un incremento de fsicos trabajando en institutos politcnicos.
As, a pesar de la fuerte prdida por fsicos emigrantes, la poblacin fsica permaneci
constante. Por otro lado, comparada con la situacin en los Estados Unidos, donde el
nmero de plazas de fsica continuaba creciendo, este estancamiento era una seal de
enfermedad. De mayor importancia es que los fsicos que abandonaban Alemania re-
presentaban una masa de talento, experiencia y originalidad que, simplemente, no po-
da reemplazarse. Tomemos el ejemplo de Gotinga, la cuna de la mecnica cuntica y
una universidad con un elevado nmero de eminentes fsicos y matemticos judos.
Max Born, J ames Franck, Walter Heider, Heinrich Kuhn, Lothar Nordheim, Eugene
Rabinowich, Hertha Sponer y Edward 'leller, todos fueron despedidos o forzados a que
dejaran la universidad, lo que significaba que los institutos de fsica acabaron casi va-
cos. Gotinga era excepcional, en todo caso; de hecho, slo se despidieron profesores
por motivos polticos en 15 de 36 universidades o politcnicos alemanes. Sin embargo,
fireron las universidades con los institutos de fsica ms grandes y progresistas, espe-
cialmente Berln y Gotinga, las que ms sufrieron. Los institutos politcnicos no su-
frieron mucho y, en la universidad de J ena, conservadora y sin judos en su personal de
fsica, no se despidi a un solo fsico. En general, cuanto ms orientado a la teora es-
taba el instituto, ms despidos haba: de 60 profesores de universidad en Alemania con
plazas en fsica terica, no menos de 26 acabaron en el exilio. La prdida de talento
La fsica y las nuevas dictaduras 225
entfico era notable. Entre los fsicos forzados (o que se sintieron forzados) a dejar sus
plazas en Alemania entre 1933 y 1940, seis eran premios Nobel (Linstein, Franck, Hertz,
Schrdinger, Hess y Debye) y otros ocho recibiran el premio Nobel ms adelante en
risica o Qumica (Stern, Bloch, Born, ^'igner, Bethe, Gabor, Hevesy y Herzberg). Para
una lista ms completa de emigrados, vase la tabla 17.2.
En junio de 1933, J ohn von Neumann inform al matemtico de Princeton Oswald
'eblen sobre la situacin en Alemania, que consideraba muy deprimente. Explicaba,
hemos estado tres das en Gotinga y el resto en Berln, y hemos tenido tiempo de ver
. apreciar los efectos de la locura alemana actual. Es sencillamente horrible. En Gotin-
. en primer lugar, es bastante obvio que si estos chicos siguen slo dos aos ms (lo
j al es por desgracia muy probable), arruinarn la ciencia alemana durante una gene-
racin, al menos (Weimer 1969, p. 205). Segn se fueron conociendo en otros pases
. realidades de las medidas del rgimen nazi contra cientficos judos, muchos fsicos
xtranjeros respondieron, al principio en silencio, evitando visitar Alemania, cance-
0 suscripciones a revistas alemanas o dndose de baja como miembros de asocia-
dones cientficas alemanas. Esto, y las restricciones sobre alemanes para viajar en el ex-
tranjero, contribuy a un creciente aislamiento internacional de la fsica alemana.
Comenzando en 1936, a los cientficos alemanes (junto con los rusos e italianos) se les
prohibi participar en encuentros asociados con la Liga de las Naciones. En 1937 el r-
amen nazi prohibi que los alemanes aceptaran premios Nobel. Samuel Goudsmit fue
ms abierto que la mayora de los otros fsicos en su crtica de la poltica nazi: en una
^rarga carta de dimisin de 1936 a Walther Gerlach, daba sus razones para darse de
?ai a como miembro de la Sociedad Alemana de Psica: Estoy decepcionado con que
. Sociedad nunca haya protestado en su totalidad contra los duros ataques que algu-
nos de sus extraordinarios miembros han sufrido. Adems, pocas contribuciones a la
risica proceden de Alemania hoy en da; la principal exportacin alemana es ms bien
: propaganda del odio (Beyerchen 1977, p. 75). Varios fsicos extranjeros siguieron a
^udsmi t, lo cual contribuy al declive en el nmero de miembros que la sociedad ex-
periment durante los aos treinta. La Sociedad Alemana de Fsica haba conseguido,
hecho, seguir un curso relativamente independiente, evitando la expulsin de sus
miembros judos. Fue slo a finales de 1938 cuando Debye, como presidente de la so-
dedad, se sinti forzado a pedir a todos los miembros judos que se dieran de baja
como miembros. En 1940 Debye haba tenido bastante, y abandon Alemania para
ocupar una plaza en la Universidad de Cornell.
La mayora de los fsicos extranjeros no estaban seguros de cmo actuar y tuvieron
cuidado de no romper las conexiones con sus colegas alemanes. Estaban contra Hitler
V poltica nazi, no contra los alemanes mismos. El fsico estadounidense, ms ade-
;ante premio Nobel, Percy Bridgman era una excepcin. A principio de 1939 public
un manifiesto en Science en el que declaraba: He decidido de ahora en adelante no
mostrar mis aparatos ni discutir mis experimentos con los ciudadanos de Estados to-
talitarios. Se daba cuenta, por supuesto, que tal medida iba contra el ideal del nter-
nacionalismo cientfico, pero argumentaba que la posibilidad de una concepcin
226 Generaciones cunticas
idealista de la funcin actual de la ciencia ya ha sido destruida, y [...] quiz la nica es-
peranza que la situacin actual proporciona es hacer que los ciudadanos de los Esta-
dos totalitarios se den cuenta todo lo vivida y rpidamente posible de cmo impresio-
na y afecta al resto del mundo la filosofa de sus Estados (Hentschel 1996, p. 185).
Los fsicos y los administradores cientficos alemanes eran muy conscientes de que
Alemania ya no poda competir con los Estados Unidos en muchas reas importantes
de la fsica. Tambin saban, pero no podan decirlo que la poltica nazi
de despidos era, en gran parte, responsable del declive. Cari Ramsauer era un recono-
cido fsico aplicado y director de la divisin de investigacin de A (Allgemeine Eek-
tricitts-Gesellschaft), una de las empresas industriales ms grandes de Alemania. En
un memorando a Bernhard Rust, secretario de ciencia, educacin y cultura, Ramsauer
avisaba de que la fsica alemana se estaba quedando claramente por detrs de la de Es-
tados Unidos. Mientras que las citas estadounidenses en los volmenes de 1913 a 1938
de Annalen der Physik haban subido del 3 al 15 por 100, Ramsauer hall que en el mis-
mo periodo, las citas alemanas en Physical Review (la revista de fsica lder, segn se
considera internacionalmente) haba decrecido del 30 al 16 por 100. En el rea de f-
sica nuclear, Ramsauer hall que la investigacin anglo-estadounidense dominaba: en
1927 el Physikalische Berichte listaba 47 artculos en fsica nuclear escritos en alemn y
35 en ingls; doce aos despus las cifras eran 166 en alemn y 471 en ingls. El n-
mero de artculos alemanes sobre este campo tan moderno y prometedor se ha multi-
plicado por 3,5 en este periodo, mientras que el nmero de artculos escritos en ingls
se ha multiplicado por 13,5. Sin embargo, como puede confirmar cualquier fsico nu-
clear, la calidad de los artculos estadounidenses es, como poco, equivalente a la de los
artculos alemanes.
Los historiadores posteriores han analizado datos similares a los de Ramsauer para
proporcionar una imagen ms detallada del efecto de la poltica nazi en la fsica. En lo
concerniente a mecnica cuntica, incluyendo la electrodinmica cuntica, el 25 por
100 de todas las publicaciones en alemn entre 1926 y 1933 (las cuales suponan el 45
por 100 de todas las publicaciones) estaban escritas por fsicos que ms adelante aban-
donaron Alemania (tabla 16.1). Un patrn similar se observa en fsica nuclear, donde
la tasa fue del 18 por 100. Adems, los artculos de los futuros emigrantes tenian una
vala por encima de la media, como indica la frecuencia con que se citaron en la lite-
ratura fsica. Los estudios sobre citas muestran que los artculos escritos por fsicos nu-
cleares alemanes emigrantes recibieron ms de tres veces ms citas que lo que cabra
esperar a partir del nmero de sus artculos. En otros campos, las contribuciones de los
firturos expatriados fue menos marcada, en general con una tasa mayor en los campos
ms tericos y modernos y una relativamente menor en campos ms experimentales y
tradicionales, como acstica y mecnica tcnica (tabla 16.2). En promedio, la contri-
bucin de los emigrantes a todos los campos de la fsica alemana fue del 10,8 por 100.
La mayora de sus publicaciones aparecan en el progresista Zeitschrift f r Physik, de
orientacin terica (donde compusieron un 14,5 por 100) y slo unos pocos en el ms
conservador Annalen der Physik (5,9 por 100).
La fsica y las nuevas dictaduras 227
TABLA 16.1
Publicaciones de teora cuntica
Publicaciones Por posteriores emigrantes
Ao N total Porcentaje alemn
N
Porcentaje en publicaciones
alemanas
1926 173 49,7 16 18,6
1927 319 50,8 42 25,9
1928 295 44,4 31 23,7
1929 286 43,4 28 22,6
1930 326 44,5 35 24,1
1931 208 50,5 33 31,4
1932 170 30,6 ? 7.3-1
1933 153 38,6 20 33,9
total 1.930 44,8
717
25,1
Sota: Basado en datos de Fischer 1988.
TABLA 16.2
Publicaciones alemanas sobre fsica en campos seleccionados, 1925-1933
Publicaciones en
Campo de la fsica alemn ? emigrantes Porcentaje
Teora cuntica
864
717
25,1
Ncleos, radiactividad, rayos de parti das 532 100 18,8
Espectros 958 123 12,7
Nlrcnica de fluidos y gases 1.740 163 9,4
Nlecnica tcnica 1.030 58 6,6
.Acstica
482
18 3,8
Total, todos los campos 23.216 2.505
10-8
Seta: Basado en datos de Fischer 1988.
En general, las autoridades nazis no se oponan a la ciencia, y encauzaron enormes
entidades de dinero hacia la investigacin cientfica. La fsica alemana entr en declive
lespus de 1933, pero la investigacin de alto nivel continu tanto en campos exper-
ntal es como en tericos. Heisenberg y su grupo en Universidad de Leipzig todava
ataban entre los lderes mundiales en teora cuntica de campos e investigacin de ra-
csmicos; Von ^^eizscker realiz una importante labor en teora nuclear y en astro-
i-.ca; en fsica del estado slido, Robert p)hl, Walter Schottky y otros contribuyeron
' y en fsica nuclear los trabajos de Meitner, Hahn y Strassmann con-
;_ eron a fisin nuclear. Hasta en un ambiente cada vez ms emponzoado por la
ecologa nazi, era posible llevar a cabo investigacin fsica del ms alto nivel.
228 Generaciones cunticas
Fsica ari a
En 1936 Philipp Lenard, profesor emrito de f$ica, public un libro de texto en
cuatro volmenes, titulado Deutsche Physik (Fsica alemana). En el prefacio, justifica-
ba el inusual ttulo: Fsica alemana?' se preguntar el lector. Podra tambin haber
dicho fsica aria o fsica del tipo tnico nrdico, fsica de los que indagan la realidad, de
los que buscan la verdad, la fsica de los que han fundado la investigacin cientfica.
La ciencia es internacional, y siempre lo ser!, querr protestar. Pero esto est inev-
tablemente basado en una falacia. En realidad, como ocurre con todo lo que el hom-
bre crea, la ciencia est determinada por la raza o la sangre... Las naciones de distintas
mezclas raciales practican la ciencia de maneras distintas (Hentsche1996 , p. 100). La
fsica alemana o aria por la que Lenard abogaba en su trabajo tena su origen en el prin-
cipio de los aos veinte, cuando Lenard y un grupo de otros fsicos alemanes derechis-
tas atacaron la teora de la relatividad de Einstein Y , en general, la fsica terica mo-
derna (vanse los captulos 7 y 10). El punto de vista de que existan distintas formas
de fsica, dependiendo de la raza y la nacionalidad, estaba en perfecto acuerdo con la
ideologia ^i i nternaci onai i sta de los ' como se expona en Mein
Kampfde Hitler y en Mythos des 20. Jahrhundert de Alfred Rosenberg. El poco conexo
grupo de antirrelativistas derechistas a principios de los veinte inclua a Lenard, Stark y
Gehrcke como sus miembros ms notables y, de ellos, los dos premios Nobel se incli-
naron hacia el partido nazi en sus comienzos. Aunque Stark no se uniera al partido
hasta 1930 y Lenard en 1937, ya estaban dedicados a la causa hitleriana desde haca
muchos aos. En 1924 escribieron conjuntamente una alabanza a Hitler y sus aliados,
a los que describieron como los regalos de Dios, trados de los das de antao, cuan-
do las razas eran ms puras, las gentes ms grandes y las mentes menos ofuscadas
(ibid.y p. 9). El artculo contribuy a su ostracismo dentro de la comunidad fsica ale-
mana, pero tras 1933 se hallaron en el lado ventajoso de la balanza y estaban dispues-
tos a tomarse la revancha. Mientras que el anciano Lenard, que se haba retirado en
1931, actuaba sobre todo en el frente ideolgico, el ms joven Stark trabajaba poltica-
mente e intentaba tomar las riendas de las organizaciones alemanas de fsica.
Qu era esta fsica alemana que Lenard, Stark y sus aliados quera instalar en lugar
del vilipendiado dogma cuntico-relativista judio? Lo primero, nunca se formul de
una manera consistente o programtica y nunca constituy en realidad una cosmovi-
sin coherente. Tampoco se materializ en ninguna prctica cientfica. Lo que caracte-
rizaba la imagen fsica aria era ms bien contra lo que estaba: la fsica moderna, con su
complejo aparato matemtico, la falta de visibilidad, resultados antiintuitivos y recha-
zo de la cosmovisin clsica de Newton, Paraday y Helmholtz. Bsicamente, los fsicos
arios eran antimodernistas y romanticistas, que aoraban un retorno a la fsica basada
en experimentos y a la teora simple e inteligible, que estuviera de acuerdo con la in-
tuicin. Opuestos a la especializacin que haba fragmentado a la fsica, abogaban por
una imagen holstica de la naturaleza. Por aquel entonces, la fsica aria era por supues-
to abiertamente racista, sosteniendo que toda la fsica slida provena de arios (aunque
a veces la hubieran robado los judos), mientras que la especialidad de los fsicos de as
La fsica y las nuevas dictaduras 229
cendencia juda era la teora estril, como la teora de la relatividad. Lenard y sus com-
paeros crean que la fsica era la bsqueda de la verdad, y que la verdad poda obte-
nerse slo mediante experimentos combinados con imgenes mentales de la realidad.
La ms importante de estas imgenes era el ter, que era, segn muchos de los fsicos
arios, no una mera imagen, sino una realidad. De manera tan simplista como romn-
tica, mantena que el fsico nrdico, y slo l, poda establecer un dilogo con la natu-
raleza mediante cuidadosos experimentos y la observacin; la naturaleza asumira el
dilogo y le proporcionara las respuestas a las preguntas formuladas. La teora avan-
zada, por otra parte, no llevara a ningn lado. Como escribi un discpulo de Lenard,
Alfons Bhl: Este tratamiento de problemas fsicos matemtico en exceso ha surgido
sin duda del espritu judo [...] Igual que l [el judo] en otros mbitos (como en los
negocios) tiene siempre el clculo numrico, el crdito y dbito, ante sus ojos, as debe
designarse una caacterstica tpicamente racial incluso en fsica el hecho de que pon-
ga la formulacin matemtica en primer plano (Beyerchen 1977, p. 132). Aunque esto
pueda parecer terriblemente ingenuo, incluso ridculo, los fsicos arios no eran locos
sin conocimientos de ciencias: reciban apoyo de al menos un ][sofo de la ciencia de
cierta importancia, Hugo Dingler. Dado que los fsicos arios quedaron excluidos de las
revistas de fsica corrientes, como Zeitschriftfr Physik, tenan que publicar sus contri-
bucines y polmicas en otro sitio. Una revista favorita era Zeitschriftfr die gesamte
Naturwissenschaft, una de las revistas ms peculiares de la historia de las publicaciones
fsicas. Fundada en 1935, la revista era la tribuna oficiosa de los abogados de la fsica
aria, e inclua una extraa mezcla de artculos ordinarios de fsica, propaganda antise-
mita, polmica contra la fsica establecida e historia hagiogrfica de la ciencia.
La fsica aria podra tambin denominarse fsica nazi, y sus ideas recibieron un apo-
vo sustancial de funcionarios nazis como Rosenberg. Fue slo gracias a su apoyo poli-
tico com) Stark pudo asegurarse una poderosa base en la fsica alemana y, por un pe-
riodo, hacer que la fsica aria pareciera una amenaza a la fsica convencional. Los
seguidores dedicados de Lenard y Stark eran pocos, apenas ms de treinta en nmero,
pero dadas las circunstancias polticas y la mucha simpata que reciban de sus estu-
diantes, su influencia era relativamente mayor que su pequeo nmero. Consiguieron
un xito temporal en 1939, cuando la polmica sobre la ctedra de Sommerfeld en M-
nich se resolvi por fin. Sommerfeld quera que su sucesor fuera Heisenberg, pero los
fsicos arios lanzaron una venenosa campaa contra los dos tericos cunticos y acu-
saron a Heisenberg de ser un judo blanco. Aunque Heisenberg fuera rehabilitado
gracias a la intervencin personal de Himmler), la campaa logr su objetivo. Wil-
helm Mller, un buen naz y antirrelativista sin ningn conocimiento de fsica moder-
na, fue nombrado catedrtico de fsica terica en Miinich. Poda haber sido una bro-
ma, si no hubiera sido real y con un trasfondo trgico. A finales de 1939, seis seguidores
de la fsica aria haban sido nombrados catedrticos en universidades o politcnicas (en
Mnich, Heidelberg, Karlsruhe y Stuttgart).
A pesar de victorias ocasionales, la influencia de los vociferantes fsicos arios fue li-
mitada y efmera. La gran mayora de los fsicos alemanes, incluso los que simpatiza
230 Generaciones cnticas
ban con la causa nazi, consideraban las ideas de Lenard y Stark inaceptables, ridiculas
y peligrosas. J ordn, que estaba a favor del rgimen e ingres en el partido nazi en
1933, no quera tener nada que ver con el extrao intento de cancelar el progreso en f-
sica terica logrado durante dos dcadas. La fsica aria era simplemente incapaz de
reemplazar la fsica de Einstein, Bohr y Heisenberg, y en la prctica Ja enseanza de f-
sica en muchas universidades alemanas no se vio afectada por eJ intento de prohibir Ja
teora de la relatividad. La teora se enseaba en libros de texto y clases, pero el nom-
bre de Einstein se omita muchas veces. La fsica aria nunca lleg a asumir eJ nivel de
poder que el lisenkosmo obtuvo en la Rusia de Stalin. Despus de 1940, cuando Stark
y sus seguidores perdieron gran parte de su apoyo poltico, el movimiento empez a
desintegrarse y tres aos despus, haba prcticamente dejado de existir. Quiz el prin-
cipal efecto del movimiento de fsica aria fue el impacto en fsicos ordinarios como
Heisenberg,Von Weizscker y Laue. Estaban convencidos de que Stark y sus camaradas
acabaran destruyendo la fsica alemana y que era imperativo combatir el mal, lo cual
slo poda hacerse desde el campo alemn. Fue una razn que contribuy a su estancia
en Alemania y a su cooperacin con las autoridades nazis. No eran plenamente cons-
cientes de que estaban sucediendo cosas peores en el Tercer Reich que las actividades
de un grupsculo de fsicos arios relativamente inocuo.
La fsica en >a Italia de Mussolini
Mussolini lleg al poder en 1922; tres aos despus Italia se convirti en una dicta-
dura fascista bajo Duce. Por aquel entonces, la fsica italiana tena poco de qu presu-
mir. No exista nadie capaz de reemplazar a generacin anterior de '
de gran reputacin, como Augusto Righi, y en la teora la situacin era incluso peor, un
pas Otrora tan importante en la fsica, Italia pareca encaminada a convertirse en un en-
clave provinciano, ?ero entonces las cosas cambiaron. Durante el periodo de 1925-1938,
los aos del fascismo, la fsica italiana floreci de una manera muy notable, y el pas pas
a ser una de las naciones ms avanzadas de Europa en fsica moderna. La figura central
en este proceso file sin duda Fermi, que fue nombrado catedrtico de fsica terica en
Roma en 1926, cuando tena slo veinticinco aos. A principio de los aos treinta, Fer-
mi organiz su grupo de jvenes fsicos experimentales y tericos, que incluia a Edoar-
do Amaldi, Franco Rasetti, Bruno Pontecorvo, Emilio Segr y otros. Fermi y su grupo
cambiaron la escena de la fsica italiana, y de hecho de la fsica mundial, pero no estaban
solos. Al mismo tiempo que Fermi se concentraba en la fsica nuclear en Roma, un fuer-
te grupo de jvenes fsicos en Florencia realizaba importantes contribuciones al estudio
de los rayos csmicos y reas relacionadas. Las principales figuras en el grupo de Floren-
cia eran Bruno Rossi, Gilberto Bernardini, Giuseppe Occhialini y Giulio Racah, todos los
cuales disfrutaban de estrechas relaciones con sus colegas de Roma. Los fsicos italianos
tenan miras y prcticas fuertemente internacionales y a menudo pasaban temporadas en
el extranjero. La fsica moderna que representaban parece no haber causado ningn pro-
blema con el gobierno, ni controversias con los filsofos de inclinacin fascista.
La fsica y as nuevas dictaduras 231
Fermi y la mayora de $ $ colegas estaban inmersos en fsica y no muy interesados
en poltica. Sin embargo, aunque Fermi era bsicamente apoltico, saba manejarse bien
en los crculos polticos de ciencia romana, un rea en la que encontr un poderoso
padrino en el fsico y poltico Orso Mara Corbino. En 1929 Fermi fue nombrado el
nico fsico miembro de la recin creada Accademia dItaa, una institucin establec-
da por Mussolini como alternativa a la antigua y distinguida Accademia de Linee, los
miembros de la cual era hostiles al fascismo a los ojos de Mussolini. Como miembro de
la Accademia dItalia, Fermi tena la potestad de vestir el uniforme fascista de acade-
mia y recibi el ttulo de excelencia. Tambin era miembro del Consejo Nacional de
Investigacin italiano. Le gustara o no, Fermi era parte de la poltica italiana y su grupo
de investigacin en Roma estaba en realidad protegido por el estado fascista. Fermi nun-
ca apoy activamente el estado de Mussolini, pero tampoco fue antifascista.
A pesar de las similitudes ideolgicas entre el fascismo italiano y el nacionalsocialis-
mo, la conversin de Alemania en Tercer Reich no fue bienvenida por Mussolini. Mu-
chos fsicos italianos decidieron que la colaboracin con una nacin que despeda a los
colegas judos debera enfriarse. ste era el trasfondo de la decisin de Fermi de publi-
car los importantes artculos sobre reacciones nucleares inducidas por neutrones en in-
gls y no, como habra sido natural en otras circunstancias, en alemn. En general, los
fsicos en Roma y Florencia se dirigieron hacia I nglaterra y Estados Unidos y dieron la
palda a Alemania. Durante un tiempo, la fsica en I talia continu floreciendo, imper-
turbada por la grave situacin en Alemania. A partir de 1937, sin embargo, la I talia de
Mussolini y la Alemania de Hitler se acercaron progresivamente, con Alemania en el pa-
pe de socio principal en la alianza poltica, militar y econmica. Como resultado, en el
serano de 1938 el gobierno fascista introdujo leyes raciales diseadas siguiendo las fa-
mosas leyes de Nuremberg alemanas. Una de las consecuencias fue que los acadmicos
. ftreron despedidos de las universidades italianas y que, en general, la
vida se complic para los judos italianos. Fermi result afectado principalmente por-
que su mujer era juda, pero tambin porque extremistas fascistas le acusaron pblica-
mente de haber transformado el instituto de fsica en una sinagoga (Segr 1970, p. 78).
Decidi abandonar el pas y pronto encontr una oportunidad en la recepcin del pre-
mi Nobel el 10 de diciembre de 1938. En vez de regresar a Roma desde Estocolmo, l
V su familia fiaeron a Estados Unidos. Varios fsicos italianos abandonaron el pas, in-
duvendo Rasetti, Amaldl y Segr. Rossi, que era judo, afront la misma situacin que
Bethe en Alemania cinco aos antes. Consigui obtener un pasaporte e ir a Copenha-
;ue, donde Bohr le ayud econmicamente y le encontr un trabajo temporal. Blackett
lo invit a Manchester con una beca de la Societ}' for the Frotection of Science and
Learning y en junio de 1938 Rossl, siguiendo los pasos de Fermi, lleg a Chicago.
Fsica, materialismo dialctico y estalinismo
Entre las debilidades polticas de fsica aria (adems de intentos relacionados en
qumica y biologa) estaba que no resultaba atractiva para una base terica
232 Generaciones cunticas
filosfica accptada del nacionalsocialismo. Tal base terica, simplemente, no exista. El
nacionalsocialismo se construa con acciones y emociones, no sobre un sistema cohe-
rente de ideas. Esto era lo contrario de la situacin en la Unin Sovitica, donde el r-
gimen se basaba ideolgicamente en el Corpus socialista de los escritos de Marx, Engels
y Lenin. Desde los primeros das de a nueva Unin Sovitica, los filsofos
importante analizar la ciencia desde el punto de vista de la filosofa marxista oficial, es
decir, el materiaiismo dialctico que se poda destilar de las obras de Engels y Lenin. Los
entusiastas del marxismo intentaban promover una ciencia proletaria que diferira de
la ciencia burguesa en cuanto a mtodos, objetivos y enfoque. El movimiento atrajo
considerable inters poltico y filosfico, pero no consigui convencer a los fsicos de
que deban cambiar la ciencia en una direccin ms proletaria. En general, haba pocos
activistas polticos entre los cientficos soviticos. Segn un estudio de 1930, la Unin
Sovitica inclua unos 25.000 trabajadores cientficos, entre los cuales haba unos
1.000 fsicos. Slo 44 de los fsicos eran miembros del Partido Comunista.
Durante mayor parte de los aos veinte no hubo ningn conflicto serio entre fi-
lsofos del partido y fsicos, pero en los aos treinta el debate se agudiz, ' '
en conexin con la intepretacin de la mecnica cuntica. No era tanto un intento por
parte del rgimen de imponer su idea sobre los fsicos como un conflicto entre fsicos
y filsofos, entre los propios filsofos y, en algunos casos, entre los mismos fsicos.
Dado que muchos filsofos se consideraban los guardianes intelectuales del verdadero
marxismo-leninismo, sus voces eran polticamente ms importantes de lo que hubie-
ran sido bajo circunstancias normales y democrticas. Si se poda sostener que cierta
teora fsica, o cierta interpretacin de ella, era idealista, subjetiva o machana
(relacionada con las ideas de Ernst Mach), se poda llegar a una situacin potencial-
mente peligrosa. Por ejemplo, el filsofo Afexander Maksimov afirm en 1939 que
Einstein, Schrdinger, Bohr, Dirac y Heisenberg eran todos idealistas de la variedad
machiana y que sus puntos de vista sobre la fsica cuntica eran ideolgicamente ina-
ceptables. La lucha por el bolchevismo en la ciencia es la lucha por una reconstruc-
cin fundamental de ciencia, declar (Vucinich 1980, p. 240). Los filsofos del par-
tido intentaron entablar discusiones ideolgicas con los fsicos y convencerles de sus
errores, pero no tuvieron mucho xito. Muchos fsicos simplemente ignoraron a los fil-
sofos y permanecieron alejados de las cuestiones sobre la relacin entre fsica y marxis-
. Asumir tales cuestiones podra conducir a dificultades y, despus de todo, la fsica era
mucho ms interesante que la filosofa. Otros asumieron el reto y argumentaron, razo-
nablemente, que para criticar la fsica uno debe entenderla; no como los filsofos, co-
mentaban jubilosamente, o argumentaban que no exista, de hecho, ninguna contra-
diccin entre el dogma marxista-leninista y la interpretacin de la relatividad y fsica
cuntica. Abram J offe protest en 1934 que era totalmente infundado etiquetar a Bohr
y a otros partidarios de la interpretacin de Copenhague como idealistas. Muy al
contrario, sostuvo que los sorprendentes hallazgos logrados por los fsicos occidenta-
les suponan una brillante confirmacin y enriquecimiento del materialismo dialc-
tico (ibid., p. 242).
La fsica y las nuevas dictaduras 233
La controversia no estaba simplemente entre fanticos filsofos del partido y fsicos
razonables. Haba fsicos soviticos cuyos punto de vista cientficos no eran ms mo
dernos que los de, por ejemplo, Lenard en Alemania. Se adheran a una cosmovisin
newtoniana, apoyaban la existencia del ter y rechazaban las teoras de la relatividad y
de la mecnica cuntica. Entre la minora ms conservadora estaban K liment Timiria-
zev, catedrtico de fsica en la Universidad Estatal de Mosc, y Vladimir Mitkevich, es
pecialista en tecnologa elctrica. Estos y otros mecanicistas acusaron a los fsicos
progresistas como Frenkel, Vavilov, Tamm y Ioffe, de promover el idealismo, el oscu
rantismo y el clericalismo. Como en Alemania, los ataques a la nueva fsica incluan
aspectos de antisemitismo. Otro aspecto de la disputa era regional, con L eningrado de
sempeando un papel similar al de Berln en el caso alemn. Leningrado era un bas
tin de los tericos cunticos y relativistas, y el I nstituto Fsico-Tcnico de L eningrado
tena una reputacin tan mala entre los comunistas de la lnea dura como buena en f
sica internacional. sta fue una de las razones que causaron un declive de la impor
tancia de L eningrado como centro de la fsica sovitica. A mediados de los aos trein
ta, la Academia de la Ciencias se transfiri de Leningrado a Mosc, y muchas instituciones
fsicas empezaron a concentrarse en la capital.
Aunque algunos filsofos y fsicos atacaron las teoras fsicas propiamente dichas, la
mayora de la discusin en los aos treinta se refera a cuestiones metodolgicas y epis
temolgicas. Exista un amplio (pero no total) acuerdo sobre lo bsicamente correctas
que eran las teoras de la relatividad y de la mecnica cuntica, y los intentos de crear
una comunidad cientfica de fsica proletaria fueron dbiles y no se tomaron muy en
serio. Sin embargo, las cuestiones de interpretacin y mtodo eran delicadas poltica
mente y no podan restringirse al nivel puramente acadmico. Muchos fsicos soviti
cos prominentes se adhirieron a los puntos de vista de la escuela de Copenhague y dis
cutieron (de hecho, tuvieron que discutir) cmo estos puntos de vista podan ponerse
en completa armona con el materialismo dialctico. Este grupo de fsicos inclua te
ricos eminentes como Fock, Landau, Tamm, Frenkel y Bronstein. Una minora de fsi
cos y una mayora de filsofos estaba en violento desacuerdo. K.V. Nikolskii, fsico, ata
c la postura de Bohr-Heisenberg, que consideraba totalmente incompatible con las
ideas progresistas en fsica terica, ya que es una consistente elaboracin de principios
idealistas o machianos (Vucinich 1980, p. 245). En algunas de las agresivas discusio
nes de finales de los aos treinta, denominar a un fsico idealista resultaba desagra
dablemente prximo al etiquetado de sus enemigos como judos blancos por parte
de los fsicos arios. De hecho, Ioffe coment sarcsticamente que la postura de Maksi-
mov, que inclua lacerantes ataques a Einstein y Bohr, tena una similitud con la de Le
nard y Stark ms que superficial. Yakov Frenkel hizo explcito este argumento; el dis
tinguido terico no tena respeto hacia el materialismo dialctico y los supuestamente
profundos conocimientos de fsica de Engels y Lenin. En una carta de 1937 a Bajo la
bandera del marxismo, la revista terica del partido, resaltaba que el grupo de Maksi-
mov en virtud de sus posturas, es sorprendentemente similar al grupo de fsicos
reaccionarios encabezados por el profesor Stark [...] En su tratamiento de la fsica mo
234 Generaciones cunticas
derna, Mitkevich, Timiriazev, Kasterin y, junto a ellos, Maksimov, difieren de Stark, Leo-
nard [s 'c ] , Herke [Gerhcke?] y otros representantes del oscurantismo alemn slo en
que reemplazan el trmino judio con el trmino idealista (Frenkel 1997, p. 215t.
La carta de Frenkel no fue publicada.
Como en Alemania, la bien establecida teora de la relatividad se convirti en un
objetivo de la crtica con motivacin poltica de algunos filsofos. Se sintieron provo-
cados por el intento de in$tein de geometrizar la fsica y su nfasis en el papel del pen-
samiento puro a la hora de establecer una teora fsica. La teora de la relatividad no
penetra en la profundidad de los fenmenos fsicos, escribi Ernst Kolman en 9 9 -
Todos los esfuerzos de construir la fsica sobre la geometra del espacio continuo es-
tn condenados al fracaso [...] Estos esfuerzos estn anclados en la exageracin meta-
fsica sin fundamento, reforzada por el idealismo de muchos fsicos tericos (Vuci-
nich 1980, p. 249j. La mayora de los crticos soviticos eran ms abiertos y mai
avanzados que sus equivalentes en Alemania, que negaban totalmente la validez de
teora de la relatividad y rara vez distinguan entre la teora especial y la general. En ge-
neral, la disputa en los aos treinta entre filsofos y fsicos era de diferente naturaleza
de la que tena lugar en Alemania. Los fsicos y los filsofos ilustrados no tenan pro-
blemas a la hora de abogar por sus ideas en oposicin a los ataques de los filsofos dei
partido, y no se pianteaba la creacin de una fsica especficamente marxista como
contrapartida de la fsica aria. El principal motivo por el que el debate ocurra de una
manera relativamente libre, sin serias restricciones ideolgicas, era que se trata de un
debate entre dos grupos de acadmicos, y ninguno de los dos puntos de vista estaba
sancionado por las autoridades polticas. Esta situacin cambi tras la Segunda Gue-
rra Mundial, cuando la vida intelectual sovitica experiment un clima ideolgico mu-
cho ms duro y cuando la interpretacin de la mecnica cuntica pas a formar parte
del juego ^ltico-ideolgico. Entre 1948 y 1951, la fsica se politiz firertemente, in-
cluyendo una campaa contra el ein$teinanismo reaccionario, pero incluso enton-
ces era ante todo una cuestin sobre cul era la filosofa adecuada para la fsica. El ho-
rrible caso del lisenkosmo no se repiti en la fsica sovitica.
Esto no significa que la comunidad fsica sovitica viviera pacficamente con el r-
gimen de Stalin. A partir de 1933, aproximadamente, clima en la Unin Sovitica se
caracteriz por un malsano cctel de xenofobia, sospecha, adulacin y miedo a la po-
lica secreta. Mientras que los fsicos soviticos haban sido anteriormente activos par-
ticipantes en la comunidad fsica internacional y principales contribuyentes a las re-
vistas de fsica alemanas, ahora se vean cada vez ms forzados al aislamiento. Como
una salida para los fsicos soviticos, pero tambin con contribuciones ocasionales de
extranjeros, se fund en 1932 Physikalische Zeitschrift der Sowietunion. inclua una ex-
traa mezcla de fsica tcnica y militar, filosofa de la ciencia polticamente correcta y
artculos tcnicos de alta calidad sobre teora cuntica de campos y otros campos de ia
fsica ordinaria.
Las vctimas de Stalin provenan de todas partes, e incluyeron fsicos. El dspota
ruso no estaba ms interesado por la fsica que Hitler, y nadie, cientfico o no, poda
La fsica y las nuevas dictaduras 235
-entrse seguro bajo el Gran Terror. Entre 1935 y 1941, murieron millones de ciudada-
nos soviticos. Hasta 18 millones puede que hayan sido arrestados, y posiblemente la
mitad de ese nmero fueron ejecutados o desaparecieron. Los historiadores han esti-
mado que ms de cien fsicos ftreron arrestados en las purgas de 1937-1938 tan slo en
zona de Leningrado. Esto indica que sobre el 20 por 100 de todos los fsicos soviti-
eos podran haber sido arrestados. Algunos fsicos, como Gamow en 1933, escaparon
Oeste. Otros ftreron arrestados por la polica secreta, incluyendo a Landau, que pas
un ao en la crcel hasta que ser liberado por presiones de Peter Kapitza. El fsico aus-
triaco Fritz Houtermans trabajaba en el I nstituto F$ico-Tcnco de Kharkov. Sus con-
Acciones comunistas no impidieron que fuera arrestado, y tuvo que pasar dos aos en
prisin hasta que ser extraditado a Alemania en 1939. Lo mismo le sucedi al colega de
Houtermans Alexander, ^^ssberg, otro fsico austraco y convencido comunista. Vik-
tor Bur$an, terico de L eningrado y especialista en mecnica cuntica, fue arrestado
en 1936 y muri en prisin diez aos despus. Matvei Bronstein, un terico ruso judo
de treinta y dos aos, no tuvo mejor suerte. Fue arrestado en 1937 y acusado falsa-
mente no slo de ser un espa extranjero, sino tambin de oponerse resueltamente a
aplicacin del materialismo dialctico a la ciencia natural (Gorelik y Frenkel 1994,
p. 145). Su vida termin ante el pelotn de ftrsilamiento. El mismo destino trgico es-
peraba a Lev Rosenkevich y Lev Schubnikov, dos de los colegas de Landau. Otros fsi-
eos soviticos ejecutados o muertos en prisin incluan aVseveloel Frederiks, un espe-
cialista en teora de la relatividad, y B. Gerasimovich, un astrofsico. Las purgas fueron
J e mayor importancia incluso para la astronoma y la astrofsica soviticas que para la
fsica propiamente dicha. En el famoso observatorio Pulkovo a las afueras de Mosc,
diez astrofsicos titulares ftreron arrestados por su participacin en una organizacin
terrorista, fascista y trotskista (J osephson 1991, p. 316).
Mientras que los nazis expulsaron a los fsicos no deseados, los comunistas los fu-
liaron, encarcelaron o hicieron lo posible para mantenerlos dentro de las fronteras de
; Unin Sovitica. No se les permita viajar al exterior y asistir a conferencias cientfi-
cas. En el caso de Peter Kapitza, el especialista ruso en magnetismo y fsica de bajas
temperaturas que haba pasado varios aos con Rutherford en Cambridge, las autori-
dades soviticas llegaron incluso hasta el extremo de prcticamente secuestrarlo. En
una visita de Kapitza, que por entonces viva en Cambridge, a Rusia en 1934, no se le
^rmi ti abandonar el pas. Se le suministr una amplia financiacin para que creara
un nuevo instituto fsico y pronto se convirti en uno de los fsicos con ms influencia
de la Unin Sovitica. Como Heisenberg en Alemania, Kapitza aprendi rpidamente
llegar a compromisos con fuerzas polticas inmorales. La situacin en la Unin So-
vitica en 1937 puede estimarse a partir de una carta que Kapitza escribi a un fun-
cionario del partido de alta categora en protesta por la detencin de vladimir Fock:
Me turb mucho la noticia de que el fsico V. A. Fock fuera arrestado ayer [...] Ello
distanciar nuestros crculos cientficos soviticos todava ms de la onstrucci n del
socialismo y puede, adems, minar la habilidad de Fock de trabajar y, con ello, provo-
car una mala reaccin de los cientficos aqu y en el Oeste. Se dice que, adems de Fock,
236 Generaciones cunticas
muchos otros tericos fueron arrestados hace algunos meses en conexin con el mi
mo asunto. De hecho, han sido arrestado tantos que en la facultad universitaria de ma
temticas y fsica no puede encontrarse a nadie que d clase a los estudiantes (Boag ex
al. 1990, p. 337). Fock fue liberado poco despus.
CAPTULO 17
Fuga y ganancia de cerebros
La fsica estadounidense en es aos treinta
A partir de finales de is aos veinte, la fsica en los l i tados Unidos experiment un
rpido crecimiento, tanto cuantitativo como cualitativo. Se establecieron nuevos insti-
tutos, departamentos y programas de licenciatura, a menudo con el apoyo econmico
de grandes fimdaciones privadas. La ms importante de stas era el General Education
Board, una obra filantrpica creada por la Fundacin Rockefeller, cuyas operaciones
estaban restringidas a los Estados Unidos. Entre 1925 y 1932, el General Education Board
apoy departamentos de ciencia en las principales universidades de Estados Unidos
con la enorme cifra de 19 millones de dlares.
El dinero fue una importante razn del progreso estadounidense, pero no la nica.
Otra era la devocin de los lideres estadounidenses en fsica (y otras ciencias) por la
cooperacin y competicin internacionales. Esto habia tenido lugar tradicionalmente
con el envo de cientficos de Estados Unidos a Europa, pero en los aos veinte la CO-
mente empez a invertir su direccin, primero con la invitacin a varios fsicos euro-
peos a que ocuparan plazas en universidades estadounidenses y con la creacin de se-
miarios y escuelas de verano del ms alto nivel. La escuela de verano anual de la
Universidad de Michigan, que comenz en 1927, era la ms importante de stas, pero
era slo una de las varias instituciones que atraa a los visitantes de Europa. En varias
miversidades estadounidenses se estaban desarrollando potentes programas de fsica;
Princeton, Chicago, la Universidad de California en Berkeleyyel I nstituto de Tecnoio-
gia de California (Caltech) estaban entre los ms importantes.
El creciente atractivo de los centros de fsica estadounidenses queda ilustrado por
eleccin de las instituciones de los becarios posdoctorales de la Fundacin Rocke-
reller o del I nternational Education Board (IEB). El IEB operaba en Europa como con-
:raparte del General Education Board; como esta institucin, se financiaba con dinero
la Rockefeller. De los 135 fsicos europeos que recibieron becas posdoctorales para
238 Generaciones cunticas
estudios en el extranjero entre 1924 y 1930, 44 eseogieron ir a los Estados Unidos. Las
naciones europeas ms atractivas eran Alemania e I nglaterra, con 26 y 25 becarios de
fsica, respectivamente; 16 escogieron ir a Dinamarca, una eleccin que reflejaba la im-
portancia del instituto de Bohr. A principios de los aos treinta, la fsica estadouni-
dense ya haba progresado de modo impresionante y era competitiva con cualquiera
europea. Cuando la American ?hysical Society celebr su encuentro anual en Chicago
en 1933, cinco meses despus de que Hitler llegara al poder en Alemania, J ohn Slater
particip junto con notables fsicos europeos como Bohr, Cockcroft y Fermi. Slater re-
cordaba que lo que ms le haba impresionado era no tanto la excelencia de los po-
nentes invitados como el hecho de que los trabajadores estadounidenses del programa
proporcionaran charlas de tan alta calidad de investigacin y de tal importancia que,
por primera vez, los fsicos europeos presentes estaban aqu para aprender tanto como
para instruir (Weimer 1969, p. 201).
En la poca del encuentro de Chicago, la fsica estadounidense estaba, de hecho, en-
frentndose a grandes problemas debidos a los efectos de la Gran Depresin. La crisis
econmica azot a la ciencia estadounidense con toda su fuerza slo que tras un re-
traso de varios aos; los efectos no perduraron, pero cuando la depresin lleg en
1933, el impacto fue serio. La financiacin fue drsticamente reducida, el salario del
personal acadmico se redujo y para los nuevos doctores fue casi imposible obtener
plazas. Sin embargo, a pesar de los problemas, el ao de la crisis no result en un n-
mero menor de estudiantes de doctorado. En 1931, el ltimo buen ao, las fundado-
nes estadounidenses donaron un total de 5 millones de dlares a la investigacin en las
ciencias naturales; en 1934 el dinero de las fundaciones se haba reducido a dos millo-
nes. Todas las instituciones de fsica se vieron afectadas, de manera ms brutal quiz en
el caso del I nstituto Nacional de Estndares. Entre 1932 y 1934, el presupuesto opera-
tivo para esta institucin, que era la gubernamental que ms fsicos empleaba, fue re-
ducido nada menos que en un 70 por 100. Tampoco se libraron los laboratorios in-
dustriales. En 1933, General Electric haba despedido al 50 por 100 de su personal de
laboratorio, y AT&T cas aJ 40 por 100. Adems de los problemas financieros, muchos
cabecillas de la fsica estadounidense estaban preocupados pr la imagen pblica de la
ciencia, que mostraba indicios de cambiar de la imagen positiva tradicional a una ac-
titud mucho ms crtica, e incluso negativa. A principio de los aos treinta, exista una
especie de movimiento anticiencia no organizado en la sociedad estadounidense que
cuestionaba los propios cimientos de la labor cientfica. Como otros movimientos an-
teriores y posteriores de este tipo, era heterogneo y se nutra de distintas (y a veces in-
compatibles) fuentes de insatisfaccin.
Algunos humanistas deploraban la ausencia de valores en la ciencia y sostenan que
la ciencia no poda proporcionar lo que el hombre moderno ms necesitaba: esperan-
za espiritual y gua moral. Por lo tanto, sugeran una moratoria en la
cientfica, o un sector cientfico fuertemente reducido. La actitud no era nueva, ni es-
taba restringida al entorno estadounidense. En 1927 el obispo de Ripon dio un sermn
en el encuentro de la Asociacin Britnica, en el cual sugiri, a riesgo de que me lin
Fuga y ganancia de cerebros 239
chen algunos de mis yentes, la suma de la felicidad humana exterior a 1S crculs
cientfics se reducira necesariamente si durante diez as tds 1S laboratorios
de fsica y qumica se cerraran y la paciente y fructfera energa de stos se transfiriera
a recobrar el arte perdido de la coexistencia comn y a encontrar la frmula de atar ca-
bos en la escala de la vida humana (Bernal 1939, p. 2). tros crticos crean que la
ciencia y la tecnologa eran las culpables del desempleo masivo, ya que no destruan
las mquinas y fbricas automatizadas ms trabajos de los que creaban? no eran las
tecnologas que ahorraban trabajo producto de la ciencia? Los crticos sostenan tam-
bin que el fallo de la ciencia no era que produjera innovaciones tecnolgicas, sino que
no producan las suficientes ni del tipo de las que beneficiaban al ciudadano ordinario.
En vez de utilizar el dinero en asuntos esotricos e intiles (como la teora de la relati-
^dad), se les aconsejaba a los fsicos que resolvieran las necesidades bsicas de la gen-
te. Como un critico lo expres: Con una pequea parte de los cerebros que ahora es-
tn dedicados a velocidad con la que el neutrn penetra el ncleo del tomo [...] el
coste de la vivienda de la gente pobre se reducira a la mitad (Kevles 1987, p. 247). Este
tipo de crtica comparta elementos con la que planteaba el movimiento por la cien-
da proletaria en la Unin Sovitica.
La actitud anticientfica probablemente no estaba muy extendida, pero los lderes
de la comunidad cientfica se tomaron en serio, temiendo que daara las expectati-
vas de progresos adicionales cuando pasaran los efectos de la depresin. Aunque los
grandes filntropos estaban lejos de ser nticientficos, estaban influidos por la de-
manda general de una ciencia ms humanista y orientada al bien comn. Este fue un
motivo principal en la decisin de la Fundacin Rockefeller de cambiar sus reas de
prioridad de ciencias fsicas y qumicas, ms bsicas, a las ciencias que trataban di-
rectamente del hombre, como la biologa, la psicologa y las ciencias sociales. La in-
quietud e incluso la alarma estn brotando segn gana terreno creencia de que las
contribuciones de las ciencias fsicas han despojado al hombre de la capacidad de ab-
sorberlas, escribi el presidente de la Fundacin Rockefeller en 1936. No puede ha-
>er muchas dudas de que se ha creado un serio desfase entre nuestro rpido avance
cientfico y nuestra esttica evolucin tica (K evles 1987, p. 249). El desplazamiento
en la poltica de la Rockefeller era un asunto serio para los fsicos, tanto en Amrica
como en Europa. Millikan en Caltech y Bohr en Copenhague, por mencionar slo dos
ejemplos, se dieron cuenta de que podran conseguir financiacin para sus proyectos
fisicos slo si eran relevantes para problemas biolgicos. En consecuencia, sostuvieron
que ste era el caso, aunque en verdad, sus investigaciones sobre rayos csmicos y reac-
dones nucleares feran pura fsica.
Aun as, en 1935 Edwin Kemble de la Universidad de Farvard describi la sita-
dn laboral para los recin doctorados de fsica como una pesadilla, pero por
aquel entonces las cosas empezaban a mejorar. Los efectos de la Gran Depresin ya
no se sentan seriamente en la ciencia estadounidense y se instaur rpidamente un
reriodo de recuperacin. La situacin de empleo para los fsicos mejor y el nme-
ro de estudiantes de fsica aument de manera importante. Durante 1931-1940, se
240 Generaciones cunticas
otorgaron ms de 1.400 doetorados de fsica, el doble que en la dcada anterior. En
1940, ca$i 200 licenciados recibieron grados de doctor en fsica en universidades de
Estados Unidos (vase grfico 2.1). El nmero de miembros de la American ?hysical
Society creci linealmente, de unos 1.300 en 1920 a unos 3.700 veinte aos despus.
En 1941 el nmero de fsicos que trabajaban en Estados Unidos alcanz los 4.600:
casi cinco veces el nmero de fsicos de la Unin Sovitica. El nmero de laborato-
rios de investigacin industrial creci de 300 en 1920 a ms de 2.200 en 1940. En una
perspectiva ms amplia, los aos de la depresin ftreron una ruptura menor de una
tendencia general de crecimiento en la fsica estadounidense. Este crecimiento y el
vigor general de la fsica de Estados Unidos constituyeron un factor esencial en la ha-
bilidad del pas en absorber los muchos fsicos europeos que se refugiaron en los
aos treinta.
Muchos de los fsicos empleados en la industria, en un nmero estimado en unos
1.800 a finales de los treinta, se sentan cada vez ms ftrera de la cultura de la fsica aca-
dmica y decidieron no ingresar en la American Physical Society. La mecnica cunti-
ca no slo dio fuerzas a la teora con respecto a la e^ri mentaci n, sino que alien a
buena parte de la comunidad fsica. El potencial cisma se evit mediante la ftindacin
en 1931 del American I nstitute f Physics, una especie de organizacin paraguas que
se ocupaba de la fsica tanto aplicada como pura. Physical Review sigui siendo el es-
TABLA 17.1
Distribucin de artculos, segn las fuentes, en las principales revistas acadmicas
de fsica en los Estados Unidos y en Gran Bretaa
Fuente, porcentaje
N de artculos Acadmicos Industriales Gubernamentales
stads Unidos
(Physical Review)
1930 311 88,7 7,7 3,5
1935 282 96,5 3,2 0,4
1940 290 93,4 5,5
1,0
Gran Bretaa
(Philosophical Magazine
y Proceedings o f the
Royal Society ofLondon,
cmbinads)
1932 338 92,9 0,9 6,2
1936 301 93,7 2,3 4,0
N : En el casde Physical Review, slo se incluyen artculos originarios de las instituciones esta-
dounidenses. stos correspondan al 93 por 100 del total de artculos. Fuente: Basado en datos de Weart
1979a y Bernal 1939.
Fuga y ganancia de cerebros 241
tandarte de la fsica acadmica estadunidcnse, y pronto de la fsica mundial tambin.
Los laboratorios industriales seguan contribuyendo sustancialmente a la revista, pero
' menos que en los aos veinte. Muchos de sus artculos aparecan ms
ren en el Journal ofApplied Physics, una revista establecida por la American Physical
Society en 1931. Las cifras de distribucin de artcuos, segn las fuentes que tenga-
mos, en las principales revistas de fsica pura britnicas y estadounidenses se mus-
tran en la tabla 17.1. Las cifras no son directamente comparables, pero si indican la
bajada en la participacin de fsicos industriales en artculos en Physical Review en los
arios treinta. Esta participacin era mayor en el caso de Gran Bretaa, pero no tan
marcada a mediados de los treinta. Por esa poca, Physical Review estaba tan clara-
mente dominada por contribuciones procedentes de universidades como sus hom-
logas britnicas.
La existencia o no de estilos nacionales en la ciencia es materia de debate entre his-
toriadores y filsofos. Para muchos fsicos europeos de visita en los aos veinte y trein-
ta, pareca claro que, de hecho, exista un estilo estadounidense de fsica que difera del
que se conoca en Europa. Por ejemplo, las fronteras entre fsica e industria, entre ex-
perimentales y tericos, y entre la fsica y las ciencias adyacentes, como la qumica y la
^onom a, eran menos rgidas en el sistema de Estados Unidos. Los estadounidenses
eran ms informales y a menudo trabajaban en grupos sin una jerarqua estricta. Ade-
ms, los estadounidenses parecan ms dispuestos a convertir su trabajo cientfico en
patentes y, en general, a comercializar la ciencia. No tenan miedo de la publicidad y
trataban activamente de interesar a la prensa en su trabajo, y utilizarla en su beneficio.
Fn 1934, se form en Estados Unidos la Asociacin Nacional de Escritores Cientficos,
. la American Physical Society comenz una campaa de propaganda de la fsica.
Cuando la Asociacin Estadounidense por el Avance de la Ciencia celebr su reunin
1935 , haba no menos de diecisis reporteros presentes. Los cientficos y los repor-
teros estadounidenses cooperaban en vender al pblico la fsica, un fenmeno todava
esconocido en Europa. Pero lo que la mayora de los europeos percibia en la fsica es-
* era su ritmo de trabajo (trabajaban en los laboratorios hasta durante los
fines de semana) y su pasin por las mquinas grandes. Segn Pranz Simn, un fsico
e bajas temperaturas alemn que visit los Estados Unidos en 1932, parece que los
tadounidenses trabajan muy bien, slo que obviamente insisten en hacerlo todo tan
grande como sea posible. Un fsico belga qued impresionado por la riqueza del la-
Oratorio e inspirado por la constructiva civilizacin del hacia adelante [go ahead]
Heilbron y Seidel 1989, p. 36). Para muchos europeos, tanto visitantes como emi-
j antes, la predileccin estadounidense por las mquinas grandes y la tecnologa com-
^leja era un sntoma de inmadurez intelectual. Los experimentales estadounidenses,
. ataban haciendo fsica o ingeniera? Tenan el tiempo y la capacidad para pensar? Se-
pi n Walter Elsasser, los estadounidenses estn por lo general poco pulidos, muy bue-
nos trabajadores pero sin muchas ideas en la cabeza [...] Su nmero es impresionante,
cierto, pero uno no debera preocuparse mucho por sus instalaciones tcnicas
ibid., p. 35 ).
242 Generaciones cunticas
Migraciones intelectuales
Como resultado de los tumultos polticos en Europa, un gran nmero de fsicos se
vio despedido, se sinti amenazado o decidi por otros motivos que ya no poda que-
darse en el pas donde trabajaba (vase captulo 16). La mayora de los fsicos emi-
grantes eran judos alemanes, pero tambin haba emigrantes europeos que no eran
judos o alemanes. No todos eran refugiados, en el sentido de que hubieran sido des-
pedidos o forzados a abandonar sus pases nativos, y muchos de los emigrantes llega-
ron a sus nuevos pases antes de 1933, o dejaron sus patrias despus de 1933 sin ser des-
pedidos o expulsados. En la prctica, sin embargo, eran en todo caso refugiados.
Simplemente, decidieron irse antes de verse obligados a ello, o algo peor, y al salir por
primera vez de Alemania en muchos casos no tenan posibilidad de volver, Por ejem-
po, Wigner y Von Neumann ya haban llegado a Amrica en 1930, con un acuerdo de
medio curso, con la otra mitad de su trabajo en Alemania; tcnicamente no eran refu-
giados, pero tras 1933, cuando fueron despedidos de sus plazas en Berln, no podan
volver a Alemania. George Hevesy, el qumico y fsico judo hngaro profesor en la
Universidad de Friburgo, no fe despedido y al principio quiso quedarse en Alemania;
pero en mayo de 1933, tras ser testigo de la primera andanada de despidos de judos,
decidi que era poco seguro quedarse y se fue a Copenhague.
Muchos de los fsicos refugiados emigraron al principio a pases cercanos, como Di-
namarca, Suiza, Pases Bajos o Francia, pero en la mayora de los casos se quedaron en
stos slo durante un breve periodo, para luego proseguir hacia Gran Bretaa o Esta-
dos Unidos; o, en muchos casos, primero hacia Gran Bretaa y luego a Estados Uni-
dos. Hevesy, que se qued en Dinamarca hasta 1943 y huy despus a Suecia, fue una
excepcin. Un grupo menor de cientficos y acadmicos desplazados, incluyendo al f-
sico Richard von Mises y al astrnomo Erwin Lreundlich, se fueron a la recin reorga-
nizada universidad de Estambul, pero en la mayora de los casos tan slo para proseguir
hacia Estados Unidos u otros sitios. Las condiciones en Estambul no eran satisfacto-
rias, entre otros motivos porque toda la docencia deba impartirse en turco. Adems,
la mayor parte de los fsicos con esperanzas de encontrar refugio permanente en la
Unin Sovitica quedaron decepcionados. Despus de 1937 ftieron o bien despedidos,
exiliados o encarcelados. Otra posibilidad ms para los cientficos judos desplazados
era la Universidad Hebrea de J erusaln, donde los sionistas (entre ellos Einstein) in-
tentaban establecer un potente claustro cientfico. Aunque unos treinta pases acogie-
ron a fsicos desplazados entre 1933 y 1945, las naciones receptoras de fsicos emi-
grantes ms importantes fueron, con mucho, Gran Bretaa y Estados Unidos. La tabla
17.2 muestra un nmero de fsicos selectos que emigraron a uno de estos dos pases.
Muchas organizaciones acadmicas nacionales e internacionales respondieron r-
pidamente a la despedida de acadmicos alemanes y a la supresin de la libertad aca-
dmica. Sin embargo, durante muchos aos existi la tendencia de evitar la crtica di-
recta de tipo poltico, y un deseo de tratar con las cuestiones de principios de una
manera bastante abstracta. Eran comunes las declaraciones solemnes sobre la libertad
intelectual y la internacionalidad y neutralidad de la ciencia, pero la accin o la crtica
Fuga y ganancia de cerebros 243
TABLA 17.2
Destinos de los fsicos europeos emigrantes
Gran Bretaa EEUU
EEUU va Gran Bretaa
M. Born' (G)
V. Bargmann (G) G. Beck (A)
P. P. Ewald (G) F. Bloch* (S) H. Bethe* (G)
H. Frhlich
L. Brillouin (F) F. Ehrenhaft (A)
R. Frth (G) P. Debeyt (N)
O. Frisch (A)
D. Gabor* (G) M. Delbrck* (G)
K. Fuchs (G)
W. Heitler (G) A. Einsteinf (G) G. Hertzt (G)
N. K emmer (G)
W. Elsasser (G) F. L ondon (G)
N. K urti (G) E. Fermif (I)
E. Rabinowitch (G)
k . Mendelssohn (G) J. Franckf (G) O. Stern* (G)
E. Schrodingert (A) G. Herzberg* (G)
L. Szilard (H)
F. Simon (G)
R. L andenburg (G)
A. L and(G)
E. Segr* (I)
L. Tisza (H)
V. Wisskopf (G)
E. Wigner" (H)
E. Teller (G)
Sota: Las personas sealadas con una daga eran premios Nobel cuando emigraron; aquellos con un as
terisco recibieron el premio Nobel despus de emigrar. La letra posterior al nombre da la nacionalidad
en el momento de la emigracin: A = austraco; F = francs; G = alemn; H = hngaro; I = italiano; N
=holands; S =suizo
comunes lo eran muchos menos. Esta crtica abierta proceda sobre todo de los mis
mos cientficos, raras veces de sus organizaciones profesionales. Por ejemplo, en 1934
un grupo de distinguidos acadmicos europeos, que inclua a Ernest Rutherford, Paul
Langevin y J ean Perrin, conden lo que consideraban el mal uso de la ciencia en Ale
mania, en concreto, que las ciencias exactas se hayan degradado abiertamente para
acabar sirviendo a las industrias blicas y que slo se favorezcan las investigaciones
que proporcionen con cierta certeza un avance tcnico directo (Weiner 1969, p. 209).
Por supuesto, en unos pocos aos, los fsicos britnicos y estadounidenses estaban por
su parte trabajando con entusiasmo para degradar exactamente las ciencias exactas
al servicio del ejrcito. Otro manifiesto, firmado por ms de mil cientficos estadouni
denses, condenaba el movimiento de fsica aria como un ataque contra la fsica teri
ca, y por implicacin obvia, contra la teora cientfica en general (ibid.). I ncluso esta
crtica era bastante blanda, pero los cientficos y sus organizaciones poco podan hacer
para cambiar la situacin en Alemania. Lo que s podan hacer era ayudar a sus desa
fortunados colegas refugiados con dinero y plazas. En este sentido, los fsicos reaccio
naron rpida y eficazmente, demostrando con la prctica que la comunidad interna-
244 Generaciones cunticas
:fonal de fsicos era ms que una mera frase ceremonial. En 1933-1934 los fsicos de
fuera de Alemania formaron varias organizaciones de ayuda, la mayora de ellas basa-
das en iniciativas de fsicos individuales y sin apoyo oficial de cuerpos '
les. Reciban apoyo de regalos individua)e$ y donaciones de fundaciones privadas. Mu-
chos cientficos accedieron a pagar entre un 1y un 3 por ) ) de sus salarios por esta
noble causa. En 1933 los acadmicos alemanes refugiados organizaron la Notgemein-
schaft deutscher Wissenschaftler im Ausland (Sociedad de Emergencia para los Cien-
tficos Alemanes en el Extranjero), con sede primero en Zurich y ms adelante en Lon-
dres, donde la organizacin recibi ayuda de sociedades acadmicas britnicas.
En I nglaterra, el Academic Assistance Council (AAC) (Consejo de Asistencia Ac-
dmica) se estableci en 1933 como un cuerpo coordinador que intentaba encontrar
plazas temporales para cientficos refugiados. Su propsito era defender el principio
de libertad acadmica y ayudar a aquellos acadmicos y cientficos de cualquier naci-
nalidad a los que, por motivos de religin, raza u opinin poil'tica, se les impide conti-
nuar su trabajo en sus propios pases (Weiner 1969, p.211).A l AAC se le cambi ms
adelante el nombre por el de Society for Protection ( Science and Learning. Su primer
presidente fue Rutherford y entre los partidarios ms activos del consejo estaba Leo
Szilard, el fsico judo hngaro que haba emigrado de Alemania a I nglaterra despus
de que Hitier llegara al poder. Segn un estudio, sesenta y siete fsicos de Europa cen-
tral llegaron a Gran Bretaa, y de stos, casi la mitad emigr a otros pases, en la ma-
yora de los casos a los Estados Unidos, tro estudio muestra que el 37 por 100 de los
cientficos e ingenieros emigrantes al principio buscaron el exilio en Gran Bretaa y,
algunos menos, el 35 por 100 en los Estados Unidos. El sistema universitario estadou-
nidense, mayor y ms dinmico, estaba ms adecuado para absorber a los emigrantes,
de los cuales el 57 por 100 acab en Estados Unidos y slo el 11 por 100 en Gran Bre-
taa. Esto estaba en concordancia con la poltica del AAC, que preparaba un apoyo
temporal y animaba abiertamente a los cientficos refugiados a que siguieran y cruza-
ran el Atlntico para buscar plazas permanentes. El AAC se describa a s mismo como
una cmara de compensacin bancaria y proclamaba claramente que Estados Unidos
es el principal pas de destino (Hoch 1983, p. 230).
La tnayora de los inmigrantes britnicos vivan de becas temporales de investiga-
cin y slo unos pocos obtuvieron plazas acadmicas permanentes antes del estallido
de la guerra. La integracin en la fsica britnica era difcil, y slo haba un nmero
muy limitado de trabajos. Quiz la disposicin a encontrar trabajos en Gran Bretaa
era tambin limitada. Cuando el fsico alemn George J aff intent encontrar un tra-
bajo en Gran Bretaa en 1933, le informaron: Me parece que existe una fuerte sensa-
cin de que el colegio [universitario] ya ha absorbido su cuota y que no se pueden so-
pesar nuevas solicitudes. No hay duda de que esta sensacin se debe sobre todo a un
miedo de que estas admisiones acaben probabiemente reaccionando desastrosamente
con las perspectivas, ya escasas, de empleo y promocin de nuestros propios licencia-
dos y profesores (Rider 1984, p. 131). Hasta los fsicos famosos tuvieron dificultades
en encontrar plazas permanentes. En 1933 Max Born acept una oferta para ir a la
Fuga y ganancia de cerebros 245
Universidad de Cambridge, sin saber por cunto tiempo sera el contrato. Consider
plazas en sitios remotos como Bangalore y Mosc, y se qued muy aliviado cuando en
936 se le ofreci la ctedra de filosofa natural (fsica terica) en la Universidad de
Edimburgo.
La difcil situacin en C;ran Bretaa se alivi con la fundacin de un programa para
fisicos y qumicos desplazados establecida por la gran I mperial Chemical I ndustries
ICI) en 1933. La ICI proporcion un gran nmero de becas de dos o tres aos de du-
racin, en parte, pero no slo, a cientficos expertos en temas de inters para la com-
paa. Entre los becarios ICI estuvieron Schrdinger, Franz Simn y Fritz L ondon. Un
resultado notable de la generosidad de ICI fue que la fsica de bajas temperaturas se
convirti en una especialidad britnica, sobre todo gracias al trabajo de eminentes f-
sicos refugiados como Kurt Mendelsohn y Simn. Cuando se declar la guerra, mu-
chos de los refugiados alemanes y austracos fueron internados como extranjeros ene-
migos, a veces en duras condiciones. A algunos se les intern en Ciran Bretaa, pero
otros fueron deportados a Canad, entre ellos los jvenes fsicos austracos Walter
Kohn y Hermann Bondi. Kohn fue a los Estados Unidos, donde se convirti en un im-
portante terico del estado slido, mientras que Bondi regres a I nglaterra, donde co-
menz su distinguida carrera en cosmologa y relatividad.
La organizaciones de ayuda en los Estados Unidos seguan el patrn de I nglaterra,
con el Emergency Comnttee in Aid of Displaced Germn Scholars asumiendo el papel
correspondiente al de AAC. El Emergency Committee tpicamente proporcionaba be-
cas para apoyar a cientficos emigrantes en universidades que no contaban con fondos
para las plazas. Algo del dinero proceda de contribuciones individuales de cientficos
estadounidenses y una gran parte de becas ' por la Fundacin Roc'ke-
feller y otras fiiantropas. La Fundacin Rockefeller estableci un Fondo Especial de
Ayuda a la I nvestigacin para Acadmicos Desplazados, que, entre 1933 y 1939, pro-
porcion 775.000 dlares en becas. Los estadounidenses eran muy conscientes de las
apuradas situaciones econmicas de sus universidades, y tambin del peligro de con-
flictos entre cientficos forneos y jvenes estadounidenses buscando trabajo. Por este
motivo, el apoyo del Emergency Committee se restringa a acadmicos maduros de
distincin que ya cuenten con reputacin, mientras que los cientficos jvenes, que po-
dan competir con los solicitantes estadounidenses con mayor probabilidad, tenan me-
or prioridad. La mayora de los fsicos de Europa central que obtuvieron plazas en uni-
versidades de Estados Unidos tenan treinta o cuarenta aos.
Uno de los problemas que encontraron los fsicos refugiados europeos fue el anti-
semitismo que exista en muchas universidades estadounidenses. Este fenmeno no
era nuevo ni, por supuesto, un problema slo para los emigrantes europeos. En 7 9
Kemble recomend a Eugene Feenberg, un fsico judo ' '
te cualificado, para plazas fuera de Harvard, donde Feenberg haba terminado su doc-
torado, dirigido por Kemble. Feenberg, escribia Kemble intentando ser de ayuda, es
un tejano alto y delgado, y no parece un hebreo neoyorquino ni acta como uno de
ellos. La carta de recomendacin no sirvi de nada. Es prcticamente imposible para
246 Generaciones cunticas
nosotros emplear a un hombre de origen hebreo [...] en una institucin surea, le in-
formaron a Kemble desde la Universidad de Carolina del Norte (Kevles 1987, p. 279).
J ames Franck, el premio Nobel reftrgiado, se quej de un creciente antisemitismo en
stados Unidos y crea que la hostilidad contra los judos no era menor de la existen-
te en Alemania antes de 1933.
A pesar de los muchos problemas que los fsicos emigrantes encontraban al llegar a
stados Unidos, la asimilacin fue notablemente bien para la mayora de los cien fsi-
eos, ' que llegaron a stados Unidos desde Europa entre 1933 y 1941.
Un motivo principal de este xito fue la recuperacin que la fsica estadounidense ex-
periment tras la depresin, que coloc a los departamentos de fsica de Estados Un-
dos en una situacin econmica mejor que la mayor parte de los europeos. Muchos de
los emigrantes eran tericos y estaban acostumbrados no slo al alto nivel de la fsica
terica alemana, sino a la ms estricta separacin entre experimentales y tericos que
exista en Europa. Al llegar a Estados Unidos, los emigrantes contribuyeron a aumen-
tar el inters por la fsica terica, elevando su nivel, y pronto aprendieron a apreciar la
falta de separacin clara entre tericos y experimentales que caracterizaba a muchas
universidades estadounidenses. Hans Bethe, uno de los fsicos refugiados ms impor-
tantes, encontr atmsfera de la Universidad de Cornell mucho ms estimulante que
de las universidades europeas. En Europa, recordaba, era costumbre [...] dejar que
el profesor se dirigiera a la clase y hablara y escribiera formalmente en la pizarra y le-
go se fuera. Los estudiantes escuchaban e intentaran entender [...] aqu, cuando un es-
tudiante quiere, formula una pregunta. Creo que es mucho mejor. (Weiner 1969, p.
223). Estados Unidos le dio mucho a Bethe, y l le dio mucho a cambio. Stanley L-
vingston, que trabaj con Bethe durante un tiempo, recordaba que [Bethe] me ayud
a intuir los fundamentos de la fsica, y lo que pasaba en la fsica nuclear [...] O hablar
de muchos nuevos tipos de conceptos, como momentos magnticos y aspectos cun-
ticos, de los cuales nunca haba odo cuando estaba con Lawrence [en Berkeley]. Era
un entorno distinto, ahora estaba siguiendo a un acadmico y estaba muy impresiona-
do (Stuewer 1984, p. 34).
No puede haber duda de que la fsica estadounidense result muy fortalecida por el
flujo de emigrantes europeos. Especialmente en muchos campos tericos, como la
' cuntica, la teora nuclear, la relatividad y la teora del estado slido,
los emigrantes resultaron ser una preciosa adquisicin. Sin embargo, pudieron florecer
en el entorno estadounidense slo porque ya exista una fuerte base, tanto nstitucio-
nal como intelectual, y tanto en teora como en experimentacin. Al contrario de lo
que frecuentemente se cree, Estados Unidos no se convirti en la nacin lder en in-
vestigacin fsica simplemente por su ganancia de cerebros. En 1936 Newsweek poda
declarar orgullosamente (y tambin correctamente), los Estados Unidos lideran la f-
sica mundial. El liderazgo se vio fortalecido por la ola de emigrantes europeos, pero
fue creado sobre todo por fsicos estadounidenses y los impresionantes logros de este
pas en educacin superior e instituciones cientficas. A los emigrantes se les dio la
bienvenida a las universidades estadounidenses en parte por sentimientos humanita-
Tga y ganancia de cerebros 247
ros generales y en parte porque los fsicos y administradores cientfieos de Estados
Unidos se dieron euenta de que seran una valiosa eontribucin al sistema de invest-
gacin. Los motivos no fueron polticos en el sentido de que Estados Unidos quisiera
despojar a Alemania de sus mejores cerebro,, pero cuando sobrevino la guerra, qued
claro que esto fue un premio adicional. En junio de 941 , en un momento en el que
Estados Unidos era todava formalmente un pas neutral, este resultado estratgico de
la migracin individual fue sealado por un profesor, Gortner, en una earta al presi-
dente del Emergeney (ommittee, Stephen Duggan. Gortner razonaba as: Creo frme-
mente que podramos reducir los logros tecnolgicos de Europa central al nivel de los
logros tecnolgicos de Espaa o Portugal si pudiramos desplazar a mil de sus hombres
estratgicos, que son lderes en el campo de las cieneias naturales, y a largo / la ba-
talla por la democracia sera ganada ms econmicamente haciendo justamente esto y
los resultados seran mucho ms permanentes de lo que podra alguna vez conseguir-
se con los miles de millones de dlares que estamos encauzando hacia nuestro progra-
ma de defensa (Fischer 1988, p. 84). Una interesante reflexin, pero no fue as como
acabaron sucediendo las cosas.
Los fsicos emigrantes eran personas, no slo cifras estadsticas. Consideremos
como ejemplo el destino de Fritz L ondon, un fsico alemn judo nacido en Polonia en
1900. L ondon, que haba empezado su trayectoria acadmica como estudiante de filo-
sofa, llev a cabo importantes trabajos en mecnica cuntica y trabaj en Zurich con
Schrdinger, a quien sigui a Berln. Durante su periodo en Zurich en 1927 escribi,
con Heitler, el artculo pionero de la qumica cuntica, explicando por primera vez el
enlace covalente en trminos de la mecnica cuntica. Durante sus aos en Berln, se
ocup sobro todo de problemas de fsica qumica. En 933, L ondon tena una repu-
tacin de fsico original y eminente, aunque no tanta como el calibre de un premio No-
bel (sera nominado para el premio una vez, pero en Qumica). Con la introduccin de
las leyes nazis de 1933, se vio forzado a pedir la excedencia de la Universidad de Ber-
ln, lo cual significaba en realidad un despido. Como muchos de sus colegas, recibi
a}mda de la red informal de fsica y en agosto de 1933 obtuvo una beca ICI en la Uni-
versidad de xford. Una vez en I nglaterra, cambi sus intereses hacia la fsica de bajas
temperaturas y pas a ser miembro del grupo formado alrededor de Simn y Men-
delssohn. J unto con su hermano menor Heinz, otro miembro refugiado del grupo de
Oxford, L ondon desarroll la primera teora (macroscpica) exitosa de la supercon-
ductividad. Aunque fructfera cientficamente, la estancia de L ondon en I nglaterra no
fue feliz, y despus de tres aos se le inform de que la beca ICI se haba interrump-
do sin posibilidades de extensin. Consigui obtener una plaza de investigacin en el
I nstitu Henri Poinear en Pars; para eJ primer ao recibi un beca del Comit
Franais dAccuei aux Savants Etrangers (Comit Francs de Ayuda a Acadmicos Ex-
tranjeros), la contraparte francesa del (]. En Pars prosigui sus estudios sobre su-
perconductividad y superfluidez. A L ondon le gust Pars y declin una oferta para ir
a la Universidad Hebrea de J erusaln, pero en 1938 acept la plaza de profesor visitan-
te para el curso 1938-1939 en la Universidad Dulce en Carolina del Norte. De vuelta a
248 Generaciones cunticas
Europa, recibi una nueva oferta de f-)uke, esta vez para una plaza permanente como
profesor de qumica terica. Parti hacia Estados Unidos el 1de septiembre de 1939,
el da en que el ejrcito alemn invadi Polonia. Muchos de los fsicos reftrgiados se asi-
milaron rpidamente en el entorno estadounidense, pero no todos lo pudieron hacer
tan fcilmente como Bethe, Fermi o Weisskopf. L ondon estaba profundamente nmer-
so en la cultura intelectual europea y notaba fuertemente las diferencias entre su mun-
do y el del sur estadounidense. Escribi a Frdric J oliot: Soy demasiado europeo para
conseguir entusiasmarme con la vida aqu, la cual es demasiado tranquila hasta para
esos infantiles adultos [...] Me parece que la gente aqu carece de pasiones salvo para el
bridge y el ftbol (Gavroglu 1995, p. 169).
CAPTULO 18
Del enigma del uranio a Hiroshima
El camino a la fisin
Tan pronto se descubri el neutrn, los fsicos se dieron cuenta de que la nueva partcula,
debido a su carencia de carga elctrica, podra utilizarse como un efectivo proyectil en
reacciones nucleares. Las primeras transmutaciones que se hicieron pblicas, en 1932-
1934, utilizaron neutrones rpidos incidiendo sobre ncleos ligeros, como el aluminio. Los
resultados eran procesos (n,a), (n,p) y (n,y), es decir, la expulsin de partculas alfa, pro
tones o radiacin gamma. Por aquel entonces, Fermi y su grupo en Roma comenzaron un
estudio sistemtico de las reacciones de los neutrones con todos los elementos del sistema
peridico a partir del hidrgeno. Como fuente de neutrones, utilizaron un tubo de vidrio
ellado que contena polvo de berilio y radn. En el curso de su trabajo, los cientficos ita
lianos descubrieron (de manera puramente accidental) que los neutrones que haban pa
sado a travs de parafina, madera o agua eran mucho ms efectivos a la hora de producir
istopos radiactivos. Concluyeron que los neutrones se haban frenado en colisiones con
ncleos de hidrgeno. Experimentos adicionales confirmaron que los neutrones lentos se
capturaban ms fcilmente que los rpidos. Cuando los italianos bombardearon uranio
con neutrones lentos, consiguieron identificar varios productos que emitan rayos beta,
uno de ellos con una vida media de 13 minutos. Fermi, Franco Rasetti y Oscar DAgosti-
no hallaron que la actividad no poda deberse a istopos entre el uranio y el plomo, y que
esta evidencia negativa sugera la posibilidad de que el nmero atmico del elemento sea
superior a 92 (Wohlfarth 1979, p. 58). El anuncio lleg a los titulares de prensa, y en I ta
lia se celebr como un gran triunfo de la cultura fascista. Aunque perturbado por la pu
blicidad, Fermi crea que haba manufacturado los primeros elementos transurnicos. En
diciembre de 1938, en su discurso Nobel en Estocolmo, habl con confianza sobre el au-
sonio y el hesperio, los nombres utilizados en Roma para los elementos 93 y 94.
El anuncio de 1934 por parte de Roma caus que Otto Hahn y Lise Meitner en el
I nstituto de Qumica Kaiser Wilhelm de Berln emprendieran un trabajo similar. El
250 Generaciones cunticas
instituto, que se haba fundado en 2 9 , estaba financiado por aquel entonces sobre
todo por la industria qumica, directa o indirectamente por la compaa i. G. Farben,
la gigantesca empresa qumica alemana. Al principio Metner y Hahn crean haber en-
contrado tambin elementos transurnicos, e informaron en 1935 parece muy pro-
bable que las actividades de 3 y 90 minutos sean elementos ms all del nmero 92
' 197], p. 24). For otra parte, los resultados de Fermi fueron criti-
cados por I da Noddack (de apellido de soltera, Tacke), una qunnca alemana que, jun-
to con su difunto esposo Walter Noddack, haba descubierto el elemento reno en 1925.
Ida Noddack pensaba que las conclusiones de Fermi no tenan ninguna base y negaba
que se hubieran producido elementos transurnicos. Despus de todo, aduca, no se
conoca casi nada sobre reacciones nucleares inducidas por neutrones as que, por que
suponer que el producto estaba al final de la tabla peridica? Es concebible, escribi,
que en el bombardeo de ncleos pesados con neutrones, estos ncleos se rompan en
varios fragmentos grandes que en realidad son istopos de elementos conocidos, pero
no son vecinos de los elementos irradiados (Wohlfarth 1979, p. 63). La anticipacin
de Noddack de la fisin nuclear no tuvo ningn impacto en lo que sucederia. Aunque
se public en una revista de qumica (Zeitschriftfr angewandte Chemie), tanto Fermi
como Hahn y Meitner la conocan, pero no se tomaron la sugerencia en serio. No slo
el artculo de Noddack era altamente critico y su sugerencia especulativa, sino que la
reputacin cientfica de la autora haba sido algo daada por su controvertida afirma-
cin de haber descubierto el elemento 43 (que ella denomin masurio y ahora se co-
noce como tecnecio, producido por primera vez en 1937 por E. Segr y Cario Ferrier .
Noddack no fue rehabilitada como precursora de la hiptesis de la fisin hasta lo
aos noventa.
A partir de 1935, los centros de investigacin del uranio se mudaron de Roma
Berln y Fars, y los dos grupos iniciaron lo que puede describir ms como una rival-
dad que una cooperacin. Aunque los grupos de Fars y Berln eran, con mucho, lo
ms importantes, no eran los nicos interesados en el uranio irradiado con neutrones-
Por ejemplo, en Berkeley, Philip Abelson intentaba identificar los productos supuesta-
mente transurnicos mediante el mtodo de espectroscopia de rayos X, que estaba
comprobado y era preciso. Sin embargo, al buscar nmeros atmicos mayores que 92.
Abelson no pudo interpretar correctamente sus lneas de rayos X. Cuando se hizo
nocida la hiptesis de la fisin, Abelson encontr rpidamente evidencia del telurio
as confirm la hiptesis. En Berln, Hahn y Meitner realizaron numerosos expen-
mentos, propusieron elaborados esquemas de desintegracin, e imaginaron una vari-
dad de hiptesis para aclarar lo que suceda cuando se bombardeaba uranio con neutro-
nes. Despus de dos aos de arduo trabajo, su principal conclusin fue decepcionante
que el uranio irradiado produca productos complejos de naturaleza desconocida, pro-
bablemente incluyendo algunos istopos transurnicos. Pero no todo su trabajo fue en
vano. Una de sus hiptesis era que 0 productos del uranio eran ismeros de urania
es decir, istopos con diferentes vidas medias pero con el mismo nmero de protones
y neutrones. Por aquel entonces, la isomera nuclear no se aceptaba mayoritariamente.
Del enigma del uranio a Hiro$hima 251
y el nico caso conocido (y controvertido) era el uranio z del que Hahn haba in-
formado como un ismero del protactin en 1921.
El trabajo de Hahn y Meitner prob la ex$tencia de los ismeros pero no resolvi
el enigma del uranio. En ?ars, I rene J oliot-Curie trabajaba en el mismo problema pero
adoptando un enfoque algo distinto. En 1937, junto con ?ave Savitch, un fsico yu-
goslavo que trabajaba en Pars, inform sobre una sustancia con una vida media de 3,5
horas en uranio irradiado. Al principio pensaron que era torio, pero despus de traba-
ios adicionales concluyeron en octubre de 1938 que segua al lantano en separaciones
qumicas y era por tanto posiblemente el actinio (aunque en general las propiedades
de R 3,5 hr son las del lantano). Entonces, en el tercer asalto, sugirieron que la sus-
tancia de 3,5 horas no poda ser un istopo del actinio, sino que probablemente era un
nuevo elemento transurnico. Si hubieran sugerido que la cercana similitud qumica
con el lantano era evidencia de un istopo del lantano con una vida media de 3,5 ho-
ras, podran haber descubierto la fisin. Pero no lo hicieron. Los resultados de Curie y
Savitch desconcertaron al equipo de Berln, el cual se haba amplios a partir de 1935
con la inclusin de Priedrich Strassmann, un qumico analtico. Mientras deliberaban
?obre cmo entender los experimentos de Pars, Meitner decidi '
en julio de 1938; la tarea de encontrar una solucin quedaba ahora en manos de Hahn
V Strassmann. Sin embargo, se comunicaban por correo con Meitner, que oficiosa-
mente perteneca todava al grupo de Berln.
Pue el intento de explicar los resultados de Cure-Savtch lo que llev a Hahn y
Strassmann a la fisin. Entre las actividades resultantes del bombardeo del uranio con
neutrones, encontraron una que se precipitaba con el bario y, por tanto, concluyeron
que se trataba probablemente de un nuevo istopo del radio. Les pareca que el isto-
po parecido al lantano podra ser actinio, creado a partir del radio por '
^ta. Pero poda producirse radio a partir de uranio mediante la emisin de dos par-
aculas alfa? Bohr, Meitner y otros tericos lo negaban, y Hahn y Strassmann volvieron
laboratorio. A principios de diciembre de 1938 empezaron a darse cuenta que lo que
.^ean que era radio se comportaba bastante como el bario, mucho ms de lo que po-
dra esperarse a partir de la similitud qumica de los dos elementos. Si as fuera, la sus-
tancia de Curie-Savitch poda ser lantano, producido por bario con actividad beta. El
-S de diciembre de 1938 tenan evidencia experimental de que lo que se comportaba
como bario era, con toda probabilidad, bario. Pero pareca increble que el uranio se
transformara en un elemento mucho ms ligero, y a Hahn le cost formular la con-
clusin. Quiz podras proponer algn tipo de explicacin t'urtstica, escribi a
'.leitner el 19 de diciembre. Por nuestra parte, sabemos que [el uranio] no puede en
realidad reventar para formar bario (Weart 1983, p. 112). Hasta en el artculo de
Hahn y Strassmann de 6 de enero de 1939, los dos autores evitaron una afirmacin ca-
ra de que se haba producido bario mediante uranio irradiado con neutrones. Como
qumicos, escribieron, deberamos reemplazar los smbolos Ra, Ac y Th [...] en
[nuestro] esquema [...] por Ba, La y Ce... [Pero] como qumicos nucleares, ntima-
mente asociados a la fsica, no podemos decidirnos a tomar este paso en contradiccin
252 Generaciones cunticas
con toda experiencia previa en fsica nuclear (Wohlfarth 1979, p. 58). Pero ahora atis-
baban una posible ex^icacin. Haban encontrado entre los supuestos elementos tran-
surnicos uno que se pareca al rcni. Si el radio era bario, entonces el renio transu-
rnico poda ser un homlogo inferior del renio, es decir, el elemento 43, masurio (Ma).
Como comentaron Hahn y Strassmann: La suma de los nmeros msicos Ba + Ma,
es decir, por ejemplo 138+101, da 239!.
Esta inspiracin de que el ncleo de uranio podra partirse al capturar un neutrn
lento fue obtenida por primera vez por Meitner y su sobrino Otto Frisch, ambos refu-
giados del Tercer Reich. Prisch trabajaba con Bohr en Copenhague y su ta estaba en Es-
tocolmo, donde ocupaba una plaza en el instituto Manne Siegbahn. Cuando los dos se
encontraron a finales de diciembre de 1938 para pasar las vacaciones de Navidad en
Kungalv, cerca de Gotemburgo, todava no haban recibido una copia del artculo de
Hahn y Strassmann. Pero saban de sus resultados e intentaron imaginarse lo que suce-
da en el ncleo de uranio en el laboratorio de Berln. Erisch recordaba: Caminbamos
arriba y abajo sobre la nieve, yo en esques y ella a pie [...] y gradualmente fe tomando
forma la idea de que esto no era un desgajamiento o fractura del ncleo, sino un proce-
so que haba que explicar mediante la idea de Bohr de que el ncleo era como una gota
lquida; una gota de este tipo podra alargarse y dividirse (Frisch y Wheeler 1967, p.
276). El modelo nuclear de la gota lquida se remontaba a trabajos de Gamow en 1929 y
durante la siguiente dcada fue desarrollado por Bohr, Von Weizsacker y otros. La ver-
sin de Bohr de 1936, conocida como el ncleo compuesto, era particularmente mpor-
tante y muy adecuada para iluminar el mecanismo de las reacciones neutrncas. La teo-
ra del ncleo compuesto era bien conocida para Frisch, que se dio cuenta de que podra
proporcionar una explicacin de la anomala de Hahn-Strassmann. El proceso de divi-
sin se denomin fisin, un nombre sugerido a Frisch por un bilogo estadounidense
que trabajaba en el instituto de Bohr. Meitner y Frisch publicaron la primera hiptesis de
fisin en una carta a Nature el 16 de enero de 1939. La hiptesis era que el ncleo de ura-
nio tras la captura del neutrn, se divide en dos ncleos de tamaos aproximadamente
iguales. Adems, la fisin sera un proceso violento: Los dos ncleos se repelern mu-
tuamente y ganarn una energa cintica total de unos 200 MeV, segn se puede calcular
del radio nuclear y la carga. Esta cantidad de energa en realidad podra esperarse que es-
tara disponible debido a la diferencia en la fraccin de empaquetamiento entre el ura-
nio y los elementos en la mitad del sistema peridico (Graetzer y Anderson 1971, p. 52).
Meitner y Frisch tambin utilizaron la ocasin para sugerir que el torio experimentaba
una fisin similar a la del uranio. Haban sugerido privadamente a Hahn y Strassmann
que buscaran gases nobles radiactivos (criptn y xenn) como productos de la fisin, y
cuando Strassmann encontr los gases, la hiptesis de la fisin encontr un cimiento. Es
notable que el descubrimiento de la fisin, uno de los ms importantes de la fsica del si-
glo XX, se deba a dos qumicos trabajando en un laboratorio de qumca, y no a fsicos
nucleares. De hecho, el descubrimiento sorprendi a la comunidad fsica. Ni siquiera los
fsicos de Berln eran conscientes de que algo altamente interesante estaba sucediendo en
el I nstituto de Qumica Kaiser Wilhelm.
Del enigma del uranio a Niroshima 253
Ms que tonteras
Las noticias sobrela ruptura del ncleo de uranio se propagaron rpidamente en la
comunidad fsica internacional. La ruta comenz en Copenhague, donde Frisch haba
discutido el asunto con Bohr, que estaba preparndose para irse a Bstados Unidos.
Bohr qued muy sorprendido, pero acept inmediatamente la hiptesis de la fisin.
Estaba, como Frisch escribi a Meitner el 3 de enero de 1939, tan slo asombrado de
que no hubiera pensado antes en esta posibilidad, que se sigue tan directamente de las
' actuales de la estructura nuclear, es decir, el modelo de ncleo com-
puesto (Stuewer 1994, p. 78). Bohr y su colaborador, Lon Rosenfeld, llegaron a Nue-
va Y ork el 16 de enero de 1939, y Rosenfeld fue directamente a ?rinceton, donde
discuti las conclusiones obtenidas en Alemania, Suecia y Dinamarca. El anuncio, rea-
.zado antes de que el artculo de Meitner y Frisch se publicara, caus sensacin. Fer-
ai , J ohn Wheeler y otros fsicos estadounidenses empezaron inmediatamente a traba-
ar en el proceso de fisin. A finales de enero de 1939, Bohr acudi a la Quinta
Conferencia de Washington sobre Fsica Terica, donde debati con Fermi el nuevo
:po de proceso y Bohr lo explic cualitativamente desde el punto de vista del modelo
ze la gota lquida. Todo el asunto fue una noticia bastante inesperada para todos los
presentes, tres fsicos estadounidenses informaron en el ejemplar del 15 de febrero de
Physical Review. La fisin era todava una hiptesis, y la primera fase del trabajo, tan-
*o en Europa como en Estados Unidos, y se trataba de verificar la sugerencia de Meit-
-er y Frisch. Utilizando diferentes mtodos, esto se realiz en uno o dos meses, prime-
ro por Frisch en Copenhague, que utiliz un oscilgrafo para registrar los pulsos
elctricos producidos por los fragmentos de la fisin en una cmara de ionizacin.
Poco despus, los fsicos de Berkeley Dale Corson y R. Thornton produjeron la prime-
ra prueba visual de la fisin mediante una fotografa de cmara de niebla.
A finales de febrero, ya no haba duda alguna sobre la realidad de la fisin del ura-
nio, y comenz una segunda fase, que se ocupaba de la posibilidad de una reaccin en
cadena automantenida. La posibilidad de una reaccin en cadena no se les haba ocu-
rrido a Frisch ni a Meitner. La posibilidad parece haber sido sugerida a Frisch por
Christian Moller en Copenhague, pero al principio Frisch no la tom en serio. Despus
todo, todava no haba indicios de neutrones secundarios. Sin embargo, qued
pronto claro que si una reaccin de fisin no resultaba simplemente en dos fragmen-
tos nucleares, sino tambin en uno o ms neutrones, una reaccin en cadena poda ser
una posibilidad. J ohn Dunnng, un fsico de la Universidad de Columba, estuvo entre
os primeros en confirmar la hiptesis de fisin de Meitner-Frisch, cosa que hizo el 25
de enero de 1939. Como escribi en su cuaderno de laboratorio de esa fecha: Cree-
mos haber observado un nuevo fenmeno con extensas consecuencias. [... La ener-
gja atmica existe realmente! [...]. Los neutrones secundarios son enormemente impor-
:.iites! Si se emitieran haran posible una reaccin neutrnca automantenida, que
desde ]932-1935 he considerado la principal esperanza para quemar materiales con
neutrones lentos y liberar energa atmica (Badash, Hodes y Tiddens 1986; cursiva en
original). La liberacin de energa por proceso de fisin, estimada correctamente por
254 Generaciones cunticas
Meitner y Frisch en unos 200 MeV fue medida por fsicos en las universidades de Co-
iumbia y Princeton en la primavera de 1939. Ambos grupos hallaron que los dos frag-
mentos de la fisin tenan masas desiguales y que la energa cintica de los fragmentos
era cercana a 175 MeV. Esto dejaba unos 25 MeV para otros productos, incluyendo
neutrones adicionales. La produccin de estos neutrones fue mostrada por primera vez
en marzo de 1939 por Frdric J oliot y sus colaboradores Fans von Flalban y Lev Ko-
warski, y algo ms tarde por dos grupos estadounidenses. Los fsicos franceses conciu-
yeron que un nmero promedio de 3,5 neutrones se liberaba por fisin, una cifra que
pronto se corrigi a 2,4. Lo importante era que los neutrones adicionales se producan
en un nmero que podra hacer posible una reaccin en cadena. A partir de conside-
raciones tericas, sin embargo, Bohr sospechaba que el istopo uranio-238, mucho
ms comn, no se fisionara con neutrones lentos, sino slo el ms raro (0,7 por 100)
istopo uranio-235. Bohr public su sugerencia en una nota breve el 15 de febrero.
Fronto recibi apoyo de argumentos tericos adicionales, Sitien careca de confirma-
cin experimental. Slo en marzo de 1940 los experimentos probaron que Bohr tena
razn. 1 nuevo conocimiento pareca implicar que cualquier aplicacin prctica de la
energa de fisin sera extremadamente difcil y costosa.
En 1939, las especulaciones sobre la energa subatmica estaban lejos de ser algo
nuevo. A partir del descubrimiento de la radiactividad, muchas personas, cientficos y
no cientficos, haban sugerido que una nueva y potente fuente de energa se esconda
en el interior del tomo. En 1903 Soddy describa la tierra dramticamente como un
almacn repleto de explosivos, inconcebiblemente ms poderosos que cualquiera de
los que hoy conocemos, y posiblemente esperando slo un detonador adecuado que
haga que la tierra regrese al caos. Once aos antes, en su libro La liberacin mundial,
el novelista H. G. Wells escribi sobre poderosas bombas atmicas. A Rutherford le
molestaba toda esta palabrera sobre energa atmica utilizada con fines pacficos o
militares. En 1933, en un discurso ante la Asociacin Britnica, dijo que cualquiera
que diga que con los recursos a nuestra disposicin en estos momentos y con nuestro
conocimiento actual podemos utilizar energa atmica est diciendo tonteras. Tres
aos despus, Bohr se refiri al muy discutido problema de liberar la energa nuclear
con fines prcticos, concluyendo que cuanto ms avanza nuestro conocimiento de
las reacciones nucleares, ms parece alejarse este objetivo (Rhode 1986, p. 227). El
descubrimiento de la fisin no hizo que Bohr cambiara su cauta actitud. En un dis-
curso a una audiencia danesa el 6 de diciembre de 1939, analiz los ltimos avances en
fsica nuclear, incluyendo la gran energa liberada en la fisin del uranio. Se pueden
entender las terrorficas perspectivas a las que nos enfrentaramos si se pudieran hacer
explotar cantidades sustanciales de uranio y torio, dijo, ?ero no haba motivo para
preocuparse: una consideracin ms cuidadosa muestra que no existe causa para la
alarma a este respecto, aunque tampoco pueda decirse con total certeza que se pueda
descartar cualquier liberacin a gran escala de energa atmica. Tena presente la di-
ficultad d separar los dos istopos de uranio. Sin embargo, otros fsicos fueron rpi-
dos en especular sobre una posible bomba de uranio. En febrero de 1939, Oppenhei-
Del enigma del uranio a Hiroshima 255
mer escribi a Uhlenbeck: Creo realmente no es demasiado improbable que un
cubo de diez cm de deuteruro de uranio (debera tenerse algo para frenar a los neu-
trones sin capturarlos) podra perfectamente explotar e irse al infierno (SmithyWei-
ner 980, p. 209).
A finales de 1939, se haban publicado ms de 100 artculos sobre fisin y una gran
cantidad de conocimiento haba sido acumulado por parte de fsicos en Europa y Am-
rica. Las recensiones publicadas en Alemania, I nglaterra y Estados Unidos resuman
este conocimiento. Una de las primeras recensiones, de Norman Feather, de la Univer-
sidad de Cambridge, completada en mayo de 1939, conclua que la posibilidad de un
proceso acumulativo de desintegracin exotrmica debe ser considerada (Graetzer y
Anderson 1971, p. 79), y una recensin alemana de Siegfried Flgge, titulada Fuede
contenido energtico de los ncleos atmicos hacerse tcnicamente til? responda
a la pregunta afirmativamente, concluyendo que una mquina atmica era, en efec-
to, posible. La energa atmica no era todava una realidad, pero definitivamente tam-
poco se trataba ya de tonteras. El entendimiento terico era todava incompleto, pero
con la detallada teora semiemprca de Bohr y Wheeler de septiembre de 1939, se es-
tablecieron unos cimientos para la comprensin posterior. El artculo de BohryWhee-
. apareci en Physical Review el I de septiembre de 1939, el mismo da que comenz
Segunda Guerra Mundial.
Aunque la posibilidad de una bomba de uranio no se discuti explcitamente du-
rante las primeras y caticas semanas de 1939, los fsicos se dieron cuenta que la in-
. estigacin en fisin podra llevar algn da a una primera bomba, y posiblemente ale-
mana. Muchos de los fsicos nucleares en Estados Unidos que emprendieron el estudio
de la fisin eran inmigrantes recientes de Europa central, y estaban preocupados por la
situacin desde el comienzo. Entre ellos estaba Leo Szilard, el visionario refugiado
hngaro que haba trabajado en I nglaterra y ahora viva en Estados Unidos, donde
prosegua de manera entusiasta el trabajo sobre fisin. Ya en 1934, Szilard haba con-
cebido la idea de una reaccin neutrnca en cadena que podra posiblemente llevar a
una explosin violenta, pero haba pensado en usar berilio, no uranio. Con el objeto
de impedir que los alemanes produjeran una bomba de uranio, Szilard sugiri a sus CO-
legas fsicos en febrero de 1939 que mantuvieran secreta toda investigacin sobre el
uranio. La inusual sugerencia de Szilard se recibi con escepticismo, aunque varios f-
icos emigrantes estadounidenses apoyaron la idea. Pero tambin haba fsicos que se
opusieron, por razones de prioridad, porque la encontraron poco realista o porque se
oponan a la misma idea de secretismo, tan extraa a los ideales de la ciencia; y mu-
chos pensaban que la posibilidad de una bomba era tan remota que ni siquiera vean
el motivo de discutirla. Sin embargo, Szilard fue insistente y, tras algunas discusiones,
la mayora de los fsicos principales estuvo dispuesta a apoyar el plan de secretismo.
Fero no todos los fsicos: }oliot y su grupo en Fars no deseaban dejar de publicar y, por
esta razn entre otras, la idea de Szilard no se pudo llevar a cabo inmediatamente. Las
revistas de fsica continuaron publicando artculos sobre fisin a lo largo de 1939, dis-
ponibles para cualquiera que pudiera entenderlos.
256 Generaciones cunticas
Sin embargo, con la declaracin de guerra la situacin cambi y, a partir de 1940,
los fsicos en ran Bretaa y Bstados Unidos estuvieron de acuerdo en parar todas las
publicaciones de posible relevancia para el uso de la energa atmica. En I nglaterra, ya
exista una detencin de las publicaciones y, en abril de 1940, Gregory Breit fue nom-
brado director de un comit estadounidense de censura de la investigacin sobre el
uranio. No slo es notable que los fsicos estuvieran de acuerdo con una medida tan
drstica, sino que lo hicieran de manera puramente voluntaria, sin ninguna presin
por parte de sus gobiernos y que, de hecho, consiguieran que la investigacin occiden-
tal sobre el uranio siguiera siendo un secreto, tanto para los cientficos alemanes como,
durante un tiempo, para los soviticos. Uno de los ltimos artculos sobre uranio que
apareci en Physical Review fue el anuncio de Edwin McMillan y Abelson del descu-
brimiento del elemento radiactivo 93 (el neptunio), que apareci en junio de 1940.
El siguiente elemento transurnico, mucho ms importante, el plutonio, fue produci-
do por primera vez por el qumico de Berkeley Glenn Seaborg y sus colaboradores en
1941, pero en un momento en que la parada de publicaciones estaba en vigor. El des-
cubrimiento de Seaborg, galardonado con un Nobel, se hizo pblico por primera vez
en 1946, cuando apareci con la nota al pie Esta carta fue recibida para publicacin
en la fecha indicada [28 de enero,1941 pero su publicacin fue voluntariamente rete-
nida hasta el fin de la guerra. Se aadieron muchas de estas notas al pie en artculos
de los nmeros de 1946 de Physical Review.
El primer intento serio de explorar la posibilidad de una bomba atmica tuvo lu-
gar en I nglaterra, no en Estados Unidos. En marzo de 1940, Frisch y Peierls realizaron
un rpido estudio sobre cmo se podra construir en principio una superbomba de
uranio y cmo funcionara. Estimaron que una masa de un kilogramo de uranio-235
metlico sera suficiente para una bomba y que la energa liberada por una bomba de
5 kg sera equivalente a la de una de varios miles de toneladas de dinamita y la radia-
cin producida a cien toneladas de radio. Aparte de delinear el mecanismo de la
bomba, tambin mencionaban algunos de los aspectos polticos, ticos y militares de
la prcticamente irresistible superbomba que, segn teman, los alemanes ya estaban
en proceso de desarrollar. Entre estos aspectos estaba que debido al desplazamiento
de sustancias radiactivas con el viento, la bomba no podra probablemente usarse sin
matar a un gran nmero de civiles, y esto podra hacerla inapropiada como un arma
para uso de esta nacin (Serber 1992, pp. 81 y 86). Como resultado del memorando
de Frisch y ?eierls, se form un comit britnico, llamado MAUD, para trabajar en la
superbomba. Los fsicos asociados al comit consideraron varios problemas, en parti-
cular los mtodos de separacin de istopos, la posible produccin de plutonio y la
prdida y multiplicacin de neutrones en diferentes volmenes de uranio. Muchos de
los principales fsicos britnicos estuvieron involucrados, incluyendo refirgiados como
Frisch, ?eierls, Kemmer, Simn, Kuhn, Kurti y Klaus Fuchs. Se les unieron Halban y
Kowarski, huidos de ?ars tras la cada de Francia. El comit MAUD escribi su infor-
me final en el verano de 1941, concluyendo que una bomba atmica era factible pero
tambin que para este trabajo era necesaria una organizacin mucho ms grande. El
Del enigma del uranio a Hiroshima 257
proyecto sera enorme y probablemente prohibitivamente caro para Gran Bretaa en
'olitario. Por aquel entonces, exista poca cooperacin entre fscos britnicos y esta-
ouni denses que trabajasen en energa nuclear. La informacin sobre el trabajo brt-
r.ico en 1941 fue transferida a Mosc por Fuchs, el fsico comunista refugiado alemn.
Mas adelante, durante la guerra, Fuchs se convirti en una figura central en la red so-
etica de agentes que informaban a Mosc del progreso que se llevaba a cabo en el
proyecto de la bomba estadounidense.
Hacia la bomba
El progreso del programa de la bomba estadounidense, generalmente conocido como
?ro>'ecto Manhattan, es bien conocido y se ha descrito en detalle en muchas ocasiones.
Simplemente haremos mencin de los pasos esenciales del programa que, segn tra-
idn, comenz con carta que Einstein escribi al presidente Roosevelt en el verano
1939 . La famosa carta fue en realidad esbozada por Szilard tras consultas con Wigner
. Teller. Einstein le dijo al presidente de Estados Unidos que tena razones para creer que
c. elemento uranio podra convertirse en una nueva e importante fente de energa en
1 futuro inmediato [...] Ahora parece casi seguro que esta [reaccin en cadena] podra
conseguirse en el ftrturo inmediato. Adems, <<[e[ste nuevo fenmeno conducira ade-
mas a construccin de bombas, y es concebible (aunque no seguro) que se construyan
bombas extremadamente potentes de una nueva dase. Una nica bomba de esta ca-
transportada en barco y detonada en un puerto, podra perfectamente destruir la to-
:^rdad del puerto, junto con el territorio circundante. Sin embargo, estas bombas po-
resultar demasiado pesadas para su transporte areo (Graetzer y Anderson 1971,
p.93 . Los alemanes estaban posiblemente trabajando ya en esta lnea (Einstein mencio-
explcitamente a Von Weizscker) y, por este motivo, Einstein aconsejaba a Roose-
elt que pasara a la accin. La carta no tuvo efecto inmediato, salvo que el presidente
nombr un comit asesor sobre el uranio. Alrededor de un ao ms tarde, los Estados
E'nidos empezaron a prepararse seriamente para la guerra, lo cual inclua la fundacin
un Comit para Investigacin de la Defensa Nacional (NI)RC) presidido por el in-
eniero y fisco Vrnnevar Bush. El Comit del Uranio se redefini como un subcomit
NDRC. En 1941, el NDR(] qued absorbido en una organizacin mayor y ms eficaz,
Oficina de Investigacin y Desarrollo Cientfico (OSRD), de nuevo con Bush a la ca-
r'eza. Por aquel entonces, fscos, qumicos e ingenieros estadounidenses haban comen-
:ido a trabajar en reacciones en cadena del uranio, pero estaban todava en una fase ex-
ploratoria. El trabajo era experimental adems de terico e inclua, entre otras cosas, una
teora general de reacciones en cadena controladas desarrollada por Fermi, Wigner,
'.N^eeler y otros. Un informe elaborado por Lawrence enfatizaba la posibilidad de utli-
:ar plutonio como material para la bomba. Si se dispone de grandes cantidades del ele-
.Tiento 94, escriba Lawrence, es probable que se pueda producir una reaccin en ca-
iena con neutrones rpidos. En una reaccin as la energa se liberara a un ritmo
explosivo que podra describirse como una superbomba (Smyth 1945, p. 65).
258 Generaciones cunticas
Tras el ataque japons a ?earl Harbor, el programa nuclear se expandi amplia-
mente y grandes cantidades de dinero del gobierno se destinaron a la investigacin re-
lacionada con la fatura bomba nuclear. En la Universidad de Chicago se cre un La-
boratorio de Metalurgia, o Met Lab, presidido por A rthur Compton y con Fermi como
director del grupo de fsica nuclear experimental. El objetivo era ahora claro: construir
una bomba atmica basada en uranio-235, o bien en plutonio. Compton decidi que
un primer paso tena que ser una reaccin en cadena lenta, seguida de un reactor de
uranio para producir plutonio, y despus una bomba basada en el plutonio producido
por el reactor. Segn esto plan, el reactor estara listo en enero de 1943 y la bomba dos
aos despus. El trabajo progresaba satisfactoriamente, y estudios tericos y exper-
mentales indicaban que en el tiempo previsto se tendra lista una bomba con una ener-
ga correspondiente al menos a dos kilotones de dinamita. Fero requerira una enorme
inversin y una organizacin de una escala y complejidad que slo el ejrcito poda
proporcionar. A principios de 1943, todos los esftrerzos se unificaron bajo una nueva
organizacin militar, que recibi el nombre en clave de Distrito de I ngenieros de Man-
hattan y con el general de brigada Leslie Groves como presidente.
El primer paso del programa ampliado era fabricar un reactor primitivo con el ob-
jeto de determinar si era posible una reaccin en cadena en el uranio. sta fue la labor
de Fermi y sus colaboradores en la Universidad de Chicago, que emplearon ladrillos de
grafito puro como moderadores de los neutrones producidos por uranio, de proce-
dencia natural pero de alta calidad. La pila de Chicago conocida como C?-I consu-
mi 385 toneladas de grafito, 6 de uranio metlico puro y 34 toneladas de xido de
uranio. El nivel crtico, donde el factor multiplicativo pasa a ser mayor que uno, se ob-
tuvo rpidamente y sin mayores problemas el 2 de diciembre de 1942. Fermi estaba en-
tusiasmado, no slo por el xito del trabajo, sino porque la pila fuera tan fcil de con-
trolar con las barras de cadmio para absorber neutrones. Operar una pila es tan
sencillo como mantener un automvil rodando sobre una carretera recta, ajustando el
volante cuando el auto tiende a irse hacia la derecha o la izquierda, escribi. El hecho
de que este primer caso de energa nuclear controlable produjera una minscula can-
tidad de energa era irrelevante, ya que su propsito no era producir calor o electrici-
dad. c?- l se construy como prototipo de un generador de plutonio. Su xito hizo que
el OSRD tuviera confianza en que se podra producir una bomba atmica a tiempo
para que se pudiera utilizar en la guerra, e implicaba la necesidad de otra ampliacin
del proyecto. A finales de diciembre de 1942, Roosevelt aprob el plan de Bush para
utilizar 250 millones de dlares en fbricas productoras de uranio-235 y plutonio. No
estaba claro cunto plutonio se podra producir y cmo de rpido, y por este motivo
se decidi proseguir con los dos tipos de materiales de fisin. El problema ms formi-
dable con la bomba de uranio consista en la separacin de uranio-235 a partir de ura-
nio natural. Se consideraron varios mtodos, y se lleg a la conclusin de que el ms
prctico era el mtodo de difsin gaseosa, en el cual se hace fluir hexafluoruro de uranio
en estado gaseoso a travs de un sistema de barreras porosas. Otra posibilidad, propuesta
por Lawrence, era la separacin electromagntica mediante enormes electroimanes
el enigma del ^ a Niroshima 259
calutrones, siendo este mtodo aprobado tambin. En 1944, se suplieron las plantas
que utilizaban estos dos mtodos con una planta de !fusin trmica. Los tres mtodos
integraron en el enorme sistema industrial construido en Oak Rldge, "lcnncssee, que
comenz produccin de urnio-235 en abril de 1945. Oak Ridge Inclua un reactor de
uranio piloto, pero los tres grandes reactores refrigerados por agua que produciran ma-
terial para la bomba de uranio se construyeron en Hanford, Washington.
El diseo de la bomba atmica era tarea del numeroso grupo de fsicos que se em-
pez a formar en Los lamos, Nuevo Mxico, en la primavera de 1943. (]n 1. Robert
Oppenheimer como director del laboratorio, se establecieron siete divisiones, entre
ellas una divisin terica dirigida por Bethe, una experimental por Robert Wllson, una
de fsica de bombas por Robert Bacher y una de explosivos por (?;eorge Kistiakowsky.
Oppenheimer nunca se haba ocupado de la investigacin del uranio previamente y al-
unos grupos militares le consideraban un riesgo para la seguridad, debido a sus flr-
teos ocasionales con el comunismo algunos aos antes, ?ero Groves tena confianza en
habilidades de Oppenheimer como lder, y su intuicin se demostr correcta. Op-
^nheimer, respetado tanto por los fsicos como por los generales del ejrcito, era jus-
:mente el hombre adecuado para una tarea imposible. A los fsicos que llegaban a Los
.Alamos se les proporcionaban los fundamentos tcnicos necesarios en un curso de cin-
co clases sobre Cmo construir una bomba atmica impartido por Robert Seber, un
:rico y colega de Oppenheimer. ? si acaso alguien no lo saba ya, Serber empezaba
el curso sealando, el objeto del proyecto es producir un militar prctica en for-
ma de bomba en la cual la energa se libere por una rpida reaccin neutrnica en ca-
dena en uno o ms de los materiales en los que se ha detectado fisin nuclear (Serber
1992, p. 3). En una bomba atmica los neutrones deberan ser rpidos, no lentos como
en un reactor, y no se saba si de hecho poda ocurrir una reaccin en cadena con neu-
ttones rpidos. Los primeros experimentos en Los lamos probaron que s, e indica-
ron el tamao critico de la bomba.
Otro de los importantes problemas estudiados por los fsicos en el desierto de Nue-
vo Mxico era cmo acumular una masa crtica de material fisionable a partir de dos
masas subcrticas. Uno de los mtodos, una versin ms sofisticada de la que se inclua
en el memorando de Frisch y ?eierls, era disparar una de las masas subcrticas hacia la
otra. Otro mtodo fue propuesto por Seth Nc'ddermeyer: rodear una masa esfrica
subcrtica con un explosivo qumico y luego iinplotarla para hacerla mucbo ms pe-
quea y densa; aunque tuviera la misma masa, su densidad ms elevada la hara su-
percrtica. El mtodo de implosin no se haba medido y era mucho ms complejo que
el del disparo, pero result que para la bomba de plutonio slo se poda utilizar la im-
plosin. Los fsicos descubrieron que el pluono-240, que aparece inevitablemente con
el plutonio-239 ordinario, experimentara una fisin espontnea y como resultado
producira demasiados neutrones para que el mtodo del disparo firncionara. (La fi-
sin espontnea en el uranio haba sido descubierta por dos fsicos soviticos, Georgii
Flerov y K onstantln ?etrzhak, y publicado en Physical Review en 1940.) En vez de apo-
yarse en un tipo particular de bomba, una bomba de plutonio por implosin o una de
260 Generacene$ cnticas
uranio por disparo, se decidi desarrollar los dos tipos a la vez. La etapa final del pro-
yecto de la bomba tuvo lugar en el verano de 1945, tras la rendicin incondicional de
Alemania y el final de la guerra en Europa. Se haba planeado utilizar la bomba contra
el Tercer Reich, pero la nueva situacin no alter nada la marcha del Proyecto Man-
hattan. Todava quedaban los japoneses y la inercia del gigantesco proyecto pareca in-
controlable.
Quines eran los fsicos que trabajaban en el Proyecto Manhattan? Sera quiz ms
fcil dar lista de los que no estaban, ya que el proyecto inclua a la mayora de los f-
sicos ms brillantes del mundo occidental, desde figuras legendarias como Bohr a j-
venes fsicos prometedores como Richard Feynman. Los dos extremos eran igualmen-
te valiosos para el proyecto. Sobre Bohr, oficialmente doctor Baker, Oppenheimer
inform a Groves a principios de 1944 que el doctor Baker se ocupa principalmente
de correlacin e interpretacin de muchos datos nuevos sobre fisin nuclear y temas
relacionados [...] [pero] muy poco de los problemas de ingeniera de nuestro programa
aunque es por supuesto consciente de su importancia y su dificultad. Sobre Feynman,
ppenheimer escribi ms adelante en 1944 que [es] no slo un terico extremada-
mente brillante, sino un hombre de mayor robustez, responsabilidad y calidez, un pro-
fesor brillante y lcido, y un trabajador infatigable (SmlthyWelner 1980, pp. 270 y 276).
Una gran parte de los investigadores ms activos del Proyecto Manhattan eran fsi-
eos que haban residido en Europa tan slo unos pocos aos antes. Un vistazo a la ta-
bla 17.2 proporciona muchas de las figuras centrales en el proyecto de la bomba. Una
de ellas era J ames Franck, el premio Nobel alemn de 1925, que haba abandonado el
pas en 1935 y ahora trabajaba en Chicago. Era uno de los pocos cientficos que traba-
jaba en el proyecto de bomba que alert sobre sus consecuencias polticas y ticas en
una primera etapa. E l l l de junio de 1945, antes de la explosin de la primera bomba
atmica, escribi junto con seis de sus colegas de Chicago un informe al secretario de
Guerra en el cual explicaban su postura. los cientficos se nos ha acusado en nu-
merosas ocasiones de proporcionar nuevas armas para la destruccin mutua de las na-
ciones, en vez de mejorar su bienestar, escribi Franck. Nos sentimos obligados a
asumir una postura ms activa ahora porque el xito que hemos conseguido en evo-
lucin de la energa nuclear est plagado de peligros infinitamente mayores que los de
todas las invenciones del pasado. Hacindose eco de muchos de los argumentos de
Bohr, Franck miraba hacia el futuro y alertaba sobre una carrera armamentstica nu-
clear, ya que las bombas nucleares no pueden posiblemente seguir siendo un arma
secreta al servicio exclusivo de este pas durante ms de unos pocos aos. Ms espe-
cficamente, el informe de Franck aconsejaba que la bomba de Estados Unidos se re-
velara al mundo por primera vez mediante una demostracin en un rea deshabitada
seleccionada apropiadamente (Graetzer y Anderson 7 p. 104). Pero esto no fue lo
que sucedi. Franck y su pequeo grupo no despertaban simpatas entre los lderes mi-
litares y su preocupada actitud estaba lejos de ser compartida por la mayora de los f-
sicos que trabajaban en el Proyecto Manhattan. La mayora no tenan objeciones mo-
rales en trabajar en un arma de destruccin masiva. Algunos rechazaron el trabajo,
Del enigma del uranio a Niroshima 261
rero la actitud general era que estaba justificado en vista de la $itucin de guerra y la
^si bi l i dad de que Hitler pudiera conseguir la bomba antes. Adems, muchos de los -
ICOS estaban simplemente intrigados con un problema cientfico y de ingeniera fas-
nante y difcil, como recordaba David Anderson unos cuarenta aos despus (Ba-
dash, Hodes y Tiddens 1986, p. 222).
La muerte de dos oiudades
impresin ms sorprendente fue la de una luz increblemente brillante [...]
Qued anonadado por el nuevo espectculo. Vimos el cielo entero brillar con un ln-
creble destello a pesar de las gafas muy oscuras que llevbamos [...] Por un momento
cre que la explosin podra incinerar la atmsfera y acabar as con la tierra, aunque
era consciente de que esto no era posible (Rhodes 1986, p. 673). sta era la impresin
de Emilio Segr al ser testigo de la primera explosin nuclear de la historia, la prueba
denominada Trinity en el desierto de Alamogordo el 16 de julio de 1945, a ls 5:30
a.m. La bomba, colocada al final de una torre de acero de 30 metros, era del tipo de im-
plosin de plutonio. La prueba fue un completo xito, con una energa correspon-
diente a unos 18 kilotones de dinamita, que era ms de lo que esperaban mayora de
los fsicos. Esto, y no las preocupaciones de Franck, era lo que importaba a los fsicos
que observaron el espectacular fenmeno. Naturalmente, estbamos rebosantes de
alegra con el resultado del experimento, recordaba Vctor Weisskopf. Nos dirigimos
el uno al otro e intercambiamos enhorabuenas, durante los primeros minutos. Des-
pus, sentimos un escalofro, que no era debido al fro matutino [...] (ibid., p. 675). La
tamba de plutonio ftincion perfectamente y haba material suficiente para la bomba
de uranio, que se comprenda en ms profundidad y no precisaba por tanto una prue-
ba. Faba llegado el momento de la accin verdadera, y ello, de hecho, implicaba la des-
truccin de ciudades japonesas. Fasta entonces, el desarrollo de la bomba se haba de-
iado en manos de los fsicos, cuyas voces eran tambin importantes en las discusiones
polticas y militares. Pero fueron los lderes polticos y militares, por supuesto, los que
decidieron para qu se utilizaran las bombas. Haba muchas discusiones entre los f-
sicos en Los lamos, Berkeley, Chicago y otros sitios, pero no formaron un frente uni-
do y, en general, no se inclinaban a mostrarse en desacuerdo con los lderes militares.
1 grupo asesor cientfico, que consista en Compton, Fermi, Lawrence y ppenhei-
mer, no vea alternativa aceptable a hacer que las bombas explotaran sobre reas de alta
densidad de poblacin en J apn. En todo caso, Truman, el nuevo presidente, decidi
que las bombas deberan tirarse sobre J apn lo antes posible y segn el juicio de los ge-
nerales. Esta decisin ha dado lugar a interminables discusiones, pero lo importante es
que file tomada. En esta etapa, a principios de julio, los fsicos no tenan mucho que
decir sobre las criaturas que haban construido.
La primera criatura era Little Boy, una bomba de uranio de 4.500 kg, que meda
71 cm de dimetro por 3 metros de largo. Transportada por el bombardero B-29 -
la Gay, se hizo explotar sobre la ciudad de Hiroshima el 6 de agosto de 1945 a las 8:16
262 Generaciones cunticas
TABLA 18.1
Datos sobre las dos bombas nucleares y sus consecuencias
Hiroshima Nagasaki
Tipo de bomba
uranio-disparo plutonio-implosin
Peso de la bomba (toneladas)
4
4,5
Energa de explosin (kilotoneladas de dinamita) 12,5 22
Poblacin
285.000
7-70-000
Total de edificios destruidos
54.000 14.000
Muertos en la fase inicial
105-000 65.000
Heridos
75.000 40.
rea totalmente destruida (km2)
13 6,7
Muertos por km2
8.100 9.700
Nota: Basado en cifras dadas en The Impact of the A-Bomb (Tokio: Iwanami Shoten, 1985).
a.m., hora local, a unos 600 metros sobre el suelo. Llev a cabo la tarea para la ; se
haba construido, excepto que no forz a los japoneses a aceptar la orden de rendicin
incondicional. Tres das despus, Fat Man tom el testigo. Liberada sobre Nagasak
desde otro B-29 (llamado Bocks Car), la bomba de plutonio explot a las 11:02 a.m., a
la misma altura sobre el suelo, aproximadamente. Tambin cumpli con su cometido
(vase tabla 18.1), y cinco das despus el gobierno japons y su emperador capitula-
ron. Era el final de la Segunda Guerra Mundial.
El proyecto de la bomba, de dos mil millones de dlares, fue el mayor proyecto de
investigacin de la historia, involucrando ms cientficos y dinero que cualquier otro
proyecto anterior o posterior. Fara casi todo el mundo, demostr drsticamente que la
ciencia, y fsica en particular, era capaz de ganar guerras y cambiar el curso de la his-
toria. En realidad, el Proyecto Manhattan se complet demasiado tarde para que fuera
de importancia decisiva en lo tocante a la guerra. La verdadera implicacin de la bom-
ba atmica era ms poltica que militar, y esto se hizo evidente slo despus del final
de la guerra. Desde un punto de vista militar, la investigacin sobre el radar, la otra rea
principal de la fsica militar aliada (que recibi mucha menos publicidad) fue mucho
ms importante.
Slo el titnico proyecto estadounidense consigui desarrollar una bomba atmi-
ca, pero se emprendi la investigacin con fines militares en otros pases tambin. En
J apn, la Marina cre un programa de uranio con el propsito de desarrollar un reac-
tor nuclear para propulsar naves de guerra, pero el proyecto se retir porque pareca
demasiado costoso e incierto. En la Universidad de Tokio, un grupo dirigido por
Nishina explor la posibilidad de separar uranio-235 para construir una bomba, pero
el progreso fue lento. En la Unin Sovitica, se cro una Comisin sobro el Problema
del Uranio en agosto de 1940 en la Academia de las Ciencias. La tarea del comit era
estudiar la posibilidad de utilizar la energa de una reaccin en cadena en el uranio. Los
Del enigma del uranio a Hiroshima 263
principales fsicos soviticos que trabajaban en la comisin, I nhl K hariton, I gor ^el-
dovich, Flerov e I gor Kurchatov, duplicaron independientemente el trabajo de Frisch y
Peierls en I nglaterra. A principios de 1941, calcularon la masa crtica de uranio-235 y
hallaron que estaba en torno a los 10 kilogramos. I ncluso incluyeron en sus clculos un
reflector de neutrones pesados. Algo despus, Kurchatov se percat de la importancia
del plutonio y enfatiz que mejor manera de construir una bomba podra ser Util-
zando el nuevo elemento. El equivalente ruso de Eos lamos, aunque mucho menor,
era el Laboratorio N. 2, establecido por Kurchatov en la primavera de 1943. Un ao
despus, inclua setenta y cuatro personas, de las cuales veinticinco eran ccntficos (en
Los lamos trabajaban unas 2.000 personas). El proyecto de bomba sovitico se vio se-
riamente obstaculizado por carencia de materiales, especialmente uranio puro y gra-
fito. Por otra parte, los rusos tenan la ventaja de estar informados sobre el proyccto se-
creto estadounidense gracias a Fuchs, el fsico refugiado alemn que trabajaba en Los
lamos. Sin embargo, en agosto de 1945 los rusos estaban muy lejos de tener una bom-
ba atmica. Obtuvieron sus primeros microgramos de plutonio en agosto de 1944, a
partir del ciclotrn de L eningrado, y el primer reactor sovitico (llamado F-l ) lleg al
estado crtico en los ltimos das de 1946.
La iniciativa alemana, tan temida por los fsicos de Gran Bretaa y Estados Unidos,
comenz pronto. Ya en la primavera de 1939 -justo despus le anuncio de Far>sobre
neutrones secundarios- los fsicos alemanes sealaron las potenciales aplicaciones mili-
tares de la fsica del uranio y Uranverein (Sociedad del Uranio) comenz una serie de
reuniones. El grupo inclua a Flgge, Paul Harteck, Fritz Bopp, Heisenberg, Von Weizsacker
vWalther Gehrlach, entre otros. Se formaron varios equipos de investigacin nuclear, en
la Universidad de Leipzig, la Universidad de Flamburgo, el I nstituto de Fsica Kai ser1-
helm en Berln, y en otros sitios. El propsito general de la Uranverein era estudiar la po-
sibilidad de utilizar energa nuclear, ^incipalmente en forma de un reactor que pudiera
utilizarse para propulsar submarinos o incluso aeroplanos. Las bombas atmicas estaban
en la agenda inicialmente, pero no se les dio una alta prioridad. Sin embargo, los fsicos
eran muy conscientes de la posibilidad de una bomba. En una comunicacin en febrero
de 1942, Heisenberg mencion que el aislamiento del uranio-235 podra llevar a un ex-
plosivo de inimaginable potencia y que una mquina de uranio puede tambin llevar
a la produccin de un explosivo increblemente potente (Hentschel 1996, p. 300). Du-
rante los primeros dos aos de la guerra, investigacin del uranio en Alemania estaba
al mismo nivel que en Inglaterra o Estados Unidos, pero tras 1942 el progreso declin y
los militares perdieron algo de inters en el proyecto. Desconocedor del progreso que te-
na lugar en Estados Unidos, Heisenberg y sus colegas investigadores del uranio se con-
centraron en producir un reactor. Cuando la guerra termin y Heisenberg fue hecho pre-
so, la primitiva mquina todava no haba operado al nivel crtico. Heisenberg, Hahn y
los otros fsicos alemanes internos en Farm Hall en I nglaterra quedaron muy sorprend-
dos cuando supieron del lanzamiento de Little Boy sobre Hiroshima.
Uno puede llevarse fcilmente la impresin de que toda la comunidad fsica estaba
ocupada por la ciencia militar durante los aos de guerra y que no tenan tiempo ni
264 Generaciones cunticas
TABLA 18.2
Nmero de artculos sobre fsica, en todas las revistas, y pginas en los volmenes
de Physical Review y Philosophical Magazine
Ao 1938 1939 1940 1941 1942 1943 1944 1945 1946 1947 1948 1949
Artculos 5.081 4.705 3.230
7.-737
3.152 2.968 2.687 3.148 3.273 3.765 4.088 7.500
Phys. Rev. 2.965 2.914 1.677 1.041 1.008 428 417 945 1.517 2.240 2.307
7-7.75
Phil. Mag. 2.237
1.478
1.130 1.026 910 851 855 875 884 913 1008 1278
apetito para la ciencia pura. Sin embargo, esto estara lejos de ser cierto. Aunque la can-
tidad de fsica acadmica ordinaria se redujo mucho entre 1940 y 1945, todava existan
fsicos trabajando en reas de la fsica pura y produciendo una cantidad sustanciosa de
artculos en esta categora. Dirac rehus formar parte del Proyecto Manhattan y con-
tinu trabajando en problemas de electrodinmica cuntica (aunque tambin trabaj
en asuntos relacionados con el proyecto de bomba britnico). Born se mantuvo aleja-
do de la fsica militar. Contino con mi trabajo tranquilo, escribi a nsten en la
3.000
c/5

2.000
o
<u
1.000

1935 1940 1945 1950
Ao
Grfico 18.1. El nmero de pginas publicadas en cada ao natura en Proceedings / Royal Society
ofLondon, seccin A. Se han complementado los cambios en el rea impresa de cada pgina al norma-
izarlas al formato usado en 1955. Fuente: E. Bullard, El efecto de la Segunda Guerra Mundial en el de-
sarrollo del conocimiento en las ciencias fsicas. Proceedings of the Royal Society A 342 (1975), pp. 519-
536. Reelaborado con permiso de The Royal Society
el enigma del uranio a Hiroshima 265
primavera de ) 4 . Pronto mi departamento [en Edimburgo] ser el nico sitio de
Gran Bretaa donde todava se lleve a cabo trabajo terico (Kragh 1990, p. 159). En
nuevo I nstituto de Estudios Avanzados de Dubln en la neutral I rlanda, Schrdinger
imparti lecciones y organiz coloquios sobre asuntos tericos, con participantes que
Ocluan a Heltler, Dirac, Eddington y Born. Hasta Heisenberg, que trabajaba duro en
mquina de uranio, encontr tiempo para concentrarse en la teora pura. El ltimo
artculo que apareci en Zeitschriftfr Physik antes del final de la guerra fue la tercera
parte de fas magnitudes observables en la teora de las partculas elementales, de
Heisenberg, un artculo tan alejado de las aplicaciones militares como se pueda imagi-
nar. Se envi el 12 de mayo de 1944. Tericos japoneses, incluyendo a Tomonaga y Sa-
ata, trabajaron similarmente en problemas fundamentales durante la guerra. El im-
^rtante trabajo de Tomonaga Sobre una reformulacin relativista de la teora
cnti ca de campos apareci (en japons) en 1943.
Esto no significa negar que la guerra tuviera un muy serio impacto en la fsica aca-
demica, tanto cuantitativa como cualitativamente. La fsica mundial sobrevivi en
1944, pero a un bajo nivel. La disminucin de publicaciones fslcas y la lenta recupe-
racin tras la paz quedan ilustrados por el nmero de artculos cuyos resmenes apa-
recieron en Physics Abstrais y el nmero de pginas en dos revistas de fsica principa-
les (tabla 18.2). El declive se muestra en los grficos 18.1 y 18.2, que se refieren a
situacin en Gran Bretaa.


O
Is
0-0"
5
to

-
Z
1950 1945 1940
Ao
1935
Grfico 18.2. Nmero total de estudiantes de investigacin, la mayora en ciencias fsicas, financiados
por el DSIR (Department of Scientific and I ndustrial Research) cada ao. Fuente: E. Bullard, Proceedings
of the Royal Society A 342 (1975), pp. 519-536. Reelaborado con permiso de The Royal Society.
Tercera parte:
progreso y problemas
CAPTULO 19
Temas peleares
Fsica del ! 1 atmico
La fsica nuclear haba avanzado notablemente a finales de los a$ treinta y su valia
ued probada al proporcionar el cimiento a la increble energa nuclear basada en el
uranio. Tras la guerra, cuando la fsica fue volviendo a las universidades y gran parte
;el trabajo emprendido entre 194 y 94 fue desclasificado, el joven campo de la fsi-
ca nuclear experiment un tremendo crecimiento. Generosamente financiado con di-
-ero federal, se convirti en quiz el ms prestigioso campo de la fsica y el que atrajo
muchos de los estudiantes ms brillantes.
Los firndamentos de la teora nuclear se haban establecido antes de la guerra, gra-
;]as al trabajo de fsicos como Bethe, Bohr, Wheeler, Wigner y Von Wezscker. ?ero el
impresionante progreso era sobre todo fenomenolgico, y se conoca muy poco de las
fuerzas que mantenan a protones y neutrones tan firertemente unidos en el ncleo. Se
crea generalmente que la teora deY ukawa, sobre mesones intercambindose entre los
nucleones, era el mejor esfuerzo de explicar atisfactoriamente las fuerzas nucleares.
Durante la guerra, y poco despus, ?aul, Rosenfeld, Moller y algunos otros tericos
se esforzaron en desarrollar una teora mesnica de las fuerzas nucleares, pero sus
complicados clculos fracasaron a la hora de explicar satisfactoriamente fuerza fuer-
te. Dos principales causas del fracaso fueron que se saba muy poco sobre el mesn de
Yukawa (pin) y su interaccin con los nucleones, y tambin que las teoras suponan
la existencia de slo un tipo de mesn. ? supuesto, tampoco ayud el hecho de que
se creyera que el cuanto de Yukawa fuera el mesn ligero que se conoca en la radia-
cin csmica. I ncluso con el nuevo mesn de 1947, que se desintegraba rpidamente,
el problema de explicar las fuerzas nucleares result ser extremadamente difcil. Se re-
solvi parcialmente tan slo a principios de los sesenta, con el descubrimiento de nue-
vos tipos de mesones con vidas cortas. En su Teora nuclear elemental de 1947, Bethe
escribi que la teora mesnica hasta ahora no ha proporcionado ningn resultado en
270 Generaciones cunticas
acuerdo cuantitativo con los datos empricos sobre fuerzas nucleares, y que en este
momento no existen resultados fiables sobre la teora mesnica de las fuerzas nuclea-
res. Ocho aos despus, en un volumen celebrando el septuagsimo cumpleaos de
Bohr, Landau concJ uia que no se pueden construir teoras mesnicas sin profundos
cambios en )os principios bsicos de la fsica moderna. Sin embargo, el fracaso no era
total y, en cualquier caso, no impidi que los fsicos exploraran la estructura del n-
cleo, independientemente de lo que lo mantuviera.
El modelo favorito de finales de los aos treinta, y sobre el que se bas la compren-
sin del proceso de fisin, era el modelo de gota lquida, desarrollado en particular por
Bohr y Wheeler. Segn este modelo, los ncleos son gottas casi incomprimibles de
densidad extremadamente elevada, con los nucleones ligados a otros fuerte y colect-
vamente, de manera similar a las molculas en una gota de agua. El modelo consigui
un gran xito, pero existan en todo caso numerosos hechos experimentales que no era
capaz de explicar, ?or ejemplo, el modelo de gota lquida no poda explicar los estados
excitados hallados en los espectros de la energa nuclear. En ]949 afront el desafo del
modelo de capas cuyas races, como las del modelo de gota lquida, se remontaban a
los aos treinta. Ya en 1933, el fsico alemn Walter lsasser, tomando una sugerencia
proporcionada el ao anterior por el estadounidense T. Barlett, haba propuesto que
los nucleones podran ocupar niveles cunticos en analoga con los electrones atmi-
COS. De este modo, podra explicar varias regularidades en las abundancias de los ele-
mentos qumicos y las energas de ligadura de sus ncleos. La idea de Elsasset' de ca-
pas nucleares era bien conocida, pero careca de justificacin terica; adems, no
poda reproducir las capas cerradas para los nmeros neutrncos 82 y 126 que los da-
tos empricos sugeran. Por esta razn, se insinuaba que podra ser nunierologa
dado que contradeca las ideas de Bohr sobre la estructura nuclear, era despreciada por
la mayora de los fsicos, que preferan trabajar con el modelo de gota lquida, que te-
na xito empricamente.
La realidad de algn tipo de disposicin en capas qued clara slo en 1948, cuan-
do Maria Goeppert Mayer agrup evidencias de distintos campos que mostraban la
realidad de lo que pronto empez a conocerse como nmeros mgicos. El nombre
parece haber sido acuado por Wigner. La fsica alemana, nacida en Polonia, Mayer (de
apellido de soltera, Goeppert) haba estudiado en Gotinga bajo la direccin de Born, y
en 1930 emigr a Estados Unidos. En 1946 Mayer se mud a Chicago, donde trabaj
con Fermi y Teller y obtuvo una plaza a tiempo parcial en el nuevo L aboratorio Na-
cional de Argonne. Fue slo entonces cuando se percat de las sorprendentes regulari-
dades asociadas con ciertos nmeros nucleares y cuando ley el artculo de Elsasser de
1933. Mayer sostuvo persuasivamente que los ncleos con 2, 8, 20, 50, 82 y 126 proto-
nes o neutrones eran particularmente estables y que por tanto estos nmeros mgicos
representaban capas cerradas en el ncleo. Estos ncleos no slo tenan energas de li-
gadura elevadas y mayor nmero de istopos, sino que eran tambin marcadamente
ms abundantes que los ncleos colindantes. Los datos sobre abundancia csmica de
elementos que el geoqumico suizo-noruego Vctor Goldschmidt agrup '
Temas nucleares 271
te durante os aos treinta se utilizaron para conseguir informacin tanto sobre el mi-
crocosmos como sobre el macrocosmos; estos datos proporcionaron evidencia sobre la
estructura del ncleo atmico y fueron de crucial importancia para el nuevo modelo
universal del big bang, debido a Gamow. De hecho, Mayer lleg a su teora nuclear
de capas mediante un intento fallido de entender cmo se formaron cosmolgica-
mente los elementos. Una revisin de la explicacin de Elsesser sobre los nmeros m-
gicos en trminos de un modelo de capas fue propuesta 1949, de manera indepen-
diente por Mayer y por los fsicos alemanes Hans J ensen y sus colaboradores tto
Haxel y Hans Suess. J ensen haba estado interesado en los nmeros mgicos nucleares
durante algunos aos, y durante la guerra haba discutido el asunto con Goldschmidt
en Oslo. En 1948 discuti sobre ello con Bohr quien, a pesar de su inters propio en el
modelo de la gota lquida, anim a J ensen a que desarrollara su idea. Sin embargo,
como J enses record en su discurso le Nobel, cuando mand su artculo compartido
con Haxel y Suess a una revista seria, fue rechazado porque no es fsica en realidad,
sino jugar con J os nmeros. Slo cuando envi el artcuJ o a Physical Review, a travs
de Weisskopf, fue aceptado.
I ntroduciendo un foerte acoplamiento entre el momento orbital y el momento de
espn de cada nuclen, Mayer y J ensen pudieron explicar una amplia gama de datos re-
lacionados con J os nmeros mgicos, l.os ncleos particularmente estables eran aque-
los con rbitas cerradas y un momento angular total nulo. Los estados excitados se de-
ban a nucleones de valencia que se movan en rbitas superiores. Al contrario de
modelo de la gota liquida, el modelo de capas supona que cada nuclen se mova in-
dependientemente de los dems en eJ campo nuclear, en rbitas casi imperturbadas.
Por este motivo, el modelo de capas simple se conoca tambin como un modelo de
partculas independientes. La potencia explicativa y predictlva de la teora indicaba
faertemente que era al menos parcialmente correcto, y fue rpidamente aceptado y de-
sarrollado por otros fsicos nucleares. El hecho de que el origen del necesario acopla-
miento firerte entre espn y rbita fuera bastante misterioso importaba menos. En
1963, la importancia del modelo de capas fue reconocida por el comite del Nobel, que
otorg medio premio de Fsica conjuntamente a Mayer y J ensen. (La otra mitad se otor-
g a Eugene Wigner.) Esta fue slo la segunda vez, y hasta ahora la ltima, en la que
una mujer gan el premio.
Sobre 1950 haba por tanto dos teoras principales del ncleo: el modelo de gota l-
quida y el modelo de capas. Ambos tuvieron xito, pero el xito fue limitado, ya que
fracasaban a la hora de explicar ciertos datos experimentales. I ncluso cuando se elimi-
naban varias suposiciones que hacan eJ clculo ms imple, y J os modelos se desarro-
liaban en versiones ms sofisticadas, haba aspectos que ninguna de J as teoras poda
explicar. Adems, es obvio que los dos modelos se contradecan mutuamente: uno vea
el ncleo como un sistema colectivo, el otro consideraba J os nucleones partculas in-
dependientes. sta era una situacin clsica en la historia de la fsica y la respuesta es-
taba, como en muchas situaciones similares, en considerar los dos modelos casos ex-
tremos de un modelo ms general. En este caso, sera un modelo que incluira a la gota
272 Generaciones cunticas
lquida adems de a$pects de partculas independientes. J ames Rainwater de la Un-
versidad de Columbia se dio cuenta en 1950 de que la evidencia de los momentos cua-
drupolares elctricos nucleares estaba en desacuerdo con el modelo de capas en el gru-
po de tierras raras; esto le llev a sugerir que la forma del ncleo no era esfrica, sino
distorsionada en un esferoide. Aproximadamente al mismo tiempo, Aage Bohr (el hijo
de Niels Bohr) y el fsico estadounidense-dans Ben Mottelson empezaron a desarro-
llar un modelo basado en ncleos en rotacin con forma esferoidal en el cual las osci-
laciones superficiales (un aspecto de gota lquida) se combinaban con excitaciones de
partculas aisladas (un aspecto del modelo de capas). Durante 1950-1953, Bohr y Mottel-
son desarrollaron su modelo del ncleo, conocido como el modelo colectivo o rota-
cional. La principal caracterstica de esta imagen del ncleo era el movimiento rotacio-
nal del ncleo, que se deformaba y se acoplaba con los estados de una sola partcula,
?or aquel entonces, la fsica nuclear estaba fuertemente dominada por Estados Unidos,
pero la mayor parte del trabajo de Bohr y Mottelson tuvo lugar en el instituto de Niels
Bohr en Copenhague, donde un grupo de fsicos nucleares desarroll el modelo colec-
tivo durante los aos cincuenta. Una de las maneras en la que los fsicos de Copenha-
gue consiguieron valiosa informacin sobre la estructura del ncleo fue mediante la
excitacin de Coulomb, es decir, excitacin del ncleo atmico mediante bombardeo
con partculas cargadas de baja energa que no podan alterar el ncleo, sino slo ac-
tuar sobre l d^tromagnticamente. De esta manera, y tambin de otras, el grupo de
Copenhague investig sistemticamente los estados energticos rotacionales y utiliza-
ron los datos para confirmar y refinar el modelo colectivo. Rainwater, Bohr y Mottel-
son compartieron el premio Nobel de 1975 por su trabajo en la estructura interna del
ncleo atmico. se fue hasta ahora el ltimo premio otorgado a trabajos en fsica
nuclear, reflejando el hecho de que la era clsica de este campo de la fsica lleg a su
cima alrededor de 1960.
Otro premio Nobel que tambin se otorg por una contribucin al entendimiento
de la estructura del ncleo fue el del estadounidense Robert Hofstadter, quien invest-
g los detalles del ncleo mediante experimentos de esparcimiento de electrones. En
principio, este mtodo era anlogo a los experimentos clsicos de esparcimiento alfa de
Geiger y Marsden que llevaron en 1911 al modelo atmico nuclear de Rutherford. El
bombardeo del ncleo con electrones rpidos tena la ventaja de que se podan igno-
rar los efectos de las fuerzas nucleares, que no se entendan bien. Hofstadter empez a
utilizar el nuevo acelerador lineal de la Universidad de Stanford en 1953, para estudiar
ei esparcimiento de electrones de 116 MeV por metales; tres aos despus, consigui
utilizar electrones con energas de 550 MeV. Examin los electrones esparcidos me-
diante un espectrmetro enorme, especialmente diseado, y a partir de los datos de-
dujo cmo variaba la densidad de carga del ncleo en funcin de distancia al cen-
tro. Animado por sus resultados, Hofstadter aplic en 1954 el mtodo al hidrgeno
para hallar la distribucin de carga en un protn y tambin al deuterio, para examinar
la estructura del deutern y el neutrn. Los experimentos de Stanford eran por tanto
de inters no slo para la fsica nuclear sino para la fsica de partculas elementales. Los
Temas nucleares 273
resultados mostraban lo que se supona desde haca tiempo: que el protn y el neutrn
son distintos aspectos de la misma partcula; y, adems, que esta partcula, el nuclen,
es un objeto de tamao finito, aunque sin contornos precisos. Al contrario de los n-
ceos pesados, que tienen un radio bien definido, se hall que la densidad de carga de
los nucleones decreca suavemente a partir del centro. Se encontr un radio promedio, de-
finido como la raz cuadrada del promedio del radio al cuadrado, de unos 0,74 X 10~15m.
Hofstadter se imaginaba a los nucleones rodeados de nubes de mesones, con las nubes
sumndose en el caso del protn y cancelndose en el neutrn. Sus experimentos mos-
ttaron, como dijo al final de su discurso del Nobel en 1961, que se ha encontrado aho-
ra que el protn y el neutrn, antes considerados partculas elementales, son cuerpos
altamente complejos.
Alquimia moderna
La creencia de Fermi en 1934 de que haba producido nuevos elementos qumicos
ms pesados que el uranio result no ser vlida, pero siete aos despus, los elementos
con nmeros 93 y 94 se haban convertido en una realidad. st fue slo el principio,
aunque tuvo una importancia crucial. Con el descubrimiento del neptunio y el pluto-
nio, se abri un nuevo campo de la fsica y la qumica, la manufactura y la ciencia de
los elementos transurnicos. 1 reconocido maestro de este campo fue Glenn Seaborg,
que emergera ms adelante como un importante abogado de la energa nuclear y se-
ra nombrado en 1961 presidente de la Comisin de la Energa Atmica. Ya en 1944, se
descubrieron los elementos de nmeros 95 y 96 en el grupo de Seaborg en el Labora-
torio Metalrgico de la Universidad de Chicago, y denominados americio y curio, res-
pectivamente. Mientras que el americio se identific como un producto de la desinte-
gracin del plutonio-241, el curio se produjo bombardeando plutonio-239 con
partculas alfa en el ciclotrn de Berkeley. Despus de la guerra llegaron los elementos
con nmeros atmicos entre el 97 y el 101, llamados berkelio, californio, einstenio, fer-
mi y mendelevio (vase tabla 19.1). De stos, los dos primeros y el ltimo se manu-
facturaron normalmente, con partculas alfa aceleradas en un ciclotrn. 1 einstenio
y el fermio, por otro lado, se identificaron por primera vez en los residuos recogidos
tras la explosin termonuclear de prueba en noviembre de 1952 en el atoln nwetok.
os cientficos que examinaban los residuos en Argonne, Los lamos y Berkeley con-
cluyeron que los istopos se haban producido como resultado de captura neutrnca
en el intenso flujo producido en la explosin. Durante su trabajo manufacturando e
identificando nuevos elementos, los cientficos de Berkeley se hicieron expertos en tc-
nicas microanalticas y aprendieron a operar con lo que, por esa poca, se considera-
ban cantidades de materia increblemente pequeas. Por ejemplo, la identificacin del
californio se realiz con un total de 5.000 tomos. I ncluso este nmero era grande
comparado con la produccin del mendelevio, que tuvo lugar (probablemente por pri-
mera vez en la historia de la qumica) con una cantidad no medida del elemento obje-
tivo, einstenio-253.
274 Generaciones cunticas
TABLA 19.1
Descubrimiento de los elementos ' 6 - 4
Z Nombre Smbolo Ao Localidad Descubridores
93 neptunio Np 1940 Berkeley E. McMillan, F. Abelson
94 plutonio
Pu G. Seaborg, E. Me Millan
1941 Berkeley 1. Kennedy, A. Wahl
95 americio Am G. Seaborg, R. J ames,
1944 Chicago L. Morgan, A. Ghiorso,
96 curio Cm G. Seaborg, A. Ghiorso,
1944 Chicago R. J ames
97 berkelio Bk G. Seaborg, A. Ghiorso,
1949 Berkeley S. Thompson
98 californio
Cf G. Seaborg, A. Ghiorso,
0 19 Berkeley
S. Thompson, K. Street
99 einstenio Es G. Seaborg, A. Ghiorso,
19 Berkeley etc.
et al.
100 fermio Fm
G. Seaborg, A. Ghiorso,
19 Berkeley etc.
et al.
101 mendelevio Md G. Seaborg, A. Ghiorso,
19 Berkeley
et al.
102 nobelio No 7 19 Estocolmo
H. Atterling et al.
103 laurencio Lw 1961 Berkeley A. Ghiorso et al.
Nota: Los datos no deberan tomarse demasiado literalmente. Los descubrimientos de los elementos
qumicos, incluso si estn manufacturados, son eventos complejos que no pueden reducirse fcilmente
a datos o nombres correctos.
Hasta el elemento 101 incluido, el juego de los descubrimientos estaba completa
mente dominado por los fsicos y qumicos estadounidenses -californianos, para ser
precisos- liderados por Seaborg. Los procesos de manufactura estaban basados sobre
todo en el bombardeo con partculas alfa. Pero los californianos no jugaban solos. Por
ejemplo, el fsico sueco Hugo Atterling y sus colaboradores utilizaron el ciclotrn del
I nstituto Nobel de Fsica para bombardear uranio-238 con iones acelerados de oxge
no. En competicin con los estadounidenses, dieron a conocer la produccin del ele
mento 100 a principios de 1954. Tres aos despus, en julio de 1957, un grupo de fsi
cos estadounidenses, suecos y britnicos utiliz el ciclotrn de Estocolmo para
producir un fuerte haz de iones de carbono-13 (13C4+) y lo hicieron reaccionar con una
muestra de curio-244. Anunciaron el descubrimiento del elemento 102 y propusieron
llamarlo, por obvios motivos, nobelio. Los cientficos de California, que no estaban
acostumbrados a la competicin en el juego de los descubrimientos, no confirmaron
Temas nuclea"es 275
_;k resultados de Estocolmo y dudaron de que el elemento 102 se hubiera producido
mente. Encontraron el elemento, pero mediante un mtodo distinto. Como Sea-
borg escribi en un artculo de recensin en Endeavour en 1959, en abril de 1958 un
^rupo consistente en Ghiorso, T. Sikkeland, j. R. Walton y el autor, identificaron en el
laboratorio de radiacin el istopo 102254 [...] Aunque el nombre de nobelio para el
elemento 102 tendr sin duda que cambiarse, los investigadores no han hecho, hasta el
momento de esta redaccin, sugerencias para el nuevo nombre. La controversia tam-
bin involucraba a un grupo de cientficos soviticos, incluyendo a Georg Flero^', que
pona en duda la afirmacin estadounidense y que produjo el elemento 102 bombar-
deando uranio-238 con iones de nen. Al contrario de lo que Seaborg esperaba, al fi-
nal el nombre de nobelio fue aceptado por la Unin I nternacional de Qumica Pura y
.Aplicada.
Eos experimentos alqumicos de los aos cincuenta formaron el entramado para el
trabajo posterior en esta rea. I.a sntesis de elementos <<tr^sferinncos aun ms pe-
sados (con z>101) continu, y en 1998 se reconoca la existencia de veinte elemen-
tos artificiales, el ms pesado correspondiendo aZ=112. Los principales actores en la
fase posterior de alquimia moderna fueron el laboratorio I.awrence Berkeley, el centro
de investigacin nuclear de Dubna en Rusia y la Gesellschaft f r Schwerionforschung
Sociedad para la I nvestigacin en I ones Pesados) en Darmstadt, Alemania. A algunos
pioneros ms de la fsica nuclear tambin se les reconoci con elementos bautizados
en su honor, incluyendo a Rutherford (rutherfordio, Rf, 104), Bohr (bohrio, Bh, 107)
y Meitner (meitnerio, Mt, 109). El viejo maestro de la sntesis de elementos, Glenn
Seaborg, fue reconocido con el elemento de nmero 106 (se^orgio, Sg). Normal-
mente, los elementos no reciben nombres de cientficos vivos, pero en 1997 la Unin
I nternacional de Qumica Pura y Aplicada recomend hacer una excepcin en el caso
de Seaborg.
Esperanzas y pelgro$ de la energa nuclear
La teora bsica de un reactor nuclear fue desarrollada durante la guerra por Fermi,
Wigner y otros, y se comprob en reactores militares. Despus de 1945, se invirti una
gran cantidad de trabajo en completar la comprensin de los procesos de fisin y en
desarrollar una teora detallada del reactor nuclear. En 1958, con la publicacin del
muy influyente The Physical Theory o f Neutrn Chain Reactors, de Alvin Weinberg y
Eugene Wigner, el trabajo de los fsicos haba terminado en esta rea. Una nueva espe-
ci de cientfico-ingeniero, el ingeniero nuclear, fue la responsable de la segunda fase
del desarrollo de reactores nucleares. A los ojos del pblico, sin embargo, eran fsicos,
y la ciencia fsica equivala a nuevas maravillas tecnolgicas.
Los primeros reactores nucleares, comenzando con la pila de Chicago de 1942, eran
experimentales (tabla 19.2). Los reactores productores de energa fueron desarrollados
en sus comienzos por ingenieros britnicos, estadounidenses y rusos. Al principio, la
nueva industria nuclear basada en la ciencia avanz con lentitud, pero a partir de la mi-
276 Generaciones cunticas
TABLA 9.2
Seleccin de los primeros reactores, 1942-1954
Pas Localidad Puesta en marcha Moderador Potencia ( k w )
EEUU Chicago 1942 grafito 0.3.
EEUU Oak Ridge 1943 grafito 2.000
EEUU Chicago 1943 agua pesada 300
GB Harwell 1947 grafito 100
Canad Chalk River 1947 agua pesada 10.000
GB Harwell 1949 grafito 6.000
URSS Moscow 1949 agua pesada 500
EEUU Brookhaven 1950 grafito 28.000
Noruega slo 1951 agua pesada 300
Francia Saclay 1952 agua pesada 1.500
EEUU I daho 1953 (ninguno) 1.400
GB Obninsk 1954 grafito 30.000
Nota: Todos los reactores eran ms o menos experimentales y todos, excepto uno, eran tipo tr-
mico heterogneo. La excepcin era el reactor de 1953 de Idaho el cual es un cultivador, usando el 90
por 100 de uranio enriquecido y sin moderador. La energia dada en la ltima columna es energa
trmica.
tad de los sesenta, el ritmo de desarrollo se increment drsticamente. Se podra creer
que los lderes polticos e industriales de Estados Unidos acogieron la nueva fuente de
energa e intentaron utilizar la avanzada posicin de la nacin en el rea para construir
un sistema de energa nuclear civil. Sin embargo, ste no era el caso. Mientras que a los
explosivos nucleares se les dio una alta prioridad, el inters estadounidense en la ener-
ga atmica era inicialmente limitado. El pas contaba con grandes reservas de petrleo
y carbn, y las empresas industriales no prevean un amplio mercado para la tecnologa
nuclear. La primera estacin de energa nuclear comercial del mundo no fue estadou-
nidense, sino la britnica Calder Hall, que empez a funcionar oficialmente el 17 de -
tubre de 1956. El reactor se basaba en la labor experimental realizada en Harwell por
Fundacin de I nvestigacin de la Energa Atmica, el innovador centro de investigacin
nuclear britnico dirigido por J ohn Cockcroft. Ms de un ao despus, una estacin nu-
clear estadounidense sigui al reactor de Calder Hall, en Shippingport, Pensilvania, di-
seada para producir 100 MW de potencia elctrica. Pero la industria nuclear estadou-
nidense tard bastante en alcanzar el nivel de las dems. En 1966 Gran Bretaa era
todava el productor de energa nuclear ms grande del mundo, tros pases la siguie-
ron ms lentamente, en muchos casos despus de construir primero, o importar, reac-
tores experimentales (tabla 19.3). El primer reactor sovitico estaba listo en 1949 y, cin-
co aos despus, los cientficos e ingenieros soviticos haban construido la primera
Temas cleares 277
r <ntanuclear le pas; ai menos de algn tipo, ya que produca slo 5 MW de poten-
-_ elctrica y debera describirse como semiexperimental.
Al principio, el inters de Estados Unidos en la energa nuclear estaba limitado
rr.ncipalmente a aplicaciones militares, lo cual, en lo tocante a reactores, significaba el
programa de submarinos con propulsin nuclear de la Marina. Fue durante este pro-
rama cuando se construy el reactor nuclear que por primera vez produjo cantidades
preciables de electricidad. El reactor, denominado Mark 1, se encendi en la primave-
r i de 1953. Bajo la direccin del almirante Fyman Rickover, el programa de la Marina
:gui adelante vigorosamente y condujo a la botadura en 1955 del Nautilus, el primer
vehculo del mundo que funcionaba con energa nuclear. Algunos aos despus, una
nave semicivil sigui al Nautilus, el rompehielos sovitico Lenin. Algunos cargueros co-
merciales fueron equipados ms adelante con reactores nucleares, pero las brillantes
^peranzas de una flota mundial de naves funcionando con uranio ni siquiera llegaron
materializarse. La utilizacin marina de reactores nucleares qued limitada sobre
todo a los enormes submarinos. El tipo de reactor favorito de la Marina era el ordina-
rio, o de agua ligera, en el que se utilizaba agua tanto como moderador como refri-
gerante. Este tipo de reactor posea ciertas ventajas tcnicas, y, como poda construirse
de manera relativamente simple y compacta, era muy adecuado para los submarinos y
cargueros que Rickover planeaba. sta fue una importante razn para el dominio pos-
terior del reactor de agua ligera en el mercado civil. La expansin explosiva de la in-
dustria nuclear estadounidense se produjo durante la administracin Kennedy, con la
inauguracin en 1963 de un reactor de agua hirviendo de 640 MW en yster Creek, a
peticin de J ersey Central Fower & Light Co. y manufacturado por (General Electric. El
mismo ao comenz su funcionamiento el reactor de agua presurizada de 570 MW
TABLA 19.3
Crecimiento en energa en GW (miles de millones de vatios),
para usuarios mayoritarios de energa nuclear entre 1954 y 1978
1954 1960 1966 1972 1978
EEUU 0,002 0,482
1,91
14,83 91-71
GB
0,414 2,97 4,50 10,95
Francia
0,08 1,17 ?..71 5,58
URSS 0,005 0,305 1,02 2,62 10,01
Alemania Occidental 0,015 0,33 2,33 13,51
Canad 0,23 2,00 5,52
J apn
0,17 1,74 19,32
I talia
0,60 0,60 1,39
I ndia
0,58 1-18
Suecia 0,01 0,45 5,58
Total mundial 0,007 1,296 8,41 34,74 184,91
278 Generaciones cunticas
Connecticut Yankee, c)nstrudo por Westinghouse. Muchos de los reactores introdu-
cidos en Europa y Asia en los aos setenta provinieron de estas dos compaas.
Directa e indirectamente, las armas nucleares continuaron siendo un factor extre-
madamente importante en la evolucin de la fsica en Estados Unidos, ?oco despus
de la guerra, tuvieron lugar muchas discusiones sobre cmo organizar la investigacin
nuclear en tiempo de paz, especialmente en lo tocante al papel de los militares en la
nueva organizacin y en cmo poner de acuerdo las responsabilidades internacionales
con los propsitos de defensa nacional. Muchos fsicos y otros cientficos atmicos
eran activos en estas discusiones y formaron un movimiento cientfico cuyo propo-
sito era, entre otras cosas, trabajar por un control civil de la energa nuclear. Su revis-
ta, el Bulletin o fth e Atomic Scientists, se convirti en un importante foro de poltica
cientfica y discusiones sobro las consecuencias ticas de la creciente militarizacin de
la fsica (vase el captulo 20). Sin embargo, no exista ningn consenso entre los fsi-
eos, que estaban muy lejos de formar un frente unificado contra la influencia de las
fuerzas armadas. Por ejemplo, la proposicin de ley original de 1945 que enfatizaba los
intereses militares en la investigacin nuclear y atmica recibi apoyo de fsicos prin-
cipales como Lawrence, Fermi, Arthur Compton y ()ppcnhelmer. Sin embargo el re-
sultado del debate poltico fue la Ley de Energa Atmica de 1946, gracias a la cual se
constituy la Comisin de Energa Atmica (AC).
La AEC fue una organizacin civil poderosa, y hered del estamento militar un
gran nmero de instalaciones de los aos de la guerra. Aunque el establecimiento de la
AEC fue percibido en general como una victoria civil sobre los intereses militares en
los asuntos atmicos, gran parte de investigacin temprana de la AEC fue cedida a
las fuerzas armadas. La AEC se convirti en seguida en uno de los grandes benefacto-
res de la fsica estadounidense, aunque no era el mayor de ellos. En 1949 la AEC y el
Departamento de Defensa (DD), en una proporcin muy aproximada de dos partes
respecto a tres, computaban juntos el 96 por 100 de todo el dinero federal invertido en
investigacin universitaria en la ciencia fsica. La mezcla de apoyo militar y civil a la f-
sica caus poca preocupacin entre la mayora de los fsicos, para quienes el dinero no
dejaba de ser dinero.
Ya en tiempos del Proyecto Manhattan, la posibilidad de una bomba de fu.ln o de
hidrgeno haba sido seriamente considerada y defendida, en concreto por Edward Te-
11er. La idea de utilizar una bomba de uranio para provocar una reaccin termonucle-
ar violenta parece que se le ocurri a Fermi ya en el otoo de 1941. En primavera de
1946, una conferencia dedicada a la posibilidad de una bomba termonuclear conclu-
y: Es probable que una superbomba se pueda construir y que funcione (Rhodes
1995, p. 255). En cualquier caso, al proyecto se le dio una prioridad baja y posterior-