You are on page 1of 6

 

Brisack 1 
Karina Brisack 
Great Books III 
David Gilbert 
March 29, 2014 
 
Whatever Souls Are Made Of: Defending Nurture Over Nature in Wuthering Heights 
Emily Brontë’s famous novel, Wuthering Heights, has earned a reputation as an epic period 
romance chronicling the path of two star­crossed soulmates dragged apart by the cruel winds of fate. 
However, when this interpretation is held up to the text itself, it simply cannot hold water. The theory 
finds itself quite disconnected from the actual characters and themes discussed in the text. In fact, to 
read the relationship between Catherine and Heathcliff as the result of an innate connection and likeness 
between souls is to be dismissive of the worldview that Brontë spent the majority of Wuthering Heights 
establishing, that is, that one’s life is namely the product of one’s experience. 
According to Heathcliff and Catherine, there is something intrinsic about their natures that binds 
them together inseparably. In what is likely the novel’s most famous quotation, Catherine declares that 
“Whatever our souls are made of, [Heathcliff’s] and mine are the same.” (Brontë 81). This likeness of 
nature, she believes, is responsible for the irresistible magnetism between herself and Heathcliff. Their 
love is a necessary element of their shared being, as important to the foundation of the self as “eternal 
rocks” (Brontë 82) are to the foundation of the world.  
Heathcliff shares this sentiment, feeling it perhaps even more strongly than Catherine. Upon her 
death, Heathcliff is thrown into wild despair, crying out, “I cannot live without my life! I cannot live 
without my soul!” (Brontë 169). Heathcliff’s anguish over the death of Catherine goes beyond the 
 
 
Brisack 2 
heartbreak of a grieving lover. He is dependent upon Catherine for his sense of self. Without her, 
Heathcliff feels that he can never be whole ­ she is essential to the constitution of his person. 
However, while the opinions of the characters themselves are quite unambiguous on why they 
are drawn together, the real reason might very well contradict their theories. To answer the question of 
whether their bond is the result of nature or nurture ­ a shared soul or a shared experience ­ readers 
must take the entirety of the text into account, not just the opinions of lovers in love as expressed during 
the most dramatic moments of their lives. Such situations are breeding grounds for irresponsible 
hyperbole. Upon examination of the text, it becomes clear that the estimation that Heathcliff and 
Catherine have of their own relationship (namely, that their love is the inevitable result of the fact that 
they are soul mates) comes into conflict with the emphasis that Brontë puts on the importance of 
childhood experience. 
The reader’s very first interaction with Heathcliff sets the tone for the rest of the novel in 
establishing the importance of experience. When Heathcliff is first introduced, he is described by the 
narrator, Ellen, as “a sullen, patient child; hardened, perhaps, to ill­treatment.” (Brontë 38). It is worth 
noting here that Ellen does not claim that Heathcliff’s attitude was simply the result of his nature. She 
rather attributes Heathcliff’s endurance to harsh living. From the beginning, then, the narrator of 
Wuthering Heights (whose responsibility it is to contextualize and, in part, interpret the story for the 
reader) indicates that readers ought to view the story through an experiential lens. This focus on 
experience is consistent throughout Ellen’s account of Heathcliff and Catherine’s childhood.  
When Catherine and Heathcliff are first introduced, Catherine does not take very kindly to her 
new pseudo­sibling. She even goes so far as to spit on him. (Brontë 37). It is hardly the kind of 
immediate bonding that would suggest the kind of magnetism of the soul described by Catherine and 
 
 
Brisack 3 
Heathcliff later on in the narrative. When they do bond, it is not due to the discovery of some shared 
quality (a mutual interest or world view, perhaps). Rather, Catherine and Heathcliff become friends only 
when Ellen (who appears to be the only other character that could be considered Catherine’s friend) is 
temporarily forced out of the house.  
The reader sees here the beginnings of a pattern: Catherine feels neglected, slighted, or bored, 
so she finds someone to befriend her and make her feel important. However, while she wants to be 
dominant, she despises weakness. Heathcliff, then, is the perfect target for her affections. His 
disadvantaged position (namely caused by Hindley’s cruelty as well as Heathcliff’s ethnicity and lack of 
pedigree) insures her dominance in the relationship, while Heathcliff’s fiery yet stalwart character insures 
that she is able to respect him. He is submissive to her (that is to say, his primary goal is to live in 
Catherine’s service), but he is never weak. None of the other characters that Catherine interacts with in 
Wuthering Heights fits her needs as perfectly as Heathcliff ­ Edgar is submissive, but because of his 
mild disposition, she cannot respect him. Ellen is a woman worthy of Catherine’s respect but Ellen does 
not admire Catherine (Brontë 71), nor is she submissive despite her lower­class birth. 
In fact, as Ellen becomes more and more disapproving of Catherine’s behavior (behavior that is 
altogether inappropriate for a woman of the period), Catherine and Heathcliff become closer and closer. 
At the same time as Catherine is beginning to face serious rebuke from Ellen about her unladylike 
behavior, Hindley becomes even more cruel to Heathcliff, forcing him to work in the fields like a slave. 
(Brontë 46). This shared struggle strengthens the bond between the two of them to the point that they 
are dependent on each other for their sense of self worth. Heathcliff, who lives under the shadow of 
social rejection, relies on Catherine to make him feel adequate and safe. (Brontë 69­70). Catherine, 
whose behavior is looked down on by everyone else in her life, relies on Heathcliff to validate her 
 
 
Brisack 4 
actions. 
This bond increases in intensity to the point that social conventions have little effect on them any 
more, as Ellen points out: “But it was one of their chief amusements to run away to the moors in the 
morning and remain there all day, and the after punishment grew a mere thing to laugh at … many a time 
I've cried to myself to watch them growing more reckless daily.” (Brontë 46­47). Ellen, once again 
cuing readers on how to respond to the novel’s development, draws attention to the fact that these 
children are fostering a worldview that excludes everything but each other.  
Ellen also calls the children “unfriended creatures” (Brontë 47) at this point, suggesting that they 
have been cut off from or have not sought contact with other people. Catherine is Heathcliff’s entire 
world, and he is hers. They constitute a huge part of each other’s experience. Like horses wearing 
blinders, Catherine and Heathcliff have redacted parts of their world in order to better focus on each 
other, and everything that lies in the periphery of their lives (like responsibilities, consequences, and 
other people) is obscured. 
However, while Brontë devotes a significant portion of the novel to discussing the shared 
experiences of Heathcliff and Catherine in their childhood, she spends no time establishing any sort of 
sameness of nature between the two. In fact, the first time we hear anything about shared being or 
likeness of souls is when Catherine and Heathcliff are well into adulthood, and even then there is very 
little (if any) discussion of any such things outside of Catherine and Heathcliff’s romantic monologues 
and fevered ramblings. It seems strange that Brontë would not have touched on the subject a little more 
heavily if she intended to present it as the driving force behind the central plotline of Wuthering 
Heights. What she did touch heavily on, however, is shared childhood experience and the ways in 
which people manage when presented with difficult circumstances.  
 
 
Brisack 5 
Brontë establishes a pattern of spotlighting the effects of experience.  The character arcs of 
almost every major player is a portrayal of the responses that different people have in light of different 
kinds of suffering. Heathcliff becomes cruel and hardened as a result of years of harsh treatment. 
Catherine becomes manipulative and fragile out of a desire to be loved. Hindley, initially a threatening 
force to be reckoned with, is reduced to helpless, pathetic drunkenness by his wife’s death. Linton, 
Heathcliff’s son, enters the story as a sweet, if sickly, young man, but becomes spineless and cowardly 
in the face of Heathcliff’s brutish way of living. All of these examples show how central experience 
(specifically adversity) is as a theme in Wuthering Heights, but none of them are quite so telling in 
determining Brontë’s perspective on the human condition as Hareton’s story arc is.  
When Heathcliff is first given guardianship of Hindley’s son, Hareton, he wonders (perhaps on 
behalf of the readers) what will most influence Hareton’s character, saying, “Now, my bonny lad, you 
are mine! And we’ll see if one tree won’t grow as crooked as another, with the same wind to twist it!” 
(Brontë 187). In effect, Heathcliff is using Hareton as an case study in order to determine whether the 
inborn nature of a person can overcome the effects of experience. 
Here Brontë has made a very intriguing move. She has set herself up to make a judgement on 
the nature versus nurture argument. How she develops the character of Hareton is a very important clue 
to readers as to her opinions on the matter. If Brontë wished to make the point that who a person is at 
his core is more important to his character than his experiences, she has given herself the opportunity to 
write the story of a boy who rises above adversity and the influence of his evil uncle. However, Brontë 
did not make that choice. In making Hareton turn out brutish and unpleasant, much like his uncle, Brontë 
has made a strong statement in favor of the idea that experience trumps any so­called essential 
characteristics of the soul. The only time Hareton begins to display any redeemable qualities is when he 
 
 
Brisack 6 
is exposed to a fresh, new kind of experience ­ the companionship of a person who is not altogether 
despicable, Catherine’s daughter and namesake. 
Taking the repeated examples of people transformed by hardship and the worldview implied by 
Hareton’s story arc into account, interpreting the relationship between Catherine and Heathcliff as the 
result of a likeness in their souls seems very inconsistent with the recurring themes of the text. The text 
simply does not demonstrate that Brontë has any real faith in the predominance of innate qualities 
(nature, soul, being, et cetera) and does demonstrate, rather, a predilection to emphasize nurture over 
nature. Therefore, it is only reasonable that its central relationship be understood from that perspective. 
Wuthering Heights provides more than enough evidence that Catherine and Heathcliff’s destructively 
fervent relationship came out of their shared experiences rather than a shared soul.  
Works Cited 
Brontë, Emily. Wuthering Heights. Ed. Pauline Nestor. London: Penguin Classics, 2008. Print.