You are on page 1of 5

El concepto de reservas minerales

La minería es una de las actividades económicas más antiguas de la humanidad. No es
por nada, que se clasifica las épocas prehistóricas de la humanidad según los
minerales utilizados (edad de piedra, edad de bronce, edad de hierro).
Desde que en los años ’70 se publicó el estudio "The Limits to Growth" (21) existe una
confusión profunda referente a la sostenibilidad de la minería. El estudio en mención
pronosticó en el año ’72, que las reservas mundiales de varios recursos minerales
estaban en camino de agotarse en un futuro cercano (ejemplos: oro en 9 años, estaño
en 15 años, petróleo en 20 años, etc.). La realidad actual nos muestra claramente, que
esto no fue así. Sin embargo, de ahí nació en principio el concepto de que la minería es
una actividad no sostenible.
Para entender mejor la sostenibilidad de la minería es necesario, de definir unos
términos (22, 23):
 Materia prima: Materia prima se define como cualquier materia orgánica o
inorgánica, que durante un proceso de producción se transforma o que entra en
forma directa o indirecta en el producto. Según la etapa de producción la materia
prima puede ser constituida por recursos naturales o por productos de etapas
anteriores de producción.
 Recursos minerales: Los recursos minerales se definen como todos los
metales, minerales, rocas, e hidrocarburos, que pueden ser utilizados por el
hombre y que existen en el suelo y subsuelo.
 Los yacimientos minerales son cuerpos geológicos, que contienen recursos
minerales en una concentración muy superior a la de la corteza terrestre en
general y por lo tanto son de interés económico.
 Los recursos minerales que se encuentran en yacimientos se consideran
como reservas minerales.
La Ilustración 5 demuestra la hipótesis comúnmente aceptada sobre la distribución de
los recursos minerales en la corteza terrestre. Esta ilustración nos indica, que aunque
la cantidad a nivel global de un recurso mineral puede ser grande o inmensa, existe un
límite de lo que podemos considerar como reserva (recurso explotable). Existe una
gran cantidad de rocas con contenidos mínimos de un cierto mineral, y en comparación
con ellos existen cantidades muy limitadas con contenidos altos.
ILUSTRACIÓN 5
CONCEPTO DE RESERVAS, RECURSOS POTENCIALES Y RECURSOS HIPOTÉTICOS

Si analizamos la situación del oro, podemos decir: prácticamente todas las rocas
contienen oro en trazas (ley promedia: "valor clarke" = 0.0035 gr/ton)(24), pero como
yacimiento se entiende solamente aquellos cuerpos geológicos, cuya ley está encima
de un cierto valor (ley crítica). Esta cantidad -las reservas- sin embargo, está sujeta a
cambios a lo largo del tiempo, de acuerdo a: nuevos descubrimientos geológicos,
avances tecnológicos en el procesamiento, variaciones del precio en el mercado, etc.
Así, los recursos potenciales pueden convertirse poco a poco en reservas, a medida
que progresa la tecnología minera o metalúrgica, o que la situación económica y la
demanda hagan rentable el aprovechamiento de aquellos recursos que anteriormente
no lo eran.
Materia prima y el término "no-renovable"
Con el fin de entender mejor el término "no-renovable" en relación con los recursos
minerales, hay que distinguir claramente entre (25):
 los yacimientos de recursos minerales que forman la "materia prima" para la
actividad minera que a su vez procesa el mineral y transforma su contenido en
materia prima para siguientes etapas de producción que por lo general son de
tipo industrial. Por ejemplo, en el caso del oro su mayor
 los productos de la minería, los cuales normalmente se considera como
"materia prima" del proceso industrial.
Ambos, normalmente, se consideran como "Recursos Minerales", el yacimiento de oro,
igual que el oro mismo. La diferencia importante que existe, se puede explicar muy fácil
con un ejemplo: En el idioma español se distingue claramente entre el "pez" y el
"pescado", aunque sea el mismo animal. En este sentido los recursos minerales dentro
de la tierra (yacimientos) corresponden al pez en el agua, mientras que los recursos
minerales producidos por la minería (minerales) corresponden al pescado, que se
vende en el mercado.
Así, la minería en su fase de explotación consume la materia prima "yacimiento de oro",
y produce la materia prima "oro". Por lo tanto, queda claro que el único recurso "no-
renovable" que aprovecha la minería son los yacimientos. La materia prima "oro" no es
consumida sino más bien sometida a un proceso de concentración a través de las
diferentes operaciones de beneficio del mineral.
El término del "yacimiento" por otro lado está vinculado estrictamente a condiciones
económicas: el yacimiento contiene reservas minerales que son de interés económico.
La cantidad de las reservas minerales, como hemos visto en el cap. 4.1.1, sin embargo
no es fija, sino depende de condiciones externas (principalmente el precio). Así, lo que
ocurre, es que al agotarse a nivel mundial los yacimientos más ricos, incrementa la
atractividad de yacimientos de menor ley, los cuales con el incremento del precio de
oro se convierten de recursos potenciales en reservas. De esta forma tampoco
podemos hablar de los yacimientos como recursos no renovables, considerando que
toda la corteza terrestre está constituida de minerales.
Aspectos referentes a la sostenibilidad de la minería
 La minería de oro convierte yacimientos de oro en oro metálico. Durante este
proceso el oro no se consume, sino se lo concentra. El oro como elemento
químico no es un recurso no-renovable.
 La minería explota siempre los yacimientos más atractivos (de más alta ley), los
cuales en forma individual sí son no-renovables. Sin embargo, paralelamente la
cantidad de reservas (y de yacimientos) aumenta, debido a que con los
incrementos de precio, los recursos potenciales se convierten en nuevas
reservas. Mientras existe la demanda de un mineral o metal, las reservas del
mismo tampoco son no-renovables.
 La minería siempre ha sido una actividad nómada: se la realiza donde se
encuentra un yacimiento, y cuando el yacimiento está explotado, se traslada
hacía otros lugares. Por lo tanto su sostenibilidad debe ser evaluada no en un
contexto local, sino regional. La historia de la humanidad (con miles da años de
explotación minera) no da lugar a duda, que la actividad minera es una actividad
sostenible.
 ¿Quién puede dudar que las futuras generaciones no utilizarán y explotarán
metales como el hierro, cobre, zinc, oro, plata, materiales pétreos para la
construcción, o minerales no-metálicos para diferentes usos? Tal vez lo harán
explotando yacimientos de menor ley y a mayor costo; probablemente lo harán
en otros yacimientos; pero seguramente lo harán.
 El oro producido contribuye al poder adquisitivo de la sociedad y así al
desarrollo.
 La actividad minera, como cualquier otra actividad económica debe ser
reconsiderada y reorientada bajo el criterio del desarrollo sostenible, expresado
ampliamente como resultado de la conferencia de las Naciones Unidas en Río
de Janeiro en el año 1992 (ver cap. 4.2.1).
El desarrollo sostenible constituye un nuevo paradigma a alcanzar. Se lo entiende
como un proceso que pretende la transformación productiva para mejorar la calidad de
vida, haciendo uso racional del capital humano, natural, físico, financiero y cultural, sin
poner en riesgo la satisfacción de las generaciones futuras, en un marco de equidad
social (26, 27, 28).
Las consideraciones anteriores dejan en claro, que la explotación minera al momento
actual no pone en riesgo la satisfacción de las generaciones futuras con recursos
minerales. Desde este punto de vista la minería puede ser considerada como
absolutamente sostenible. Los riesgos más bien se encuentran en otro nivel, el de la
gestión ambiental de varios subsectores de la minería, y los consecuentes conflictos
relacionados con el uso del suelo y la contaminación ambiental.
La degradación del medio ambiente no es sostenible. Un claro ejemplo relacionado con
el tema central de este libro es el sitio "Carson River" en los Estados Unidos, que 150
años después de terminada la actividad minera ha sido declarado un "EPA superfund
site", debido a su contaminación con mercurio, y que en la actualidad está
rehabilitándose con una inversión de varios millones de dólares (28).
La sostenibilidad de la explotación minera por lo antes expuesto, no es un problema de
agotamiento de los recursos minerales, sino más bien un problema social y ambiental.
Y por los intereses económicos frecuentemente se vuelve un problema político.
Al adoptar una perspectiva global y múltiple en vez de local y monosectorial se puede
afirmar que la minería es una actividad sostenible siempre y cuando se la practique
adecuadamente, aplicando tecnología idónea y reciclando sus beneficios en el
desarrollo regional y nacional.
Si los beneficios de la minería son efectivamente invertidos en el desarrollo de la
sociedad, esta actividad puede garantizar una mejor calidad de vida con el
aprovechamiento de recursos geológicos. Las ganancias mineras pueden resultar en
una mejor educación y en la ampliación de las oportunidades de desarrollo en distintos
ámbitos. Lamentablemente, la historia nos enseña que no siempre es así (p.ej. la
minería colonial de la plata y la minería del estaño por los "Barones del Estaño" en
Bolivia) La siguiente Tabla 5 presenta algunas condiciones para la sostenibilidad de la
explotación de materias primas minerales:
TABLA 5
ASPECTOS DE UNA MINERÍA SOSTENIBLE EN NIVELES DIFERENTES
Nivel aspectos económicos aspectos sociales aspectos relevantes para el
medio ambiente
aspectos políticos
nivel
macro
estado
recaudación de impuestos y
regalías
distribución justa del beneficio
micro y macro-económico de
la minería
minimización o eliminación del
potencial conflictivo en el caso
de competencia por la
explotación de los recursos
respectivos (agua, superficie
de la tierra, suelo, aire,
minerales, etc.)
existencia y aplicación de una
política minera y económica
liberal
existencia de un sistema
jurídico transparente,
consistente y justo (derecho
económico, impositivo,
minero, ambiental etc.)
existencia de un clima de
inversiones positivo
(estabilidad, orientación a una
economía libre, seguridad
jurídica, libre acceso de los
productos al mercado, bienes
de inversión y capital, etc.)
inclusión de la minería en la
planificación del desarrollo
regional
nivel
intermedio
comunidad
oferta existente de servicios
relevantes para empresas
contribución de las minas a la
economía regional (regalías
locales)
inclusión de la población en la
explotación minera y
consideración de los intereses
locales en la planificación
oferta existente de servicios
relevantes para el medio
ambiente
diálogo fluido entre la
empresa y el Estado
existencia de instrumentos e
instituciones para la
realización de las directrices
políticas
nivel
micro
empresa
competencia empresarial y
conocimientos económicos
conocimientos de la situación
de las reservas como base
sólida para la planificación
capitalización de la empresa
funcionamiento económico sin
ayuda financiera gratuita o
subvenciones por terceros
explotación minera continuada
y a largo plazo
mano de obra calificada y
motivada
existencia de un programa de
formación y capacitación
dentro de la empresa
alto grado de seguridad
ocupacional
protección social de los
mineros
inclusión de la minería en el
sistema jurídico vigente del
país
uso racional y cuidadoso de
recursos minerales únicos y
no-renovables (en lo posible
explotación total del
yacimiento con un alto grado
de recuperación; extracción
de productos secundarios;
evitar una explotación
abusiva, etc.)
extracción y beneficio con
gastos ambientales mínimos
existencia de una base de
planificación para el
aprovechamiento de los
recursos minerales,
financieros, materiales y
humanos
existencia de conceptos
respecto a la situación
después del cierre de la mina