Buenos Aires, 15 noviembre 2009

LAS PREGUNTAS QUE QUERIAS RESPONDERTE SOBRE…MINERÍA SÍ, MINERÍA NO, ¿CONTAMINA?, ¿ES NEGOCIO?, ¿GENERA TRABAJO?
Ing. Eduardo Picco

Introducción
El objeto de este breve artículo es poner en tema a algunas personas que aún no terminan de entender cuál es el punto de conflicto de diversos sectores alrededor de ésta actividad. Cuando hablamos de la actividad minera en la Argentina, y de las reacciones de oposición que genera, en general estamos hablando de minería metalífera a gran escala, aunque también hay otras explotaciones no metalíferas tales como Sales de Potasio Río Colorado, en la provincia de Mendoza, que están siendo fuertemente cuestionadas. Cuales son los principales cuestionamientos a la extracción de metales? Se los cuestiona tanto desde el punto de vista ambiental, como desde el socioeconómico. Los principales cuestionamientos ambientales son: - Contaminación del aire tanto sonora como de partículas en suspensión debido a las explosiones. - Impacto visual al desaparecer los cerros y dejar en su lugar cráteres de varias hectáreas de superficie y algunos cientos de metros de profundidad - Uso intensivo del recurso hídrico, generalmente en competencia con otras actividades humanas como por ejemplo la agricultura. - Uso de sustancias tóxicas tales como cianuro, mercurio u otras en cantidades que se cuentan por cientos de toneladas. - Destrucción de glaciares en algunos casos, y riesgo de contaminación de las cuencas imbríferas de los ríos.

- Producción de Drenajes Acidos Mineros (DAM) por décadas e incluso por siglos Los principales cuestionamientos socio-económicos son: - Gracias al paquete de leyes mineras existentes, implementadas en la década del ’90, las mineras pagan impuestos ínfimos. - Exportan el mineral en bruto, con un muy bajo valor de exportación con respecto al valor del metal puro - No tiene obligación de ingresar al país los dólares producidos por la exportación de los mismos - Muy baja ocupación de mano de obra directa e indirecta en relación a la que ocupan las actividades tradicionales con las cuales compiten por los recursos - Al igual que la soja, el petróleo y otros recursos naturales que se exportan como commodities, el conjunto de los argentinos pierde el valor agregado potencial de los productos derivados. Estas Objeciones Tienen Fundamento Técnico? Absolutamente. De la forma que se realiza la explotación de megaemprendimientos mineros actualmente en el país, y en la mayor parte de los países periféricos la actividad es altamente contaminante, y si bien algunos pequeños sectores pueden hacer buenos negocios u obtener buenos salarios es muy poco o nada conveniente para la economía nacional en su conjunto. Para comprender esto es necesario saber en qué condiciones se realiza hoy la actividad. En principio ya no se encuentran minerales en vetas o filones prácticamente en ningún lugar del mundo debido a que ya fueron extraídos, por lo que en la actualidad es necesario triturar grandes cantidades de roca para poder liberar los metales contenidos en ellas, esto se realiza generalmente en explotaciones denominadas a cielo abierto, en las cuales se vuela y se excava grandes superficies de terreno, varias hectáreas y de 200 ó 300 metros de profundidad, a veces más, para poder extraer el mineral allí diseminado en pequeñas cantidades. Pero las explotaciones a cielo abierto en nada se diferencian de las explotaciones subterráneas por galerías excepto en que estas no tienen tanto impacto visual, o sea que lo que aquí estamos tratando vale para ambos tipos. Para ello hay que dinamitar, excavar y luego triturar la roca finamente para lo cuál se gastan miles e incluso millones de metros cúbicos de agua por día, según el tamaño de la explotación.

Luego para separar el mineral que contiene los metales del resto de la roca que no tiene valor económico, se usa un proceso denominado lixiviación, para el cual generalmente se usa cianuro, ácido sulfúrico o algún otro químico diluidos en grandes cantidades de agua. El mineral desechable al cual en la jerga minera se le denominan colas, se lo almacena en un embalse denominado precisamente dique de colas, el cual si estuviese perfectamente impermeabilizado por membranas, con taludes perfectos, no existiera riesgo sísmico que pudiese abrir grietas en el fondo de los mismos y no estuviesen ubicados en la alta cordillera donde nacen las aguas superficiales y subterráneas que alimentan la vida en los valles y el llano (cuencas imbríferas de los ríos), no acarrearían mayores problemas. En realidad éstas condiciones raramente se dan. Ni que hablar del riesgo de transportar por caminos serpenteantes de montaña, que generalmente corren a los márgenes de arroyos y ríos, miles de toneladas de cianuro en camiones tanque y luego utilizarlo en procesos que para nada son herméticos al ambiente, podrían serlo pero no resulta rentable hoy por hoy. El tema de las cantidades de agua necesaria para éstas explotaciones es un dato para nada despreciable, dado que generalmente se encuentran ubicadas en lugares de cordillera o precordillera en regiones desérticas o semidesérticas, donde compiten directamente con las actividades agrícola, pastoril, industrial e incluso con el uso humano de éste recurso vital muy escaso. Un tema que hoy por hoy ante un período de sequía prolongado como el que están viviendo amplias zonas del país, donde se está restringiendo incluso el agua para consumo humano, nos resulta evidente y se nos hace insoslayable. Esta actividad utiliza millones de litros de agua limpia por día, proveniente de cauces superficiales o subterráneos de alta montaña, y devolviéndola al medio contaminada con materia sólida disuelta y en suspensión conteniendo altas cantidades de metales pesados, arsénico, etc., en algunos casos produciendo la desaparición de esos cauces aguas abajo. Pero el tema menos publicitado y el de mayor impacto es sin duda el de los DAM ( Drenajes Acidos Mineros). En la casi totalidad de las explotaciones metalíferas en nuestro país al abrir los tajos o las galerías, quedan expuestos a la acción del oxígeno y la humedad contenida en el aire las piritas que siempre se encuentran en grandes cantidades. Generalmente se identifica como piritas a un grupo de sulfuros metálicos, aunque la pirita propiamente dicha es el sulfuro de hierro, pero también están presentes sulfuros que contienen cobre (el que generalmente se busca junto con el oro y la plata), arsénico, plomo, zinc, etc..

Estos sulfuros metálicos reaccionan de forma espontánea con el oxígeno y el agua presentes en la atmósfera, produciendo grandes cantidades de ácido sulfúrico, el cual a su vez va lixiviando tanto los metales previamente contenidos en los sulfuros, como otros presentes en las rocas y el suelo circundante, estos sulfatos metálicos escurren hacia cauces superficiales y/o subterráneos arrastrando todo tipo de metales pesados que van desde hierro, cobre, pasando por cobalto, cadmio hasta lo más peligrosos para la salud como arsénico, plomo e inclusive uranio. Para aquellos que posean conocimientos de química detallamos las reacciones que ocurren en el proceso: FeS2(s) + 7/2 O2 + H2O ◊ Fe2+ + 2 SO42- + 2 H+ En presencia de oxígeno, el hierro ferroso sufre la reacción: Fe3+◊Fe2+ + 1/4 O2 (aq) + H+ + ½ H2O El hierro férrico que se produce puede oxidar nueva pirita (reacción 3) o precipitar como hidróxido férrico (reacción 4). FeS2(s) + 14 Fe3+ + 8 H2O ◊ 15 Fe2+ + 2 SO42- + 16 H+ Fe3+ + 3 H2O ◊ Fe(OH) 3(s) + 3 H+ Estas reacciones como ya se dijo generan acidez y liberan grandes cantidades de sulfatos, hierro y otros metales accesorios que contienen los sulfuros (As, Cd, Co, Cu, Pb, Zn, etc.), produciendo un lixiviado muy tóxico. Este lixiviado reacciona con las rocas del entorno produciendo la hidrólisis de otros minerales y haciendo que se disuelvan otros elementos como Al, Ca, Mg, Mn, Na, Si, etc.. Si bien la cinética (velocidad) de reacción en esta fase es muy lenta, el aumento de la acidez y la disminución del pH en forma progresiva causa el desarrollo de colonias de bacterias acidófilas tales como: el Thiobacillus ferrooxidans, Thiobacillus thiooxidans y Sulfolobus, las cuales catalizan estos procesos modificando las velocidades de reacción a tasas realmente elevadas, produciendo un lixiviado con concentraciones elevadísimas de metales y metaloides .

Ventajas impositivas: A continuación sintetizaremos aquellos beneficios con que cuentan las empresas mineras : 1- Doble Deducción de Gastos de Exploración (Ley Nº24.196) - Pueden deducir el 100% del monto invertido en determinar la factibilidad de un proyecto del

calculo del Impuesto a las Ganancias (prospección, exploración, estudios especiales, planta pilotos, investigación). Y además lo deducen de la ley de Impuestos a las Ganancias. 2- Devolución del IVA a la Exploración (Ley Nº 25.429) - Devolución de créditos fiscales de IVA (a los 12 meses) 3- Estabilidad Fiscal y Cambiaria (Ley Nº 24.196) - Estabilidad fiscal por 30 años. Las mineras no podrán ver afectada su carga tributaria o arancelaria, disminuir sus beneficios, ni ver modificado su régimen cambiario. (en el aspecto fiscal incluye los impuestos que gravan los intereses de prestamos en el exterior, pero quedan fuera el IVA y los reintegros a las exportaciones. Respecto al régimen cambiario se excluye la paridad cambiaria). En otros países estos beneficios no son GRATIS. 4- Amortización Acelerada (ley Nº 24.196) - Maquinaria, construcciones, vehículos e infraestructura se amortizan en 3 años. Puede trasladar el quebranto de una amortización acelerada al próximo ejercicio fiscal, cuando no pueda ser utilizado en un 100%. El quebranto puede ser trasladado indefinidamente hasta que la empresa genere ganancias que permitan utilizarlo. 5- Exenciones de Aranceles y Tasas Aduaneras ( Ley Inv. Mineras -Resolución 112/2000) - No pagan derechos de importación o de todo otro gravamen, derecho o tasa de estadística por la importación de bienes de capital, equipos o insumos. 6- Deducción por Gastos de Conservación de Medio Ambiente ( Ley Inv. Mineras) - Estos gastos son deducibles hasta un 5% del monto total de los gastos de extracción y procesamiento. 7- Exención de Ganancias (Ley Inv. Mineras) - Están exentas las utilidades derivadas del aporte de minas y derechos mineros para capitalizar sociedades 8- Regalías (Ley de Inv. Mineras- Ley 25.161- artículo 22bis) - El tope fijado en el país es del 3%. En general las provincias aplican valores inferiores. 9- Exención del Impuesto a la Ganancia Mínima Presunta (Ley de Inv. Mineras) 10 - Capitalización de los Avalúos de Reservas Mineras - El avalúo de reservas mineras, podrá ser capitalizado hasta en un 50%. Esto no incide en el impuesto a las ganancias, sólo mejora la situación patrimonial para acceder a créditos. (Ley de Inv. Mineras)

11 - Devolución Anticipada y Financiamiento de IVA - Devolución o financiamiento en importación o compra de bienes e inversiones de infraestructura. - Devolución del IVA dentro de 60 días. Los créditos fiscales de IVA pueden ser canjeados por un préstamo bancario del mismo monto. El estado se hace cargo de los intereses hasta un 12 % anual. Y el crédito puede ser a 2, 4 o 6 años. 12 - Exención de Contribución sobre la Propiedad Minera - Léase: Propiedad Minera = productos, establecimiento, maquinaria, vehículos, etc. - Esto alcanza a todo impuesto o gravamen, presente o futuro, nacional, provincial o municipal - (Quedan excluidas: el canon minero, tasas de retribución de servicios e impuestos a los sellos por actuaciones judiciales). 13 - Gravámenes Provinciales y Municipales: En el acuerdo Federal Minero (Ley 24.228) Los estados Nacional y Provinciales acordaron eliminar todo gravamen y tasa municipal e impuesto a los sellos (exención a los Ingresos Brutos, sellos, etc) 14 - Reembolsos por Puerto Patagónico - Se establece un reembolso a las exportaciones realizadas por Com. Rivadavia Com. Del 5% (aumenta cuando más austral es la ubicación geográfica del puerto). (Ley 23.018 y su modificatoria Ley 24.490) 15 - Exención de Retenciones a las Exportaciones (otras actividades aportan entre un 10% y un 20%) 16 - Exención del Impuesto al Cheque (decreto Nº 613/2001) Para el resto de las actividades la tasa es del 6 por mil. 17 - Deducción del 100% del Impuesto a los Combustibles Líquidos (el que todos pagamos cuando cargamos nafta) 18 - Transferencia al exterior de capital y Ganancias en cualquier momento y sin pagar cargas o impuestos sobre dichas transferencias 19 - No deben liquidar divisas. Están autorizados a no ingresar al país el 100% de lo producido por sus exportaciones. Podemos ver que si el resto de las actividades económicas realizadas por connacionales contaran con éste cúmulo de beneficios fiscales tal vez la industria nacional crecería fuertemente. Habría otras consideraciones para efectuar tales como la diferencia entre el precio, por ejemplo, de el concentrado de cobre que exportamos y el cobre electrolítico que importamos, o la auto exclusión del Estado para realizar explotación minera, aprobado por ley del Congreso Nacional, o el convenio binacional con Chile que crea una zona de privilegio para las empresas mineras 50 km a cada lado del límite en una clara resignación de soberanía nacional.

Pero para no aburrir con mayor cantidad de datos económicos y jurídicos lo vamos a soslayar.

Conclusiones: Para evaluar la conveniencia o no de realizar explotaciones mineras metalíferas, como todas las cosas debe considerarse el resultado de la ecuación costo – beneficio, incluyendo dentro del estudio entre muchos otros costos, el del deterioro ambiental. En beneficio de la actividad minera podemos decir que esto vale para todas las actividades humanas, solamente para la actividad fundamental la cual es sobrevivir, es decir alimentarse, genera en las grandes megalópolis millones de toneladas de residuos sólidos y cloacales por año. Entonces las preguntas son: ¿necesitamos metales? para qué?

¿para exportarlo como mineral en bruto?

¿vamos a crear industrias que elaboren hasta el último subproducto posible de un determinado metal, para crear trabajo para cientos de miles de argentinos? o solamente vamos a conformarnos con mil o dos mil puestos por explotación para algunos por algunos años? -¿Vamos a dejar que se lleven el oro por monedas en un contexto internacional que comienza a volcarse nuevamente al respaldo en oro de las monedas? -¿Vamos a producir uranio para nuestras usinas nucleares, y tener energía para una industria en expansión o lo vamos a exportar como mineral? Este es el tenor de las preguntas que debemos hacernos desde un punto de vista de las estrategias de desarrollo que queremos darnos como Nación integrada al resto de la región. Si al día de hoy estuviesen en marcha todos los proyectos metalíferos que están adjudicados, en 20 o 30 años habríamos agotado todas nuestras existencias minerales, perdiendo la posibilidad de desarrollar una minería sustentable, controlada que de vida a una actividad industrial con un futuro de 100 o 200 años. Tenemos explotaciones mineras no metalíferas en marcha que poseen mucho menor impacto ambiental que la metalífera, como por ejemplo el Proyecto Sales de Potasio Río Colorado, pero que utilizará 1.000.000 de m3 de gas por día, consumirá un equivalente a toda la energía eléctrica que producen los cuatro Nihuiles, y exportará Cloruro de Potasio a Brasil dónde se utilizará para producir fertilizantes con mano de obra de aquél país.

Con un modelo energético colapsado como el que tenemos, dónde hay menor producción de energía hidroeléctrica debido a las sequías, donde estamos comprando gas caro a Bolivia, para venderlo barato a Chile y así poder cumplir los vergonzosos contratos firmados en los ’90, con restricciones de consumo para la industria y los automotores cuando los inviernos vienen fríos, es realmente conveniente realizar esta actividad puramente extractiva y privarnos de incorporar el valor agregado nosotros para cederle este beneficio a Brasil? Como puede observar el dilema es el mismo, el problema ambiental pasa a ser secundario, frente al perjuicio económico para el conjunto de la Nación, aunque no por eso despreciable. A esta altura espero que el interrogante que planteáramos en el título haya sido respondido, claro depende de su proyecto de Nación las respuestas pueden ser diametralmente opuestas, si Ud. concibe a la Argentina como un proveedor de recursos naturales o si en cambio cree en un país industrializado y grande, con trabajo y bienestar para todos, capaz de jugar el campeonato mundial en primera.
N&P: El Correo-e del autor es Eduardo Picco edupersonal2005@yahoo.it (*) Ingeniero Químico. Ex Director de Gestión Ambiental del Municipio de General Alvear, Mendoza. Participó del equipo técnico que elaboró el proyecto de ley, que culminó en la ley 7722 la cual tiene paralizada la actividad minera metalífera en la Provincia, dado que prohíbe el uso del cianuro en las explotaciones de ese tipo, además de otras medidas importantes tales como la creación de la Policía Ambiental Minera, la participación necesaria de los Municipios de las cuencas hídricas en los Dictámenes Sectoriales de Impacto Ambiental y la aprobación de la Declaración de Impacto Ambiental de los mismos en la Legislatura Provincial.