DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA...

Lief, Barda e Jasmine, tr�s companheiros que t�m em comum somente o �dio que nutrem pelo inimigo, sa�ram numa perigosa busca para encontrar as sete pedras preciosas do m�gico Cintur�o de Deltora. Somente quando o Cintur�o estiver completo novamente, o malvado Senhor das Sombras poder� ser derrotado. Eles obtiveram �xito em encontrar o top�zio dourado e o grande rubi. Os misteriosos poderes das duas pedras fortaleceram os amigos e lhes deram coragem para prosseguir na busca pela terceira pedra. Contudo, nenhum deles sabe que horrores os aguardam na proibida Cidade dos Ratos. SUM�RIO A armadilha Carne assada Tudo para o viajante Quest�es de dinheiro A negocia��o Noradz Costumes estranhos O julgamento As cozinhas O buraco O pre�o da liberdade Uma quest�o de neg�cios Al�m do Rio Largo A noite dos ratos A cidade Reeah Esperan�a AT� AGORA... Lief, de 16 anos de idade, cumprindo uma promessa feita pelo pai, antes que o filho nascesse, saiu em uma grande busca para encontrar as sete pedras preciosas do m�gico Cintur�o de Deltora. Somente o Cintur�o poderia salvar o reino da tirania do malvado Senhor das Sombras que, apenas alguns meses antes do nascimento de Lief, invadira Deltora e escravizara o seu povo com a ajuda de feiti�aria e de seus temidos Guardas Cinzentos. As pedras � uma ametista, um top�zio, um diamante, um rubi, uma opala, um l�pis-laz�li e uma esmeralda � foram roubadas a fim de permitir que o desprez�vel Senhor das Sombras invadisse o reino. Agora, elas se encontram escondidas em locais sombrios e terr�veis em toda Deltora. Somente depois de recolocadas no Cintur�o, � que o herdeiro do trono poder� ser encontrado, e o Senhor das Sombras ser� derrotado. Os companheiros de Lief s�o Barda, um homem mais velho que foi guarda do pal�cio, e Jasmine, uma garota selvagem e �rf� da idade de Lief. Os dois a conheceram em sua primeira aventura nas tem�veis Florestas do Sil�ncio. Nas Florestas, os tr�s companheiros descobriram os fant�sticos poderes de cura do n�ctar dos L�rios da Vida. Eles tamb�m conseguiram encontrar a primeira

pedra � o top�zio dourado, s�mbolo da lealdade, que tem o poder de fazer os vivos entrar em contato com o mundo espiritual e de clarear e estimular a mente. No Lago das L�grimas, eles romperam o cruel encantamento da feiticeira Thaegan, libertaram o povo de Raladin e de D'Or de sua maldi��o e encontraram a segunda pedra � o admir�vel rubi, s�mbolo da felicidade, cuja cor perde a intensidade quando desgra�as amea�am quem o usa. Agora, continue a leitura...

Com os p�s doloridos e fatigados. Lief, Barda e Jasmine dirigiram-se para o oeste, na dire��o da lend�ria cidade dos ratos. Eles pouco sabiam sobre o seu destino, exceto que se tratava de um lugar maligno e h� muito abandonado por seu povo. Entretanto, tinham quase certeza de que uma das sete pedras perdidas do cintur�o de Deltora estava escondida l�. Os companheiros haviam caminhado sem parar o dia todo e, naquele momento, quando o sol cintilante deslizava na dire��o do horizonte, ansiavam por parar e repousar. Mas a estrada que percorriam, profundamente sulcada pelas rodas de carro�as, ziguezagueava por uma plan�cie cujo solo se encontrava totalmente tomado por arbustos espinhentos. Os espinheiros cobriam toda a estrada e se estendiam at� onde a vista podia alcan�ar. Lief suspirou e tocou o Cintur�o oculto debaixo da camisa em busca de consolo. Agora ele continha duas pedras: o top�zio dourado e o rubi escarlate. Ambas haviam sido conquistadas com grandes dificuldades e, nesse processo, grandes feitos haviam sido realizados. O povo de Raladin, com quem haviam ficado nas duas �ltimas semanas, desconhecia a busca pelas pedras perdidas. Manus, o pequeno ralad que os acompanhara na busca pelo rubi, jurara sil�ncio. Mas n�o era segredo que os companheiros haviam causado a morte da malvada feiticeira Thaegan, aliada do cruel Senhor das Sombras. E tamb�m n�o era segredo que dois dos 13 filhos da bruxa tiveram o mesmo destino que a m�e. Os ralads, finalmente livres da maldi��o de Thaegan, criaram muitas can��es de alegria louvando os amigos por seus feitos. Fora dif�cil deix�-los. Dif�cil abandonar Manus, a felicidade, a seguran�a, a boa comida e as camas macias e quentes do vilarejo oculto. Mas ainda havia cinco pedras a serem encontradas e, enquanto n�o fossem recolocadas no Cintur�o, a tirania do Senhor das Sombras n�o poderia ser derrotada. Os tr�s companheiros precisavam prosseguir. � Esses espinheiros s�o intermin�veis � Jasmine queixou-se, a voz interrompendo os pensamentos de Lief, que se voltou para fit�-la. Como sempre, a pequena criatura peluda chamada Filli encontrava-se aninhada no ombro dela e piscava por entre a massa de cabelos negros de sua dona. Kree, o corvo, que nunca se afastava muito da vista de Jasmine, esvoa�ava sobre os espinheiros pr�ximos e apanhava insetos. Ao menos ele estava cuidando do est�mago. � H� alguma coisa adiante! � Barda avisou, apontando para um ponto branco cintilante ao lado da estrada. Curiosos e esperan�osos, eles correram para o local onde, sobressaindo-se dos espinheiros, havia uma estranha placa.

� O que isso significa? � Jasmine murmurou. � Parece estar apontando a dire��o de algum tipo de loja � sup�s Lief. � O que � loja? Lief olhou de relance para a garota perplexa e ent�o lembrou que ela passara a vida nas Florestas do Sil�ncio e que nunca vira muitas das coisas que ele considerava normais. � Uma loja � um lugar para comprar e vender mercadorias � Barda explicou.

� Hoje em dia, na cidade de Del, as lojas s�o malservidas, e muitas foram fechadas. Mas antigamente, antes do Senhor das Sombras, havia muitas que vendiam alimentos, bebidas, roupas e outros artigos. Jasmine olhou para ele, intrigada. Lief se deu conta de que mesmo assim ela n�o compreendia. Para ela, os alimentos nasciam nas �rvores e a bebida corria nos riachos. Outros objetos eram encontrados ou fabricados, e o que n�o podia ser encontrado ou fabricado era esquecido. Eles caminharam com dificuldade estrada acima, conversando em voz baixa e tentando esquecer o cansa�o. Mas logo ficou escuro demais para enxergar alguma coisa e eles tiveram de acender uma tocha para guiar-lhes o caminho. Barda segurava a chama bruxuleante para baixo, por�m todos sabiam que ela ainda podia ser vista do alto. O pensamento de que os seus passos poderiam ser seguidos com tanta facilidade era desagrad�vel. Mesmo �quela hora, os espi�es do Senhor das Sombras poderiam estar patrulhando os c�us. Al�m disso, eles ainda n�o tinham sa�do do territ�rio que fora de Thaegan. Embora ela estivesse morta, eles sabiam muito bem que a maldade havia dominado por muito tempo e que o perigo era uma amea�a em todos os lugares. Cerca de uma hora depois de acenderem a tocha, Jasmine parou e olhou para tr�s. � Estamos sendo seguidos. N�o s� por uma criatura, mas por muitas � ela sussurrou. Embora n�o conseguissem ouvir nada, Lief e Barda n�o se preocuparam em perguntar-lhe como percebera. Eles haviam aprendido que os sentidos de Jasmine eram muito mais agu�ados e afiados que os seus. Ela podia n�o saber o que eram lojas, mas seus outros conhecimentos eram muito amplos. � Eles sabem que estamos � frente deles � ela murmurou. � Eles param quando paramos e andam quando andamos. Em sil�ncio, Lief puxou a camisa para cima e olhou para o rubi cravado no Cintur�o. Seu cora��o acelerou quando viu, sob a luz bruxuleante da tocha, que o vermelho vivo da pedra havia se transformado num cor-de-rosa p�lido. Barda e Jasmine tamb�m observavam a pedra. Assim como Lief, eles sabiam que a cor do rubi esmaecia quando algum perigo amea�ava quem o usava. Sua mensagem, naquele momento, era clara. � Ent�o, nossos seguidores t�m m�s inten��es � Barda murmurou. � Quem ser�o eles? Ser� que Kree poderia voltar e... � Kree n�o � uma coruja! � Jasmine disparou. � Ele n�o consegue enxergar no escuro, n�o mais do que n�s. � Ela se agachou, encostou o ouvido no solo e, franzindo a testa, ouviu com aten��o. � Pelo menos os nossos perseguidores n�o s�o Guardas Cinzentos. S�o silenciosos demais e n�o est�o marchando. � Talvez seja um bando de ladr�es que pretende armar uma emboscada assim que pararmos para dormir ou descansar. Precisamos voltar e lutar! � A m�o de Lief j� se encontrava no punho da espada. As can��es dos ralads soavam em seus ouvidos. O que era um grupo de ladr�es maltrapilhos comparado aos monstros que ele, Barda e Jasmine haviam enfrentado e derrotado? � O meio de uma estrada margeada por espinheiros n�o � um bom lugar para oferecer resist�ncia, Lief � argumentou Barda, sombriamente. � E aqui n�o h� nenhum lugar em que possamos nos esconder e pegar os inimigos de surpresa. Devemos continuar e tentar encontrar um local melhor. Os amigos recome�aram a andar, dessa vez mais depressa. Lief olhava para tr�s constantemente, mas n�o havia nada entre as sombras. Eles alcan�aram uma �rvore morta que parecia um fantasma ao lado da estrada, o tronco desbotado destacando-se entre os espinheiros. Momentos ap�s eles a terem ultrapassado, Lief sentiu uma mudan�a no ar e a sua nuca come�ou a formigar. � Eles est�o acelerando � Jasmine constatou, ofegante. E ent�o eles ouviram o som. Um uivo longo e baixo que gelava o sangue. Filli, agarrado ao ombro de Jasmine, emitiu um leve som assustado. Lief

viu que o p�lo do animalzinho se arrepiara por todo o seu corpinho. Seguiu-se mais um uivo e depois outro. � Lobos! � Jasmine sussurrou. � N�o vamos conseguir fugir. Eles est�o perto demais! Ela preparou mais duas tochas com o material que levava na sacola e acendeu-as na que j� carregava. � Eles v�o ficar com medo do fogo � ela disse, colocando os dois fachos rec�m-acesos nas m�os de Lief e Barda. � Mas precisamos enfrent�-los. N�o podemos voltar-lhes as costas. � Vamos ter de andar de costas at� a loja de Tom? � agarrando a sua tocha, Lief tentou fazer uma brincadeira, mas nem Jasmine, nem Barda acharam gra�a. O homem fitava a �rvore morta que cintilava fracamente ao longe. � Eles s� se aproximaram depois que passamos pela �rvore � murmurou. � Queriam impedir que sub�ssemos nela e escap�ssemos. N�o s�o lobos comuns. � Estejam preparados � Jasmine advertiu. Ela j� empunhava a adaga, e Lief e Barda desembainharam as espadas. Eles permaneceram juntos, as tochas no alto, esperando. E, acompanhando outro coro de uivos de gelar o sangue, da escurid�o surgiu o que pareceu um mar de pontos de luz amarela em movimento � eram os olhos dos lobos. Jasmine agitava a tocha � sua frente de um lado para o outro. Lief e Barda faziam o mesmo, de modo que a estrada ficou bloqueada por uma linha de chamas em movimento. Os animais diminu�ram o passo, mas ainda avan�avam, rosnando. � medida que se aproximavam da luz, Lief podia ver que, de fato, n�o se tratava de lobos comuns. Eram imensos, cobertos por um p�lo espesso e opaco com listras marrons e amarelas. Os l�bios se arrega�aram para tr�s, deixando � vista as mand�bulas furiosas, e o interior das bocas abertas n�o era vermelho, mas preto. Lief os contou rapidamente. Eram 11. Por algum motivo, esse n�mero significava algo para ele, mas n�o conseguia lembrar do que se tratava. De qualquer forma, n�o havia tempo para preocupar-se com tais pensamentos. Acompanhado de Barda e Jasmine, come�ou a caminhar para tr�s com a tocha em movimento cont�nuo. Mas, a cada passo que os amigos davam, os animais faziam o mesmo. Lief lembrou-se de sua piada tola, "Vamos ter de andar de costas at� a loja do Tom?", ele perguntara. Naquele momento, parecia que era exatamente isso que seriam obrigados a fazer. 'As bestas est�o nos guiando", ele pensou. As bestas est�o nos guiando... Eles n�o s�o lobos comuns... Eles s�o 11... � Barda! Jasmine! � sussurrou, com um frio no est�mago. � Eles n�o s�o lobos. Eles s�o... Mas n�o conseguiu terminar, pois, naquele instante, ele e os amigos deram outro passo para tr�s, a enorme rede que havia sido armada para eles se fechou e os tr�s ficaram pendurados no alto, aos gritos.

Amontoados na rede t�o juntos que mal podiam se mover, Lief, Barda e jasmine balan�avam no ar, indefesos e agoniados. As tochas e armas haviam voado de suas m�os ao serem i�ados para cima. Kree esvoa�ava ao redor deles, grasnando, desesperado.

A rede pendia de uma �rvore que crescia ao lado da trilha. Ao contr�rio de qualquer outra �rvore que tinham visto, ela estava viva. O galho que sustentava a rede era grosso e forte, forte demais para quebrar. L� embaixo, os lobos passaram a emitir urros de triunfo. Lief olhou para baixo e, sob a luz das tochas ca�das, p�de ver que os corpos das bestas inchavam e tomavam uma forma humana. Alguns instantes depois, 11 criaturas hediondas e de dentes arreganhados davam cambalhotas na trilha sob a �rvore. Algumas eram grandes, outras, pequenas. Algumas tinham o corpo coberto de p�los, outras eram totalmente desprovidas de cabelos. Eram verdes, marrons, amarelas, de um branco p�lido e at� de um vermelho lodoso. Uma delas tinha seis pernas atarracadas. Lief sabia quem eram. Eram os filhos da feiticeira Thaegan. Ele se lembrou do verso que listava seus nomes. Hot, Tot, Jin, Jod, Fie, Fly, Zan, Zod, Pik, Snik, Lun, Lod. E o tem�vel Ichabod. Jin e Jod estavam mortos, sufocados na pr�pria armadilha de areia movedi�a. Agora restavam somente 11. Mas estavam todos ali, reunidos para ca�ar os inimigos que haviam provocado a morte da m�e e dos irm�os. Eles queriam vingan�a. Grunhindo e fungando, alguns dos monstros arrancavam espinheiros pelas ra�zes e os empilhavam sob a rede que balan�ava. Outros apanhavam as tochas e dan�avam em c�rculos, cantando: Mais calor, mais calor, Carne assada macia e suculenta! Veja como � divertido Esperar que fique pronta. Escute os gemidos, O estalar dos ossos! Mais calor, mais calor, Carne assada macia e suculenta! � Eles v�o nos queimar! � grunhiu Barda, lutando em v�o. � Jasmine, a sua segunda adaga. Voc� consegue peg�-la? � Voc� acha que eu ainda estaria pendurada aqui se pudesse? � Jasmine sussurrou, furiosa. L� embaixo, os monstros se divertiam, jogando as tochas sobre a pilha de espinheiros. Lief j� podia sentir o calor e o cheiro de fuma�a. Ele sabia que em breve os arbustos verdes iriam secar e se incendiar. Ent�o, ele e os amigos assariam no calor e, quando a rede se queimasse, cairiam na fogueira. Algo macio ro�ou o rosto de Jasmine. Era Filli. A pequena criatura conseguira sair de seu esconderijo no ombro da dona e, naquele momento, estava se espremendo para passar pela rede, ao lado da orelha de Lief. Pelo menos ele estava livre. Mas, em vez de subir correndo pelas cordas para se esconder nas �rvores, como Lief esperava que fizesse, continuou segurandose na rede e come�ou a mordisc�-la desesperadamente. Lief percebeu que ele tentava abrir um buraco grande o bastante para que passassem. Era um esfor�o louv�vel, mas quanto tempo levaria para que os dentes mi�dos roessem aquelas cordas fortes e grossas? Tempo demais. Muito antes de Filli conseguir abrir mesmo uma pequena abertura, os monstros perceberiam o que ele estava fazendo e o afastariam ou ent�o o matariam. Ouviu-se um grunhido de raiva vindo do solo. Lief olhou para baixo, em p�nico. Os inimigos j� teriam notado a presen�a de Filli? N�o, eles n�o estavam olhando para cima. Em vez disso, olhavam uns para os outros. � Duas pernas para Ichabod! � rugia o maior, socando o peito vermelho e encaro�ado. � Duas pernas e uma cabe�a. � N�o! N�o! � rosnaram duas criaturas verdes, mostrando dentes escuros e gotejantes. � N�o � justo! Fie e Fly s�o contra! � Eles est�o brigando para saber que partes de nossos corpos ir�o comer! � Barda exclamou. � Voc�s acreditam nisso? � Deixe-os brigar � Jasmine murmurou. � Quanto mais eles brigarem, mais

tempo Filli ter� para fazer o seu trabalho. � Vamos dividir a carne! � gritaram histericamente os dois monstros menores, as vozes agudas erguendo-se acima do barulho ao redor. � Hot e Tot querem partes iguais. Seus irm�os e irm�s grunhiram e resmungaram. � Olhem s� como eles s�o burros! � Lief gritou, de repente, fingindo estar conversando com Barda e Jasmine. � Eles n�o sabem que n�o podem ter partes iguais! � Lief, voc� est� maluco? � Jasmine sussurrou. Mas Lief continuou gritando. Ele notou que os monstros haviam se calado e estavam ouvindo. � N�s somos tr�s e eles s�o 11! � rugiu. � N�o se pode dividir tr�s em 11 partes iguais. � imposs�vel! Ele sabia tanto quanto Jasmine que estava assumindo um risco. Os monstros poderiam olhar para ele e, ao mesmo tempo, ver Filli. Mas ele apostava na esperan�a de que a suspeita e a raiva fariam os inimigos manter os olhos presos uns nos outros. E, para seu al�vio, percebeu que seu jogo estava dando certo. Os monstros haviam come�ado a murmurar em pequenos grupos, enquanto se olhavam dissimuladamente. � Se fossem nove, eles poderiam cortar cada um de n�s em tr�s e ficar cada um com uma parte � ele gritou. � Mas desse jeito... � Partes iguais � guincharam Hot e Tot. � Hot e Tot dizem... Ichabod agarrou a ambos e bateu as cabe�as deles uma contra a outra, provocando um forte ru�do. Os dois ca�ram no ch�o, desacordados. � Agora � rosnou Ichabod �, agora as partes ser�o iguais como voc�s querem. Agora somos nove. O fogo come�ara a se inflamar e a estalar. A fuma�a subia, fazendo Lief tossir. Ele olhou para o lado e viu que Filli j� conseguira abrir um pequeno buraco na rede e tentava aument�-lo. Mas ele precisava de mais tempo. � Eles se esqueceram de uma coisa, Lief � Barda disse em voz alta. � Mesmo que sejamos divididos em tr�s, as partes ainda n�o v�o ser iguais. Porque eu sou duas vezes maior do que Jasmine. Quem ficar com uma ter�a parte dela vai se dar mal. Na verdade, ela deveria ser dividida em dois. � Sim � concordou Lief, em voz igualmente alta, ignorando os protestos de raiva de Jasmine. � Mas assim s� haver� oito peda�os, Barda. E h� nove para alimentar. Ele observou pelo canto dos olhos quando Zan, o monstro de seis pernas, assentiu, pensativo, e ent�o se virou de repente, e atingiu a irm� Zie com um porrete, derrubando-a no ch�o. Fly, furioso com o ataque � irm� g�mea, saltou sobre as costas de Zan, guinchando e mordendo. Zan rugiu, girou o corpo e nocauteou o irm�o cabeludo, jogando-o para o outro lado. Este, por sua vez, caiu sobre a irm� � sua frente e ficou espetado em seus chifres. De repente, estavam todos brigando � gritando, mordendo e batendo �, caindo sobre os espinheiros, trope�ando no fogo, rolando no ch�o. A briga continuou, intermin�vel. Assim, quando Filli concluiu seu trabalho e os tr�s companheiros escaparam da rede, e subiram na �rvore, havia somente um monstro de p�: Ichabod. Cercado pelos corpos dos irm�os e irm�s, ficou parado perto do fogo, rugindo e batendo no peito, triunfante. Ele iria olhar para cima a qualquer momento. Veria que a rede estava vazia e que a comida pela qual havia lutado se encontrava na �rvore � sem ter para onde ir. � Precisamos peg�-lo de surpresa � Jasmine sussurrou, apanhando a segunda adaga escondida entre as roupas e verificando se Filli voltara � seguran�a de seu ombro. � � a �nica maneira. Sem mais nenhuma palavra, ela saltou, atingindo Ichabod nas costas com ambos os p�s. Sem equil�brio, ele caiu na fogueira, onde se estatelou com um

estrondo e um rugido. Dando-se conta da situa��o, Lief e Barda deslizaram �rvore abaixo o mais r�pido poss�vel e correram at� Jasmine. Ela j� recolhia sua adaga e as espadas dos amigos. � Por que demoraram tanto? � ela cobrou, jogando-lhes as armas. � Depressa! Com Kree esvoa�ando sobre suas cabe�as, eles correram como o vento ao longo da trilha, sem se importar com os sulcos da estrada e com a escurid�o. Atr�s deles, Ichabod rugia de f�ria e dor. Arrastou-se para fora do fogo e come�ou a persegui-los aos trope�os.

Ofegantes, com o peito dolorido e os ouvidos atentos aos uivos atr�s deles, continuaram a correr. Eles sabiam que se Ichabod se transformasse num lobo ou em outro animal os apanharia facilmente. Mas eles nada ouviram. "Talvez ele n�o consiga transformar-se por estar ferido", Lief pensou. Nesse caso, estamos salvos. Mas, assim como os companheiros, n�o ousou parar nem diminuir o passo. Finalmente, chegaram a um lugar em que a trilha atravessava um pequeno c�rrego. � Tenho certeza de aqui � o limite das terras de Thaegan � Barda informou. � Prestem aten��o. N�o h� espinheiros do outro lado. Ichabod n�o vai nos seguir at� l�. Com as pernas tr�mulas de cansa�o, continuaram a caminhada, agitando a �gua fria � sua volta. Do outro lado do riacho, a trilha continuava, mas ao seu lado cresciam um capim verde e macio e pequenas �rvores, e os amigos puderam enxergar o contorno de flores silvestres. Eles caminharam, cambaleantes, por mais alguns instantes. Ent�o, afastaram-se da trilha e deixaram-se cair no abrigo do pequeno bosque formado pelas �rvores. Com o sussurrar das folhas no alto e o capim macio sob suas cabe�as, adormeceram. Quando despertaram, o sol estava alto e Kree os chamava. Lief espregui�ou-se e bocejou. Seus m�sculos estavam tensos e doloridos por causa da longa corrida, e seus p�s estavam sens�veis. � Dever�amos ter dormido em turnos � Barda resmungou, sentando-se e movendo as costas com cuidado. � Foi perigoso confiar que est�vamos em seguran�a ainda t�o perto da fronteira. � Est�vamos cansados. E Kree ficou vigiando. -Jasmine erguera-se de um salto e j� estava investigando o bosque. Aparentemente, o corpo dela n�o estava dolorido. Ela pousou a m�o no tronco �spero de uma das �rvores. Acima dela, as folhas moveram-se levemente. Jasmine inclinou a cabe�a para o lado e pareceu escutar. � As �rvores dizem que ainda passam carro�as nesta estrada com bastante freq��ncia � ela anunciou, finalmente. � Carro�as grandes, puxadas por cavalos. Mas ontem n�o passou ningu�m por aqui. Antes de prosseguir em sua jornada, os companheiros comeram um pouco do p�o, do mel e das frutas que os ralads haviam lhes dado. Filli recebeu sua por��o, al�m de um peda�o de favo de mel, seu petisco favorito. E, ent�o, vagarosamente, eles se puseram a caminho. Ap�s algum tempo, viram outra placa que indicava o caminho para a loja de Tom. � Espero que Tom venda algo para p�s doloridos � Lief murmurou. � A placa diz "Tudo para o viajante" � Barda repetiu. � Portanto, ele deve ter algo. Mas devemos escolher somente o que realmente precisamos. Temos

pouco dinheiro. Jasmine olhou os companheiros de relance. N�o disse nada, mas Lief percebeu que ela come�ou a caminhar um pouco mais depressa. Ficou claro que ela estava curiosa para ver exatamente como era uma loja. Uma hora mais tarde, logo depois de uma curva, eles viram, surgindo no meio de um grupo de �rvores, um sinal de metal recortado parecido com um raio e, ao seu lado, imensas letras de metal.

Intrigados, continuaram a caminhar. � medida que se aproximavam do local, notaram que as �rvores estavam dispostas no formato de uma ferradura e se agrupavam nas laterais e na parte posterior de um estranho e pequeno edif�cio de pedra. O suporte recortado que sustentava as letras de metal encontrava-se espetado exatamente no centro do telhado pontiagudo, como se o edif�cio tivesse sido atingido por um raio. Sem d�vida, aquela era a loja de Tom, embora, � primeira vista, ela se parecesse mais com uma pousada do que com um lugar em que fosse poss�vel fazer compras. Havia um espa�o limpo e plano entre a casa e a estrada � grande o bastante para receber carro�as � e, aqui e ali, grandes gamelas de pedra com �gua para os animais. Uma grande vitrine cintilava ao lado da porta e exibia o nome do propriet�rio pintado em brilhantes letras vermelhas, dispostas na vertical, de cima para abaixo, como se via na placa da chamin� e nas placas pelas quais haviam passado. � Esse Tom realmente gosta de divulgar o seu nome � Barda gracejou. � Muito bem, ent�o. Vamos ver o que ele tem para n�s. Os companheiros atravessaram a clareira e espiaram pela vitrine. Ela estava repleta de mochilas, chap�us, cintos, botas, meias, cantis, casacos, cordas, potes, panelas e muitos outros objetos, inclusive alguns que Lief n�o reconheceu. Estranhamente, n�o havia pre�os ou etiquetas, mas, bem no meio, havia um aviso amarelo.

Um sino preso � porta tilintou quando eles entraram na loja, mas ningu�m veio receb�-los. Eles olharam ao redor, enxergando com dificuldade, pois estava muito escuro. A sala abarrotada parecia muito mal iluminada em compara��o com o sol que brilhava l� fora. Corredores estreitos se estendiam entre as estantes que iam do ch�o ao teto. As prateleiras estavam entulhadas de mercadorias. No final, havia um balc�o com pilhas de livros de contabilidade, v�rias balan�as e o que parecia ser uma lata para guardar dinheiro. Atr�s do balc�o, havia mais prateleiras, uma porta e outro aviso: VIAJANTES! ESCOLHAM COM CUIDADO. NADA DE DEVOLU��ES. NADA DE REEMBOLSOS. NADA DE ARREPENDIMENTOS. � Tom � um cara confiante � Barda deduziu, olhando � sua volta. � Ora, n�s poder�amos ter entrado aqui, roubado o que quis�ssemos e j� ter sa�do. Para provar o seu ponto de vista, ele estendeu a m�o na dire��o de uma pequena lanterna na prateleira mais pr�xima. Quando tentou apanh�-la, por�m, ela n�o se moveu. Barda, at�nito, ficou boquiaberto. Puxou com for�a, mas nada. Finalmente, ao ver Lief cair na gargalhada e Jasmine olh�-lo atentamente, desistiu. Mas, quando procurou tirar a m�o do objeto, n�o conseguiu faz�-lo. Ele se esfor�ou ao

m�ximo, blasfemando, mas seus dedos pareciam colados. � Voc� quer uma lanterna, amigo? Os tr�s deram um salto, assustados, e viraram-se bruscamente. Um homem alto e magro, com um chap�u na parte de tr�s da cabe�a, estava parado no balc�o, os bra�os cruzados e um largo sorriso zombeteira nos l�bios. � O que � isso? � Barda gritou, zangado, tentando soltar a m�o da lanterna. � � a prova de que Tom n�o � um cara confiante � falou o homem atr�s do balc�o, e seu sorriso ficou ainda mais largo. Ele colocou uma de suas m�os de dedos longos debaixo do balc�o e aparentemente apertou algum bot�o escondido, pois de repente a m�o de Barda foi libertada. Ele caiu para tr�s, chocando-se com for�a contra Lief e Jasmine. � Agora, o que Tom pode fazer por voc�s? � o homem indagou. � E, mais precisamente, o que Tom pode vender para voc�s? � completou, esfregando as m�os. � Precisamos de uma corda forte e comprida � pediu Lief, vendo que Barda nada iria dizer. � E, tamb�m, algo para p�s doloridos, se voc� tiver. � Se eu tiver? � Tom gritou. � � claro que eu tenho. Tudo para o viajante. Voc� n�o viu a placa? Ele saiu de tr�s do balc�o e escolheu um rolo de corda fina em uma prateleira. � Esta � a melhor que tenho � disse. � Leve e muito resistente. Tr�s moedas de prata e ela � sua. � Tr�s moedas de prata por um peda�o de corda? � Barda explodiu. � Isso � um roubo! � N�o � roubo, meu amigo, s�o neg�cios � Tom retrucou com calma, o sorriso ainda no rosto. � Pois onde mais voc� vai achar uma corda como esta? Ele segurou uma das extremidades da corda e atirou-a para cima com um movimento do pulso. Ela se desenrolou como uma cobra e prendeu-se firmemente ao redor de um dos caibros do telhado. Tom puxou-a para demonstrar a sua resist�ncia. Em seguida, sacudiu o punho novamente; a corda se desenrolou do caibro e voltou para as m�os dele, formando um rolo perfeito ao cair. � Isso foi um truque � Barda resmungou, furioso. � Vamos lev�-la � disse Lief, fascinado, ignorando o cotovelo do amigo em suas costelas e o olhar desconfiado de Jasmine. � Sabia que voc� era um homem que sabe fazer bons neg�cios � Tom elogiou, esfregando as m�os. � Agora, o que mais posso lhes mostrar? Voc�s n�o s�o obrigados a comprar. Lief olhou ao redor, excitado. Se essa loja tinha uma corda que agia como se estivesse viva, que outras maravilhas poderia conter? � Tudo! � ele exclamou. � Queremos ver tudo! Tom ficou radiante. Jasmine n�o estava nem um pouco � vontade. Era evidente que n�o gostava daquela loja abarrotada, de teto baixo, tampouco gostava muito de Tom. � Filli e eu vamos esperar l� fora com Kree � anunciou. Virou-se e saiu. A pr�xima hora voou. Tom mostrou a Lief meias almofadadas para p�s doloridos, telesc�pios que possibilitavam enxergar al�m de esquinas, pratos autolimpantes e cachimbos que soltavam bolhas de luz. Mostrou m�quinas que previam o tempo, pequenos c�rculos brancos que pareciam papel, mas que inchavam e se transformavam em p�es enormes quando eram molhados com �gua, um machado que nunca perdia o fio, um saco de dormir que flutuava, pequenas pedras que acendiam fogo e mais uma centena de inven��es surpreendentes. Lentamente, Barda esqueceu a desconfian�a e come�ou a observar, fazer perguntas e participar. Quando Tom terminou, ele j� tinha sido conquistado e estava t�o ansioso quanto Lief para possuir quantas maravilhas daquelas pudesse. Havia coisas t�o fant�sticas... coisas que tornariam a jornada mais f�cil, segura e confort�vel. Finalmente, Tom cruzou os bra�os e deu um passo para tr�s, sorrindo para eles.

� Ent�o, Tom lhes mostrou tudo. Agora, o que posso lhes vender?

Algumas das mercadorias de Tom, como o saco de dormir flutuante, custavam mais dinheiro do que Barda e Lief possu�am, mas havia outras coisas que eles tinham condi��es de comprar, e foi dif�cil decidir. No final, al�m da corda que se enrolava sozinha, eles escolheram um pacote de "Nada de Forno" � as rodelas brancas que se expandiam e se transformavam em p�es � um frasco de "Puro e Claro" � um p� que tornava qualquer �gua pot�vel � e algumas meias almofadadas. Era uma quantidade decepcionantemente pequena de artigos, e eles tiveram de abrir m�o de v�rios outros muito mais interessantes, inclusive um frasco das pedras de acender fogo e o cachimbo que formava bolhas de luz. � Se tiv�ssemos mais dinheiro! � Lief exclamou. � Ah! � retrucou Tom, empurrando o chap�u um pouco mais para tr�s. � Bem, talvez possamos negociar. Al�m de vender, eu tamb�m compro. � E lan�ou um olhar astuto para a espada de Lief. Contudo, o garoto balan�ou a cabe�a numa firme negativa. Por mais que quisesse as mercadorias de Tom, n�o desistiria da espada que o pai fizera para ele na sua forja. � O seu casaco est� um pouco manchado � Tom prosseguiu casualmente, dando de ombros. � Mas ainda assim � poss�vel que eu lhe d� algo por ele. Desta vez Lief sorriu. Por maior que fosse a indiferen�a que Tom aparentava, era evidente que ele sabia muito bem que o casaco tecido pela m�e do garoto possu�a poderes especiais. � Este casaco pode deixar quem o usa quase invis�vel � contou. � Ele salvou as nossas vidas mais de uma vez. Acho que tamb�m n�o est� � venda. � Uma pena � Tom suspirou. � Ent�o, est� bem. � E come�ou a recolocar as pedras de acender fogo e o cachimbo de luz no lugar. Nesse momento, o sino da porta tilintou e um estranho entrou. Ele era t�o alto quanto Barda e tinha um aspecto t�o imponente quanto o dele. Tinha longos cabelos negros emaranhados e uma barba preta mal-cuidada. Uma cicatriz irregular marcava-lhe uma das faces, formando uma mancha branca na pele morena. Lief percebeu que Jasmine esgueirou-se para dentro por tr�s do viajante. Ela permaneceu parada de encontro � porta, a m�o na adaga presa ao cinto. Era evidente que estava preparada para problemas. O estranho acenou brevemente para Lief e Barda, apanhou um rolo de corda de uma prateleira, passou por eles e se inclinou sobre o balc�o empoeirado. � Quanto �? � perguntou a Tom, bruscamente. � Para o senhor, uma moeda de prata � Tom respondeu. Lief arregalou os olhos. Tom lhes dissera que o pre�o da corda era tr�s moedas de prata. Ele abriu a boca para protestar, mas sentiu a m�o de Barda em seu pulso, alertando-o. Lief olhou para cima e percebeu que o olhar do companheiro encontrava-se fixo no balc�o, perto de onde estavam pousadas as m�os do estranho. Havia uma marca ali. O rec�m-chegado a havia desenhado na poeira.

O sinal secreto de resist�ncia ao Senhor das Sombras! O sinal que haviam visto rabiscado nas paredes tantas vezes em seu trajeto para o Lago das L�grimas! Ao desenh�-lo no balc�o, o homem dera um aviso a Tom e este reagira abaixando o pre�o da mercadoria. O homem jogou uma moeda de prata na m�o de Tom e, ao faz�-lo, a manga de seu casaco casualmente apagou a marca. Tudo aconteceu muito depressa. Se Lief n�o

tivesse visto a marca com os pr�prios olhos, n�o teria acreditado que ela estivera ali. � Ouvi boatos sobre estranhos acontecimentos no Lago das L�grimas e tamb�m em todo o territ�rio ao longo do riacho � o estranho comentou, despreocupado, quando se virou para sair. � Ouvi dizer que Thaegan � coisa do passado. � � mesmo? � Tom comentou com naturalidade. � N�o sei. Sou apenas um pobre comerciante e n�o sei nada sobre isso. Que eu saiba, os espinheiros na beira da estrada continuam t�o selvagens quanto antes. � Os espinheiros n�o s�o resultado de feiti�aria, mas de uma centena de anos de pobreza e neglig�ncia � o estranho comentou em tom de desprezo. � Os espinheiros do rei de Del, como eu e muitas outras pessoas os chamam. Lief sentiu um peso no cora��o. Ao fazer o sinal secreto, o estranho provara que se dedicava a resistir ao Senhor das Sombras, mas estava claro que odiava a lembran�a dos reis e rainhas de Deltora tanto quanto o pr�prio Lief uma vez odiara e os culpava pelas desventuras do reino. Ele sabia que nada podia dizer, mas n�o p�de evitar olhar fixamente para o homem quando este passou. O estranho retribuiu-lhe o olhar sem sorrir e saiu da loja, ro�ando em Jasmine ao passar pela porta. � Quem era ele? � Barda perguntou a Tom num sussurro. � N�o mencionamos nomes na loja de Tom, a n�o ser o dele pr�prio, senhor � Tom respondeu com calma, ajeitando o chap�u na cabe�a com firmeza. � Nesses tempos dif�ceis, � melhor assim. Lief ouviu a porta tilintar outra vez e, ao virar-se, viu Jasmine sair. A amea�a de perigo havia passado e ela estava mais tranq�ila, por isso decidiu ficar ao ar livre mais uma vez. Talvez Tom tenha percebido que Barda e Lief viram e entenderam a marca que o estranho desenhara no balc�o, pois de repente apanhou as pedras de acender fogo e o cachimbo de luz e acrescentou-os ao pequeno conjunto de mercadorias. � Sem custo extra � anunciou quando o fitaram, surpresos. � Como voc�s viram, Tom sempre fica satisfeito em ajudar um viajante. � Um viajante que esteja do lado certo � Barda retrucou, sorrindo. Tom, por�m, ergueu levemente as sobrancelhas, como se n�o tivesse id�ia do que Barda dizia, e estendeu a m�o para receber o pagamento. � Foi um prazer servi-los, senhores � disse ele quando lhe entregaram o dinheiro. Contou as moedas rapidamente, assentiu e guardou-as na caixa. � E o nosso brinde? � Lief quis saber, ousado. � O aviso na vitrine diz... � Ah, � claro � Tom lembrou. � O brinde. � Ele se inclinou e remexeu debaixo do balc�o. Ao se levantar, segurava uma pequena caixa achatada de lata que entregou a Lief. Ele examinou o objeto. A lata cabia facilmente na palma de sua m�o e parecia bastante velha. As letras desbotadas da tampa diziam simplesmente: DEVORADORES DE �GUA USEM COM CUIDADO � O que � isso? � Lief indagou, confuso. � As instru��es est�o no verso � informou Tom. Ent�o o homem parou de falar, como se prestasse aten��o em algo. De repente, saiu de tr�s do balc�o e disparou pela porta dos fundos da loja. Na pressa, deixou a porta aberta, e Lief e Barda o seguiram. Para surpresa deles, a porta conduzia diretamente a um pequeno campo rodeado por uma cerca branca, completamente escondido da estrada pelas �rvores altas que o cercavam. Tr�s cavalos cinzentos encontravam-se pr�ximos � cerca e, sentada sobre ela, afagando-os, estava Jasmine, com Kree empoleirado em seu ombro. Tom caminhou a passos largos at� a cerca, agitando os bra�os. � N�o toque nos animais, por favor! � ele gritou. � Eles s�o valiosos.

� Eu n�o os estou machucando � Jasmine se defendeu, indignada, mas obedeceu. Os animais resfolegaram, desapontados. � Cavalos! � Barda sussurrou para Lief. � Se tiv�ssemos cavalos... Nossa jornada seria muito mais f�cil. Lief assentiu, movendo lentamente a cabe�a. Ele nunca montara antes e tinha certeza de que tampouco Jasmine o fizera, mas certamente eles poderiam aprender depressa. No lombo de um cavalo, poderiam escapar do inimigo e at� mesmo dos Guardas Cinzentos. � Voc� nos venderia os seus animais? � ele perguntou, quando se aproximaram de Tom. � Por exemplo, se lhe devolv�ssemos todas as mercadorias que compramos, isso seria suficiente... � Nada de devolu��es � Tom disparou, �spero. � Nada de reembolsos, nada de arrependimentos. Lief mostrou-se profundamente desapontado. � Do que voc� est� falando? � Jasmine retrucou. � Que neg�cio � esse de "comprar" e "vender"? � Os seus amigos gostariam de ter alguns animais para montar, senhorita � Tom lhe explicou, fitando-a, surpreso, como se Jasmine fosse uma crian�a. � Mas eles n�o t�m mais nada para me dar em troca. Gastaram todo o dinheiro em outras coisas. E... � ele olhou de relance para o casaco e a espada de Lief � n�o querem trocar mais nada. Jasmine assentiu, devagar, procurando entender. � Talvez, ent�o, eu tenha algo para lhe dar em troca � ela disse. � Tenho os meus tesouros. Ela come�ou a remexer nos bolsos, de onde tirou uma pena, um peda�o de barbante enrolado, algumas pedras, a segunda adaga e o pente de dentes quebrados que estava em seu ninho nas Florestas do Sil�ncio. Tom a observava, sorrindo e sacudindo a cabe�a. � Jasmine! Nenhuma dessas coisas �... � Lief come�ou, sentindo-se um tanto envergonhado. E, ent�o, ficou boquiaberto. Barda conteve um grito e Tom arregalou os olhos. Jasmine havia apanhado uma bolsinha e a estava segurando de ponta-cabe�a, indiferente. De dentro dela, sa�am moedas de ouro que saltavam brilhantes em seu colo.

"Mas � claro", pensou Lief, depois de passado o susto. Jasmine havia roubado os guardas cinzentos, v�timas dos horrores das florestas do sil�ncio. Lief vira uma grande quantidade de moedas de ouro e prata entre os tesouros que ela guardava no ninho do alto da �rvore, mas n�o se dera conta de que ela trouxera algumas quando deixou as florestas para juntar-se a eles. Jasmine tinha se esquecido completamente das moedas at� aquele momento e, por n�o representarem nada mais do que belas recorda��es, ela n�o as mencionara antes. Algumas moedas ca�ram no ch�o. Barda apressou-se em apanh�-las, mas Jasmine mal olhou para elas. Ela observava os olhos brilhantes de Tom. Talvez n�o tivesse compreendido o processo de compra e venda, mas reconhecia a gan�ncia quando a via. � Voc� gosta disso? � ela perguntou, erguendo a m�o cheia de moedas. � De fato, eu gosto, senhorita � Tom respondeu, recuperando-se. � E gosto muito. � Ent�o, vai trocar os cavalos por elas? Uma express�o estranha percorreu o rosto de Tom � uma express�o cheia de dor, como se a sua cobi�a pelo ouro estivesse em luta com outro sentimento. Como se ele estivesse calculando, considerando os riscos.

Finalmente, ele pareceu chegar a uma decis�o. � N�o posso vender os cavalos � informou, pesaroso. � Eles foram prometidos a outras pessoas. Mas... tenho algo melhor. Se voc�s me acompanharem... Tom conduziu-os a um galp�o numa das extremidades do campo. Abriu a porta e sinalizou para que entrassem. Juntas, num canto, mastigando feno, havia tr�s criaturas de apar�ncia muito estranha. O tamanho era praticamente o mesmo dos cavalos, mas tinham pesco�os longos, cabe�as muito pequenas, orelhas estreitas e ca�das e, o que era mais surpreendente, apenas tr�s patas � uma grossa na frente e duas mais finas atr�s. O corpo era coberto por manchas irregulares pretas, marrons e brancas como se tivessem sido borrifadas com tinta e, em vez de ferraduras, tinham p�s grandes, chatos e peludos, cada um com dois ded�es largos. � Que animais s�o esses? � Barda perguntou, abismado. � Ora, s�o muddlets � gritou Tom, dando um passo e virando um dos animais na dire��o deles. � E excelentes exemplares da ra�a. Corc�is feitos para um rei, senhor. Exatamente o que voc� e seus companheiros necessitam. Barda, Lief e Jasmine entreolharam-se, hesitantes. A id�ia de poder cavalgar em vez de caminhar era muito atraente, mas os muddlets eram muito estranhos. � Eles se chamam Noodle, Zanzee e Pip � informou Tom, e deu um tapinha afetuoso na anca de cada um dos animais. Estes continuaram a ruminar o feno, completamente impass�veis. � Eles parecem bastante mansos � Barda disse, ap�s um momento. � Mas eles correm? S�o velozes? � Velozes? � Tom exclamou, erguendo as m�os e revirando os olhos. � Meu amigo, eles s�o t�o velozes quanto o vento! E tamb�m s�o fortes, muito mais fortes do que qualquer cavalo. E leais... ah, s�o famosos por sua lealdade. Al�m disso, comem muito pouco e se desenvolvem com trabalho duro. Muddlets s�o as montarias preferidas por todos nestas bandas. Mas � dif�cil consegui-los. Muito dif�cil. � Quanto voc� quer por eles? � Lief perguntou, bruscamente. � Que tal vinte e uma moedas de ouro pelos tr�s? � Tom sugeriu, esfregando as m�os. � Que tal quinze? � Barda rugiu. � Quinze? � Tom pareceu chocado. Por esses espl�ndidos animais de que gosto como se fossem meus pr�prios filhos? Voc� est� querendo roubar o pobre Tom? Quer que ele se transforme num mendigo? Jasmine pareceu preocupada, mas a express�o de Barda n�o se alterou. � Quinze � ele repetiu. � Dezoito! � Tom rebateu, erguendo as m�os. � Com selas e arreios. Ora... h� pre�o mais justo que esse? Barda lan�ou um olhar r�pido para Lief e Jasmine e ambos acenaram vigorosamente. � Muito bem � respondeu. E assim a transa��o foi conclu�da. Tom apanhou as selas e os arreios e ajudou Lief, Barda e Jasmine a carregar os muddlets com suas mochilas. Em seguida, conduziu os animais para fora do galp�o. Eles caminhavam com um estranho bambolear, a pata da frente adiantando-se e as duas traseiras gingando juntas logo depois. Tom abriu o port�o da cerca e eles sa�ram do campo, observados pelos tr�s cavalos cinzentos. Lief sentiu uma pontada de arrependimento. No calor da negocia��o com Tom, esquecera-se dos cavalos. Como seria bom sair cavalgando neles e n�o nessas criaturas estranhas e saltitantes. "Tudo bem", pensou ele, afagando a traseira larga de Noodle. Em breve nos acostumaremos a estes animais. N�o h� d�vidas de que no final de nossa jornada teremos nos afei�oado muito a eles. Mais tarde, ele se lembraria desse pensamento � com amargura. Quando chegaram � frente da loja, Tom segurou as r�deas dos muddlets

enquanto os tr�s companheiros montavam em seus lombos. Ap�s discutirem, Jasmine ficou com Zanzee; Lief, com Noodle; Barda, com Pip, embora n�o houvesse muito o que escolher, pois os animais eram muito parecidos. As selas cabiam exatamente atr�s dos pesco�os dos animais, onde seus corpos eram mais estreitos. A bagagem foi amarrada atr�s, sobre suas largas ancas. Era um arranjo extremamente confort�vel, mas, ao mesmo tempo, Lief sentiu-se um pouco ansioso. O ch�o parecia muito longe e ele estranhava as r�deas nas m�os. De repente, perguntou-se se aquela tinha sido uma boa id�ia, afinal, embora, � claro, fizesse o poss�vel para n�o demonstrar as suas d�vidas. Os muddlets resfolegaram com prazer. Estavam claramente satisfeitos de sair ao ar livre e esperavam ansiosamente pelo exerc�cio. � Segurem firme as r�deas � disse Tom. � Talvez eles fiquem um pouco agitados no in�cio. Digam Brix quando quiserem que eles andem e Snuff para que parem. Falem alto, pois eles n�o ouvem muito bem. Amarrem-nos bem quando pararem para que eles n�o se percam. E isso � tudo. Lief, Barda e Jasmine assentiram. � Mais uma coisa... � Tom murmurou, mexendo nas unhas. � Eu n�o lhes perguntei para onde v�o, pois n�o me interessa. Saber das coisas � perigoso nestes tempos dif�ceis. Mas vou lhes dar um conselho. � um excelente conselho e eu sugiro que voc�s o sigam. Daqui a cerca de meia hora voc�s v�o chegar a uma bifurca��o na estrada. Sigam pelo caminho da esquerda, a todo custo, por mais que se vejam tentados a ir pela direita. Agora... boa viagem! Ao dizer essas �ltimas palavras, ergueu uma das m�os, bateu nas ancas de Noodle e gritou "Brix!" Com um movimento cambaleante, Noodle come�ou a andar, seguido de perto por Pip e Zanzee. Kree pairava sobre eles, grasnando. � Lembrem-se -Tom gritou atr�s deles. � Segurem firme as r�deas! Sigam pelo caminho da esquerda! Lief gostaria de ter acenado para mostrar que tinha ouvido, mas n�o ousou soltar as r�deas, pois Noodle estava acelerando o passo. Suas orelhas ca�das eram arremessadas para tr�s pelo vento e suas patas potentes saltavam para a frente. Lief nunca havia visto o mar, pois, antes de ele nascer, o Senhor das Sombras havia proibido a presen�a dos cidad�os de Del na costa, mas imaginou que a sensa��o de cavalgar nas costas de um agitado muddlet devia ser muito parecida com a de navegar num dia de tempestade. A tarefa exigia toda a sua aten��o. Ap�s cerca de dez minutos, o entusiasmo dos animais diminuiu e eles passaram a andar num ritmo regular e saltitante. Agora, Noodle fazia com que Lief se lembrasse de um cavalo de balan�o que teve quando crian�a, n�o mais de um barco em um mar revolto. Aquilo n�o era t�o dif�cil, pensou. Na verdade, era f�cil. Ele se sentia orgulhoso e satisfeito. O que seus amigos diriam se pudessem v�-lo naquele momento? A estrada era larga e os companheiros passaram a cavalgar lado a lado. Embalado pelo movimento oscilante, Filli se ajeitou para dormir dentro do casaco de Jasmine e, agora que sabia que tudo estava bem, Kree voava � frente, mergulhando no ar vez ou outra para apanhar um inseto. Jasmine cavalgava em sil�ncio, a express�o pensativa. Barda e Lief conversavam. � Estamos viajando num ritmo muito bom � Barda concluiu com satisfa��o. � Estes muddlets s�o mesmo excelentes montarias. S� n�o entendo por que nunca ouvi falar deles antes. Nunca vi um deles em Del. � Tom disse que � dif�cil consegui-los � respondeu Lief. � Sem d�vida, as pessoas desta parte de Deltora os conservam para si mesmas. E Del sabe pouco sobre o que acontece no interior desde a chegada do Senhor das Sombras. Jasmine fitou-o rapidamente e pareceu prestes a falar, mas ent�o fechou a boca com firmeza e n�o disse nada. Sua express�o estava carrancuda. Eles prosseguiram em sil�ncio por alguns instantes e ent�o, finalmente, Jasmine decidiu se manifestar. � Esse lugar para onde vamos, a Cidade dos Ratos... N�o sabemos nada

sobre ela, sabemos? � Somente que � cercada por muros, parece estar deserta e fica isolada na curva de um rio chamado de Largo � disse Barda. � Ela foi vista por viajantes de longe, mas nunca ouvi uma palavra sequer sobre algu�m que tenha atravessado os seus muros. � Talvez ningu�m que tenha entrado tenha sobrevivido para contar a sua hist�ria � disse Jasmine, sombria. � J� pensou nisso?

Barda deu de ombros. � A cidade dos ratos tem uma reputa��o maligna, e um Ak-Baba foi visto nos c�us acima dela na manh� em que o senhor das sombras invadiu Del. Provavelmente, uma das pedras do cintur�o foi escondida ali. � Ent�o, precisamos ir at� l�, mas sabemos muito pouco sobre o que iremos encontrar. E n�o temos como nos preparar ou pensar em algum plano � concluiu Jasmine, com a voz dura. � N�o nos preparamos para o Lago das L�grimas nem para as Florestas do Sil�ncio � Lief argumentou com firmeza. � E mesmo assim fomos bem-sucedidos em ambos os lugares. Da mesma forma como seremos neste. � Palavras corajosas! � Jasmine disse, jogando a cabe�a para tr�s. � Talvez voc� tenha esquecido que nas Florestas do Sil�ncio voc� teve a mim para ajudar e que no Lago das L�grimas t�nhamos Manus para nos guiar. Desta vez � diferente. Estamos sozinhos, sem conselhos ou ajuda. As palavras francas da companheira irritaram Lief, e ele percebeu que haviam irritado Barda tamb�m. Talvez ela estivesse certa, mas por que desanim�los? Ele se afastou dela e fitou o caminho � sua frente. Os companheiros prosseguiram em sil�ncio. N�o muito tempo depois, a estrada se dividiu em duas, conforme Tom lhes prevenira. Havia uma placa no centro da bifurca��o, um lado apontando para a esquerda; o outro, para a direita.

� Rio Largo! � Lief exclamou. � � o rio ao lado do qual foi constru�da a Cidade dos Ratos. Puxa, que sorte! Entusiasmado, come�ou a virar a cabe�a de Noodle para a direita. � Lief, o que voc� est� fazendo? � Jasmine protestou. � Devemos tomar o caminho da esquerda. Lembre-se do que Tom falou. � Voc� n�o percebe, Jasmine? Tom nunca sonharia que ir�amos � Cidade dos Ratos por vontade pr�pria � Lief olhava para ela por sobre o ombro e falava, enquanto impelia Noodle a prosseguir. � Portanto, � natural que tenha nos advertido sobre esse caminho. Mas, na verdade, � por ele que devemos seguir. Venha! Barda e Pip j� seguiam Lief. Ainda indecisa, Jasmine permitiu que Zanzee a carregasse para junto dos dois. A trilha era t�o larga quanto a outra, e muito boa tamb�m, embora fosse poss�vel ver marcas de rodas de carro�as. � medida que avan�avam, o terreno que a ladeava ficava cada vez mais verde e exuberante. N�o havia �reas ressequidas nem �rvores mortas. Frutas cresciam � vontade em todos os lugares e abelhas zumbiam ao redor das flores, as patas pesadas e carregadas de p�len. Na extrema direita, viam-se colinas arroxeadas envoltas em n�voa e, � esquerda, o verde de uma floresta. Mais adiante, a estrada fazia v�rias curvas e, olhada a dist�ncia, assemelhava-se a uma fita. O ar era fresco e doce. Os muddlets fungaram, ansiosos, e come�aram a acelerar.

� Eles est�o gostando do lugar � Lief riu, afagando o pesco�o de Noodle. � E eu tamb�m � Barda acrescentou. � Como � bom finalmente poder cavalgar por um campo f�rtil. Pelo menos esta terra n�o foi destru�da. Eles passaram por um bosque e notaram que, n�o muito longe dali, uma estrada secund�ria sa�a da principal em dire��o �s colinas avermelhadas. Despreocupado, Lief perguntou-se para onde conduziria. De repente, Noodle emitiu um som estranho e excitado, semelhante a um latido, e esticou o pesco�o, rebelando-se contra os arreios. Pip e Zanzee tamb�m estavam agitados e come�aram a saltar para a frente, avan�ando grandes dist�ncias a cada passo. Lief era jogado e sacudido na sela e precisou de todas as for�as para n�o cair. � O que aconteceu com eles? � gritou, enquanto o vento lhe atingia o rosto. � Eu n�o sei � Barda respondeu. Ele tentava fazer com que Pip diminu�sse o ritmo, mas o animal n�o lhe dava a menor aten��o. � Snuff! � ordenou. Mas Pip s� fazia correr mais depressa, o pesco�o estendido, a boca aberta e ansiosa. Jasmine gritou quando Zanzee estendeu a cabe�a para a frente, arrancando-lhe os arreios das m�os com viol�ncia. Ela escorregou para o lado e, por um momento assustador, Lief pensou que ela iria cair, por�m a garota conseguiu envolver o pesco�o de sua montaria com os bra�os e colocar-se sobre a sela outra vez. Ali permaneceu agarrada, carrancuda, a cabe�a curvada por causa do vento, enquanto Zanzee continuava em sua disparada, espalhando as pedras da estrada atingidas por suas patas voadoras. N�o havia nada que eles pudessem fazer. Os muddlets eram fortes � fortes demais para eles. Os animais se dirigiram com estrondo para o ponto em que a trilha se bifurcava, sa�ram da estrada principal numa nuvem de poeira e dispararam para cima, na dire��o das enevoadas colinas avermelhadas. Com os olhos lacrimejantes e a voz rouca de tanto gritar, Lief viu as colinas se aproximando rapidamente, envoltas na n�voa avermelhada em meio � qual vislumbrou um vulto negro. Ele piscou e apertou bem os olhos, tentando ver do que se tratava. O vulto se aproximava cada vez mais... E, ent�o, sem mais nem menos, Noodle parou de repente. Lief foi atirado por cima da cabe�a do animal, seu pr�prio grito de medo ecoando nos ouvidos. Ele mal p�de ouvir os gritos de Jasmine e Barda quando estes tamb�m foram arremessados de suas montarias. Caiu de encontro ao solo e perdeu os sentidos. Todo o corpo de Lief do�a. Algo cutucava o seu ombro e ele tentou abrir os olhos. Parecia que estavam grudados, mas conseguiu abri-los depois de for��-los um pouco. Um vulto vermelho e sem rosto assomava sobre ele. Lief tentou gritar, mas um gemido estrangulado foi tudo o que escapou de sua garganta. O vulto vermelho recuou. � Este est� acordado � disse uma voz. Uma m�o se aproximou segurando um copo de �gua. Lief ergueu a cabe�a e bebeu sofregamente. Aos poucos, percebeu que estava deitado ao lado de Barda e Jasmine no ch�o de um grande sal�o. Muitas tochas queimavam ao redor das paredes de pedra, iluminando o aposento e espalhando sombras bruxuleantes sem, contudo, conseguir aquecer o ar frio. Havia uma imensa lareira, num canto, cheia de grandes peda�os de madeira, mas o fogo estava apagado. Um cheiro penetrante de sab�o misturava-se ao das tochas acesas. Talvez o ch�o tivesse sido lavado recentemente, pois as pedras sobre as quais Lief se encontrava deitado estavam �midas e n�o se via um gr�o de poeira sequer. O aposento estava cheio de pessoas. Elas tinham as cabe�as raspadas e vestiam estranhos conjuntos negros apertados e botas altas. Todas fitavam fixamente os companheiros no ch�o, fascinadas e atemorizadas. A pessoa que ofereceu a �gua se afastou e a alta figura vermelha que tanto assustara Lief quando este recuperou a consci�ncia retornou ao seu campo de vis�o. Naquele momento, ele p�de ver que se tratava de um homem vestido totalmente de vermelho. At� mesmos as suas botas eram vermelhas. As m�os eram cobertas por luvas e a cabe�a estava envolta numa faixa apertada que lhe cobria o nariz e a

boca, deixando espa�o somente para os olhos. Um longo chicote feito de couro tran�ado pendia-lhe da cintura e se arrastava atr�s dele, emitindo um som sibilante quando o homem se movia. Ele constatou que Lief voltara a si e o observava. � Noradzeer � murmurou, passando as m�os por seu corpo, dos ombros at� os quadris, o que certamente era algum tipo de sauda��o. Lief queria certificar-se de que aquelas pessoas, n�o importava quem fossem, soubessem que ele era amig�vel. Esfor�ou-se para sentar-se e tentou imitar o gesto e a palavra. As pessoas de preto murmuraram e tamb�m passaram as m�os em seus corpos de cima a baixo, sussurrando "Noradzeer, noradzeer, noradzeer...", at� que as suas vozes se fizeram ouvir em todo o aposento. Lief olhou-os fixamente, sua cabe�a parecendo flutuar. � Que... que lugar � este? � Aqui � Noradz � disse o homem de vermelho, a voz abafada pelo tecido que lhe cobria a boca e o nariz. � Visitantes n�o s�o bem-vindos aqui. Por que vieram? � N�o era... a nossa inten��o � Lief contou. � Nossas montarias dispararam e nos desviaram do caminho. N�s ca�mos... � Ele fez uma careta ao sentir uma pontada atr�s dos olhos. Jasmine e Barda tamb�m estavam se mexendo e receberam �gua. O vulto vermelho se virou para eles e os cumprimentou da mesma forma que a Lief. Ent�o falou novamente. � Voc�s estavam ca�dos do lado de fora de nossos port�es e seus pertences estavam espalhados � sua volta � informou ele, com uma voz fria e desconfiada. � N�o vimos nenhum animal. � Ent�o devem ter fugido � Jasmine exclamou com impaci�ncia. � � claro que n�s n�o ir�amos nos jogar no ch�o com tanta for�a a ponto de ficarmos inconscientes. O homem de vermelho se ergueu e agitou o chicote de modo amea�ador. � Cuidado com a l�ngua, ser impuro � disparou. � Fale com respeito! N�o sabe que sou Reece, primeiro entre os Nove Ra-Kacharz? Jasmine recome�ou a falar, mas Barda ergueu a voz, encobrindo-lhe as palavras. � Sentimos muito, senhor Ra-Kachar � desculpou-se em voz alta. � Somos estranhos e n�o conhecemos os seus costumes. � Os Nove Ra-Kacharz fazem o povo seguir as leis sagradas da pureza, da cautela e do dever � anunciou em tom mon�tono. � Por isso, a cidade est� segura. Noradzeer. � Noradzeer � as pessoas murmuraram, curvando as cabe�as calvas e tocando os corpos dos ombros aos quadris. Barda e Lief fitaram-se rapidamente. Ambos pensaram que, quanto antes pudessem deixar aquele estranho lugar, mais felizes seriam.

Jasmine ergueu-se com dificuldade e olhou ao redor do grande aposento, irritada. As pessoas de preto murmuravam e se afastavam dela como se suas roupas maltrapilhas e seus cabelos emaranhados pudessem contamin�-los. � Onde est� Kree? � ela quis saber. � H� outro de voc�s? � Reece indagou bruscamente, virando o rosto para ela. � Kree � um p�ssaro. � Lief explicou depressa, enquanto ele e Barda tamb�m se levantavam. � Um p�ssaro preto. � Kree deve estar esperando por voc� l� fora, Jasmine � Barda garantiu em voz baixa. � Agora, fique quieta. Filli est� em seguran�a, n�o �? � Sim. Mas ele est� escondido debaixo do meu casaco e n�o vai sair � Jasmine murmurou, de mau humor. � Ele n�o gosta daqui, e eu tamb�m n�o. Barda virou-se para Reece e fez uma rever�ncia. � Estamos muito gratos por sua aten��o para conosco, senhor. � disse em voz alta. � Mas pedimos a sua permiss�o para continuarmos a nossa jornada. � � hora de comermos, e um prato foi preparado para voc�s. � Reece avisou, os olhos negros percorrendo-lhes os rostos como se os desafiasse a contest�-lo. � A comida j� foi aben�oada pelos Nove. Depois de aben�oada, deve ser consumida em uma hora. Noradzeer. � Noradzeer � repetiram as pessoas com rever�ncia. Antes que Barda pudesse dizer mais alguma coisa, gongos come�aram a soar e duas grandes portas no final do aposento se abriram, revelando uma sala de jantar. Oito figuras altas, vestidas de vermelho como Reece, estavam paradas na entrada, quatro de cada lado. Eram os outros oito Ra-Kacharz, deduziu Lief. Longos chicotes de couro pendiam dos pulsos dos Ra-Kacharz. Todos muito s�rios, observavam as pessoas de preto passarem por eles. A cabe�a de Lief do�a. Ele nunca sentira t�o pouca fome em sua vida. Mais que tudo, queria sair daquele lugar, mas estava claro que ele, Barda e Jasmine n�o teriam permiss�o de partir antes de comer. Relutantes, eles atravessaram a sala de jantar, t�o limpa e asseada quanto o outro aposento e cuja generosa ilumina��o fazia com que todos os cantos ficassem vis�veis. Mesas simples, altas e com pernas finas de metal, dispostas em fileiras, ocupavam o aposento. Em cada lugar, havia um prato e uma caneca, mas n�o havia talheres, tampouco cadeiras. Aparentemente, o povo de Noradz comia com as m�os e em p�. Na extremidade do sal�o, um conjunto de degraus conduzia a um estrado elevado onde havia uma outra mesa. Lief imaginou que era ali que os Ra-Kacharz iriam comer, pois do alto poderiam ver tudo o que ocorria embaixo. Reece conduziu Lief, Barda e Jasmine � mesa deles, que fora posta um pouco afastada das demais. Em seguida, reuniu-se aos outros Ra-Kacharz que, como Lief imaginara, aguardavam em p� junto � mesa no estrado, voltados para a multid�o. Quando assumiu o seu lugar no centro, Reece ergueu as m�os enluvadas e inspecionou o aposento. � Noradzeer! � saudou, deslizando as m�os dos ombros aos quadris. � Noradzeer! � respondeu o povo. Com um �nico movimento, todos os Ra-Kacharz afastaram a faixa que lhes cobria a boca e o nariz. Imediatamente, os gongos soaram mais uma vez e mais pessoas vestidas de preto entraram no sal�o carregando enormes bandejas cobertas. � N�o consigo imaginar uma maneira mais desagrad�vel para fazer uma refei��o! � Jasmine sussurrou. Ela era a menor pessoa no aposento e o seu queixo mal alcan�ava o tampo da mesa. Uma copeira de m�os tr�mulas aproximou-se e depositou sua carga sobre a mesa deles. Seus olhos azuis demonstravam medo, pois servir os estranhos era claramente assustador para ela. � N�o h� crian�as em Noradz? � Lief lhe perguntou. � As mesas s�o t�o altas.

� As crian�as comem somente na sala de treinamento � a serva respondeu em voz baixa. � Precisam aprender os ritos sagrados antes de poder assumir os seus lugares no sal�o. Noradzeer. Ela retirou a tampa da bandeja e os tr�s companheiros quase gritaram de espanto. A bandeja estava dividida em tr�s partes. A maior exibia uma s�rie de min�sculas salsichas e outras carnes dispostas em palitos de madeira com v�rios legumes de diversas cores e formatos. A segunda continha v�rios past�is dourados e apetitosos e p�ezinhos brancos e macios. A terceira e menor estava repleta de frutas em calda, bolinhos com cobertura cor-de-rosa adornados com flores de a��car e estranhas sementes redondas e marrons. Barda apanhou um dos doces e fitou-o fixamente, como que espantado. � Ser� que isso �... chocolate? � exclamou. Empurrou o doce para dentro da boca e fechou os olhos. � �! � murmurou alegremente. � Puxa, n�o como chocolate desde que era guarda do pal�cio! H� mais de dezesseis anos! Lief nunca vira alimentos t�o sofisticados na vida e, de repente, apesar de tudo, constatou que estava morrendo de fome. Apanhou um dos palitos e come�ou a saborear a carne e os legumes. A comida estava deliciosa! Era diferente de tudo que provara antes. � Isso � muito bom! � murmurou de boca cheia para a copeira. Ela olhou para ele de relance, satisfeita, mas um tanto confusa. Naturalmente, estava acostumada � comida de Noradz e n�o conhecia nenhum outro tipo de alimento. Nervosa, ela estendeu a m�o para levar a pesada tampa embora. Ao faz�-lo, seus dedos tremeram e a borda da tampa atingiu um dos p�ezinhos, tirando-o do lugar. O p�o rolou pela mesa e, antes que Lief ou ela pudessem apanh�-lo, caiu no ch�o. A garota gritou � um grito alto e estridente de terror. No mesmo momento, ouviram-se urros de raiva vindos da mesa sobre o estrado. Todos no aposento ficaram paralisados. � Comida foi derrubada � rugiram os Ra-Kacharz em un�ssono. � Recolham a comida do ch�o! Prendam a ofensora! Prendam Tira! V�rias pessoas na mesa mais pr�xima aos visitantes viraram-se. Uma delas disparou em dire��o ao p�ozinho ca�do, apanhou-o e ergueu-o. As demais agarraram a copeira, que gritou novamente quando come�aram a arrast�-la para a mesa dos Nove. Reece foi at� os degraus e desenrolou o chicote. � Tira derrubou comida no ch�o � trovejou ele. � Derrubar comida � um ato maligno. Noradzeer. O mal deve ser expulso com cem chicotadas. Noradzeer. � Noradzeer! � repetiram as pessoas de preto ao redor das mesas. Elas observaram Tira, assustada e solu�ando, ser atirada aos p�s de Reece. Ele ergueu o chicote... � N�o! � Lief deixou a mesa como um raio. � N�o a castigue! Fui eu! A culpa � minha! � Voc�?! � Reece trovejou, baixando o chicote. � Sim � confirmou Lief. � Eu fiz com que a comida ca�sse. Sinto muito. � Ele sabia que estava sendo muito audacioso em assumir a culpa, mas, por mais estranhos que fossem os costumes desse povo, n�o suportaria ver a garota ser punida por um mero acidente. Os demais Ra-Kacharz cochicharam entre si. O que se encontrava mais perto de Reece aproximou-se ainda mais e lhe disse algo. Houve um momento de sil�ncio, quebrado apenas pelos solu�os da garota, ca�da no ch�o. E, ent�o, Reece encarou Lief mais uma vez. � Voc� � um intruso impuro � disse. � Voc� desconhece as normas. Os Nove decidiram que ser� poupado do castigo. Sua voz era severa e era evidente que ele n�o aprovava a decis�o, mas o seu voto tinha sido superado pelos dos demais. Com um suspiro de al�vio, Lief voltou � mesa em sil�ncio, enquanto Tira se erguia do ch�o com esfor�o e fugia do aposento aos trope�os. Barda e Jasmine cumprimentaram-no com um erguer de sobrancelhas. � Essa foi por pouco � Barda murmurou.

� Valeu a pena correr esse risco � Lief respondeu alegremente, embora o cora��o ainda batesse forte por causa da recente escapada. � Era prov�vel que eles n�o punissem um estranho da mesma forma que a um deles � pelo menos n�o na primeira ocasi�o. Jasmine deu de ombros. Ela tirara alguns legumes de um dos palitos e segurava-os perto do ombro, tentando convencer Filli a sair e comer. � Dever�amos sair daqui o mais r�pido poss�vel � disse ela. � Essas pessoas s�o muito estranhas. Quem sabe que outras leis exc�ntricas... Ah! Filli, a� est� voc�. Tentada pelo aroma dos petiscos, a pequena criatura finalmente se aventurou a tirar o focinho de baixo da gola do casaco de Jasmine. Com cuidado, ela foi at� o ombro da dona, pegou um peda�o do legume apetitoso e come�ou a mordisc�-lo. De repente, ouviu-se um som estranho e abafado na mesa do estrado. Lief olhou para cima e, desconcertado, percebeu todos os Ra-Kacharz apontando para Jasmine com as express�es transformadas em m�scaras de terror. As demais pessoas que se encontravam no aposento viraram-se para olhar. Houve um momento de sil�ncio assustado e, ent�o, subitamente, encaminharam-se com passos pesados at� a porta, gritando aterrorizados. � A maldade! � A voz de Reece ecoou do estrado. � Os impuros trouxeram a maldade para os nossos aposentos. Est�o tentando nos destruir. Vejam! A criatura rasteja ali, em seu corpo! Mate-a! Mate-a! Os Nove Ra-Kacharz correram do estrado e investiram contra Jasmine como se fossem um s�, usando seus chicotes para abrir caminho entre a multid�o em p�nico. � � Filli! � Barda exclamou. � Eles est�o com medo de Filli. � Mate-a! � os Ra-Kacharz berraram, j� muito pr�ximos. Barda, Lief e Jasmine olharam ao redor, desesperados. N�o havia para onde fugir. V�rias pessoas empurravam-se em todas as portas, tentando passar. � Corra, Filli! � Jasmine gritou, atemorizada. � Corra! Esconda-se! Ela atirou Filli ao ch�o e ele partiu em disparada. As pessoas gritavam ao v�-lo, trope�avam, ca�am e se pisoteavam, aterrorizadas. Ele escapou por uma brecha entre a multid�o e sumiu. Lief, Barda e Jasmine, por�m, viram-se encurralados, cercados pelos RaKacharz.

As grandes toras de madeira na lareira da sala de reuni�es foram acesas e as chamas espalharam uma luz vermelha e espectral sobre o rosto dos prisioneiros. Os tr�s amigos permaneceram ali parados durante quatro horas enquanto se fazia uma in�til busca por Filli. Os Ra-Kacharz os vigiavam, carrancudos, e seus olhares se tornavam cada vez mais sombrios � medida que os minutos passavam. Exaustos e silenciosos, Lief, Barda e Jasmine aguardavam o seu destino. J� se haviam dado conta de que era in�til discutir, enfurecer-se ou implorar, pois, ao levarem um animal peludo a Noradz, eles haviam cometido o mais hediondo dos crimes. Finalmente, Reece falou. � N�o podemos mais esperar. O julgamento deve come�ar. Um gongo soou e pessoas de preto come�aram a se enfileirar no aposento, encarando os prisioneiros. Lief viu que Tira, a copeira que salvara do castigo, se encontrava na primeira fila, muito perto dele. Ele tentou encontrar-lhe o olhar, mas ela fitou o ch�o rapidamente. Reece ergueu a voz para que todos pudessem ouvir. � Por causa desses seres impuros, a maldade se espalhou em Noradz. Eles quebraram a nossa lei mais sagrada. Eles alegam que agiram por ignor�ncia. Eu

acredito que est�o mentindo e que merecem a morte. Outros entre os Nove acreditam neles e s�o de opini�o que a sua senten�a deve ser o encarceramento. Portanto, a decis�o ir� caber ao C�lice Sagrado. Barda, Jasmine e Lief olharam-se furtivamente. Que nova loucura seria aquela? Reece apanhou uma brilhante ta�a de prata da prateleira acima da lareira � antes usada para tomar vinho, talvez. � O C�lice revela a verdade � trovejou ele. � Noradzeer. � Noradzeer � murmuraram os que observavam. Em seguida, Reece mostrou dois pequenos cart�es, cada qual com uma palavra escrita sobre ele.

� Um de voc�s ir� tirar um cart�o do C�lice � ele instruiu, voltando-se para os prisioneiros. Seus olhos escuros brilhavam. � Quem ser� essa pessoa? Os companheiros hesitaram. Ent�o Lief se adiantou. � Eu � ofereceu-se, relutante. � Vire-se para a frente � Reece ordenou com um gesto. Lief obedeceu. Reece afastou-se dele e dos companheiros Ra-Kacharz e colocou a m�o enluvada sob o C�lice. Lief percebeu que Tira observava Reece com muita aten��o. De repente, os seus olhos azuis se arregalaram com assombro e horror. Ela fitou Lief rapidamente e seus l�bios moveram-se, mudos. O rosto de Lief come�ou a queimar quando ele decifrou as palavras. Ambos os cart�es dizem MORTE. Tira deve ter visto Reece trocar o cart�o VIDA por outro que dizia MORTE, oculto na manga ou na luva. O primeiro Ra-Kachar estava determinado a ver os intrusos morrerem. O vulto alto e vermelho voltou-se para ele segurando o C�lice no alto. � Escolha! � ordenou. Lief n�o sabia o que fazer. Se anunciasse que o C�lice continha dois cart�es de MORTE, ningu�m acreditaria e todos pensariam que ele simplesmente estava com medo de enfrentar o julgamento. Ningu�m aceitaria a sua palavra ou a de Tira contra a do primeiro Ra-Kachar de Noradz. E Reece poderia facilmente tornar a trocar as cartas, caso fosse questionado. Lief deslizou os dedos para dentro da camisa e agarrou o top�zio preso ao Cintur�o. Ele o ajudara a encontrar respostas antes. Poderia ajud�-lo naquele momento? O fogo crepitava atr�s dele e iluminava a figura alta parada � sua frente com um brilho sinistro. A ta�a de prata exibia um brilho vermelho, como uma chama s�lida. Chama. Fogo... Com o cora��o batendo forte, Lief estendeu a m�o para cima, mergulhou os dedos na ta�a e escolheu um cart�o. Ent�o, como um raio, ele rodopiou, parecendo cambalear para tr�s, e deixou cair nas chamas crepitantes o cart�o. Este tremeluziu por um momento e foi consumido pelo fogo. � Pe�o perd�o por minha falta de jeito � Lief gritou diante das exclama��es horrorizadas da multid�o. � Mas pode-se facilmente saber qual cart�o escolhi. � s� verificar o que continua no C�lice. Reece permaneceu totalmente im�vel, perturbado por uma raiva contida, quando um dos outros Ra-Kacharz tomou-lhe o C�lice da m�o, retirou o cart�o que se encontrava em seu interior e o ergueu. � O cart�o que permaneceu diz MORTE � anunciou. � O prisioneiro escolheu o cart�o VIDA. O C�lice se manifestou. Lief sentiu a m�o de Barda agarrar-lhe o ombro. Com os joelhos tr�mulos, ele virou-se para fitar os amigos, cujo olhar demonstrava al�vio, mas tamb�m muitas perguntas. Eles suspeitavam que Lief tivesse queimado o cart�o intencionalmente e perguntavam-se qual seria o motivo.

� Levem-nos para as masmorras � trovejou Reece. � Ali ficar�o at� o final de suas vidas, arrependendo-se do mal que fizeram. Os outros oito Ra-Kacharz cercaram Lief, Barda e Jasmine e come�aram a conduzi-los para fora do aposento. A multid�o sussurrante abriu caminho para eles. Lief virou a cabe�a e procurou Tira entre os vultos vestidos de preto, mas n�o conseguiu v�-la. Ao deixarem o sal�o, ouviram a voz de Reece erguer-se mais uma vez quando ele se dirigiu ao povo. � Continuem a procurar a criatura que maculou a nossa cidade -ordenou. � Ela precisa ser encontrada e morta antes do cair da noite. Lief olhou de relance para Jasmine, que n�o abriu a boca, mas exibia um rosto p�lido e preocupado. Ele sabia que ela estava pensando em Filli � ca�ado e amedrontado. Os Ra-Kacharz empurraram os prisioneiros por um labirinto de corredores mal iluminados e por escadas de pedra sinuosas. O cheiro de sab�o pairava em todos os lugares, e as pedras sob seus p�s eram lisas de tanto serem escovadas. No final dos degraus havia um amplo espa�o ladeado de portas de metal, cada qual com uma estreita abertura pela qual se podia passar uma bandeja de comida. O Ra-Kachar que seguia na frente abriu uma das portas e seus companheiros empurraram Lief, Barda e Jasmine para dentro. Jasmine deu uma olhada na cela sombria e sem janelas que os aguardava e come�ou a lutar ferozmente. Lief e Barda tamb�m brigaram por sua liberdade, mas inutilmente. Eles n�o dispunham de armas, tampouco de prote��o contra os chicotes dos Ra-Kacharz que estalavam ao redor de seus rostos e lhes machucavam bra�os e pernas, de forma que se viram impelidos de volta � cela. A porta foi fechada com estrondo e trancada com um pesado ferrolho. Os amigos atiraram-se de encontro � porta e a golpearam com os punhos, mas os passos dos Ra-Kacharz j� eram quase inaud�veis. Eles examinaram a cela freneticamente em busca de algum ponto fr�gil, mas as estreitas camas de madeira presas a uma das paredes n�o podiam ser movidas e a tina vazia presa � outra era s�lida como uma rocha. � Eles v�o voltar � Barda disse, s�rio. � Fomos condenados � vida, n�o � morte. Eles ter�o de nos alimentar e encher a tina de �gua. N�o podem nos deixar aqui morrendo de fome e de sede. Contudo, v�rias horas angustiantes se passaram sem que ningu�m aparecesse. Os tr�s estavam mergulhados em um sono agitado quando ouviram algo arranhar a porta. Mesmo ao acordar, Lief pensou que o t�mido som fora um sonho. Contudo, quando este se repetiu, ele correu at� a porta, seguido de perto por Jasmine e Barda. A portinhola para a comida havia sido aberta e, atrav�s dela, conseguiram ver os olhos azuis de Tira. � O primeiro Ra-Kachar determinou que ningu�m al�m dele lhes trouxesse �gua e comida � ela murmurou. � Mas... temi que ele os tivesse... esquecido. Voc�s comeram? A tina foi enchida de �gua? � N�o! � Lief respondeu aos sussurros. � E voc� sabe que ele n�o esqueceu, Tira. � por isso que voc� est� aqui. Reece pretende que morramos aqui. � N�o pode ser! � retrucou ela com uma voz desesperada. � O C�lice deulhes a vida. � Reece n�o d� a m�nima para o C�lice � Barda disparou. � Ele se importa apenas com a pr�pria vontade. Tira, destranque a porta! Deixe-nos sair! � N�o posso! N�o tenho coragem! Voc�s trouxeram o mal para os nossos sal�es e ele ainda n�o foi encontrado. Todos, exceto os cozinheiros da noite, est�o dormindo agora. � por isso que pude escapar sem que dessem por minha falta. Mas o povo est� com medo e muitos choram durante o sono. Pela manh�, a busca ir� recome�ar. � Pela fenda estreita, podia-se entrever o olhar da garota, obscurecido pelo medo. � De onde viemos, animais como Filli n�o s�o malignos � Lief contou. � N�o quisemos prejudic�-los ao traz�-lo para c�. Ele � amigo de Jasmine. Mas se

voc� n�o nos deixar sair desta cela estaremos condenados. Reece cuidar� para que morramos de fome e sede e ningu�m nunca saber�. Ningu�m al�m de voc�. A �nica resposta que ouviram foi um leve gemido. � Por favor, Tira, ajude-nos! � Lief implorou. � Por favor! Seguiu-se um momento de sil�ncio. Ent�o, os olhos desapareceram e eles ouviram o deslizar do ferrolho. A porta abriu-se e eles sa�ram da cela rapidamente. P�lida sob a luz das tochas, Tira lhes deu �gua, e os amigos beberam sofregamente. Ela nada respondeu quando lhe agradeceram e, ao trancarem a porta para encobrir a fuga, Tira estremeceu e cobriu o rosto com as m�os. Sem d�vida, ela acreditava estar fazendo algo muito errado. Contudo, quando descobriram as mochilas escondidas numa fenda das escadas, ela abafou um grito de surpresa. � Disseram-nos que elas haviam sido colocadas na cela! � exclamou. � Para que voc�s tivessem roupas e algum conforto. � Quem lhes disse isso? � Barda indagou, soturno. � O primeiro Ra-Kachar � ela murmurou. � Disse que ele pr�prio as havia trazido para voc�s. � Bem, como voc� pode ver, ele mentiu � Jasmine disparou, colocando sua mochila nas costas. Os companheiros subiram as escadas com dificuldade. A passagem acima se encontrava vazia, mas eles puderam ouvir algumas vozes distantes. � Precisamos escapar da cidade � Barda sussurrou. � Que caminho devemos tomar? � N�o h� como sair � Tira respondeu, sacudindo a cabe�a, desanimada. � O port�o da colina est� trancado com barras. Os que trabalham no campo s�o levados para fora todas as manh�s e trazidos de volta � noite. Ningu�m mais pode sair, sob pena de morte. � Deve haver outro meio! � Lief murmurou. Tira hesitou e ent�o fez um gesto negativo com a cabe�a. Mas Jasmine percebera-lhe a hesita��o e agarrou a oportunidade. � Em que voc� acaba de pensar? Conte-nos a id�ia que teve! � ela insistiu. � Dizem que... que o final do Buraco leva ao mundo exterior � Tira come�ou, molhando os l�bios. � Mas... � O que � o Buraco? � Barda quis saber. � Onde fica? � Fica perto das cozinhas � Tira informou, estremecendo. � � onde jogam a comida que n�o passa pela inspe��o. Mas �... um lugar proibido. � Leve-nos at� l�! � Jasmine sussurrou ferozmente. � Agora mesmo!

Eles rastejaram como ladr�es pelos corredores. Disparando para dentro das galerias sempre que ouviam algu�m se aproximar. Finalmente, alcan�aram uma pequena porta de metal. � Ela conduz �s passagens acima das cozinhas � Tira informou baixinho. -As passagens s�o usadas pelos Ra-Kacharz para vigiar o trabalho feito embaixo e por aqueles que lavam as paredes da cozinha. Ela abriu um pouco a porta. Do outro lado, vinha um aroma de comida e ru�dos abafados de pratos. � N�o fa�am barulho � ela pediu. � Andem com cuidado e n�o seremos percebidos. Os cozinheiros da noite trabalham depressa, pois t�m muito o que fazer antes do amanhecer. Tira deslizou pela porta e os companheiros a seguiram. A vis�o que os esperava deixou-os at�nitos. O pequeno grupo encontrava-se parado numa estreita passagem de metal. Bem abaixo, estavam as grandes cozinhas de Noradz repletas de sons e iluminadas por

uma luz intensa. As cozinhas eram imensas � tanto quando uma pequena vila � e encontravam-se cheias de pessoas com roupas iguais �s de Tira, exceto pelo fato de serem imaculadamente brancas. Algumas descascavam legumes ou preparavam frutas. Outras misturavam, assavam, mexiam panelas que borbulhavam nos enormes fog�es. Milhares de bolos esfriavam sobre grelhas, esperando para serem cobertos e decorados. Centenas de tortas e past�is eram retirados dos grandes fornos. De um lado, uma equipe embalava os alimentos prontos em caixas e potes de vidro ou pedra. � Mas... isso n�o acontece todos os dias e noites, n�o � mesmo? � assombrou-se Lief. � Quanta comida o povo de Noradz consome? � Somente uma pequena por��o da comida � consumida aqui � Tira sussurrou. � Muito do que � preparado n�o passa pela inspe��o e � jogado fora. � Ela suspirou. � Os cozinheiros s�o valorizados e treinados desde jovens, mas eu n�o gostaria de ser um deles. Eles ficam tristes por se esfor�ar tanto e por falhar tantas vezes. Eles rastejaram pela passagem, observando, fascinados, a atividade abaixo. Estavam andando h� cinco minutos quando Tira parou e se agachou. � Ra-Kachar! � avisou em voz baixa. De fato, dois vultos vestidos de vermelho entravam nas cozinhas. � � uma inspe��o � Tira informou. Com as m�os nas costas, os Ra-Kacharz caminharam rapidamente para o local em que se encontravam quatro cozinheiros. Centenas de potes de frutas cristalizadas, brilhantes como j�ias, estavam enfileirados num balc�o � espera de inspe��o. Os Ra-Kacharz caminharam ao lado da fileira de potes observando-os atentamente. Ao atingirem o final, viraram-se e retornaram, dessa vez apontando alguns potes que eram apanhados pelos cozinheiros e colocados em outra prateleira. Finalmente, quando a inspe��o foi conclu�da, seis potes haviam sido separados dos demais. � Aqueles s�o os potes que ser�o aben�oados e consumidos pelas pessoas � Tira informou. � Os demais foram rejeitados. � Ela lan�ou um olhar solid�rio na dire��o dos cozinheiros, que, desapontados, haviam come�ado a colocar os potes rejeitados num enorme recipiente de metal. Lief, Barda e Jasmine olhavam fixamente, horrorizados. Para eles, todas as frutas pareciam deliciosas e nutritivas. � Isso � uma vergonha � Lief murmurou, zangado, quando os Ra-Kacharz se viraram e se dirigiram para outra parte das cozinhas. � Em Del, o povo est� passando fome, brigando por restos. E aqui boa comida � desperdi�ada. � N�o � boa comida � Tira insistiu, s�ria, balan�ando a cabe�a. � Os RaKacharz sabem quando a comida � impura. Com as inspe��es, eles protegem o povo de doen�as e enfermidades. Noradzeer. Lief gostaria de ter argumentado, e Jasmine estava rubra de raiva. Mas Barda advertiu-os com um gesto de cabe�a e pediu-lhes que se calassem. Lief mordeu o l�bio. Ele sabia que Barda estava certo. Eles precisavam da ajuda de Tira e n�o tinha sentido aborrec�-la. Ela n�o tinha como entender o que ocorria no restante de Deltora, pois conhecia somente a sua cidade e as leis de acordo com as quais tinha crescido. Em sil�ncio, eles se moveram pela passagem e finalmente chegaram ao final das cozinhas. Degraus �ngremes de metal conduziam piso abaixo exatamente diante de uma porta. � O Buraco fica depois dessa porta � Tira avisou em voz baixa. -Mas... Ela interrompeu-se e agachou-se mais uma vez, gesticulando para que seus companheiros fizessem o mesmo. Os quatro cozinheiros que haviam preparado as frutas cristalizadas entraram em seu campo de vis�o e carregavam o engradado com potes rejeitados, agora firmemente selado com uma tampa de metal. Eles o carregaram pela porta e desapareceram de vista. � Eles v�o jogar o engradado no Buraco � Tira sussurrou. Alguns momentos mais tarde, os cozinheiros voltaram e se dirigiram para

seus lugares nas cozinhas para recome�ar a tarefa de preparar comida. Tira, Lief, Barda e Jasmine rastejaram degraus abaixo, passaram por prateleiras forradas de potes e panelas e atravessaram a porta. Os quatro se viram em um aposento pequeno e vazio. � esquerda, havia uma porta pintada de vermelho. Na frente, na parede oposta �s cozinhas, uma grade de metal barrava a entrada redonda e escura para o Buraco. � Para onde leva a porta vermelha? � Barda quis saber. � Para os quartos dos Nove. Dizem que eles dormem em turnos e passam por essa porta quando est� na hora das inspe��es � Tira sussurrou. Ela olhou de relance por sobre o ombro, nervosa. � Vamos sair daqui agora. Eu os trouxe aqui porque exigiram, mas podemos ser surpreendidos a qualquer momento. Os companheiros rastejaram para mais perto do Buraco e espiaram atrav�s da grade, de onde viram o in�cio de um t�nel mal-iluminado revestido de pedras que pareciam emitir um brilho vermelho. Ele era muito estreito e descia para a escurid�o, e o teto e as laterais eram arredondadas. Em seu interior, ao longe, ouvia-se um rosnado longo e baixo. � O que h� l� dentro? � Lief murmurou. � N�o sabemos � Tira respondeu. � Somente os Ra-Kacharz podem entrar no Buraco e sobreviver. � Isso � o que eles dizem � respondeu Lief com desprezo. � Na minha vida, vi duas pessoas tentando escapar da cidade pelo Buraco � ela disse com suavidade. � Ambos foram trazidos mortos. Seus olhos estavam abertos e arregalados, as m�os, dilaceradas e cobertas de bolhas. Havia espuma em seus l�bios. � Ela estremeceu. � Dizem que eles morreram de medo. O rosnado l�gubre veio novamente do t�nel. Eles espiaram para dentro da escurid�o, mas nada conseguiram enxergar. � Tira, voc� sabe onde est�o as nossas armas? � Barda perguntou, ansioso. � As espadas e as adagas? � Elas est�o aguardando na fornalha � murmurou ela com cautela. � Amanh� elas ser�o derretidas e transformadas em novos utens�lios para a cozinha. � Traga-as at� n�s � Barda pediu. � N�o posso! � ela retrucou, desesperada. � � proibido toc�-las, e eu j� cometi crimes terr�veis por voc�s. � Tudo o que queremos � sair daqui � Lief exclamou. � Como isso poderia ferir o seu povo? E nunca ningu�m saber� que foi voc� que nos ajudou. � Reece � o primeiro dos Nove � Tira murmurou. � Sua palavra � lei. � Reece n�o merece a sua lealdade � Barda disparou, furioso. � Voc� viu que ele mente e trapaceia, zomba de suas leis! Se algu�m merece morrer, esse algu�m � ele. Mas Barda foi longe demais ao dizer isso. As faces de Tira se ruborizaram, seus olhos se arregalaram e ela se virou e voltou correndo para a cozinha. A porta se fechou atr�s dela. � Eu a assustei � Barda resmungou, suspirando com impaci�ncia. � Eu deveria ter ficado de boca fechada. O que faremos agora? � Vamos fazer o melhor que pudermos. � Com determina��o, Lief retirou a grade da entrada do t�nel. � Se os Ra-Kacharz podem entrar no Buraco e sobreviver, n�s tamb�m podemos � com ou sem armas. Ele se virou e acenou para Jasmine. Ela recuou, sacudindo a cabe�a. � N�o posso ir � explicou em voz alta. � Pensei que talvez Filli estivesse aqui, esperando por mim. Mas ele n�o est�. Ele n�o deixaria Noradz sem mim, e eu n�o vou partir sem ele. � Jasmine! � N�o temos tempo a perder! � ele insistiu, sentindo vontade de sacudi-la. � Deixe de tolice! � N�o vou pedir que voc� e Barda fiquem � ela disse com calma, fitando-o com seus olhos verde-claros. � Voc�s come�aram essa busca sem mim e assim podem continuar. � Jasmine desviou o olhar. � Talvez... talvez seja melhor assim � acrescentou.

� O que voc� quer dizer? � Lief indagou. � Por que seria melhor? � N�s n�o concordamos em., alguns pontos � ela justificou. � N�o tenho certeza... Contudo, Jasmine n�o conseguiu terminar a frase, pois naquele exato momento a porta vermelha abriu-se de repente e Reece entrou com passos pesados, os olhos pretos brilhando num triunfo irado. Antes que ela pudesse se mover, ele agarrou-a com sua m�o forte e ergueu-a no ar. � Ent�o, garota! � rosnou em seu ouvido. � Meus ouvidos n�o me enganaram. Que feiti�aria usaram para escapar da cela? Lief e Barda tentaram se aproximar dele, mas Reece os impediu com o seu chicote. � Espi�es! � grunhiu. � Sua maldade est� comprovada agora que invadiram as nossas cozinhas... Sem d�vida, para guiar a criatura maligna at� elas. Quando o povo ouvir isso, ficar� feliz em v�-los morrer mil vezes. Jasmine lutou, mas a m�o de Reece parecia ser de ferro. � Voc� n�o pode escapar, garota � ele escarneceu. � Agora mesmo, outros membros dos Nove est�o se aproximando desta porta. Seus amigos ir�o morrer antes de voc�. Tenho certeza de que gostar� de ouvir os gritos deles. Reece a�oitou Lief e Barda com o chicote, fazendo-os recuar na dire��o do Buraco, lenta e constantemente.

Um pensamento se insinuou na mente de Lief com maior intensidade que todo o resto. Um perigo terr�vel ocultava-se na escurid�o do buraco. Do contr�rio, Reece n�o estaria sorrindo de modo t�o triunfante ao impelir os prisioneiros naquela dire��o. Era evidente que Barda e Jasmine haviam chegado � mesma conclus�o. Jasmine soltava gritos estridentes, tentando em v�o rasgar as vestimentas espessas do Ra-Kachar com as unhas. Barda lutava para manter o equil�brio enquanto protegia a cabe�a com os bra�os. O chicote de couro agitava-se em volta das orelhas de Lief. Ele recuou e se virou, a dor penetrante provocando-lhe l�grimas nos olhos. O chicote estalou mais uma vez e ele sentiu o sangue quente escorrer pelo pesco�o e ombros. A escurid�o do Buraco bocejou bem � sua frente... Ent�o, ouviu-se um baque surdo e retumbante. E, de repente, n�o havia mais o estalar do chicote, tampouco a dor lancinante. Lief virou-se rapidamente. Tira encontrava-se junto ao corpo encolhido de Reece, a porta da cozinha aberta atr�s dela. Seus olhos estavam vidrados de medo. Na m�o esquerda, carregava as armas dos tr�s companheiros. Na direita, estava a frigideira que surrupiara da prateleira da cozinha e usara para atingir Reece na cabe�a. Com um grito sufocado de terror pelo que tinha feito, ela jogou a frigideira para longe, atingindo as pedras com um som ressonante. Lief, Barda e Jasmine correram para o lado da garota, que parecia paralisada pelo choque, e tomaram-lhe as armas. Tira correra em defesa deles sem pensar, mas era �bvio que cometera um crime terr�vel ao atacar um Ra-Kachar. � Barda! � alertou Jasmine, ansiosa, apontando para a ma�aneta da porta vermelha que se movia. Barda atirou-se de encontro � porta e apoiou-se contra ela com todas as for�as. Jasmine acrescentou seu peso ao dele. Do outro lado, foram dadas pesadas batidas e a porta estremeceu.

� Corra, Tira! � Lief mandou. � Ande! Esque�a que tudo isso aconteceu. Ela fitou-o, o olhar perturbado. Ele a conduziu rapidamente em dire��o � porta da cozinha, empurrou-a para o outro lado e fechou a tranca. Dessa forma, os Ra-Kacharz que tentavam ultrapassar a porta vermelha n�o teriam ajuda do pessoal da cozinha e, com sorte, Tira conseguiria alcan�ar as escadas e ir at� a passagem sem ser vista. Lief virou-se outra vez, exatamente a tempo de ver Barda e Jasmine serem atirados ao ch�o e a porta vermelha abrir-se. Ele saltou para ajudar os amigos e, ao mesmo tempo, tr�s Ra-Kacharz dispararam pela abertura. Embora tontos de sono, estavam completamente vestidos. Usavam as roupas vermelhas, as luvas e as botas; suas cabe�as e seus rostos estavam cobertos. Os olhos deles j� faiscavam de raiva quando irromperam no pequeno aposento. Mas, quando viram seu l�der ca�do no ch�o e os tr�s prisioneiros parados junto dele, rugiram e investiram para a frente, usando os chicotes sem miseric�rdia. Barda, Lief e Jasmine foram obrigados a retroceder. Suas l�minas cortavam o ar vazio inutilmente. Lief gritou, frustrado, quando um dos chicotes enrolou-se na espada e a arrancou de suas m�os. Ele ficou indefeso. Em instantes, ouviu, com horror, o som da espada de Barda, que tamb�m ca�ra no ch�o. Naquele momento, as duas adagas de Jasmine eram a �nica defesa deles. Por isso, os Ra-Kacharz empurravam-nos para a frente, encurralando-os num canto, enquanto os chicotes os atacavam e rodopiavam juntos no ar como uma terr�vel m�quina cortante. � Parem! � gritou Jasmine com voz penetrante. � N�o queremos lhes fazer mal! S� queremos sair deste lugar! A voz dela ecoou contra as paredes de pedra e se elevou acima do estalar dos chicotes. Os Ra-Kacharz n�o vacilaram, nem mesmo deram sinais de que haviam ouvido o que ela disse. Mas algu�m escutou. Um pequeno vulto peludo e cinzento passou pela porta vermelha, tagarelando e guinchando de alegria. � Filli! � Jasmine exclamou. Os Ra-Kacharz gritaram, horrorizados e enojados, e sa�ram do caminho do pequeno animal quando este correu entre eles e saltou para o ombro de Jasmine. Foi somente um momento de distra��o, mas era tudo de que Barda necessitava. Com um grunhido, ele se atirou �s duas figuras de vermelho mais pr�ximas, jogando-as com for�a contra a parede. As cabe�as bateram nas pedras, e eles ca�ram juntos no ch�o, bruscamente. Lief virou-se rapidamente e chutou o terceiro Ra-Kachar, sentindo que o atingira na perna, exatamente acima da bota. O homem urrou e caiu. Lief apanhou a frigideira e abateu-o com um golpe. Ofegantes, perto dos corpos dos inimigos derrotados, os amigos olharam para Jasmine, que cantarolava para Filli. � Filli nos salvou � Jasmine disse, alegre. � Como ele � corajoso! Ele estava perdido, mas ouviu minha voz e veio correndo at� mim. Pobrezinho. Sentiu tanto medo e correu tanto perigo! � Ele estava com medo e em perigo!? � Barda explodiu. � E quanto anos? Mas Jasmine simplesmente deu de ombros e recome�ou a afagar o p�lo de Filli. � O que faremos agora? � Lief murmurou. � H� quatro Ra-Kacharz aqui, contando com Reece. E sabemos que h� dois nas cozinhas. Mas ainda faltam tr�s. Onde eles est�o? Onde encontraremos um lugar seguro? � Devemos arriscar ir pelo t�nel � Barda opinou, s�rio, procurando a espada. � N�o h� outra forma de sair. � Reece achava que ser�amos mortos por quem vive ali, seja quem for � Lief afirmou, olhando para o Buraco. � Se os Ra-Kacharz podem sobreviver a ele, n�s tamb�m podemos � retrucou Barda. � Eles s�o fortes e bons lutadores, mas n�o t�m poderes m�gicos. � Talvez dev�ssemos usar as roupas deles � Jasmine sugeriu de onde se

encontrava. � Acho que n�o � por acaso que eles se vestem de forma diferente dos demais neste lugar e somente eles podem usar o Buraco. Talvez a criatura que mora na escurid�o esteja treinada para atacar todas as cores, menos o vermelho. � Pode ser � Barda assentiu. � Em todo caso, vestir as roupas deles � uma boa id�ia As nossas mostram que somos intrusos. Nunca conseguir�amos enganar as pessoas e sair da cidade pela entrada principal. Mas, talvez, pela porta dos fundos... Sem perda de tempo, eles come�aram a despir os tr�s Ra-Kacharz que haviam acabado de derrotar. Jasmine trabalhava depressa e com habilidade. Para Lief, foi imposs�vel n�o lembrar, com um calafrio, quantas vezes ela havia despido os corpos de Guardas Cinzentos nas Florestas do Sil�ncio. Ela o fizera para conseguir roupas e outros objetos de que precisava e agira com efici�ncia e sem compaix�o, como fazia naquele momento. Eles se vestiram rapidamente, colocando os trajes vermelhos por cima das pr�prias roupas e as botas sobre os pr�prios sapatos. Enquanto isso, os Ra-Kacharz permaneciam im�veis. Roupas de baixo justas e brancas cobriam-nos dos pulsos at� os tornozelos. Suas cabe�as, como as dos demais moradores da cidade, haviam sido totalmente raspadas. � Eles n�o parecem t�o perigosos agora � Jasmine concluiu, carrancuda, envolvendo a cabe�a com o tecido vermelho e certificando-se de que Filli estava escondido e em seguran�a sob suas roupas. Apesar da pressa e da preocupa��o, Lief viu-se obrigado a rir quando olhou para ela. A apar�ncia de Jasmine era muito estranha. Os trajes dos RaKacharz eram muito grandes para ele e at� para Barda, mas em Jasmine eles formavam dobras grandes e amplas. As luvas n�o foram problema, pois eram feitas de um material el�stico que se ajustava a todos os tamanhos. E ele duvidou que ela conseguisse caminhar com as enormes botas vermelhas. Jasmine tinha percebido o problema. Carregou as botas at� onde Reece estava deitado, tirou-lhe as luvas e enfiou-as na ponta de uma das botas. Em seguida, desenrolou a faixa que lhe envolvia a cabe�a e usou-a na segunda bota. Reece resmungou e sua cabe�a raspada moveu-se sobre o ch�o frio. � Ele est� acordando � constatou ela enquanto cal�ava as botas, tirando a adaga do cinto. � N�o o mate! � Lief exclamou em p�nico. � Por que n�o? � Jasmine indagou, olhando-o surpresa. � Ele me mataria se estivesse em meu lugar. E, quando ele o atacou, voc� o teria matado se pudesse. Lief n�o sabia como explicar, mas tinha consci�ncia de que Jasmine nunca concordaria com o fato de que matar no calor do momento, para defender a pr�pria vida, era muito diferente de matar um homem, mesmo um inimigo, a sangue-frio. De repente, Barda soltou uma exclama��o, aproximou-se de Jasmine e agachou-se ao lado do corpo de Reece. � Vejam isso! � murmurou, empurrando a cabe�a do homem para o lado. Lief ajoelhou-se ao lado dele. No pesco�o de Reece havia uma feia cicatriz provocada por uma antiga queimadura num formato que eles conheciam muito bem.

� Ele foi marcado � Lief balbuciou, observando a marca vermelha com horror. � Marcado com o sinal do Senhor das Sombras. E, no entanto, vive aqui, livre e poderoso. O que isso significa? � Significa que as coisas em Noradz n�o s�o o que aparentam ser � Barda concluiu sombriamente. Ele foi depressa at� onde se encontravam os corpos dos outros Ra-Kacharz. A marca do Senhor das Sombras estava em todos eles. Os tr�s amigos olharam para cima, assustados, pois a ma�aneta da porta da cozinha havia come�ado a balan�ar e chacoalhar. Em seguida ouviram uma batida forte. Algu�m tentava entrar.

� Outra inspe��o deve ter sido completada � Jasmine murmurou. � Os cozinheiros t�m outro engradado de comida para jogar fora. Ao constatar que a passagem estava impedida, as pessoas atr�s da porta come�aram a gritar e a golpe�-la com os punhos. Reece resmungou e gemeu, e suas p�lpebras estremeceram. Ele estava prestes a acordar. � Vamos lev�-lo conosco � Barda decidiu, erguendo-se num salto. � Vamos obrig�-lo a nos dizer como passar a salvo pelo que existe nessa passagem, seja l� o que for. E, em todo caso, um ref�m pode ser �til. Rapidamente, eles ajeitaram as mochilas nas costas, arrastaram Reece at� a entrada do Buraco e o empurraram para a escurid�o. Em seguida, um ap�s o outro, rastejaram atr�s dele, pois naquele momento n�o havia tempo para pensar no que poderia estar aguardando os tr�s amigos l� embaixo.

Lief deslizava com cautela para baixo, segurando os tornozelos de Reece com uma m�o enluvada e usando a outra para se segurar nas paredes e no teto e evitar descer depressa demais. Era uma tarefa dif�cil, pois as rochas estavam cobertas por uma fina camada de fungos escorregadios que lambuzavam os dedos dele. A passagem tornava-se cada vez mais estreita, at� que ficou larga o suficiente para deixar passar somente uma das grandes caixas sem dificuldade. A mochila de Lief ficou presa no teto. Com um grito de advert�ncia para Barda, que estava bem atr�s dele, contorceu-se at� que as al�as escorregassem de seus ombros e ele pudesse deslizar, deixando a mochila para tr�s. Lief sabia que ela seria empurrada. A descida ficara mais �ngreme e aquilo era tudo que podia fazer para n�o escorregar para baixo sem controle. Outros aspectos tamb�m haviam mudado. O rosnado ficara mais alto, um rugido incessante que parecia ocupar-lhe os ouvidos e a mente. Estava mais dif�cil segurar Reece, que ainda n�o despertara totalmente, mas come�ava a mover as pernas, a segurar-se nas paredes e a erguer a cabe�a, de modo que esta encostava no teto do t�nel vez ou outra. E abaixo se via uma luz � um brilho fraco e amarelado demais para ser originado da Lua. Rapidamente, ela se tornou mais brilhante. Lief percebeu que estava atingindo o fundo do declive e que a passagem estava prestes a se nivelar. � Preparem-se! � gritou para Barda e Jasmine. Quase no mesmo instante, de repente, Reece come�ou a contorcer-se e a revirar-se. Ele gritava e chutava. Seus tornozelos escaparam das m�os de Lief e ele escorregou na dire��o da luz. Abafando um grito assustado, Lief viu o corpo retorcido do inimigo chegar ao fundo da descida. Mas ele n�o parou. De alguma forma, continuou se afastando. Pensando acima de tudo em manter o inimigo � vista, Lief parou de se segurar nas paredes e deslizou pelo �ltimo trecho de declive. Em instantes chegou ao final. Ali, a passagem se alargava. Vinda do teto, uma luz fraca brilhava, e aquele som incessante o cercava. Abaixo de seus p�s, o solo rochoso, duro e liso do t�nel havia sido substitu�do por algo mais macio e irregular � algo que tremia

levemente sob suas m�os... e que se movia! Assim como Reece, Lief estava sendo carregado � pelo pr�prio solo! O vulto de vermelho rastejava um pouco mais adiante. Lief ergueu-se e correu na dire��o dele, percorrendo a dist�ncia em segundos. Saltou sobre o homem que se debatia e lutou com ele, tentando imobiliz�-lo. Os corpos dos dois, rolando e lutando no ch�o, atingiram a parede lateral da passagem. Lief sentiu uma terra �spera que n�o estremecia nem se movia. Reece arqueou as costas, gritou e ficou im�vel. Ent�o Lief deu-se conta de dois fatos: o centro da passagem era uma trilha em movimento guiada por um mecanismo invis�vel, e Reece estava morto � morrera de uma forma terr�vel. Lief fitou-lhe rapidamente o rosto horr�vel e estremeceu, lembrando-se da descri��o feita por Tira sobre outras pessoas que haviam tentado escapar pelo Buraco. Ele escutou um grito e viu Barda e Jasmine correndo em sua dire��o pela passagem, assomando da escurid�o com uma rapidez impressionante. � Saltem para o lado! � Lief avisou. � A faixa em movimento est� somente no centro. Os amigos o obedeceram, trope�ando ao atingirem o solo firme. Quando se aproximaram de Lief e viram o corpo de Reece, contiveram -se para n�o gritar de horror. � O que... o que aconteceu com ele? � Barda balbuciou, estremecendo. As palmas das m�os do inimigo e o alto de sua cabe�a raspada estavam lambuzados com um fungo vermelho e cobertos por p�stulas terr�veis. Sua boca espumava e o rosto exibia uma cor azulada, retorcendo-se numa careta de agonia. � Veneno! � exclamou Jasmine. Agitada, ela olhou ao redor. � Nas Florestas do Sil�ncio h� uma aranha cuja picada pode... � N�o h� aranhas aqui � interrompeu Lief. Seu est�mago estava revirado e o dedo tremia ao apontar a cabe�a e as m�os do homem morto. � O fungo da passagem... acho que o contato com a pele nua � mortal. Arrastamos Reece para a morte. Ele despertou, viu onde se encontrava, mas era tarde demais. Nauseados, eles observaram o corpo encolhido. � Eu n�o sabia que tirar as luvas e a faixa de cabe�a poderia mat�-lo � disse Jasmine finalmente, em tom de desafio. � Claro que n�o � disse Barda, confortando-a. � Como poderia? Somente os Ra-Kacharz sabiam que s�o as luvas e as faixas de cabe�a que lhes permitem entrar no Buraco e continuar vivos. � Ele fez uma careta. � Nossas roupas est�o totalmente cobertas de fungos. Como poderemos tir�-las com seguran�a? Lief estivera refletindo a respeito. � Acho que o veneno s� � fatal quando fresco � murmurou, olhando as m�os enluvadas. � N�o vejo outra forma pela qual os Ra-Kacharz poderiam se reunir ao seu povo sem prejudic�-los. � Estou torcendo para que voc� esteja certo � disse Barda, estremecendo. Um som fraco se fez ouvir atr�s deles. Os companheiros se viraram e viram o contorno brilhante de um dos engradados prateados deslizar passagem abaixo e parar na trilha em movimento. Ele se acomodou suavemente e come�ou a se mover na dire��o deles. � Fechei a grade depois que passamos, esperando que os cozinheiros n�o se dessem conta de que escapamos pelo Buraco � Jasmine contou. � E parece que n�o perceberam. � Ainda n�o � Barda retrucou, sombrio. � Mas assim que os aposentos dos Ra-Kacharz forem examinados eles saber�o que n�o h� outro local para onde possamos ter ido. Precisamos encontrar a sa�da depressa. Se seguirmos este t�nel, acho que chegaremos ao outro lado da colina. Eles deixaram o corpo de Reece onde estava, saltaram de volta para a trilha em movimento e come�aram a correr por ela, logo deixando o recipiente prateado bem para tr�s. Pouco tempo depois, os amigos viram um brilho � sua frente, sentiram o ar fresco em seus rostos e ouviram o som de vozes e tinidos. Tornaram a pular para a

lateral do t�nel e come�aram a rastejar por ele, encostados � parede. O ambiente ficou mais claro e o som das vozes aumentou. Tamb�m se ouviram sons estranhos e resfolegantes � sons que pareciam familiares a Lief, embora ele n�o conseguisse reconhec�-los. E ent�o, de repente, ele viu um port�o adiante. A trilha em movimento parava exatamente � sua frente, e um pequeno amontoado de caixas prateadas se encontrava na abertura como se fossem guardas. Al�m delas, Lief conseguiu ver o contorno de �rvores e o c�u cinzento. Um p�ssaro noturno gritou. O dia ia nascer a qualquer instante. Enquanto observava, tr�s vultos altos entraram em seu campo de vis�o. Cada um deles ergueu um dos engradados e levou-o para longe. � Eram Ra-Kacharz! � Jasmine murmurou. � Voc� viu? Lief assentiu, perplexo. Ent�o, os tr�s Ra-Kacharz que faltavam estavam ali. O que estariam fazendo com o alimento descartado? E o que era aquele som resfolegante? Estava certo de que j� o ouvira antes, mas onde? Os tr�s companheiros prosseguiram, p� ante p�, agachados e pr�ximos � parede, esticando os pesco�os para enxergar atrav�s do port�o. E, quando finalmente puderam ver o que acontecia l� fora, detiveram-se, reprimindo um grito de assombro. Os Ra-Kacharz colocavam os engradados numa carro�a e cuidadosamente os protegiam com palha para que n�o se chocassem no trajeto. Duas outras carro�as aguardavam, totalmente carregadas. E resfolegando alegremente entre os varais de cada uma encontrava-se... um muddlet! � Eles est�o levando os engradados embora! E est�o usando os nossos muddlets � Lief sussurrou. � Acho que n�o s�o os nossos animais � Jasmine comentou, sacudindo a cabe�a. � Eles s�o muito parecidos, mas as manchas est�o em lugares diferentes. � Ela espiou pelo canto do port�o e gelou. � H� um campo cheio de muddlets logo ali � murmurou. � Deve haver uns 20! � Os nossos animais certamente est�o entre eles � Barda concluiu, carrancudo. � Mas podem ficar l�. Eu n�o montaria um animal desses nem que minha vida dependesse disso. � Bem, as nossas vidas dependem de sairmos daqui o mais depressa poss�vel � Jasmine falou baixinho. � O que acha que devemos fazer? Barda e Lief trocaram olhares, atingidos pelo mesmo pensamento. � A palha entre os engradados � alta � Lief constatou. � Acho que poder�amos muito bem nos esconder no meio dela. � Isso quer dizer que a hist�ria se repete, Lief � Barda assentiu, sorrindo. � Vamos escapar daqui da mesma forma que o seu pai fugiu do pal�cio de Del quando jovem: numa carro�a de lixo! � Mas e Kree?... � Jasmine balbuciou. � Como ele vai saber onde estou? Como se fosse uma resposta a essa pergunta, um grasnado saiu das �rvores. O rosto de Jasmine se iluminou. � Ele est� aqui! � sussurrou ela. Naquele momento, os Ra-Kacharz voltaram para apanhar mais alguns engradados e os companheiros se esconderam. Mas, assim que os vultos de vermelho se afastaram, cambaleando com suas cargas imensas, tr�s sombras dispararam do abrigo do port�o e subiram numa das carro�as carregadas. Uma delas fez um sinal para as �rvores enquanto se enterrava na palha entre os engradados, e um p�ssaro gritou em resposta. Os amigos ficaram deitados, encolhidos, im�veis e ocultos enquanto os RaKacharz conclu�am o trabalho deles. � Esse foi o �ltimo? � eles ouviram uma voz conhecida perguntar. Era a mulher que os defendera no julgamento. � Parece que sim � respondeu outra voz. � Pensei que seriam mais. Deve estar havendo algum problema nas cozinhas. Mas n�o podemos esperar mais ou vamos nos atrasar. Atrasar? Lief ficou alerta. Atrasar para qu�? Houve um rangido quando os Ra-Kacharz subiram nas carro�as. Tr�s vozes

gritaram "Brix!" e os ve�culos come�aram a se mover com um solavanco. Escondidos sob a palha, os tr�s companheiros nada viam al�m de trechos de c�u cinzento e, vez ou outra, o vulto de Kree voando bem acima deles. Se os RaKacharz estranharam ver um corvo voando antes do amanhecer, nada disseram. Lief pensou que talvez eles nem tivessem notado o p�ssaro, t�o concentrados estavam em fazer os muddlets andar mais depressa. Lief, Barda e Jasmine haviam planejado saltar quando tivessem atingido uma dist�ncia segura da cidade, mas n�o haviam contado com o fato de que a carro�a em que entraram seria a segunda entre as tr�s, tampouco com a velocidade dos animais. As carro�as saltavam e davam solavancos, percorrendo as estradas acidentadas e passando rapidamente pelo campo. Mesmo arrastando cargas pesadas, os animais galopavam com velocidade surpreendente. Era evidente que qualquer tentativa de saltar iria machuc�-los e provocar a sua captura. � Teremos de esperar at� as carro�as pararem � Jasmine sussurrou. � Acho que eles n�o est�o indo muito longe. Contudo, os minutos se transformaram em horas e o dia amanheceu antes que as carro�as finalmente desacelerassem e parassem com um solavanco. Sonolento e confuso, Lief espiou cautelosamente pela palha para ver onde se encontravam e sentiu um embrulho no est�mago. Estavam de volta � loja de Tom. E, marchando na dire��o deles, havia uma tropa de Guardas Cinzentos.

As carro�as rangeram quando os condutores deixaram os bancos e saltaram para o ch�o. � Voc�s est�o atrasados! � resmungou o l�der dos guardas. � N�o pudemos fazer nada � retrucou um dos Ra-Kacharz com calma. Lief escutou um som tilintante e deduziu que os muddlets estavam sendo libertados de seus arreios. Ouviu-se o som de cascos, como se cavalos estivessem sendo conduzidos at� as carro�as. Devem ser os cavalos cinzentos que se encontravam no campo atr�s da loja, Lief imaginou. � Bom-dia, meus senhores e senhora Ra-Kacharz! � cumprimentou Tom em voz alta. � Que belo dia! � Um belo dia para se estar atrasado � o Guarda resmungou. � Deixe que eu fa�o isso, amigo � Tom respondeu, simp�tico. � Eu cuido da mudan�a dos animais. V� e termine a sua cerveja. � um caminho longo e duro at� Del. O cora��o de Lief pareceu dar voltas no peito, e ele ouviu Barda e Jasmine respirar fundo, assustados. A comida n�o seria descarregada. As carro�as seguiriam para Del! Lief permaneceu im�vel, a mente funcionando rapidamente. Ele mal ouviu os sons dos p�s dos Guardas marchando de volta � loja. De repente, tudo se encaixou. Durante s�culos, carro�as rodaram colina acima at� o pal�cio de Del carregadas com alimentos refinados. Por mais que tivesse faltado comida na cidade, os habitantes favorecidos do pal�cio nunca passaram fome. Ningu�m nunca soubera de onde vinha a comida. Mas agora Lief sabia. A comida vinha de Noradz. O seu povo trabalhava para plantar e colher alimentos em seus campos f�rteis. Os seus cozinheiros trabalhavam dia e noite para produzir pratos deliciosos. Mas somente um pouco do que eles faziam era usufru�do por seus habitantes. O resto era levado para o pal�cio em Del. Antigamente, isso fez com que reis e rainhas de Deltora ignorassem a mis�ria de seu povo. Hoje, alimentava os servos do Senhor das Sombras.

Os Ra-Kacharz eram traidores de seu povo. Tom, que fingira ser contra o Senhor das Sombras era, na verdade, amigo dos Guardas Cinzentos. Uma onda de intensa raiva invadiu Lief. Mas Barda estava atento a quest�es mais importantes. � Precisamos sair desta carro�a � murmurou. � Agora, enquanto os Guardas est�o afastados. Lief, voc� consegue ver... � N�o consigo ver nada � Lief murmurou em resposta. Os arreios tilintavam. Kree grasnou de algum lugar pr�ximo. � Que estranho. Aquele p�ssaro preto nos seguiu o tempo todo � disse um Ra-Kacharz. � � mesmo? � Tom retrucou, pensativo. Lief, Barda e Jasmine ficaram im�veis em seu esconderijo de palha. Tom j� vira Kree. Seria ele capaz de adivinhar...? � A prop�sito � Tom come�ou, pigarreando. � Eu tenho m�s not�cias. Voc�s v�o ter de voltar a p� para Noradz. Os animais descansados que eu mantinha aqui para voc�s foram roubados... por uns viajantes espertos. � N�s sabemos! � respondeu um dos Ra-Kacharz, zangado. � Voc� deveria ter tomado mais cuidado. Encontramos os animais tentando entrar no campo atr�s da colina, ontem � tarde. Eles dispararam para casa e derrubaram os intrusos das selas em frente ao nosso port�o. � Os intrusos levaram o mal � nossa cidade � acusou outro Ra-Kacharz. � Eles escaparam da morte por um fio e agora se encontram em nossas masmorras. � � mesmo? � perguntou Tom calmamente. E continuou com mais anima��o. � Muito bem! Estes pobres animais cansados est�o livres de suas amarras. Se voc�s os levarem ao campo, posso terminar de arrear os cavalos. Depois, talvez, voc�s queiram acompanhar-me numa caneca de cerveja antes de iniciar a sua jornada. Os Ra-Kacharz concordaram e logo Lief, Barda e Jasmine ouviram o som dos muddlets sendo conduzidos para longe. Momentos mais tarde, os tr�s ouviram a voz de Tom, como se estivesse falando com os cavalos. � Se algu�m quiser sair de uma carro�a n�o vigiada e correr at� as �rvores ao lado da loja, este � o momento. O pobre Tom est� sozinho aqui, agora. A mensagem foi clara. Desajeitadamente, os tr�s companheiros abriram caminho na palha e correram para o abrigo proporcionado pelas �rvores. Seus corpos estavam r�gidos e doloridos. Tom fingiu que n�o os viu e simplesmente continuou a cuidar dos cavalos, assobiando baixinho para si mesmo. Lief, Barda e Jasmine deitaram-se e observaram o comerciante caminhar casualmente para o fundo da carro�a em que estiveram escondidos e apanhar a palha que ca�ra no ch�o. Ele recolocou-a no lugar e dirigiu-se at� as �rvores com as m�os nos bolsos. Abaixou-se e come�ou a arrancar capim como se o estivesse colhendo para os cavalos. � Voc� nos vendeu muddlets que n�o lhe pertenciam! � Barda sussurrou, furioso. � Ora, o pobre Tom acha muito dif�cil resistir a moedas de ouro � murmurou o comerciante sem olhar para cima. � Ele admite. Mas a culpa do que aconteceu � de voc�s, n�o minha, meu amigo. Se voc�s tivessem seguido pela estrada da esquerda como aconselhei, os animais nunca teriam sentido o cheiro de casa e disparado. Voc�s s�o os �nicos respons�veis pelos problemas em que se meteram. � Talvez � Lief concordou com amargura. � Mas ao menos o nosso �nico crime � a idiotice. Voc�, por�m, � um mentiroso. Voc� finge estar do lado dos que resistem ao Senhor das Sombras, mas o tempo todo ajuda a alimentar os seus servos. Voc� trata os Guardas Cinzentos como amigos. Tom endireitou o corpo, com um feixe de capim na m�o, e voltou-se para olhar o sinal que se erguia, imponente, em seu telhado.

� Voc� percebeu, meu amigo, que o nome de Tom parece o mesmo, seja qual

for o lado em que se est�? � o mesmo se voc� vier do leste ou do oeste. � o mesmo se voc� estiver dentro da loja ou fora dela, se o vir num espelho ou com os pr�prios olhos. E o pr�prio Tom � como o seu nome. � uma quest�o de neg�cios. � Neg�cios? � espantou-se Lief. � Isso mesmo. Eu sou o mesmo Tom para todos. N�o tomo partido. N�o me interesso por coisas que n�o s�o da minha conta. � uma atitude s�bia nestes tempos dif�ceis. E assim � poss�vel ganhar muito mais dinheiro. Ele sorriu. As extremidades de seus l�bios, curvadas para cima, enrugavam-lhe o rosto magro. � Quanto a voc�s, sugiro que deixem este lugar o mais depressa poss�vel. Vou manter os meus amigos Ra-Kacharz por aqui o m�ximo que puder, para dar-lhes uma boa dianteira. Mas primeiro tirem esses trajes vermelhos, s�o muito chamativos. S� n�o os deixem aqui, por favor. N�o quero problemas. Ele se virou e come�ou a caminhar de volta �s carro�as. � Voc� � um trapaceiro! � Lief acusou de longe. � Talvez � Tom concordou, parando. � Mas estou vivo e rico. E por minha causa voc� p�de sobreviver para lutar mais um dia. Ele continuou a andar, oferecendo o capim e estalando a l�ngua para os cavalos. Os tr�s amigos come�aram a se livrar das vestimentas e botas vermelhas e a coloc�-las em suas mochilas. Lief parecia ferver de raiva. Jasmine fitou-o, curiosa. � Tom nos ajudou � ela ressaltou. � Isso n�o � suficiente para voc�? Algumas criaturas s� pensam nelas mesmas. Tom � uma delas. � Tom n�o � uma criatura, � um homem � Lief retrucou. � Ele deveria saber o que � certo. � Tem certeza de que voc� sabe? � Jasmine indagou, r�spida. � O que voc� quer dizer com isso? � ele quis saber. � N�o discutam � Barda pediu, cansado. � Poupem as suas for�as para a caminhada. O Rio Largo fica muito longe. � Fechou a mochila, atirou-a sobre o ombro e come�ou a se afastar por entre as �rvores com passos firmes. � Primeiro, precisamos voltar a Noradz � disse Lief, correndo atr�s dele. � Precisamos dizer �s pessoas que est�o sendo enganadas. � � mesmo? E se sobreviv�ssemos para contar a elas, o que eu duvido, se elas acreditassem em n�s, o que acho que n�o vai acontecer, se por algum milagre elas rompessem um padr�o de s�culos, se rebelassem contra os Ra-Kacharz e se recusassem a produzir todo aquele alimento... o que voc� acha que iria ocorrer? � O suprimento de comida do Senhor das Sombras iria acabar � Lief respondeu prontamente. � Sim. E ele dirigiria sua ira para Noradz, usaria a for�a em vez da ast�cia para obrigar o povo a obedec�-lo e come�aria a esquadrinhar o pa�s � nossa procura � Barda retrucou secamente. � Nada se ganharia e muito se perderia. Seria um desastre. Ele apressou o passo e seguiu adiante. Lief e Jasmine o acompanharam, mas permaneceram calados durante um longo tempo. Lief estava muito zangado, e Jasmine tinha a mente ocupada com pensamentos que n�o desejava partilhar.

Quatro dias de caminhada cansativa se seguiram � quatro longos dias em que Lief, Barda e Jasmine pouco falaram e, quando o fizeram, foi somente para comentar a caminhada ou para manter-se fora das vistas de prov�veis inimigos. Quando, por�m, na tarde do quarto dia, alcan�aram as margens do Rio Largo, perceberam que deveriam ter planejado o pr�ximo passo com mais cuidado. O rio era fundo, e o seu nome o descrevia perfeitamente. Ele era t�o largo que mal se podia ver a margem do outro lado. A grande superf�cie de �gua

estendia-se diante deles como um mar. N�o havia como atravessar. Desbotados e duros como pedra, restos de antigas balsas de madeira encontravam-se semi-enterrados na areia. Talvez, muito tempo atr�s, pessoas tivessem cruzado o rio naquele local e abandonado as balsas ali. Contudo, n�o havia �rvores naquele lado da margem que proporcionassem madeira para construir uma balsa � somente fileiras de juncos. Os olhos de Jasmine se estreitaram ao observar o brilho opaco da �gua. � As terras do outro lado s�o totalmente planas � comentou ela, vagarosamente. � � uma plan�cie. E vejo uma forma escura erguendo-se dela. Se aquela � a Cidade dos Ratos, est� bem � nossa frente. Tudo que precisamos fazer �... � Atravessar o rio � concluiu Lief, pensativo. Deixou-se cair sobre a areia fina e branca e come�ou a remexer na mochila, procurando algo para comer. Retirou os objetos que haviam trazido da loja de Tom e colocou-os no ch�o, formando um pequeno monte. Quase se esquecera deles e agora os fitava com desgosto. Na loja, tinham um aspecto muito interessante, mas agora pareciam um amontoado de coisas sem valor. As pedras de acender fogo, o p�o que n�o precisava assar, o p� rotulado de "Puro e L�mpido", o pequeno cachimbo que produzia bolhas de luz e uma pequena lata achatada com um r�tulo desbotado...

Claro, o brinde de Tom. Algo totalmente in�til, sem d�vida. De fato, a �nica maneira de Tom livrar-se daquilo era dando de presente. Lief zombou de si mesmo e virou a latinha de ponta-cabe�a. � � longe demais para nadarmos. Teremos de andar pela margem at� encontrar um vilarejo em que haja barcos. � Barda sugeriu. � � uma pena nos desviarmos de nossa rota, mas n�o temos op��o. � Talvez tenhamos � Lief respondeu, devagar. Jasmine e Barda o fitaram, surpresos. Ele ergueu a lata e leu as palavras impressas no verso em voz alta. INSTRU��ES Espalhe os Devoradores de �gua com modera��o onde for necess�rio solo seco. CUIDADO! � O efeito dura somente uma hora. � Manusear com cuidado. � N�o comer. � Armazenar em local seco. Observa��o: Os fabricantes dos Devoradores de �gua n�o se responsabilizam por eventuais mortes, ferimentos, danos ou outros tipos de desastre que possam ocorrer antes, durante ou depois da utiliza��o deste produto. � Voc� est� dizendo que o que h� nessa caixinha � capaz de secar o rio? � espantou-se Jasmine. � Eu n�o estou dizendo nada � Lief retrucou, dando de ombros. � Estou apenas lendo as instru��es. � H� mais advert�ncias que instru��es � Barda comentou. � Mas vamos tentar... Eles caminharam juntos at� a margem do rio e Lief abriu a tampa da caixa de estanho. Em seu interior, havia pequenos cristais n�o muito maiores do que gr�os de areia. Sentindo-se um pouco tolo, ele apanhou alguns e jogou-os na �gua. Eles afundaram de imediato sem provocar nenhum tipo de mudan�a. E nada mais aconteceu. Lief aguardou um momento e, lutando contra o desapontamento, tentou sorrir.

� Eu devia saber � resmungou. � Como se Tom fosse dar algo que realmente... Ent�o o garoto gritou e deu um salto para tr�s. Uma bolha enorme, incolor e oscilante se erguia no rio. E do seu lado outra e mais outra! � S�o os cristais! � Barda gritou, excitado. � Eles est�o sugando a �gua! E realmente estavam. Lief observava as bolhas que cresciam, espalhavam-se e se uniam para formar duas paredes oscilantes que detiveram o rio. E a �gua entre elas simplesmente secou, deixando um caminho estreito e sinuoso de lama suja e arenosa. Kree grasnou, espantado, quando Jasmine, Lief e Barda pisaram com cautela no leito do rio, comprimindo-se entre os montes gelatinosos e caminhando at� chegar ao fim da trilha seca. Ent�o, Lief atirou outro punhado de cristais na �gua � sua frente e, ap�s alguns instantes, mais protuber�ncias romperam a superf�cie do rio e outro caminho come�ou a se abrir para eles. A travessia do Rio Largo foi uma experi�ncia estranha e assustadora. Os tr�s amigos pensaram o tempo todo no que poderia acontecer caso as paredes oscilantes que detinham o rio ca�ssem. A enorme press�o poderia fazer com que a �gua se fechasse sobre eles e n�o haveria como escapar. Os Devoradores de �gua dilatados lhes bloqueavam a vis�o � medida que avan�avam pelo caminho tortuoso, os p�s afundando na lama macia. Lief come�ava a se preocupar com a possibilidade de os cristais n�o serem suficientes para concluir a travessia quando, de repente, a margem surgiu � sua frente e ele pisou na terra �spera e seca. Os tr�s companheiros permaneceram parados, olhando fixamente � sua frente. A plan�cie estendia-se a partir da curva do rio e era cercada por �gua em tr�s lados. Deveria ter sido exuberante e f�rtil, contudo nenhuma folha de grama suavizava a argila dura e ressecada que a cobria. At� onde a vista podia alcan�ar, n�o havia sinal de qualquer coisa viva ou em crescimento. No centro, encontrava-se uma cidade cujas torres exibiam uma cor vermelho-escura sob os �ltimos raios do p�r-do-sol. Apesar da grande dist�ncia, uma sensa��o de perversidade e amea�a parecia desprender-se dela como uma n�voa. Eles deixaram o rio e come�aram a caminhar na plan�cie �rida. O c�u formava um arco sobre eles, vermelho e sombrio. "Vistos de cima", Lief pensou de repente, "devemos parecer formigas � tr�s min�sculas formigas rastejantes. Um golpe nos mataria." Ele nunca se sentira de tal modo exposto ao perigo. Kree dividia com ele a mesma sensa��o e permanecia empoleirado no ombro de Jasmine. Filli encontrava-se encolhido dentro do casaco dela, deixando vis�vel somente o seu focinho. Entretanto, mesmo a companhia deles n�o era suficiente para ajud�-la. Ela arrastava os p�s e andava cada vez mais devagar; finalmente, quando o sol come�ou a mergulhar no horizonte, estremeceu e parou. � Sinto muito � balbuciou. � A aridez deste lugar � como a morte para mim. N�o consigo suportar. O rosto dela estava p�lido e r�gido, e as m�os, tr�mulas. Lief e Barda fitaram-se, preocupados. � Agora mesmo, pensei em pararmos durante a noite � Barda disse, embora Lief duvidasse que fosse verdade. � Precisamos descansar e comer. Al�m disso, n�o acho que devamos entrar na cidade � noite. Eles sentaram-se e come�aram a desempacotar os alimentos, mas n�o havia gravetos para acender o fogo. � Agora � uma boa hora para testar as pedras de acender fogo. � disse Lief, seguindo o exemplo de Barda e tentando se mostrar alegre. Ele leu as instru��es do frasco sob a luz fraca e ent�o colocou uma das pedras no ch�o, golpeando-a firmemente com a sua p�. Imediatamente ela irrompeu em chamas. Acrescentou outra pedra e tamb�m ela se inflamou. Logo se formou uma intensa labareda que, aparentemente, n�o precisava de nenhum outro combust�vel. Lief guardou o frasco de volta ao bolso, satisfeito. � Conforto instant�neo. Surpreendente! � Barda comentou, entusiasmado. �

Tom pode ser um patife, mas pelo menos as coisas que vende valem o seu pre�o. Ainda era cedo, mas Barda e Lief espalharam os suprimentos ao seu redor e dedicaram-se a escolher o que iriam comer. Adicionaram �gua a um dos c�rculos brancos do Nada de Forno, que come�ou a inchar e rapidamente se transformou em um p�o. Eles cortaram-no em fatias, torraram-no e comeram-no com algumas frutas desidratadas, nozes e mel que haviam trazido de Raladin. � Um banquete � comemorou Barda, contente. Lief percebeu, aliviado, que a express�o tensa de Jasmine come�ava a se desfazer. Como haviam imaginado, o calor e o alimento a estavam reanimando. Lief contemplou a cidade distante por sobre o ombro da garota. Naquele momento, a luz vermelha come�ava a diminuir nas torres. Imponente sobre a plan�cie, a cidade parecia silenciosa, sombria e deserta... Lief piscou. Os �ltimos raios do Sol estavam pregando uma pe�a em seus olhos. Por um instante, pareceu-lhe que a terra ao redor da cidade estava se movimentando como �gua. Ele olhou novamente e franziu a testa, intrigado. O ch�o estava se movendo. No entanto, a grama n�o balan�ava e nenhuma folha se agitava ao vento. O qu�?... E, de repente, ele viu. � Barda! � exclamou com voz rouca. Barda fitou-o, surpreso com o medo que percebeu no olhar do companheiro. Lief tentou falar, mas as palavras ficaram presas em sua garganta. Ondas de terror percorreram-lhe o corpo e seus olhos estavam cravados na plan�cie em movimento. � O que foi? � Jasmine indagou, virando-se para olhar. Ent�o ela e Barda gritaram juntos e ergueram-se num salto. Vinda da cidade, cobrindo o solo como uma onda rasteira e comprida, surgia uma multid�o ligeira e assustadora de ratos.

Milhares de ratos � dezenas de milhares de ratos! De repente, Lief compreendeu por que a plan�cie era �rida. Os ratos haviam devorado tudo. Eles eram criaturas das sombras. Haviam permanecido escondidos na cidade arruinada enquanto o sol brilhava sobre a plan�cie, mas agora corriam na dire��o do cheiro de comida, guiados por uma fome fren�tica. � O rio! � Barda lembrou. Os tr�s amigos correram para salvar suas vidas. Lief olhou para tr�s somente uma vez, e o que viu foi suficiente para faz�-lo acelerar ainda mais o ritmo, ofegante de pavor. Os primeiros ratos, imensos, haviam chegado � fogueira. Corriam sobre a comida e outros pertences espalhados pelo ch�o, mordendo e rasgando tudo com seus dentes afiados. Seus companheiros os seguiam de perto e subiam neles, asfixiandoos, lutando entre si pelos restos, tombando sobre o fogo, gritando e guinchando. Outros milhares deles, com os olhos negros brilhantes, se engalfinhavam e rodeavam a pilha confusa, aproximando-se e fungando. Eles haviam sentido o cheiro de Lief, Barda e Jasmine, que estavam mais adiante � sentiram seu calor, sua vida e seu medo.

Lief correu, o peito dolorido pelo esfor�o, os olhos fixos no rio. A �gua brilhava sob os �ltimos raios de sol. Ele estava perto... cada vez mais perto... Jasmine corria ao seu lado, seguida de perto por Barda. Ofegante, Lief mergulhou na �gua fria e nadou at� que se sentisse seguro. Ent�o, virou-se para olhar a margem, o casaco flutuando � sua volta. A ruidosa torrente cinza-escuro formada pelos ratos atingiu as margens do rio. Ent�o, encrespou-se e rompeu como uma onda, saltando para dentro da �gua. � Eles est�o nadando em nossa dire��o � Barda gritou, lutando para desembainhar a espada e ergu�-la � superf�cie. � Deus do c�u, n�o h� nada que possa det�-los? Jasmine desferia golpes com sua adaga, gritando furiosamente, e d�zias de ratos mortos eram levados pela correnteza. Ao lado dela, Lief e Barda varriam suas l�minas pela �gua, de um lado a outro, ofegantes pelo esfor�o da tarefa. A �gua em volta deles tingia-se de sangue e espuma e, mesmo assim, os ratos continuavam a chegar, agarrando-se pelos dentes aos companheiros mortos. "Por quanto tempo teremos for�as?", pensou Lief. "Quanto tempo teremos antes que nos dominem?" Sua mente trabalhava febrilmente enquanto lutava, as m�os dor-mentes no cabo da espada. Eles ficariam a salvo do outro lado do rio, largo demais para que os animais nadassem. Mas tamb�m era largo demais para ele, Jasmine e Barda, e os tr�s nunca sobreviveriam se resolvessem lan�ar-se sem rumo naquelas �guas frias e profundas. Al�m disso, uma longa noite os aguardava. Antes que o sol nascesse novamente e trouxesse luz � plan�cie, os ratos iriam atacar. Milhares morreriam, mas outros milhares viriam. Gradativamente, Lief, Barda e Jasmine perderiam as for�as. E, finalmente, os ratos conseguiriam aglomerar-se sobre eles, mordendo e arranhando at� que os tr�s amigos afundassem e se afogassem. O sol se pusera e a plan�cie encontrava-se envolta na escurid�o. Lief n�o podia mais ver a cidade, somente a fogueira, bruxuleante como um farol. Foi ent�o que se lembrou de ter colocado o frasco de pedras de acender fogo no bolso. Soltou a m�o esquerda da espada, mergulhou-a e remexeu na jaqueta. Seus dedos fecharam-se ao redor do frasco e ele o trouxe � superf�cie. Estava pingando �gua, mas as pedras ainda chocalhavam em seu interior. Lief gritou para que Jasmine e Barda lhe dessem cobertura e avan�ou para a frente, ao mesmo tempo em que desatarraxava a tampa apertada do frasco. Ele apanhou um punhado de pedras com os dedos r�gidos e jogou-as com todas as suas for�as sobre os ratos que estavam na margem. Quando as pedras os atingiram, viu-se uma labareda enorme cuja luz era ofuscante. Centenas de ratos ca�ram mortos, atingidos pelo calor repentino. A horda que se encontrava atr�s deles guinchou e se espalhou, fugindo dos corpos incandescentes. As criaturas que j� se encontravam na �gua agitaram-se e retorceram-se, aterrorizadas, avan�ando na dire��o de Lief, Barda e Jasmine, as longas caudas torcendo-se e enrolando-se. Barda e Jasmine golpearam-nos, defendendo a si mesmos e a Lief, enquanto este atirava outro punhado de pedras, e depois outro, movendo-se lentamente corrente abaixo para ampliar a parede de labaredas. Logo um extenso len�ol de fogo queimava na beira do rio. Atr�s dele, a plan�cie fervilhava. Mas, no local em que se encontravam Lief, Barda e Jasmine, ofegantes e tr�mulos de al�vio, havia apenas uma �gua ondulante, viva com a luz vermelha e bruxuleante. Ratos mortos eram carregados pela correnteza, por�m n�o eram substitu�dos por outros. Momentos depois, ouviu-se o barulho da �gua quando os ratos mergulharam no rio, acima e abaixo da linha de fogo. Contudo a dist�ncia era grande demais para que nadassem em seguran�a. A correnteza veloz arrastava a maioria antes que atingissem suas presas, e os que sobreviviam eram facilmente abatidos. Dessa forma, os tr�s companheiros permaneceram unidos, mergulhados na �gua at� a cintura, tremendo de cansa�o, mas em seguran�a atr�s da barreira de

fogo, enquanto as longas e frias horas passavam. Finalmente amanheceu e uma fraca luz vermelha tingiu o c�u. Um som murmurante e confuso, semelhante ao farfalhar de in�meras folhas, veio da dire��o da linha de fogo. O som desapareceu em seguida e um sil�ncio profundo caiu sobre a plan�cie. Lief, Barda e Jasmine avan�aram com dificuldade para a margem, passando por cima das brasas. A �gua lhes escorria das roupas e dos cabelos e chiava ao respingar nas chamas da barreira que haviam constru�do. Os ratos haviam sumido. Entre o rio e os restos fumegantes da fogueira, nada havia al�m da pilha desordenada de pequenos ossos. � Eles devoraram os pr�prios mortos � Barda balbuciou, enojado. � � claro � Jasmine retrucou com naturalidade. Tremendo de frio e com a sensa��o de que as pernas eram feitas de chumbo, Lief come�ou a arrastar-se para o local onde havia feito a refei��o muita horas antes. Jasmine e Barda o seguiram, quietos e vigilantes. Kree voava acima deles, o som forte do bater de suas asas sobressaindo-se no ar silencioso. Ao redor das cinzas da fogueira restaram apenas tr�s peda�os de tecido de um vermelho bem vivo. � Eles deixaram as roupas e as botas dos Ra-Kacharz � Lief constatou, rindo. � Parece que n�o gostaram delas. Por que ser�? � Talvez as roupas ainda estejam impregnadas com o cheiro do fungo do Buraco � sup�s Jasmine. � N�s n�o sentimos nada, mas nossos sentidos n�o s�o t�o bons quanto os dos ratos. Os companheiros observaram a destrui��o que os cercava. As fivelas das mochilas, as tampas dos cantis, o cachimbo que produzia bolhas de luz, um ou dois bot�es, algumas moedas e a caixinha de lata que continha os �ltimos Devoradores de �gua estavam espalhados na terra ressecada em meio aos ossos e �s cinzas. Exceto pelas roupas de Noradz, nada mais havia sobrevivido ao ataque faminto dos ratos. Nem uma migalha de p�o, uma tira de cobertor ou um peda�o de corda. � Pelo menos, temos nossas vidas � Barda filosofou, tremendo sob a leve brisa da manh�. � E temos roupas secas. Talvez n�o sejam as que gostar�amos de ter, mas quem vai nos ver aqui? Esgotados, tiraram as roupas molhadas para vestir os trajes e cal�ar as botas dos Ra-Kacharz. Ent�o, finalmente aquecidos e secos, sentaram-se para conversar. � O frasco de pedras de fogo est� quase vazio. N�o conseguiremos sobreviver outra noite nesta plan�cie � Barda disse, s�rio. � Se quisermos entrar na cidade, precisamos faz�-lo agora. Estes trajes estranhos v�o nos dar alguma prote��o, j� que os ratos n�o gostam deles. E ainda temos o cachimbo que produz bolhas de luz. Se funcionar como nos foi dito, ele pode se �til. Os companheiros formaram trouxas com as roupas molhadas, recolheram do ch�o os poucos pertences restantes e come�aram a caminhar em dire��o � cidade. Os olhos de Lief ardiam de cansa�o e os p�s se arrastavam dentro das botas altas e vermelhas. O pensamento de que hordas de ratos rastejavam e se engalfinhavam dentro das torres em ru�nas que ele avistava adiante o encheu de pavor. Como poderiam entrar na cidade sem serem descobertos e despeda�ados por eles? No entanto, precisavam faz�-lo, pois o Cintur�o de Deltora come�ara a ficar quente na cintura de Lief. Era evidente que uma das pedras perdidas estava escondida na cidade. O Cintur�o podia sentir isso.

As torres da cidade erguiam-se escuras e proibitivas acima das cabe�as dos tr�s companheiros. Os grandes port�es de ferro da entrada haviam enferrujado e ca�do h� muito tempo e, em seu lugar, tudo o que restava era um enorme buraco que conduzia � escurid�o, de onde vinha um terr�vel som �spero e furtivo e o mau cheiro dos ratos. Havia tamb�m outra coisa. Uma coisa pior. A sensa��o de um mal antigo � vingativo, frio, aterrador. Lief, Barda e Jasmine come�aram a cal�ar as luvas dos Ra-Kacharz e a cobrir os rostos com o tecido vermelho que haviam usado na fuga de Noradz. � N�o entendo como os ratos se multiplicaram dessa forma � Lief comentou. � � verdade que eles se reproduzem rapidamente, principalmente em locais sombrios e sujos e onde encontram alimento com facilidade. Mas por que as pessoas desta cidade n�o perceberam o problema e o solucionaram antes que assumisse dimens�es incontrol�veis e tivessem de fugir? � Havia algo de maligno no ar � Barda concluiu, carrancudo, observando as paredes em ru�nas � sua frente. � O Senhor das Sombras... � N�o se pode culpar o Senhor das Sombras por tudo! � Jasmine retrucou, de repente. Ela exibia uma express�o carregada. Barda e Lief a olharam, surpresos. � Fiquei quieta por muito tempo � ela murmurou. � Mas agora vou falar, mesmo sabendo que voc�s n�o v�o gostar do que vou dizer. Aquele estranho que vimos na loja de Tom � o homem com a cicatriz no rosto � falou dos espinheiros na plan�cie. Ele os chamou de espinheiros de Del. E ele estava certo. Os amigos continuaram a fit�-la. Jasmine respirou fundo e prosseguiu. � O Senhor das Sombras governou Deltora por apenas dezesseis anos, mas foi necess�rio muito mais para que os espinheiros cobrissem a plan�cie. O encantamento da feiticeira Thaegan no Lago das L�grimas come�ou cem anos atr�s. O povo de Noradz tem vivido daquela forma h� s�culos. E acredito que os habitantes deste lugar maligno o tenham abandonado h� s�culos tamb�m. Ela ficou quieta, fitando o vazio, triste. � O que voc� quer dizer, Jasmine? � Barda indagou, impaciente. � Que os reis e rainhas de Deltora tra�ram a confian�a depositada neles � seu olhar havia ficado sombrio. � Eles se trancaram no pal�cio de Del e viveram no luxo enquanto o reino se deteriorou e o mal prosperou. � Isso � verdade. � Lief concordou � Mas.... � Sei o que voc� vai dizer � Jasmine interrompeu, zangada. � Voc� me contou que eles foram enganados pelos servos do Senhor das Sombras. Que eles seguiam normas est�pidas cegamente por acreditar que o seu dever se resumia a isso. Mas n�o acredito que algu�m possa ser t�o cego! Acho que toda essa hist�ria � mentira. Barda e Lief ficaram em sil�ncio. Ambos entendiam por que Jasmine tinha tanta dificuldade em acreditar na verdade. Ela fora obrigada a cuidar de si mesma desde os 5 anos de idade, era forte e independente. Nunca teria permitido que a transformassem num fantoche, nunca agiria de acordo com a vontade do conselheirochefe. � Estamos arriscando as nossas vidas para recuperar o Cintur�o de Deltora � prosseguiu ela, mais violenta agora. � E por qu�? Para devolver o poder ao herdeiro real � que at� mesmo num momento como este est� escondido, enquanto que Deltora sofre e n�s enfrentamos o perigo. Mas ser� que realmente queremos reis e rainhas no pal�cio de Del que mintam para n�s e que nos usem como antes? Eu acho que n�o! Jasmine os olhou fixamente e esperou. Barda estava zangado. Para ele, Jasmine demonstrara deslealdade ao expor as suas opini�es. Lief, contudo, pensava diferente. � Eu costumava pensar como voc�, Jasmine, e detestava a lembran�a do velho rei. Mas questionar se ele e o filho foram f�teis e indolentes e se o

herdeiro � digno de nossa confian�a n�o � importante agora. � N�o � importante! � Jasmine gritou. � Como voc� pode... � Jasmine, nada � mais importante do que livrar o nosso reino do Senhor das Sombras! � Lief interrompeu. � Por piores que as coisas fossem em Deltora, pelo menos naquela �poca as pessoas eram livres e n�o viviam sempre aterrorizadas. � � verdade. � exclamou ela � Mas.... � N�o podemos derrotar o Senhor das Sombras com armas. A feiti�aria que ele usa � poderosa demais. Nossa �nica esperan�a � o Cintur�o usado pelo verdadeiro herdeiro de Adin. Portanto, n�o estamos arriscando as nossas vidas pela fam�lia real, mas por nosso reino e por seu povo. Voc� n�o percebe isso? As palavras de Lief atingiram o seu objetivo. Jasmine parou e refletiu. Lentamente, o fogo em seu olhar arrefeceu. � Voc� est� certo � ela disse, finalmente, sem entusiasmo. � A minha raiva me fez perder nosso objetivo de vista. Sinto muito. Ela n�o disse mais nada, apenas terminou de envolver a cabe�a e o rosto com a faixa vermelha. Ent�o, com a adaga na m�o, acompanhou-os para o interior da cidade. Os companheiros penetraram num labirinto escuro em que as paredes emitiam sons como se estivessem vivas. Os ratos vieram aos milhares, surgindo das rachaduras das paredes deterioradas. Suas caudas agitavam-se como chicotes e seus olhos vermelhos brilhavam. Lief apanhou o cachimbo e soprou-o. Lindas bolhas brilhantes se desprenderam dele, iluminando a escurid�o como min�sculas lanternas flutuantes. A maioria das criaturas fugiu da luz, gritando em p�nico, e a grande multid�o diminuiu, transformando-se em um grupo menor, confuso. Os mais corajosos, correndo em meio �s sombras no ch�o, tentaram agarrarse aos p�s em movimento dos intrusos e subir por suas pernas. Mas as botas altas e escorregadias e o tecido liso e espesso de seus trajes frustraram os esfor�os de quase todos, exceto de alguns, dos quais Lief, Barda e Jasmine se livraram com safan�es. � Parece at� que estas roupas foram feitas especialmente para n�s � Barda sussurrou, avan�ando com dificuldade. � Tivemos muita sorte em t�-las trazido. � E muita sorte em termos ganhado este cachimbo de Tom � acrescentou Lief. Mas, mesmo enquanto falava, ele se perguntava se tudo aquilo tinha mesmo acontecido por mera sorte. Ou teriam aqueles objetos ca�do em suas m�os por outro motivo? Durante essa jornada, ele j� n�o tivera a impress�o de que os seus passos estavam sendo guiados por uma m�o invis�vel? Tremendo e lutando para livrar-se dos ratos, eles prosseguiram aos trope�os. Vez ou outra, Lief soprava o cachimbo e novas bolhas de luz brilhante surgiam. As que foram deixadas para tr�s pairavam muito acima de suas cabe�as e brilhavam sobre as antigas vigas que ainda sustentavam o telhado. Os ratos n�o tinham conseguido roer essas vigas ou talvez soubessem que n�o deviam faz�-lo, pois sem elas o telhado despencaria e a cidade ficaria exposta ao sol. Toda a cidade era como um grande edif�cio � um labirinto de pedras que parecia n�o ter fim. N�o havia ar fresco nem luz natural. Provavelmente, era dessa forma que se constru�am cidades naquelas paragens, Lief pensou. Noradz n�o era diferente. Em todos os lugares, havia sinais de uma grandiosidade extinta. Entalhes, arcos elevados, aposentos amplos, lareiras enormes cheias de cinzas, cozinhas grandes e vazias encontravam-se cobertos de poeira. E ratos rastejavam por todos os cantos. O p� de Lief tocou algo que tiniu e rolou. Os ratos agarraram-se �s suas luvas quando ele se abaixou para apanhar o objeto. Tratava-se de um c�lice entalhado � de prata, ele imaginou, embora manchado e emba�ado por causa do tempo e do abandono. O cora��o de Lief encheu-se de tristeza quando girou esse c�lice nas m�os. Era como se ele lhe falasse das pessoas que haviam fugido de suas casas tanto tempo atr�s. Ele o examinou com mais aten��o. De algum modo, lhe parecia familiar. Mas por qu�?...

� Lief � Barda resmungou, a voz abafada pela faixa que lhe cobria a boca e o nariz. � Continue andando, por favor. N�o sabemos quanto tempo o cachimbo vai durar e precisamos estar num lugar seguro quando a noite cair. � Pelo menos, num lugar em que n�o haja ratos � Jasmine acrescentou. Furiosamente, ela passou as m�os pelo corpo e os ratos que subiam ca�ram no ch�o, guinchando. Uma lembran�a viva e uma onda de assombrada compreens�o invadiu a mente de Lief. � Se encontrarmos tal lugar, diremos "Aqui n�o h� ratos" e ser� uma b�n��o � ele murmurou. � O qu�? � Jasmine indagou, intrigada. N�o havia tempo para explica��es. Lief se for�ou a prosseguir, enfiando a haste do c�lice no cinto. Mais tarde, ele contaria a Jasmine e Barda, quando estivessem fora de perigo. Quando... Venha at� mim, Lief de Del. Lief estancou, olhando ao redor, at�nito. O que era aquilo? Quem havia falado? � Lief, o que aconteceu? � a voz de Jasmine parecia distante, apesar de ela estar bem ao seu lado. Ele fitou-lhe os olhos verdes desconcertados e percebeu vagamente que ela nada tinha ouvido. Venha at� mim. Estou esperando. A voz sussurrava e se agitava na mente de Lief. Mal sabendo o que fazia, ele come�ou a se mover r�pida e cegamente, seguindo o chamado. As bolhas de luz flutuavam diante dele, iluminando as paredes em ru�nas, os suportes enferrujados onde antes tochas ardiam, os fragmentos de potes empilhados. Ratos fervilhavam nos cantos e agarravam-se �s suas botas. Ele continuou, trope�ando, em dire��o ao centro da cidade. O ar ficou pesado e era dif�cil respirar. O Cintur�o, quente, pulsava ao redor de sua cintura. � Lief � escutou Barda chamar. Mas ele n�o podia retornar nem responder. Lief atingiu uma ampla passagem em cujo final se via uma larga entrada. A criatura que estava do outro lado, o que quer que fosse, exalava um cheiro nauseante e almiscarado. Ele vacilou, mas mesmo assim prosseguiu. Lief chegou � entrada. Do outro lado, algo enorme se movia na escurid�o. � Quem � voc�? � ele indagou, com a voz tr�mula. A voz sibilante o atingiu em cheio, �cida e penetrante. Eu sou quem voc� procura. Eu sou Reeah. Venha at� mim.

Escurid�o. Perversidade. Medo. Tr�mulo, Lief levou o cachimbo � boca e assoprou. Bolhas brilhantes subiram e iluminaram o espa�o que outrora fora um amplo sal�o de reuni�es. Uma enorme serpente ergueu-se no centro, sibilando no espa�o ressonante. As curvas de seu corpo brilhante, grosso como o tronco de uma velha �rvore, cobriam o ch�o de ponta a ponta. Seus olhos eram inexpressivos, frios e exibiam uma maldade secular. Sobre sua cabe�a havia uma coroa e, no centro desta, uma pedra que brilhava com todas as cores do arco-�ris. Era a opala. Lief deu um passo para a frente. Pare! Lief n�o soube dizer se a palavra estava apenas em sua mente ou se a serpente a proferira em voz alta. Ele ficou im�vel. Barda e Jasmine se aproximaram. Lief ouviu a respira��o intensa dos dois e percebeu seus bra�os se moverem quando ergueram as armas. Remova o objeto que est� usando sob suas roupas. Jogue-o para longe.

Lentamente, os dedos de Lief se aproximaram do Cintur�o. � N�o, Lief! � ele escutou Barda pedir, ansioso. Mesmo assim, mexeu no fecho do Cintur�o e tentou abri-lo. Nada al�m da voz que lhe dava ordens parecia real. � Lief! � A m�o firme e morena de Jasmine agarrou-lhe o pulso e puxou-o furiosamente. Lief lutou para livrar-se dela e, ent�o, de repente, foi como se despertasse de um sonho. Ele olhou para baixo, piscando. A palma de sua m�o encontrava-se pousada no top�zio dourado. Ent�o ele entendeu que a pedra havia desanuviado sua mente e dissipado o imenso poder que a serpente tinha sobre ele. O rubi cintilava ao lado do top�zio, n�o mais vermelho vivo, mas sim cor-de-rosa, indicando perigo. No entanto, seu brilho ainda parecia emanar um estranho poder. A imensa serpente sibilou, furiosa, e mostrou suas terr�veis presas. Sua l�ngua b�fida movimentava-se rapidamente para dentro e para fora. Lief sentiu a for�a de seu dom�nio, mas pressionou a m�o sobre o top�zio com intensidade ainda maior e resistiu. � Por que ela n�o ataca? � Jasmine sussurrou. Agora Lief sabia a resposta. Ele lembrou-se de um trecho de "O Cintur�o de Deltora" que discorria sobre os poderes do rubi. O grande rubi, s�mbolo da felicidade, vermelho como o sangue, fica opaco na presen�a do mal ou quando o infort�nio amea�a quem o usa. Ele afasta esp�ritos malignos e � um ant�doto para o veneno da serpente. � Ela est� sentindo o poder do rubi � Lief sussurrou. � � por esse motivo que est� com a aten��o voltada para mim. A sua m�gica � forte, Lief de Del, mas n�o o bastante para salv�-lo, a cobra sibilou. Lief vacilou, pois novamente a vontade da serpente tentou dominar-lhe a mente. � A opala est� na coroa dela � ele balbuciou para Jasmine e Barda. � Fa�am o que puderem enquanto eu a distraio. Ignorando as advert�ncias sussurradas dos amigos, Lief come�ou a se afastar deles. A serpente voltou a cabe�a para segui-lo com seu olhar duro e frio. � Como voc� sabe o meu nome? � Lief perguntou, mantendo a m�o firme no top�zio. Eu tenho a pedra que mostra o futuro. Sou toda-poderosa. Sou Reeah, a escolhida do Mestre. � E quem � o seu mestre? Aquele que meu deu o meu reino. Aquele que chamam de Senhor das Sombras. Lief ouviu Jasmine deixar escapar um som abafado, mas n�o se virou para olh�-la. Em vez disso, enfrentou o olhar de Reeah, ao mesmo tempo em que tentava manter a mente livre de sua influ�ncia. � Certamente, voc� est� aqui h� muito tempo, Reeah � ele continuou. � Voc� � t�o grande e imponente! A cobra sibilou e ergueu a cabe�a, orgulhosa. Como Lief imaginara, a vaidade dela era proporcional ao tamanho. Eu n�o passava de uma min�scula serpente quando vim para os subterr�neos desta cidade. Uma ra�a de humanos lamurientos vivia aqui na �poca. Se tivessem me encontrado, teriam me matado por causa da ignor�ncia e do medo. Mas entre eles havia servos do Mestre que estavam me esperando. Eles me receberam bem, trouxeramme ratos para que eu me alimentasse at� crescer e ficar forte. Lief viu Jasmine com o canto dos olhos. Ela estava escalando uma das colunas que sustentavam o teto. Rangendo os dentes, ele se obrigou a desviar a mente dela, pois era essencial que a aten��o de Reeah permanecesse concentrada nele.

� Que servos? � ele perguntou. � Quem eram eles? Voc� os conhece, sibilou Reeah. Eles t�m a marca dele. A eles foram prometidos poder e vida eterna por servi-lo. Voc�s usam as roupas deles para iludir-me, mas n�o me iludem. � Claro que n�o! � gritou Lief. � Eu a estava testando para ver se voc� realmente podia ler a minha mente. Quem mais saberia onde encontrar ratos, o que fazer para que procriassem e como aprision�-los? Quem mais sen�o os ca�adores de ratos da cidade? Foi um plano inteligente. Ah, sim, Reeah respondeu. Havia poucos ratos naquela �poca. 0 meu reino ainda n�o havia atingido a gl�ria que lhe era destinada. Mas o meu Mestre soube escolher os seus servos. Eles criaram mais ratos para mim � cada vez mais. At� que, finalmente, as paredes come�aram a fervilhar, cheias deles. A doen�a se espalhou e todo o alimento da cidade foi consumido. Ent�o as pessoas imploraram aos ca�adores de ratos que os salvassem, sem saber que estes eram os pr�prios causadores da praga. Os olhos cru�is da serpente brilharam, triunfantes. � Ent�o os ca�adores de ratos tomaram o poder � Lief concluiu. � Disseram que a praga dos ratos era resultado da maldade das pessoas e que nada lhes restava fazer sen�o fugir. Sim. Atravessar o rio para outro lugar onde reconstruiriam a cidade. Quando eles se foram, sa� dos subterr�neos e reivindiquei o meu reino. Lief sentiu, mais do que viu, que Jasmine come�ava a caminhar pela grande viga que atravessava o sal�o, exatamente acima da cabe�a da serpente. Ela andava com a mesma facilidade e leveza com que se movimentava entre os galhos das �rvores das Florestas do Sil�ncio. O que estaria planejando? Certamente, ela n�o acreditava que as suas adagas conseguiriam perfurar aquela pele lustrosa. E onde se encontrava Barda? Lief podia sentir que a grande serpente estava ficando inquieta. Sua l�ngua sa�a da boca e entrava nela rapidamente, e a cabe�a se inclinava na dire��o do garoto. � Reeah! A nova cidade chama-se Noradz, que significa Nada de Ratos � Lief gritou. � Eu a vi. As pessoas se esqueceram do que foram e de onde vieram. O medo que sentem de ratos desencorajou-as. Os ca�adores de ratos agora se chamam Ra-Kacharz e s�o como sacerdotes que mant�m leis sagradas. Eles carregam chicotes que se parecem com caudas de ratos e s�o todo-poderosos. O povo vive aterrorizado e escravizado, servindo aos prop�sitos do seu Mestre. Isso � bom, sibilou Reeah. � o que merecem. Ent�o voc� contou a sua hist�ria, Lief de Del. Sua m�gica desprez�vel, suas armas insignificantes e sua l�bia me divertiram � durante algum tempo. Mas agora estou cansada de seu palavr�rio. De repente, ela atacou. Lief cortou o ar com a espada para se proteger, mas o primeiro movimento da serpente arrancou-lhe a arma da m�o com se fosse um brinquedo. Ela foi atirada para o alto, longe dele, fazendo c�rculos no ar. � Jasmine! � Lief gritou. Mas n�o houve tempo para verificar se ela tinha apanhado a espada. A serpente estava prestes a atacar novamente. Suas enormes mand�bulas estavam abertas, as presas pingando veneno. � Lief! As pedras de fogo! � A voz de Barda soou no outro lado do aposento. Com certeza, ele se arrastara at� l� numa tentativa de atacar o monstro pelas costas. A gigantesca cauda da serpente sacudiu-se rapidamente e o corpo de Barda chocou-se terrivelmente contra uma coluna, permanecendo im�vel. "As pedras de fogo." Desesperado, Lief procurou nos bolsos, encontrou o frasco e o atirou com for�a diretamente na boca aberta do inimigo. Contudo, Reeah era r�pida demais para ele. A cabe�a da malvada criatura moveu-se bruscamente para o lado e o frasco passou voando por ela, espatifando-se numa coluna e explodindo numa bola de fogo. Agora eram somente Lief e Reeah. Voc� � meu, Lief de Del! A imensa cabe�a investiu para a frente com uma velocidade aterradora. E,

no momento seguinte, a enorme serpente ergueu-se, triunfante, com o corpo de Lief pendendo de suas mand�bulas. Bem no alto, onde se encontravam os caibros que sustentavam o telhado, um h�lito quente queimava... Vou engolir voc� inteiro. E a sua m�gica tamb�m. De repente, o ar se encheu de fuma�a e se ouviu um som crepitante. Lief percebeu vagamente que as chamas haviam subido a coluna e lambiam a madeira velha dos caibros. O fogo n�o vai salv�-lo. Depois de devor�-lo, vou apag�-lo com um simples sopro. Pois eu sou Reeah, a toda-poderosa. Eu sou Reeah, aquela que... Em meio a uma atmosfera confusa de terror e dor, atrav�s de uma cortina de fuma�a que lhe fazia arder os olhos, Lief viu Jasmine sobre uma viga ao seu lado, a espada do garoto oscilando nas m�os dela. Ela arrancara a faixa vermelha do rosto e seus dentes estavam � mostra numa f�ria selvagem. Ela ergueu o bra�o... Com um golpe poderoso, brandiu a espada, cortando a garganta da serpente de um lado a outro. Lief ouviu um grito rouco e borbulhante e sentiu as mand�bulas do monstro se abrirem. Come�ou a cair rapidamente na dire��o do ch�o, as pedras duras aguardando ansiosamente para receb�-lo. E ent�o o vazio.

Lief se mexeu, gemendo. Sentiu um gosto adocicado na boca e ouviu estalos, gritos e sons de algo se rasgando e sendo mastigado muito ao longe. Abriu os olhos e viu Jasmine e Barda inclinados sobre ele, chamando-o. Jasmine estava fechando um pequeno frasco preso a uma corrente que levava pendurada ao pesco�o. Lief percebeu vagamente que ela lhe dera o n�ctar dos L�rios da Vida. O l�quido o salvara, talvez o ressuscitara, como uma vez fizera com Barda. � Eu... eu estou bem � murmurou, esfor�ando-se para sentar-se. Ele olhou � sua volta. O aposento estava tomado por sombras tremeluzentes. As chamas, iniciadas pelas pedras de fogo, haviam se espalhado e rugiam nas vigas antigas. A gigantesca serpente jazia morta no ch�o, o corpo coberto por ratos famintos. Mais roedores desciam das paredes e surgiam na soleira da porta, lutando entre si para alcan�ar o banquete. Por centenas de anos, a serpente se alimentara deles, Lief pensou, aturdido, e agora ocorria o oposto. Nem mesmo o temor das paredes em fogo os impedia. � Precisamos sair daqui! � gritou Barda. Lief sentiu o amigo ergu�-lo e jog�-lo por cima de seu ombro. Sua cabe�a girava, e ele tentou gritar: "E a coroa? E a opala?" Nesse momento, por�m, viu que a coroa se encontrava na m�o de Barda. Totalmente sem energia, Lief foi carregado, sacolejando nas costas de Barda, pelos aposentos em chamas. Seus olhos estavam fechados, irritados por causa da fuma�a. Ao abri-los novamente, notou que estavam atravessando os port�es da cidade e se dirigiam para a plan�cie sombria. Kree, grasnando ansiosamente, voou ao encontro deles. Ent�o, ouviu-se um forte estrondo. O telhado da cidade come�ara a desmoronar. Eles prosseguiram at� chegar perto do rio. � Eu consigo andar � Lief balbuciou. Barda parou e pousou-o delicadamente no ch�o. Suas pernas tremiam, mas ele endireitou o corpo e se virou para observar a cidade em chamas.

� Nunca pensei que iria v�-lo em p� outra vez, amigo � Barda comentou, alegre. � Aquela queda que Jasmine provocou foi... � Era deix�-lo cair ou v�-lo desaparecer na boca da serpente � justificou a garota. � O que acha que seria melhor? � completou, devolvendo a Lief a espada, que brilhava sob a luz da Lua, a l�mina ainda manchada com o sangue de Reeah. � Jasmine � Lief come�ou. Mas ela deu de ombros e virou-se, fingindo estar ocupada ajeitando Filli em seu ombro. Ele percebeu o constrangimento da garota diante da perspectiva de v�-lo agradecido por ela ter-lhe salvado a vida. � Voc� acha que � seguro descansarmos aqui? � perguntou, mudando de assunto. � Como acabei de quebrar todos os ossos do meu corpo, acho que n�o ag�entaria atravessar o rio agora. � Acho que � bastante seguro, sim. N�o vai haver ratos por aqui durante algum tempo. � Barda respondeu. E ent�o abriu um largo sorriso e passou as m�os dos ombros at� os quadris. � Noradzeer � acrescentou. � Lief, como voc� sabia, antes de a serpente ter-lhe contado, que antigamente o povo de Noradz vivia na Cidade dos Ratos? � Jasmine indagou, curiosa. � Havia muitos ind�cios � Lief informou, cansado. � Mas talvez eu n�o tivesse ligado os fatos se n�o tivesse encontrado isto. � Ele tirou o c�lice sem brilho do cinto e entregou-o aos amigos. � Ora, � igual ao c�lice que continha as cartas VIDA e MORTE, o C�lice Sagrado de Noradz � Barda constatou, tomando-o nas m�os, surpreso. � Possivelmente ele caiu e foi deixado para tr�s quando o povo fugiu da cidade. Lief sorriu quando o min�sculo focinho negro de Filli surgiu na gola de Jasmine para ver o que estava acontecendo. � N�o � de espantar que Filli tenha assustado o povo de Noradz � disse ele. � Filli n�o � nem um pouco parecido com um rato! � Jasmine exclamou, indignada. � Eles detestam qualquer coisa pequena e peluda. Acho que aprendem a ter esse medo desde que nascem � Barda arriscou. � Como o medo de derrubar comida no ch�o ou deixar travessas descobertas, pois essas atitudes costumavam atrair milhares de ratos � Lief completou. � Ou o receio de comer alimentos estragados, como acontecia muitas vezes na �poca da praga. A necessidade de tomar todos esses cuidados deixou de existir h� centenas de anos, mas os Ra-Kacharz garantiram que o medo permanecesse, para manter as pessoas presas a eles e ao Senhor das Sombras. Lief falava despreocupada e indolentemente, a fim de livrar a mente dos fatos horr�veis que haviam acabado de acontecer. Mas Jasmine fitou-o, s�ria, a cabe�a inclinada para o lado. � Ent�o quer dizer que � bem poss�vel que um povo que nasceu depois de regras idiotas terem sido criadas esque�a a sua hist�ria e as siga por obriga��o? Eu n�o acreditaria nisso se n�o tivesse visto com meus pr�prios olhos. Lief percebeu que aquela era a maneira de Jasmine dizer que estava come�ando a acreditar que os reis e rainhas de Deltora tinham menos culpa do que ela imaginara, fato que o deixou muito satisfeito. � Mas sempre h� uma op��o, e obriga��es podem ser esquecidas � acrescentou depressa ao ver Lief sorrir. � Aquela garota, Tira, nos ajudou apesar do medo. � Jasmine fez uma pausa. � Espero que um dia possamos voltar para libert�-la. Ou libertar a todos, se desejarem. � Esta � a nossa grande chance de fazer isso. � Lief soltou o Cintur�o e estendeu-o perante si no ch�o �spero da plan�cie. Barda entregou-lhe a coroa que continha a grande opala. Ao aproximar-se do Cintur�o, a pedra caiu da coroa para a m�o de Lief. Imediatamente, a mente dele foi invadida por imagens de desertos arenosos e c�us repletos de nuvens amea�adoras. Ele se viu sozinho entre dunas ondulantes e intermin�veis, sentiu o terror � espreita, invis�vel, e abafou um grito de medo. Lief olhou para cima, viu Jasmine e Barda fitando-o ansiosos e fechou a

m�o tr�mula com mais for�a ao redor da pedra. � Eu havia esquecido � ele come�ou com voz rouca, tentando sorrir. � A opala nos mostra cenas do futuro. E parece que isso nem sempre � uma vantagem. Temendo que lhe perguntassem o que vira, ele se inclinou para encaixar a pedra no Cintur�o. Sob seus dedos, as cores do arco-�ris pareciam faiscar e queimar como fogo. Bruscamente, seu cora��o acelerado se aquietou, o temor esmoreceu e foi substitu�do por um calor latejante. � A opala tamb�m � o s�mbolo da esperan�a � Barda murmurou, observando-o. Lief assentiu, pressionando a m�o sobre as cores vibrantes e sentindo o poder da pedra fluir por seu corpo. E, quando finalmente fitou os amigos, seu rosto estava em paz. � Ent�o agora temos o top�zio, s�mbolo da lealdade; o rubi, s�mbolo da felicidade; e a opala, s�mbolo da esperan�a- afirmou ele, calmamente. � Qual ser� a pr�xima? Jasmine estendeu o bra�o para Kree, que voou at� ela, dando um grito penetrante e alegre. � Qualquer que seja a quarta pedra, certamente n�o ir� nos conduzir a perigos maiores do que as outras tr�s � disse ela. � E se isso acontecer? � Barda brincou. � Enfrentaremos o que vier � respondeu ela com simplicidade, dando de ombros. Lief ergueu o Cintur�o � s�lido, seguro e um pouco mais pesado do que antes � e ajeitou-o ao redor da cintura. Lealdade, felicidade e esperan�a, pensou o garoto, e seu cora��o se encheu desses tr�s sentimentos. � Sim � disse ele. � Vamos enfrentar qualquer perigo. Juntos.