DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA...

Quando as sete pedras preciosas do m�gico Cintur�o de Deltora foram roubadas, o maligno Senhor das Sombras invadiu o reino e escravizou o seu povo. Determinados a livrar o reino do tirano, Lief, Barda e Jasmine sa�ram numa perigosa busca para encontrar as pedras perdidas agora escondidas em locais aterrorizantes em todo o reino. Eles j� encontraram tr�s pedras e agora precisam encontrar a quarta, oculta em um deserto desolado e iridiscente, mantido zelosamente por um guardi�o desconhecido. Separa��o, destrui��o e inimigos aterrorizantes e estranhos os aguardam na horripilante experi�ncia nas Dunas. SUM�RIO O v�o O fruto proibido A estrada para Rithmere Perdidos na multid�o Ganhar ou perder Berry, Birdie e Twig Problemas Os Jogos Os finalistas O campe�o Num piscar de olhos Sem escolha As Dunas Terror O centro O cone AT� AGORA... Lief, de 16 anos de idade, cumprindo uma promessa feita pelo pai antes que o filho nascesse, saiu em uma grande busca para encontrar as sete pedras preciosas do m�gico Cintur�o de Deltora. As pedras � uma ametista, um top�zio, um diamante, um rubi, uma opala, um l�pis-laz�li e uma esmeralda � tinham sido roubadas a fim de permitir que o desprez�vel Senhor das Sombras invadisse o reino. Escondidas em locais assustadores por todo o reino, elas devem ser recolocadas no Cintur�o antes que o herdeiro do trono possa ser encontrado, para que a tirania do Senhor das Sombras seja derrotada. Os companheiros de Lief s�o Barda, um homem mais velho que j� foi guarda do pal�cio, e Jasmine, uma garota selvagem e �rf�, da idade de Lief. Os dois amigos a conheceram em sua primeira aventura nas tem�veis Florestas do Sil�ncio. At� o momento, eles encontraram tr�s pedras: o top�zio dourado, s�mbolo da lealdade, que tem o poder de fazer os vivos entrarem em contato com o mundo espiritual e de clarear e estimular a mente; o rubi, s�mbolo da felicidade, cuja cor perde a intensidade na presen�a de amea�as e que serve tamb�m para repelir esp�ritos malignos e como ant�doto para venenos; e a opala, pedra da esperan�a, que oferece vagas imagens do futuro. Em suas viagens, os companheiros descobriram um movimento de resist�ncia secreto formado por pessoas que juraram opor-se ao Senhor das Sombras. Contudo, os servos do inimigo est�o em todos os lugares. Alguns, como os brutais Guardas Cinzentos, s�o facilmente reconhecidos. Outros mant�m sua sombria lealdade muito bem escondida. Os tr�s amigos tiveram sorte em escapar da Cidade dos Ratos com vida. Mas, agora, est�o enfrentando dificuldades na plan�cie est�ril que a cerca, pois

perderam todos os seus suprimentos. A opala ofereceu a Lief uma vis�o terr�vel de seu pr�ximo destino: as Dunas. E agora, continue a leitura...

Lief tinha a impress�o de que ele e os amigos estavam andando ao lado do rio h� s�culos. No entanto, somente uma noite e parte de um dia haviam se passado desde que ele, barda e jasmine tinham deixado a cidade dos ratos em chamas. O leve cheiro de fuma�a ainda pairava no ar, embora a cidade agora fosse somente uma mancha no horizonte. Fazia tempo que os companheiros haviam se livrado dos pesados trajes vermelhos que os haviam salvado dos ratos, portanto caminhar se tornara uma tarefa mais f�cil. Por�m a fome e a exaust�o estavam fazendo com que a jornada parecesse intermin�vel, e o fato de a paisagem n�o mudar nunca tamb�m n�o os ajudava. Hora ap�s hora, os tr�s avan�avam com dificuldade pela terra nua e ressequida, cercada de ambos os lados pelas �guas do Rio Largo � um rio t�o extenso que eles mal enxergavam a margem oposta. Embora todos precisassem muito de descanso, sabiam que tinham de prosseguir. A coluna de fuma�a que manchava o c�u atr�s deles parecia um sinal de seus inimigos. Era um sinal de que algo muito importante ocorrera no horripilante lugar em que a terceira pedra do Cintur�o de Deltora estivera escondida. Se o Senhor das Sombras tomasse conhecimento de que ela fora roubada, seus servos come�ariam a procurar os ladr�es. E os encontrariam facilmente naquela plan�cie deserta. Barda caminhava de cabe�a baixa, lenta e penosamente, ao lado de Lief. Jasmine andava um pouco mais � frente. Ela mantinha os olhos fixos no horizonte, balbuciando, vez ou outra, algo para Filli, que se aninhara no ombro dela. Ela procurava por Kree, o corvo, que voara para longe ao raiar do dia para inspecionar a regi�o e procurar comida. Ele havia partido h� muitas horas, o que era um mau press�gio. A longa aus�ncia significava que alimento e abrigo estavam muito longe. Mas nada havia a ser feito al�m de continuar avan�ando. N�o havia outro caminho a seguir al�m daquele que percorriam, pois a Plan�cie dos Ratos encontrava-se numa curva do rio e era cercada, por tr�s lados, por �guas profundas. "Durante s�culos, os ratos foram prisioneiros do rio, que prescrevia curvas ao redor da plan�cie", Lief pensou carrancudo. E agora eles tamb�m estavam presos. De repente, Jasmine soltou um grito alto e penetrante. Um som fraco e �spero veio em resposta. Lief olhou para cima e viu um ponto negro aproximando-se deles atrav�s do azul distante. A cada momento, o ponto se tornava maior at� que, finalmente, Kree voou para baixo, grasnando asperamente. Ele aterrissou no bra�o de Jasmine e grasnou outra vez. Jasmine escutou. Seu rosto estava inexpressivo. Finalmente, ela se virou para Lief e Barda. � Kree diz que a plan�cie termina numa ampla faixa de �gua quase t�o larga quanto o rio � ela informou. � O qu�? � Consternado, Lief deixou-se cair no ch�o. � A plan�cie � uma ilha? � resmungou Barda. � Mas n�o pode ser! � Ele sentou-se ao lado de Lief e deu um profundo suspiro. Kree afofou as asas e emitiu um som aborrecido e cacarejante. � Kree a viu com os pr�prios olhos � disse Jasmine. � Uma faixa de �gua une os dois bra�os do rio. Segundo ele, � uma faixa muito larga, mas talvez n�o funda o bastante para nos impedir de passar. Suas �guas s�o mais claras que as do rio, e ele p�de ver cardumes de peixes n�o muito longe da superf�cie.

� Peixe! � a boca de Lief encheu-se de �gua ao pensar em comida quente. � E fica muito longe daqui? � ele ouviu Barda perguntar. � Kree acha que podemos chegar l� amanh� se n�o pararmos � noite � Jasmine respondeu, dando de ombros. � Ent�o � o que faremos � Barda retrucou, s�rio, erguendo-se. � Pelo menos � mais dif�cil sermos vistos no escuro. E, afinal, n�o temos comida. N�o temos abrigo nem onde nos deitar, a n�o ser a terra seca. Portanto, qual a vantagem de pararmos? Podemos muito bem andar at� cair. Assim, na manh� do dia seguinte, eles se encontravam no fim da plan�cie, olhando fixamente, com olhos ardentes de cansa�o, para o brilhante len�ol de �gua que lhes bloqueava a passagem. � Isso certamente n�o � obra da natureza � Lief arriscou. � As margens s�o retas e uniformes demais. � Elas foram cavadas por m�os humanas � Barda concordou. � E eu diria que foi h� muito tempo, para criar uma barreira contra os ratos. Kree voava acima deles, grasnando excitado. � H� �rvores do outro lado � Jasmine murmurou. � �rvores e outras plantas. Sem hesita��o, ela entrou na �gua. Seu olhar ansioso estava fixado na linha verde e irregular adiante. � Cuidado, Jasmine! � Lief gritou. Mas ela continuou a andar sem parar ou virar-se. A �gua subiu-lhe � cintura, depois ao peito, mas foi s�. Ela come�ou a avan�ar firmemente em dire��o � margem oposta. Barda e Lief apressaram-se em segui-la, agitando a �gua fria com seus passos. � Quando eu tinha a miss�o de mant�-lo fora de perigo nas ruas de Del, Lief, pensei que voc� fosse o garoto mais impulsivo e desagrad�vel do mundo � Barda balbuciou. � Me desculpe. Jasmine � t�o ruim quanto voc�... ou ainda pior! Lief sorriu. Ent�o, deu um salto e gritou quando algo lhe ro�ou levemente o tornozelo. Ele olhou para a �gua e viu um movimento agitado e repentino provocado por v�rios peixes grandes que se afastavam, disparando para as sombras. � Eles n�o v�o machuc�-lo � Jasmine avisou, sem se virar. � Como voc� sabe? � Lief retrucou. � Eles podem estar t�o famintos quanto eu. Eles... O garoto interrompeu-se quando Kree gritou e mergulhou no ar na dire��o deles, tocando levemente a �gua e, em seguida, elevando-se para o ar novamente. Jasmine parou atenta e ent�o se virou bruscamente para Lief e Barda. � Algo est� vindo do c�u � ela disse. � Kree... Soltando gritos estridentes, o p�ssaro preto voou na dire��o deles mais uma vez, claramente aterrorizado. � O que foi? � Lief vasculhou o c�u freneticamente, mas nada conseguiu ver. � Algo enorme! Algo muito ruim! � Jasmine arrancou Filli do ombro e ergueu no ar o min�sculo pacote de p�lo cinzento, que chilreava assustado. � Kree! � ela gritou. � Pegue Filli e escondam-se. Nesse momento, o olhar atento de Lief vislumbrou um ponto negro no horizonte, que ficava maior a cada instante. Em segundos, ele conseguiu enxergar um longo pesco�o e enormes asas em movimento. � Ak-Baba! � Barda sussurrou. � Ele viu a fuma�a. O sangue de Lief pareceu gelar em suas veias. Seu pai lhe contara sobre eles � p�ssaros gigantes, parecidos com abutres, que viviam mil anos. Sete serviam ao Senhor das Sombras e haviam carregado as pedras do Cintur�o de Deltora para os perigosos esconderijos. Obedecendo � ordem de Jasmine, Kree apanhou Filli em suas garras e afastou-se depressa para o outro lado da faixa de �gua. Ali, ambos poderiam esconder-se entre o capim alto ou os galhos de uma �rvore. Por�m Lief, Barda e Jasmine n�o tinham onde se esconder. Atr�s deles estava a terra nua da plan�cie e, � sua frente, uma enorme extens�o de �gua, brilhando � luz do amanhecer.

Eles avan�aram com dificuldade mais alguns passos, mas sabiam que aquilo de nada adiantaria. O Ak-Baba voava com incr�vel velocidade e estaria sobre eles muito antes que pudessem chegar a um local seguro. Ele j� podia ver a fuma�a da cidade em chamas. Quando enxergasse tr�s intrusos esfarrapados escapando pela plan�cie, saberia, de imediato, que se tratava de inimigos do Senhor das Sombras. Ele iria atac�-los? Ou iria simplesmente mergulhar subitamente, apanh�-los com suas garras enormes e carreg�-los at� o seu mestre? De um jeito ou de outro, estavam perdidos. O �nico esconderijo poss�vel era embaixo da �gua. E, mesmo assim, Lief sabia que tal esconderijo era in�til. Do ar, o Ak-Baba poderia v�-los t�o claramente quanto Kree vira os cardumes de peixes. � Ele ainda n�o nos viu � Barda avisou rapidamente. � Seus olhos est�o fixos na fuma�a na cidade. Lief, o seu casaco! Claro! Com dedos molhados e desajeitados, Lief puxou as tiras que prendiam o casaco ao redor de seu pesco�o, at� que ele flutuou livremente. � Para baixo! � Barda ordenou. Todos respiraram fundo e mergulharam na �gua do rio, segurando o casaco sobre eles como se fosse um toldo. Ele flutuou sobre as cabe�as dos tr�s, quase invis�vel na �gua. Os amigos fizeram o melhor que podiam, mas ser� que isso seria suficiente para ocult�-los do olhar penetrante do Ak-Baba? Se estivesse mais escuro, talvez. Mas, certamente, sob a luz brilhante do amanhecer, a criatura n�o deixaria de perceber que havia uma mancha na �gua diferente de todo o resto. Desconfiada, ela circulava sobre o local, vigilante, � espera... Por quanto tempo Lief, Barda e Jasmine conseguiriam prender a respira��o? Mais cedo ou mais tarde, eles teriam de subir ofegantes � superf�cie. Ent�o, o monstro iria atacar. Os dedos de Lief procuraram o fecho do Cintur�o que usava debaixo da camisa. O Cintur�o de Deltora n�o deveria ser apanhado. Se necess�rio, ele o abriria e o deixaria cair na lama do fundo do rio. Seria melhor permanecer ali do que cair nas m�os do Senhor das Sombras outra vez. Seus pulm�es j� n�o resistiam � falta de ar. Seu corpo lhe ordenava que subisse � superf�cie para respirar. Algo cutucou-lhe o ombro e ele abriu os olhos. Havia peixes nadando ao seu redor � grandes peixes prateados olhando-o fixamente com olhos vidrados. Suas nadadeiras e caudas ro�avam-lhe a cabe�a e o rosto. Eles estavam se aproximando cada vez mais. E, ent�o, tudo escureceu. Uma enorme sombra impediu a passagem do sol. O Ak-Baba voava acima deles.

Lief lutou contra o p�nico que amea�ava domin�-lo. A sombra do Ak-Baba escurecera a �gua,e ele n�o conseguia mais ver os peixes, mas sentia-lhes o peso. Naquele momento, d�zias deles nadavam sobre o casaco, afastando os tr�s

companheiros da superf�cie e pressionando-os cada vez mais para baixo. A cabe�a de Lief girava. Ele come�ou a lutar. Seu peito estava dolorido pela necessidade de respirar. Desesperado, empurrou o casaco que se encontrava sobre a sua cabe�a, mas os peixes estavam de tal modo aglomerados sobre ele que mais pareciam um teto vivo e em movimento, imposs�vel de ser rompido. Ele estava cada vez mais fraco e sentia que estava perdendo a consci�ncia, que sua mente afastava-se lentamente do corpo. "Ent�o, � assim que tudo vai terminar?", ele pensou. "Depois de tudo o que enfrentamos..." A imagem de seus pais atravessou rapidamente a sua mente. Naquele momento, estariam tomando o caf� da manh� na ferraria, talvez falando a respeito dele e de Barda. "Eles nunca saber�o o que aconteceu", Lief pensou. "Nossos ossos ficar�o nesta lama para sempre e, com eles, o Cintur�o de Deltora." Vagamente, ele sentiu cutuc�es insistentes nas pernas e no peito. Os peixes chocavam-se contra ele e pareciam estar tentando empurr�-lo para cima. E aqueles que se encontravam sobre sua cabe�a afastavam-se para os lados. Com o que restava de suas for�as, ele obrigou as pernas tr�mulas a se endireitarem. A cabe�a rompeu a superf�cie, e ele encheu os pulm�es com grandes golfadas de ar. No princ�pio, Lief nada conseguiu ver, pois o casaco ainda se encontrava envolto em sua cabe�a e grudado em seu rosto. Quando ele finalmente se desprendeu, o garoto viu, ainda atordoado, Barda e Jasmine, que se encontravam t�o ofegantes e enlameados quanto ele. Aterrorizado, ele olhou para cima, mas o Ak-Baba havia passado o canal h� muito tempo e sobrevoava tranq�ilamente a plan�cie na dire��o da coluna de fuma�a. � Ele n�o nos viu! � disse Lief com voz rouca, tossindo. � Ele passou por n�s e n�o nos viu! � repetiu, sem poder acreditar. � Claro � Jasmine retrucou rindo, formando uma trouxa com o casaco. � Quando ele olhou para a �gua, s� enxergou um cardume de peixes igual aos que viu in�meras vezes antes. Ela bateu as m�os na superf�cie encrespada. � Ah, peixes, voc�s foram espertos � ela riu. � Souberam nos esconder muito bem. Os peixes nadaram ao redor dela, soltando bolhas pregui�osamente, parecendo muito satisfeitos consigo mesmos. � Pensei que eles estavam tentando nos afogar � Barda disse. � E, na verdade, eles s� estavam nos escondendo do Ak-Baba. Voc�s j� ouviram falar de peixes que ajudam as pessoas? � Eles n�o s�o peixes comuns � Jasmine garantiu. � S�o velhos e s�bios. N�o gostam dos ratos que transformaram a plan�cie de um dos lados de seu rio numa terra devastada. E tamb�m n�o gostam do Senhor das Sombras. � Eles contaram isso a voc�? � Lief indagou surpreso. � Eles n�o s�o peixes comuns � ela repetiu, dando de ombros. � E tamb�m falariam com voc� se quisesse ouvir. Lief olhou para os vultos debaixo da �gua e se concentrou com todas as for�as. Mas tudo que conseguiu ouvir foram as ondas e o som de borbulhas. � Eu deveria saber que n�o morrer�amos no rio � ele murmurou. � Na plan�cie, a opala me permitiu ter uma vis�o, e eu me encontrava nas Dunas. Se tiver de morrer em algum lugar, ser� l�. Lief sentiu os olhos de Barda e Jasmine pousados nele. � A opala conta o que vai acontecer ou somente o que poderia acontecer? � Barda perguntou bruscamente. Lief deu de ombros, pois n�o sabia o que responder. � Precisamos continuar � Jasmine disse. � O Ak-Baba pode voltar pelo mesmo caminho. Com os peixes nadando � frente deles a fim de facilitar-lhes a passagem, os tr�s companheiros avan�aram pelo canal. Quando finalmente atingiram a margem oposta, viraram-se e fizeram uma rever�ncia em sinal de agradecimento.

� Devemos nossas vidas a voc�s, peixes � Jasmine disse com delicadeza, enquanto Kree pousava em seu bra�o. � Somos gratos por sua gentileza. Os peixes inclinaram as cabe�as e se afastaram lentamente, agitando suas caudas num gesto de despedida. Kree grasnou e levantou v�o mais uma vez. Lief, Barda e Jasmine o seguiram na dire��o de uma �rvore que crescia ao lado da �gua e cujos ramos verdes e cheios de folhas se curvavam, quase ro�ando o ch�o. Eles abriram caminho entre a folhagem e chegaram a uma pequena clareira cercada por galhos pendentes de todos os lados. Era como se fosse um pequeno aposento. No centro, havia um tronco retorcido e, sentado sobre ele, Filli encontrava-se � espera de Jasmine. A criatura correu para ela e se aninhou em seu ombro, chilreando satisfeito. Com um gemido de al�vio, os tr�s amigos deixaram-se cair no ch�o. Seus ossos doloridos repousaram sobre uma espessa camada de folhas secas e macias. Acima, havia um teto verde e, ao redor deles, paredes sussurravam na brisa suave. � Salvos � murmurou Jasmine. Mas, desta vez, n�o foi preciso que ela explicasse o que a �rvore tinha dito, pois todos sentiam a paz que ela transmitia. Em poucos momentos, adormeceram. Lief estava sozinho quando despertou. P�ssaros cantavam acima dele, o ar estava fresco, e estava quase escuro. "O sol est� se pondo", ele pensou, tremendo. "Dormi o dia inteiro." Onde se encontravam Barda, Jasmine, Kree e Filli? Lief arrastou-se at� os ramos pendentes que serviam de cortina ao abrigo, afastou as folhas com cuidado e espiou para fora. Assustado, deu-se conta de que o sol n�o estava se pondo, mas nascendo. Ele n�o s� dormira o dia todo, mas tamb�m mais uma noite. Jasmine e Barda caminhavam na dire��o da �rvore. Lief imaginou que eles haviam estado � procura de comida e esperou que tivessem encontrado algo. Seu est�mago estava vazio, e ele se sentia como se n�o comesse h� muito tempo. Abriu caminho entre os galhos e correu ao encontro dos amigos. � Ma��s! � Barda anunciou ao se aproximar. � Um pouco murchas, mas bastante doces e matam a fome. Ele atirou uma fruta para Lief, que nela enterrou os dentes com vontade e a devorou em segundos, com sementes e tudo. � Dizem que as frutas roubadas s�o as mais doces � Barda riu, atirando-lhe outra ma��. � Roubadas? � Lief indagou de boca cheia. � Aquelas �rvores ali fazem parte de um pomar � Barda contou, apontando o local. � Jasmine serviu-se � vontade sem se preocupar em encontrar o dono e pedir permiss�o. � As �rvores est�o pesadas de tantas frutas � ela justificou. � Elas est�o implorando para serem colhidas. E voc� viu como elas est�o murchas. Quem iria se zangar conosco por apanh�-las? � Eu, n�o � Lief respondeu alegre. � A �ltima vez em que comi uma ma��... Ele se interrompeu. De repente, a fruta doce pareceu seca em sua boca. A �ltima vez em que havia comido uma ma��, ele se encontrava em Del, banqueteando-se com os amigos no seu 16� anivers�rio. Foi o dia em que se despediu da inf�ncia, da vida que conhecera, de seu lar e dos pais que amava. Como esse dia parecia distante agora... Jasmine o fitava com curiosidade. A express�o do garoto se enchera de tristeza e, ao perceber isso, ele virou-se depressa. Jasmine vivera sozinha nas Florestas do Sil�ncio, tendo somente Filli e Kree como companhia. Ela vira os pais serem levados pelos Guardas Cinzentos e enfrentara in�meros terrores desde a mais tenra inf�ncia. Lief tinha certeza de que as saudades que sentia pareceriam uma fraqueza e uma infantilidade para Jasmine. Ele deu outra mordida na ma�� e ergueu-se num salto quando ouviu gritos estridentes. � Ladr�es! Lief semicerrou os olhos na luz bruxuleante da manh�. Algo rolava em meio

ao capim alto na dire��o deles, soltando gritos raivosos. Quando o vulto se aproximou, Lief percebeu que se tratava de uma pequena velhinha. Ela era t�o rechonchuda e estava de tal forma envolta e embrulhada em xales que parecia totalmente redonda. Os finos cabelos castanhos estavam presos em um min�sculo coque no alto da cabe�a. Seu rosto era todo enrugado e marcado, como uma ma�� murcha, e estava rubro de raiva. Ela agitava o punho no ar. Sua express�o mostrava que estava muito zangada. � Ladr�es! � ela gritou. � Vagabundos! Devolvam-nas! Devolvam-nas! Os tr�s companheiros a fitaram boquiabertos. � Voc�s roubaram as minhas ma��s! � ela vociferou. � Voc�s roubaram as minhas belezinhas enquanto os meus vigias dormiam. Onde elas est�o? Devolvam-nas para mim. Em sil�ncio, Jasmine passou-lhe as tr�s ma��s que continuavam em suas m�os. A mulher segurou-as junto ao peito e lan�ou-lhes um olhar feroz. � Impostores! Onde est�o as outras? � ela gritou. � Onde est�o as outras seis? Todas as ma��s s�o numeradas. O paradeiro de todas deve ser justificado. S� assim consigo cumprir a minha cota. Voc�s pegaram nove frutas, e nove frutas devem ser devolvidas. � Sinto muito, senhora, � Barda se desculpou, pigarreando � mas n�o podemos devolv�-las. Sinto lhe dizer que elas j� foram comidas. � Comidas?! A velha senhora pareceu inchar e ficou t�o vermelha que Lief temeu que fosse explodir. � N�s... n�s imploramos que nos perdoe � ele balbuciou. � Est�vamos com tanta fome e... A velha mulher atirou a cabe�a para tr�s, ergueu os bra�os, agitou os xales e emitiu um terr�vel grito estridente. Imediatamente, ela foi cercada por uma nuvem escura que zunia e rodopiava. Abelhas. Milhares delas. Antes pousadas nas costas da velha senhora, amontoadas sob os xales, elas agora se atropelavam ao seu redor, esperando a ordem para atacar.

Lief, Barda e jasmine cambalearam para tr�s. A nuvem de abelhas movimentava-se como ondas e formava desenhos no ar atr�s da cabe�a da velha senhora. Seu zumbido parecia o rugido amea�ador de um grande animal. � Voc�s pensaram que eu estava desprotegida, n�o �? � gritou a velha mulher. � Voc�s pensaram que poderiam me roubar sem medo. Os meus guardas s�o pequenos, mas s�o muitos e agem como se tivessem uma s� mente. Voc�s encontrar�o a morte em milhares de picadas para pagar pelo que fizeram. Jasmine remexia desesperadamente nos bolsos. Ela encontrou o que procurava e estendeu a m�o. Moedas de ouro e prata brilhavam sob a luz do sol. � Voc� aceitaria estas moedas em troca das ma��s? � ela indagou. A mulher se surpreendeu, e seus olhos se estreitaram. � Por que voc�s roubam se t�m dinheiro? � ela quis saber. Sua m�o enrugada estendeu-se rapidamente e apanhou as moedas. � N�o! � Lief exclamou, dando um passo � frente sem pensar. � Esse � todo o dinheiro que temos! Voc� n�o pode aceit�-lo em troca de algumas ma��s secas! As abelhas investiram contra ele, zumbindo perigosamente.

� Devagar, rapaz, devagar. E com delicadeza � a velha mulher cacarejou. � Meus guardas n�o gostam de movimentos bruscos e se zangam facilmente. At� eu preciso usar fuma�a para acalm�-los quando colho o mel de sua colm�ia. At� eu. Ela emitiu um som suave, e a nuvem de abelhas encolheu e desapareceu quando as criaturas retornaram �s dobras dos xales. Ela guardou as moedas com cuidado e lan�ou um olhar mal-humorado para os tr�s. � Que isso sirva de li��o para voc�s � ela repreendeu. � E digam a todos os seus amigos vagabundos que n�o terei miseric�rdia dos pr�ximos ladr�es que aparecerem por aqui. Lief, Barda e Jasmine hesitaram. � V�o embora! � ela berrou, agitando o punho para eles. � Voltem para a estrada de onde vieram. � N�o viemos da estrada, velha senhora! E tamb�m n�o somos ladr�es! � Jasmine gritou. � Se voc�s n�o vieram da estrada, ent�o de onde vieram? � ela indagou depois de um profundo sil�ncio. � N�o h� outro caminho para o meu pomar. Exceto... De repente, a velha estendeu a m�o e agarrou a ponta do casaco de Lief. Ao sentir a umidade, ela abafou um grito, erguendo a cabe�a devagar para olhar a superf�cie da �gua e o horizonte, onde um pequeno fio de fuma�a ainda se erguia sobre a Plan�cie dos Ratos. Um olhar de medo cruzou-lhe o rosto enrugado. � Quem s�o voc�s? � ela sussurrou, erguendo a m�o logo em seguida. � N�o... n�o me contem. Apenas v�o embora. Se voc�s forem vistos aqui, nem mesmo as minhas abelhas ser�o capazes de me proteger. � Como chegamos � estrada? � Lief perguntou apressado. � Atravessem o pomar � e indicou as �rvores atr�s dela. � H� um port�o do outro lado. Corram! E esque�am o que eu disse. N�o contem a ningu�m que estiveram aqui. � Pode ficar sossegada � Barda garantiu. � Assim como podemos ter certeza de que voc� tamb�m vai esquecer que nos viu... A velha mulher assentiu em sil�ncio. Os tr�s companheiros se viraram e se afastaram pela grama. Ao atingirem as �rvores, escutaram um grito e se voltaram. A estranha mulher se encontrava parada, redonda como uma bola, envolta numa nuvem de abelhas, observando-os com aten��o. � Boa sorte! � ela gritou, erguendo o bra�o. Os amigos acenaram em resposta e prosseguiram. � Agora, � f�cil nos desejar boa sorte � Jasmine se queixou, enquanto avan�avam com dificuldade entre as macieiras. � H� pouco, ela amea�ou matar-nos com as picadas de suas abelhas. E n�o se ofereceu para devolver nosso dinheiro. � Quem sabe que problemas ela enfrentou? � Barda comentou, dando de ombros. � Talvez ela tenha raz�o em suspeitar de estranhos. Exceto pelas abelhas, ela parece estar totalmente s� aqui. � Ela falou de uma "cota" que deveria ser preenchida � Lief acrescentou devagar, ao atingirem o fim do pomar e atravessarem o port�o que conduzia a uma trilha sinuosa e ladeada de �rvores. � Parece que ela precisa cultivar um determinado n�mero de ma��s. � Ou fazer algo com elas � Barda concluiu. Ele fechou o port�o atr�s de si e mostrou, com um gesto de cabe�a, a placa presa a um peda�o de madeira velha.

� A sidra Abelha Rainha era uma bebida muito apreciada entre os guardas e acrobatas quando eu vivia no pal�cio de Del � Barda informou. � Ela dava energia extra a quem a bebesse. Parece que ela � produzida aqui, por aquela nossa amiga que, sem d�vida, � a pr�pria Abelha Rainha. � Gostaria que ela nos tivesse oferecido um copo ou dois antes de nos mandar embora � Lief desejou, suspirando. De fato, todos estavam cansados e desanimados, arrastando-se ao longo da

trilha e falando em voz baixa. Eles sabiam que seu pr�ximo objetivo eram as Dunas. Mas como chegariam at� elas era um mist�rio. Na mente dos tr�s, vagueava o pensamento de que n�o tinham dinheiro, comida, cobertores nem mochilas � nada al�m do mapa que o pai de Lief havia desenhado, das armas e das roupas maltrapilhas em seus corpos. "Temos tamb�m o Cintur�o de Deltora", lembrou Lief. Mas o Cintur�o, com todo o seu poder, com as tr�s pedras que agora brilhavam em seus lugares, n�o lhes podia encher os est�magos ou abrig�-los do mau tempo. � A opala oferece imagens do futuro � Jasmine disse ap�s um momento. � Certamente ela poder� nos mostrar o que vai acontecer, n�o � mesmo? Por�m Lief n�o estava disposto a tocar a pedra. A vis�o que tivera das Dunas ainda o perseguia, e ele n�o desejava reviver a experi�ncia. � N�o precisamos ver o futuro para saber que precisamos de ajuda � ele disse, olhando para a frente. � Precisamos de suprimentos e de um lugar seguro para descansar um pouco. Vamos nos concentrar nisso por enquanto. Ele esperou que Jasmine fosse discutir, mas, quando olhou para ela de relance, viu que ela tinha parado de ouvi-lo e que outra coisa lhe chamava a aten��o. � Escuto o barulho de carro�as e passos � ela anunciou finalmente. � Vozes tamb�m. H� uma estrada mais larga adiante. E, de fato, alguns minutos depois, a trilha sinuosa encontrou uma estrada reta e larga. Com cautela, os amigos olharam para ambos os lados. Uma carro�a puxada por um cavalo aproximava-se pela direita, acompanhada por v�rios homens e mulheres que caminhavam ao seu lado. � Parece que h� outras pessoas que v�o pelo mesmo caminho que n�s � Barda sussurrou. � Elas parecem bastante inofensivas, mas talvez seja prudente esperar que passem. N�o podemos nos dar ao luxo de responder a muitas perguntas at� que estejamos bem longe daqui. Os companheiros agacharam-se entre as �rvores e observaram a carro�a se aproximar. Era um ve�culo acabado e fr�gil, e o cavalo que o conduzia estava velho e cansado. Mas as pessoas, tanto as que viajavam na carro�a quanto as que caminhavam ao seu lado, conversavam e riam como se tudo corresse �s mil maravilhas. Lief ouviu o nome Rithmere sendo repetido v�rias vezes enquanto a carro�a passava. Estava claro que Rithmere era uma cidade e que as pessoas estavam ansiosas para chegar at� l�. Ele ficou animado. � Acho que h� um festival ou uma feira nessa tal de Rithmere � ele sussurrou. � Um festival nestes dias? � resmungou Barda. � Acho que n�o. Mas, mesmo assim, se Rithmere fica � esquerda desta estrada, fica no caminho das Dunas. E uma cidade � do que precisamos. Quanto maior, melhor. � Por qu�? � Jasmine, que preferia o campo aberto, indagou em voz baixa. � Numa cidade, podemos nos misturar � multid�o e ganhar dinheiro para novos suprimentos. Ou mendigar por eles. � Mendigar? � Lief exclamou horrorizado. Barda o fitou com um sorriso triste no canto da boca. � H� momentos em que devemos deixar o orgulho de lado por uma boa causa � ele justificou. Lief balbuciou um pedido de desculpas. Como p�de esquecer que Barda passara anos disfar�ado de mendigo em Del? Quando a carro�a estava a uma dist�ncia consider�vel, os companheiros sa�ram do esconderijo entre as �rvores e come�aram a segui-la. N�o haviam andado muito quando Lief viu algo jogado no ch�o. Era um folheto. Curioso, ele o apanhou.

CAMPE�O

JOGOS DE RITHMERE Venham, venham todos! Testem a sua for�a e habilidade! 100 moedas de ouro para cada finalista! 1.000 moedas de ouro para o grande vencedor!!! Lief mostrou o folheto a Barda e Jasmine. Seu cora��o batia muito forte, excitado. � Aqui est� a resposta! � ele disse. � Esta � a nossa chance de ganhar o dinheiro de que precisamos, ou mais! Vamos participar dos Jogos. E vamos ganhar! Dias depois, quando Rithmere finalmente se aproximava, Lief j� n�o estava t�o esperan�oso. A jornada tinha sido longa e exaustiva, e ele sentia muita fome. As poucas frutas silvestres que cresciam na beira da estrada foram toda a comida que os amigos haviam conseguido encontrar. Viajantes que passaram por ali antes deles haviam deixado os arbustos praticamente nus. Quanto mais caminhavam, mais cheia de gente a estrada se tornava. Muitas outras pessoas se dirigiam a Rithmere, algumas t�o mal preparadas para a viagem quanto Lief, Barda e Jasmine, com roupas em farrapos e pouco ou nada para comer. Outras, famintas e exaustas, ca�am na beira da estrada desesperadas. Os tr�s amigos conseguiram continuar caminhando, parando freq�entemente para descansar e conversando com os outros viajantes o menos poss�vel. Embora se sentissem mais seguros estando ocultos em meio � multid�o, ainda achavam mais sensato evitar perguntas sobre o local de onde tinham vindo. Entretanto, mantiveram os ouvidos abertos e, rapidamente, descobriram que os Jogos ocorriam j� h� dez anos. Sua fama havia crescido e se espalhado, e concorrentes esperan�osos vinham de todos os lugares em busca de fortuna em Rithmere. Os amigos tamb�m descobriram, aliviados, que os Guardas Cinzentos raramente eram vistos na cidade durante a realiza��o dos Jogos. � Eles sabem que � melhor n�o interferir em algo de que o povo gosta tanto � Lief escutou uma mulher alta e ruiva dizer ao companheiro, um homem gigantesco cujos m�sculos pareciam querer saltar da camisa esfarrapada quando ele se abaixou para amarrar os cadar�os das botas. � Mil moedas de ouro � o homem murmurou. � Ou mesmo cem! Pense na diferen�a que isso iria fazer para n�s e para todos l� em casa. � Ele terminou de dar o la�o, ergueu-se e rangeu os dentes, observando a cidade ao longe. � Neste ano, seremos pelo menos finalistas, Joanna. Tenho certeza. � Voc� est� mais forte do que nunca, Orwen � a mulher concordou afetuosa. � E eu tamb�m tenho boas chances. No ano passado, n�o prestei aten��o o bastante. Deixei aquela bruxa da Brianne, de Lees, me fazer trope�ar. Isso n�o vai acontecer outra vez. Orwen envolveu-lhe os ombros com o bra�o enorme. � Voc� n�o pode se culpar por perder para Brianne. Afinal, ela acabou se tornando campe�. Ela � uma grande lutadora. E pense no quanto o povo de Lees se esfor�ou para prepar�-la. � Dizem que ela foi tratada como uma rainha � Joanna comentou amarga. � Comida especial, nenhum dever al�m de treinar. Seus conterr�neos acreditaram que ela seria a sua salva��o. E o que ela fez? Fugiu com o dinheiro assim que o teve nas m�os. Voc� acredita numa coisa dessas? � � claro � o homem replicou sombrio. � Mil moedas de prata � uma grande fortuna, Joanna. S�o poucos os campe�es dos Jogos que voltam para suas cidades depois que vencem. A maioria n�o quer dividir sua riqueza, ent�o foge com ela a fim de iniciar uma nova vida em outro lugar. � Mas voc� nunca faria isso, Orwen � Joanna protestou com firmeza. � E eu tamb�m n�o. Eu nunca deixaria o meu povo na pobreza se pudesse ajud�-lo. Eu

preferiria me atirar nas Dunas. Lief gelou ao ouvir as �ltimas palavras e olhou para Jasmine e Barda a fim de verificar se eles tinham ouvido. Joanna e Orwen continuaram a andar, ombro a ombro, sobressaindo-se em meio � multid�o. � O fato de ela mencionar as Dunas n�o quer dizer nada, Lief. � Barda garantiu em voz baixa, observando o casal. � As Dunas s�o t�o temidas por quem vive nestas paragens quanto as Florestas do Sil�ncio pelo povo de Del. Sua express�o estava severa e profundamente marcada pela exaust�o. � Agora, � mais importante decidir se vamos perder o nosso tempo tentando competir com pessoas como Joanna e Orwen. No estado em que nos encontramos... � Precisamos tentar � Lief murmurou, embora ele pr�prio estivesse muito desanimado. � N�o adianta falar disso agora � Jasmine interrompeu impaciente. � Quer participemos dos Jogos ou n�o, precisamos entrar na cidade. Precisamos conseguir comida mesmo que tenhamos de roub�-la. O que mais podemos fazer? Rithmere fervilhava, cheia de pessoas. Barracas cobriam as laterais das ruas estreitas, pr�ximas umas das outras, preenchendo todos os espa�os dispon�veis, enquanto seus donos ofereciam, aos gritos, o que tinham para vender e vigiavam suas mercadorias com olhos de �guia. O barulho era ensurdecedor. M�sicos, dan�arinos, comedores de fogo e malabaristas apresentavam-se em todas as esquinas, seus chap�us no ch�o para receber as moedas atiradas pelos passantes. Alguns tinham animais � cobras, cachorros e at� ursos dan�arinos, al�m de criaturas estranhas que os tr�s amigos nunca tinham visto antes � para ajud�-los a atrair aten��o. O barulho, os cheiros, as cores vivas e a confus�o fizeram Lief, j� fraco devido � fome, sentir-se mal. Os rostos na multid�o pareciam agigantar-se, e ele avan�ava com dificuldade. Reconheceu algumas pessoas da estrada, mas a maioria lhe era estranha. Em todos os lugares, havia vultos curvados de mendigos, faces magras voltadas para cima, com uma express�o suplicante, e m�os estendidas. Alguns eram cegos, a outros faltava algum membro. Outros simplesmente passavam fome. A maioria das pessoas n�o lhes dava aten��o, passando por cima deles como se fossem pilhas de lixo. � Ei, garota! Voc� com o p�ssaro preto! Aqui! O grito rouco tinha vindo de algum lugar muito pr�ximo. Eles procuraram ao redor, assustados. Um homem gordo, com cabelos longos e sebosos, acenava para Jasmine com insist�ncia. Os tr�s companheiros avan�aram lentamente em meio � multid�o na dire��o dele, imaginando o que ele queria. Quando se aproximaram, constataram que se encontrava sentado diante de uma pequena mesa coberta por uma tolha vermelha que chegava ao ch�o. Atr�s dele, encostadas � parede, estavam duas muletas. Sobre a mesa, havia um poleiro, um cesto com p�ssaros de madeira e uma roda decorada com desenhos coloridos de p�ssaros e moedas.

Era evidente que se tratava de algum tipo de jogo. � Gostaria de ganhar algum dinheiro, queridinha? � o homem gritou para se fazer ouvir no barulho da multid�o. Jasmine franziu a testa e nada respondeu. � Ela n�o pode jogar � Lief gritou de volta. � A menos que seja de gra�a. � Desse jeito, como eu ganharia a vida, meu jovem rapaz? � o homem resmungou. � N�o, n�o. Uma moeda de prata para um giro da roda, esse � o meu pre�o. Mas n�o estou convidando a sua amiga a jogar. Ningu�m pode jogar no momento. Meu p�ssaro acaba de morrer. Viu? � Ele tinha erguido um pombo morto pelos p�s e balan�ava-o diante de seus narizes.

Jasmine encarou-o com express�o dura. O homem fez uma careta de pesar. � Triste, n�o �? � ele disse. � Triste para Beakie-Boy, mais triste ainda para mim. Preciso de um p�ssaro para girar a roda. Esse � o jogo. Ven�a o p�ssaro, entendeu? Tenho outros dois pombos em meu alojamento, mas, se eu for busc�-los agora, vou perder meu lugar e a metade dos rendimentos de um dia. N�o posso deixar isso acontecer, certo? Seus olhos mi�dos estreitaram-se ao examinar Jasmine de cima a baixo. � Voc� e seus amigos parecem estar precisando encher os est�magos com uma boa refei��o � ele continuou matreiro. � Pois bem, eu vou ajud�-los. Ele jogou o pombo morto no ch�o, chutou-o para debaixo da mesa e apontou Kree. � Eu compro o seu p�ssaro. Quanto voc� quer por ele?

Kree n�o est� � venda � Jasmine respondeu com firmeza, sacudindo a cabe�a. Ela se virou para partir, mas o homem gordo agarrou-a pela manga do casaco. � N�o vire as costas para mim, queridinha � ele se queixou. � N�o vire as costas para o pobre e velho Ferdinand, por miseric�rdia. Kree inclinou a cabe�a para o lado e observou o homem com cuidado. Ent�o, pulou na mesa e saltou diretamente para ele, inspecionando-o com aten��o, a cabe�a virando de um lado para o outro. Ap�s alguns instantes, ele grasnou alto. Jasmine olhou para Lief e Barda e novamente para Ferdinand. � Kree quer saber quanto nos daria por sua ajuda no dia de hoje? � ela falou. � Ele fala com voc�, �? � o homem gordo riu, sem acreditar. � Bem, isso � algo que n�o se v� todos os dias. Ele tirou uma latinha do bolso, abriu-a e tirou uma moeda de prata. � Diga-lhe que eu lhe darei isto se ele girar a roda at� o p�r-do-sol. � o suficiente para ele? Kree voou de volta para o bra�o de Jasmine e grasnou novamente. Ela assentiu, devagar. � Por uma moeda de prata, Kree vai girar a roda 30 vezes. Se quiser que ele trabalhe mais, ter� de pagar novamente. � Isso � um roubo! � Ferdinand exclamou. � � o pre�o dele � Jasmine retrucou com calma. A express�o de Ferdinand se entristeceu, e ele enterrou o rosto nas m�os. � Ah, voc� � uma garota cruel! Cruel com um pobre infeliz que tenta ganhar a vida � ele se lastimou. � Minhas �ltimas esperan�as se foram. Eu e meus p�ssaros vamos morrer de fome � seus ombros foram sacudidos pelos solu�os. Jasmine deu de ombros, aparentemente indiferente. Lief, vendo as muletas de Ferdinand encostadas � parede, sentiu-se incomodado. � Voc� foi muito dura, Jasmine � ele sussurrou ao ouvido dela. � Voc� n�o poderia...? � Ele est� representando. Ele pode pagar dez vezes o que ofereceu � Jasmine sussurrou em resposta. � Kree diz que ele tem uma bolsa presa ao cinto estourando de moedas. A toalha que cobre a mesa a esconde de n�s. Espere s� para ver. E, de fato, ap�s alguns instantes, o homem gordo espiou por entre os dedos e se convenceu de que Jasmine n�o iria mudar de id�ia. Parou de fingir e de solu�ar e tirou as m�os do rosto. � Muito bem � ele disparou, num tom de voz totalmente diferente. � Para um

p�ssaro, at� que ele � um bom negociante. Coloque-o no poleiro. � Primeiro o dinheiro, por favor � Barda disse depressa. Ferdinand lan�oulhe um olhar zangado e, com suspiros e gemidos, entregou a Jasmine a moeda de prata que tirara da lata. Satisfeito, Kree esvoa�ou at� o poleiro. � Saiam da�, voc�s tr�s � Ferdinand ordenou bruscamente. � Abram caminho para os clientes. Os companheiros obedeceram, mas permaneceram nas proximidades a fim de observar o que ocorria. Nenhum deles confiava em Ferdinand. O cheiro de comida que flutuava no ar, vindo de uma barraca pr�xima, fez com que Lief ficasse com �gua na boca, mas ele sabia que n�o podiam comprar nada com a moeda de prata at� que Kree tivesse retornado � seguran�a do bra�o de Jasmine. � Venham, venham! � Ferdinand chamava. � Ven�am o p�ssaro e ganhem! Uma moeda de prata por um giro da roda! Todos os jogadores ganham um pr�mio. Uma pequena multid�o se aglomerou ao redor da mesa quando o homem come�ou a apontar os n�meros das moedas pintadas em volta da roda. � Duas moedas de prata por uma! � ele gritava. � Ou voc�s preferem tr�s moedas? Ou quatro? Sim, senhoras e senhores, garotos e garotas. Quatro moedas em troca de uma! As pessoas come�aram a procurar moedas em seus bolsos. A m�o rechonchuda de Ferdinand movia-se em volta da roda, o dedo apontando um n�mero ap�s outro. � Mas por que parar em quatro? � ele gritou. � Hoje � o seu dia de sorte! Ora, voc�s podem ganhar cinco, seis ou at� dez moedas! � ele puxou os cabelos, revirou os olhos e sua voz tornou-se esgani�ada. � Dez moedas de prata por uma! Pr�mios para todos os jogadores! Por que estou fazendo isso? Devo estar ficando louco! V�rias pessoas se empurravam, estendendo o dinheiro. Lief moveu-se inquieto. � Talvez dev�ssemos usar a moeda no jogo � ele murmurou para Barda. � Poder�amos dobrar o nosso dinheiro. Ou ganhar bem mais! � Ou, o que � mais prov�vel, poder�amos perder a moeda e acabar com um p�ssaro de madeira in�til � Barda retrucou, sorrindo para ele com pena. � Se a roda parar num p�ssaro e n�o numa moeda... Lief n�o se convenceu, especialmente quando viu Kree girar a roda pela primeira vez, batendo nela fortemente com o bico e fazendo com que se movesse suavemente por alguns instantes. A jogadora, uma mulher de olhar �vido e cabelos esvoa�antes, que observava com ansiedade, gritou deliciada quando a roda parou, e o marcador mostrou que ela ganhara duas moedas. � Ela venceu o p�ssaro! � gritou Ferdinand, remexendo em sua lata de dinheiro e entregando o pr�mio � mulher. � Oh, tenham pena de mim! � ele se voltou para Kree e agitou o punho. � Tente com mais afinco! � ele amea�ou. � Voc� vai me arruinar! A multid�o riu. Outro jogador se adiantou, e Kree girou a roda mais uma vez. O segundo jogador teve ainda mais sorte do que o primeiro e ganhou tr�s moedas. � Esse p�ssaro � um caso perdido! � Ferdinand uivou desesperado. � Oh, o que farei? Depois disso, Ferdinand precisou de muita agilidade e rapidez para receber o dinheiro dos clientes, pois as pessoas amontoavam-se em frente � mesa e esperavam ansiosas a sua vez de jogar. Kree girou a roda repetidas vezes. Mas ningu�m mais teve a sorte dos dois primeiros jogadores, n�o se sabe por qu�. A roda parava na figura de p�ssaro com freq��ncia cada vez maior, e o desapontado jogador se afastava levando um p�ssaro de madeira. O marcador indicou a figura de moeda somente poucas vezes e, quando isso ocorreu, a moeda exibia o n�mero 1 ou o 2. Sempre que isso acontecia, Ferdinand fazia um enorme estardalha�o, cumprimentava o vencedor, dizia que estava arruinado, gritava com Kree por n�o saber girar a roda e anunciava que, da pr�xima vez, o pr�mio seria ainda maior. Contudo, a pilha de moedas de prata na caixa de dinheiro aumentava. De vez

em quando, Ferdinand pegava algumas e enfiava-as na bolsa presa ao cinto. Mesmo assim, os jogadores empurravam-se uns aos outros, ansiosos por tentar a sorte. � N�o � de surpreender que a bolsa dele esteja estourando � Jasmine sussurrou aborrecida. � Por que essas pessoas lhe d�o dinheiro? � evidente que algumas s�o muito pobres. Ser� que elas n�o v�em que ele ganha muito mais do que elas? � Ferdinand faz estardalha�o somente quando os jogadores ganham � Barda comentou com severidade. � Os perdedores s�o ignorados e rapidamente esquecidos. Jasmine fez uma careta de desagrado. � Kree girou a roda 29 vezes � ela disse. � Mais uma e podemos busc�-lo. N�o quero continuar com isso. N�o gosto de Ferdinand nem de sua roda. Voc�s concordam? Barda assentiu, e Lief fez o mesmo. Por mais que precisassem de dinheiro, nenhum deles queria continuar ajudando Ferdinand. Barda apontou para uma faixa presa no alto de um edif�cio, um pouco mais adiante. � Acho que encontraremos abrigo e comida ali � ele sugeriu. � Talvez eles nos deixem trabalhar para pagar pela estadia. Pelo menos, podemos tentar. Kree girou a roda pela �ltima vez. O jogador, um homem de rosto magro com profundas olheiras, observou-a desesperado, � medida que desacelerava. Quando a roda parou na figura de um p�ssaro, e Ferdinand lhe entregou a bugiganga de madeira, sua boca tremeu, e ele se afastou furtivamente, os ombros ossudos curvados. Jasmine aproximou-se da mesa e estendeu o bra�o para Kree. � As 30 voltas foram dadas, Ferdinand � ela informou. � Agora, precisamos ir. Por�m Ferdinand, com sua face gorducha brilhando de suor e avidez, voltou os olhinhos para ela e sacudiu a cabe�a com viol�ncia.

POUSADA OFICIAL DOS JOGOS � Cama e comida � Somente para participantes � Pre�os excepcionais! � Voc� n�o pode ir � ele disparou. � Preciso do p�ssaro. Ele � o melhor que j� tive. Veja essa multid�o! Voc� n�o pode lev�-lo. Ele estendeu o bra�o como um raio e tentou agarrar os p�s de Kree. O p�ssaro, por�m, voou do poleiro a tempo e pousou na beira da mesa. � Volte para c� � Ferdinand rosnou, tentando apanh�-lo. Kree inclinou a cabe�a e, com o bico afiado, puxou a toalha vermelha que cobria a mesa. Nesse momento, a multid�o espantou-se e logo come�ou a rugir enraivecida, pois, no ch�o, sob a mesa, havia um pedal e alguns fios que subiam at� o topo e estavam ligados � roda. � Ele pode parar a roda e faz�-la girar conforme sua vontade! � algu�m gritou. � Ele usa os p�s, viram? � um trapaceiro! A multid�o aproximou-se, furiosa. Kree saltou depressa para o bra�o de Jasmine. Ferdinand agarrou a roda, ergueu-se de um salto e pulou sobre a mesa. Os p�ssaros de madeira e a lata de moedas ca�ram no ch�o quando ele saiu em disparada, correndo com uma rapidez surpreendente, levando a roda sob o bra�o e arrastando os fios trapaceiros. Alguns dos clientes pararam para apanhar o dinheiro que ca�a por todos os lados. A maioria disparou em persegui��o ao fugitivo, gritando furiosamente.

Lief observou a cena boquiaberto. � Ora vejam s�, n�o h� nada de errado com as pernas de Ferdinand! � exclamou. � Ele deixou as muletas para tr�s... e est� correndo! � Um trapaceiro a toda prova � Barda resmungou. � Espero que seus clientes o peguem. Felizmente, eles n�o culparam Kree e n�o se voltaram contra n�s. � Ainda bem que voc� obrigou Ferdinand a nos pagar adiantado � Jasmine murmurou. Ela examinava a estrada � procura de moedas. Mas a multid�o limpara o ch�o, e tudo o que a garota encontrou foi um p�ssaro de madeira. Ela o apanhou e enfiou no bolso com os demais tesouros. Para Jasmine, tudo era �til, por menor que fosse. Guiados pela faixa que ondulava acima da multid�o, eles se dirigiram � Pousada do Campe�o. Atravessaram a porta e, para sua surpresa, viram-se num pequeno aposento fechado. Uma senhora rechonchuda, que usava um vestido verde enfeitado com muitos babados e fitas, surgiu detr�s de um balc�o e caminhou at� eles. Ela tinha, preso � cintura, um punhado de chaves, que tilintavam ostensivamente. � Bom dia! � cumprimentou em voz alta e amig�vel. � Eu sou M�e Brightly, a propriet�ria. Por favor, me perdoem, mas, antes que eu lhes d� as boas-vindas, preciso saber se s�o participantes dos Jogos. � Queremos ser � Barda come�ou com cautela. � Mas somos estranhos nestas paragens e n�o sabemos o que fazer para participar. � Pois ent�o vieram ao lugar certo! � M�e Brightly anunciou. � Esta � a pousada oficial dos Jogos. Aqui voc�s podem se inscrever e ficar at� amanh�, quando os Jogos come�am. Os companheiros trocaram olhares. Tudo parecia maravilhoso, mas... � Temos somente uma moeda de prata � Barda admitiu relutante. � Esper�vamos poder trabalhar para pagar nossa estadia. A mulher agitou as m�os e sacudiu a cabe�a. � Trabalhar? Claro que n�o! � ela exclamou. � Voc�s precisam � descansar e comer para estar em �tima forma para os Jogos. Se voc�s s� t�m uma moeda de prata, uma moeda de prata � o pre�o que pagar�o. Na Pousada do Campe�o, os participantes s� pagam o que podem. Antes que os tr�s amigos pudessem dizer mais alguma coisa, ela voltou depressa para o balc�o, sinalizando para que a seguissem. Sentou-se, abriu um grande livro e apanhou uma caneta. � Nome e cidade? � perguntou com vivacidade, fitando Barda. Lief prendeu a respira��o. Ele, Barda e Jasmine haviam decidido que seria imprudente dar os verdadeiros nomes quando se inscrevessem nos Jogos, mas n�o imaginaram que teriam de pensar em nomes falsos t�o depressa. M�e Brightly esperava, a caneta em posi��o e as sobrancelhas erguidas. � Ah... eu me chamo... Berry. De Bushtown � balbuciou Barda. A mulher escreveu, mostrando uma express�o intrigada. � � a primeira vez que ou�o falar de Bushtown � ela comentou. � Fica... no norte � Barda explicou. � Meus amigos, Birdie e... e Twig... tamb�m s�o de l�. Ele olhou nervosamente para Jasmine e Lief, que o fitavam com insist�ncia, mas M�e Brightly assentiu com um gesto e escreveu depressa, aparentemente satisfeita. � Agora, � disse ela, levantando-se com o livro sob o bra�o � queiram me seguir. Tudo aconteceu muito depressa. Um tanto atordoados, Lief, Barda e Jasmine seguiram-na para outro aposento, no qual havia v�rias balan�as, uma r�gua comprida e um grande arm�rio. � Por favor, entreguem-me as suas armas � M�e Brightly pediu, apanhando uma chave do chaveiro preso � sua cintura e abrindo o arm�rio. Ent�o, diante da hesita��o dos companheiros, ela bateu palmas com vigor e ergueu a voz. � Vamos, entreguem! � proibido andar armado na Pousada do Campe�o.

De m� vontade, Lief e Barda soltaram as espadas, e Jasmine entregou a adaga que usava presa ao cinto. M�e Brightly trancou as armas no arm�rio com um gesto de aprova��o. � N�o tenham medo � ela os confortou mais calma. � Elas estar�o bem seguras aqui e ser�o devolvidas antes de partirem. Agora... as suas medidas. Ela pesou Lief, Barda e Jasmine, mediu-lhes a altura e anotou todos os detalhes em seu livro. Sentiu-lhes os m�sculos e examinou-lhes as m�os e os p�s com aten��o. Ent�o, fez um sinal de assentimento satisfeita. � Voc�s precisam de comida e descanso, meus queridos, mas, fora isso, s�o fortes e devem se sair bem � ela garantiu. � Foi o que pensei quando os vi pela primeira vez. Uma �ltima pergunta. Quais s�o seus talentos especiais? Ela aguardou, inclinando a cabe�a para o lado. Lief, Barda e Jasmine se entreolharam, pois n�o tinham muita certeza do que a mulher estava falando. � Eu... sei escalar � disse Jasmine, hesitante. � Posso me equilibrar em lugares altos, balan�ar, saltar... � Excelente, Birdie! � disse M�e Brightly, escrevendo "AGILIDADE" ao lado do nome falso de Jasmine. Ela se voltou para Barda. � E voc�, Berry? Deixe-me adivinhar. O seu talento � a for�a, acertei? Barda deu de ombros e assentiu. A mulher exibiu uma express�o exultante e tomou nota outra vez. Ent�o, olhou para Lief. � E quanto a Twig? � indagou. Lief sentiu o rosto se aquecer e soube que estava enrubescendo. O que passara pela cabe�a de Barda para dar-lhe um nome t�o absurdo? E qual era o seu talento especial? Ele n�o tinha certeza se dispunha de algum. � Velocidade � Barda respondeu depressa. � Meu amigo parece ter asas nos p�s. Salta, esquiva-se e corre como ningu�m. � Perfeito! � M�e Brightly gritou, escrevendo "VELOCIDADE" ao lado do nome "Twig, de Bushtown". -Agilidade, for�a e velocidade. Ora, voc�s tr�s juntos devem formar uma equipe e tanto. Agora, esperem aqui um momento. Eu j� volto. Ela deixou o aposento afobada. Os companheiros se entreolharam, confusos com a s�bita mudan�a em sua sorte. � N�o � de espantar que todo mundo venha a Rithmere � Lief comentou em voz baixa. � � estranho que o povo de Deltora n�o esteja aqui. Afinal, no m�nimo, � poss�vel conseguir cama e comida de gra�a por um tempo. � Contanto que estejam dispostos a competir � Barda sussurrou em resposta. � Tenho a sensa��o de que esses Jogos devem ser mais dif�ceis ou mais perigosos do que imaginamos. � Nenhuma corrida de velocidade ou de obst�culos pode ser mais perigosa do que as aventuras que vivemos � Jasmine murmurou. � O mais dif�cil nesta hist�ria ser� lembrar os nomes idiotas que voc� escolheu para n�s, Barda. � Sim � Lief concordou. � Twig! Voc� n�o conseguiu pensar em nada melhor? � Fui pego de surpresa e disse as primeiras coisas que me vieram � cabe�a � Barda resmungou. � Se tivesse hesitado, ela saberia que eu estava mentindo. Nesse momento, M�e Brightly voltou ruidosamente ao aposento trazendo tr�s faixas coloridas de tecido � uma vermelha, uma verde e outra azul. Ela amarrou a vermelha no pulso de Barda, a verde no pulso de Lief e a azul em Jasmine. Seus nomes falsos haviam sido escritos nelas, al�m de seu peso e altura. � N�o tirem as faixas nem mesmo para dormir � M�e Brightly aconselhou. � Elas indicam que voc�s s�o participantes oficiais, mostram o seu talento especial e lhes d�o direito a comida, bebida e entrada nos Jogos. Agora... tenho certeza de que v�o querer comer e descansar ap�s a viagem. A moeda de prata, por favor. Jasmine entregou-lhe a moeda e, em troca, recebeu uma chave com uma etiqueta de n�mero 77. � Essa � a chave para o quarto de voc�s � a mulher explicou. � De fato, um n�mero de sorte. Guardem-na bem. Quando eles fizeram um gesto de as sentimento, ela hesitou, mordiscando o l�bio inferior, como se tentasse decidir algo. Ent�o, de repente, olhou para tr�s para certificar-se de que estavam a s�s e inclinou-se na dire��o deles, com um

farfalhar de babados verdes. � Olhem bem... eu n�o digo isso a todos os participantes, mas voc�s n�o conhecem os Jogos, e eu gostei de voc�s � ela sussurrou. � N�o confiem em ningu�m, por mais simp�ticos que sejam. E mantenham a porta trancada sempre, principalmente � noite. N�o queremos nenhum... acidente. Ela colocou o dedo sobre os l�bios, virou-se e saiu apressada, sinalizando para que a seguissem. Curiosos, eles a seguiram por um corredor at� um amplo sal�o de refei��es onde v�rias pessoas com faixas coloridas nos pulsos comiam e bebiam com gosto. Muitos dos presentes ergueram o olhar e os fitaram, os rostos cheios de curiosidade, desafio, desconfian�a ou amea�a. A maioria era muito grande e parecia extremamente forte, embora tamb�m houvesse alguns homens e mulheres menores e mais magros. Lief ergueu o queixo e olhou ao redor com orgulho, determinado a mostrar que n�o estava nervoso nem com medo. Numa mesa central, ele reconheceu Joanna e Orwen, o casal que vira na estrada. E, em seguida, levou um grande susto. Sentada perto deles, estava outra pessoa conhecida. Era o viajante moreno com uma cicatriz no rosto, que os companheiros haviam visto na loja de Tom em seu trajeto para a Cidade dos Ratos. Os olhos frios do homem estavam fixos nos rec�m-chegados, mas ele n�o demonstrou sinais de t�-los reconhecido. � Sirvam-se do que quiserem, meus queridos � ofereceu M�e Brightly, apontando um balc�o comprido na lateral do aposento no qual as travessas eram mantidas aquecidas sobre fogo baixo. � Comam e depois descansem. Fa�am tudo que puderem para estar em forma para amanh�. Tenho grandes esperan�as em rela��o a voc�s tr�s. Para mim, voc�s t�m apar�ncia de finalistas. E eu j� vi muitos participantes! Ela n�o se importara em baixar a voz, e Lief ficou irrequieto, pois o olhar dos demais competidores estava ainda mais atento. Todos ouviram o que ela disse. � Bem, agora devo voltar ao meu posto � avisou M�e Brightly. � Est� ficando tarde, mas novos concorrentes ainda podem chegar. Um sino ir� acord�-los para o caf� da manh�. Um segundo sino, uma hora mais tarde, ir� cham�-los para os Jogos. Ela se virou para sair. Repentinamente, relutante em ser deixado sozinho naquele ambiente hostil, Lief continuou a falar, para que ela se demorasse um pouco mais. � Antes que se v�, M�e Brightly, voc� poderia nos aconselhar sobre as modalidades de que dever�amos participar? � pediu. A mulher ergueu as sobrancelhas e olhou-o fixamente. � Mas voc� n�o sabe? Voc� n�o escolhe com quem vai lutar. � Lutar? � Lief repetiu debilmente. � Voc� vai lutar com os que forem escolhidos para voc� � ela respondeu, fazendo um gesto de cabe�a. � Concorrentes cujo peso, altura e talento especial correspondam aos seus � ela explicou. � Pelo menos no in�cio. � claro que, se voc� vencer os primeiros rounds, no final lutar� com concorrentes de todas as categorias. A mulher juntou as m�os. Seus olhos brilhavam. � Esses eventos s�o sempre os mais excitantes. Agilidade contra for�a. Velocidade contra agilidade. Esperteza contra peso. Grande contra pequeno. �s vezes, as provas duram v�rias horas. H� dois anos, houve uma final que durou um dia e uma noite... ah, foi uma batalha sangrenta. O perdedor, pobre coitado, acabou ficando sem uma perna, que foi totalmente esmagada. Mas, pelo menos, ele ganhou 100 moedas de ouro para consol�-lo. E foi uma divers�o e tanto, eu garanto! Ela cumprimentou-os com um aceno de cabe�a e deixou a sala com passos r�pidos, fechando a porta atr�s de si.

Os tr�s amigos olharam-se em sil�ncio. � Pois bem � Barda murmurou enfim. � Agora sabemos por que o povo de Deltora n�o participa dos jogos Rithmere. A maioria das pessoas n�o gosta de ser usada como saco de pancadas. Lief olhou para o lugar onde o homem com a cicatriz estava sentado, pronto para mostr�-lo a Jasmine e Barda, mas a cadeira encontrava-se afastada da mesa e vazia. O homem tinha ido embora. � Acho que devemos sair daqui � ele disse devagar. � N�o podemos nos arriscar a ficar gravemente feridos s� para ganhar dinheiro. Teremos de conseguir suprimentos de outra forma. � N�o vou embora antes de comer � retrucou Jasmine inflex�vel. � Eu e Filli estamos com muita fome. Barda e Lief se entreolharam. A id�ia de comer era muito tentadora. � M�e Brightly est� com a nossa moeda de prata � Lief lembrou. � Certamente � o suficiente para pagar uma refei��o. Ent�o, decidiram ficar. Os amigos serviram-se de comida, colocando por��es generosas em seus pratos, encontraram um lugar para sentar-se e come�aram a comer agradecidos. A comida era muito boa, e, sobre a mesa, havia jarros de sidra Abelha Rainha, cuja do�ura borbulhante eles saborearam � vontade. Concentrados na refei��o, eles pouco conversaram no in�cio, e ningu�m lhes dirigiu a palavra. Contudo Lief sentiu a nuca formigar e soube que dezenas de olhos ainda encontravam-se pousados sobre ele. Os outros participantes tentavam avaliar que perigo ele representava como oponente. "Voc�s n�o precisam se preocupar", o garoto lhes disse em sil�ncio. "Logo n�o estaremos mais aqui." A sala de refei��es estava quase vazia quando eles terminaram o jantar. Finalmente satisfeito, Lief sentiu vontade de dormir. Barda e Jasmine tamb�m bocejavam, mas eles sabiam que n�o poderiam permanecer na pousada. De m� vontade, ergueram-se e caminharam at� a porta pela qual tinham entrado, cientes de que seus passos estavam sendo vigiados. � Vou ficar feliz em sair daqui, mas n�o estou ansioso por contar a M�e Brightly que mudamos de id�ia � Lief murmurou constrangido. � Pelo fato de que ela vai se zangar conosco? � Jasmine riu. � Que import�ncia isso tem? Barda empurrou a porta, mas ela n�o se moveu. Parecia estar trancada pelo lado de fora. � N�o � esse o caminho � avisou uma voz lenta e grave atr�s deles. � Os dormit�rios e �reas de treinamento ficam por ali. � Eles se voltaram e viram a enorme silhueta de Orwen, apontando para outra porta na extremidade do aposento. � N�o queremos ir para os dormit�rios nem para a �rea de treinamento � Jasmine respondeu com aspereza. � Queremos sair da pousada. Orwen lan�ou um olhar confuso para ela e, finalmente, sacudiu a cabe�a. � Voc�s s�o competidores � ele disse. � N�o podem sair. Lief concluiu que o homem n�o era muito esperto. � N�s mudamos de id�ia, Orwen � ele explicou com delicadeza. � N�o queremos mais participar dos Jogos. Queremos partir de Rithmere e seguir nosso caminho. � Voc�s n�o podem mudar de id�ia � ele disse, acenando com a cabe�a mais uma vez. � Os seus nomes est�o no livro. Voc�s receberam as faixas para o pulso, comeram e beberam na sala de refei��es. Eles n�o v�o permitir que partam. � Voc� quer dizer que somos prisioneiros? � Barda disparou. � Estamos aqui porque queremos � Orwen retrucou dando de ombros. � N�o nos consideramos prisioneiros. Mas � verdade que n�o somos livres para ir e vir quando

quisermos. Com um gesto de despedida, ele se virou e os deixou. Zangada, Jasmine bateu na porta com os punhos. Ela estremeceu, fazendo barulho, mas ningu�m apareceu. � O que vamos fazer agora? � Lief indagou. � Vamos calmamente para o quarto � Barda aconselhou em voz baixa. � As nossas mentes est�o trabalhando devagar agora porque estamos cansados. Vamos dormir. Quando acordarmos, descobriremos um meio de sair. O aposento estava em sil�ncio, e todos observaram os tr�s se dirigirem � porta nos fundos da sala de refei��es e sa�rem. Sinais nas escadas lhes indicavam o caminho dos dormit�rios no andar superior. Uma vez l�, come�aram a caminhar por um labirinto de corredores repletos de portas � procura do quarto 77. Tapetes abafavam-lhes os passos, e os corredores eram bem iluminados e silenciosos, mas, enquanto andavam, Lief come�ou a se sentir cada vez mais inquieto. Correntes de ar s�bitas faziam com que arrepios lhe subissem pelas pernas, e sua nuca formigava. Ele tinha a n�tida impress�o de que as portas eram abertas furtivamente �s suas costas e que olhos hostis os espiavam. V�rias vezes ele se virou repentinamente a fim de flagrar os espreitadores, mas n�o conseguiu ver ningu�m. � Continue andando � Barda ordenou em voz alta. � Deixe os tolos olharem. O que isso nos importa? � Estamos sendo seguidos � Jasmine sussurrou. � Posso sentir. Aquela mulher n�o devia ter dito o que disse a nosso respeito. Receio que algu�m tenha resolvido nos tirar do caminho antes mesmo do in�cio dos Jogos. Automaticamente, a m�o de Lief moveu-se para a espada, mas, evidentemente, n�o a encontrou, pois ela estava trancada no arm�rio de M�e Brightly. Eles passaram pelos n�meros 65 e 66. Mais adiante, havia uma curva no corredor. � Nosso quarto n�o deve estar muito longe � murmurou Lief. � Estaremos a salvo quando chegarmos l�. Os amigos aceleraram o passo e atingiram a curva em instantes, chegando a um pequeno corredor sem sa�da. Ao constatar que o quarto 77 se encontrava no final dele, come�aram a andar em sua dire��o. E ent�o a luz se apagou. Kree grasnou, advertindo-os. Na escurid�o, Lief girou rapidamente o corpo, saltou para o lado e colou-se � parede. Ele sentiu um golpe r�pido no ombro e ouviu Barda gritar. Ouviu tamb�m uma queda, um estrondo e um gemido zangado de dor. Seguiu-se um ru�do de luta, at� que se ouviu o som de passos afastando-se rapidamente. Em seguida, o sil�ncio. � Lief! Barda! � Jasmine chamou. � Voc�s est�o...? Lief respondeu e, para seu al�vio, ouviu Barda balbuciar algo. Ent�o, a luz se acendeu novamente, t�o rapidamente quanto havia se apagado. Protegendo os olhos da claridade repentina, Lief olhou para Barda, que se esfor�ava para ficar em p� e tirava um papel amassado do bolso. Atr�s dele estava Jasmine, com os cabelos totalmente desgrenhados. A m�o esquerda estava erguida, protegendo o local onde Filli se escondia sob seu casaco. Na m�o direita, ela segurava a segunda adaga, que geralmente mantinha oculta. Sua ponta estava manchada de sangue. A garota examinou o corredor com uma express�o sombria. Lief seguiu-lhe o olhar e percebeu que uma trilha de gotas vermelhas marcava o piso at� a curva. � �timo! Eu n�o tinha certeza de ter conseguido tirar sangue. Isso vai lhes ensinar que n�o estamos para brincadeira � Jasmine resmungou. � Covardes que atacam pelas costas e no escuro! � Roubaram a nossa chave � informou Barda s�rio. � E deixaram isto no lugar � acrescentou, mostrando o papel que segurava.

Os companheiros olharam ao redor. O corredor estava mergulhado no sil�ncio, e nenhuma das portas se abrira. � E agora? O que vamos fazer? � Lief perguntou. Mas j� sabia a resposta. Ele podia sentir a raiva se acumulando dentro dele, o fogo no olhar de Jasmine e a express�o obstinada de Barda. � Quem nos atacou cometeu um erro � Jasmine avisou em voz alta para que todos pudessem ouvir. � N�o importa o que pensamos antes, mas tenham certeza de que agora n�o vamos fugir desta competi��o. � E n�o seremos n�s que iremos nos arrepender! � Barda acrescentou, tamb�m em alto e bom som. Os amigos caminharam at� a porta de n�mero 77. Ela se abriu quando Barda virou a ma�aneta, e eles entraram no quarto pequeno e arrumado. O aposento era claro e bem iluminado. Um tapete de cores alegres cobria o ch�o, mas as grades na janela faziam com que parecesse a cela de uma pris�o. Os �nicos m�veis eram tr�s camas com cobertores vermelhos e um arm�rio pequeno e pesado. � Quem quer que tenha apanhado a nossa chave deve estar pensando que ficaremos acordados a noite toda temendo um ataque � Lief murmurou. � Ent�o ele � um idiota � Barda disparou zangado. � Vamos dormir muito bem. N�o vamos ter medo de nada � ele encostou o ombro no arm�rio e o empurrou de encontro � porta. Aliviados, os tr�s ca�ram nas camas e adormeceram. Como Barda previra, dormiram profundamente. Se houve sons do lado de fora na escurid�o da noite, eles n�o os perturbaram. Os amigos continuaram dormindo, seguros de que ningu�m conseguiria entrar no aposento sem despert�-los. Por�m, como Barda dissera, eles estavam muito cansados, e suas mentes funcionavam devagar. Concentrados no perigo de um ataque, esqueceram-se de um detalhe: da mesma forma que uma chave pode destrancar uma porta, pode tamb�m tranc�-la. Quando o sino de despertar soou pela manh�, e eles empurraram o arm�rio para o lado, constataram que a porta estava chaveada. O inimigo desconhecido encontrara outra forma de garantir que eles n�o vencessem os Jogos. Decidira impedi-los definitivamente de participar.

Durante muito tempo, os tr�s companheiros gritaram e bateram na porta, por�m sem resultado. Finalmente, barda investiu contra a porta com f�ria e tentou derrub�-la com o ombro, mas a madeira era espessa, a tranca era pesada, e seus esfor�os foram em v�o. Por fim, eles admitiram a derrota e voltaram a jogar-se em suas camas. � Fomos bobos em n�o prever isto � Barda reclamou ofegante. Jasmine estava silenciosa. Lief sabia que ela lutava contra o p�nico. Para ela, ficar aprisionada era a pior das torturas. Depois de alguns instantes, ela ergueu-se de um salto e correu para a janela, sacudindo as grades e gritando para o c�u vazio. O vento, por�m, agarrava-lhe as palavras e as soprava para longe, sem serem ouvidas. � Ser� que Kree consegue passar pelas grades? � sugeriu Lief. Jasmine fez um aceno negativo com a cabe�a, mas a pergunta lhe deu uma id�ia. Ela puxou a coberta da cama e passou a metade pelas grades para que fosse agitada pelo vento como uma bandeira. O segundo sino tocou. O tempo se arrastava. Lief rangia os dentes de raiva, pois o inimigo devia estar se divertindo com o fato de t�-los enganado t�o facilmente. De repente, ouviu-se uma forte batida na porta e um ru�do na ma�aneta. Os tr�s gritaram e imediatamente ouviram uma chave girar na fechadura. A porta abriuse com um movimento r�pido, revelando M�e Brightly, que usava um vestido vermelho

e uma touca para proteg�-la do sol, amarrada com fitas verdes e azuis. Suas faces estavam coradas, e ela respirava com dificuldade. � Eu estava saindo para assistir aos Jogos quando vi um de meus cobertores balan�ando na janela! � ela exclamou. � Mal pude acreditar no que vi e vim correndo imediatamente. Rapidamente, Lief, Barda e Jasmine explicaram o que acontecera. A mulher ouviu tudo com v�rias exclama��es de horror e desalento. � Ah, estou envergonhada que isso tenha acontecido em minha pousada � ela gritou. � Espero que o aborrecimento n�o afete o desempenho de voc�s. Eu disse a todos que voc�s ser�o, no m�nimo, finalistas. � Mas... n�o � tarde demais? � Lief quis saber. � De jeito nenhum � ela disparou, sacudindo a cabe�a decidida. � Sigam-me. Deixando Kree e Filli no quarto, Lief, Barda e Jasmine acompanharam a mulher pelas escadas at� a sala de refei��es vazia. Ela lhes serviu comida e grandes canecas da espumante sidra Abelha Rainha. � Comam e fiquem fortes � disse ela com determina��o. � Vamos mostrar ao seu maldoso inimigo que n�o se deve brincar com os favoritos de M�e Brightly. Depois de terem comido e bebido � vontade, ela os conduziu atrav�s das salas de treinamento nos fundos da pousada, por um corredor coberto, at� uma arena. A cerim�nia de abertura dos Jogos ainda estava em andamento, e muitas cabe�as se voltaram para observar os rec�m-chegados. Barda, Jasmine e Lief ergueram os queixos e ignoraram os olhares fixos e os sussurros. � Boa sorte! � M�e Brightly desejou e se afastou com passos r�pidos, deixando os companheiros sozinhos. A arena era um campo de areia grande e redondo cercado por filas de bancos que se erguiam, uma ap�s a outra, at� o alto. Os bancos estavam lotados de pessoas, muitas das quais agitavam bandeiras vermelhas, verdes e azuis que exibiam uma medalha dourada, s�mbolo dos Jogos. Os competidores, reunidos na areia, erguiam as m�os, comprometendo-se a lutar da melhor forma poss�vel. Entre eles, facilmente vis�veis devido � altura, encontravam-se Joanna e Orwen. N�o muito longe de Lief, tamb�m se encontrava o estranho com a cicatriz no rosto. Um trapo envolvia o seu pesco�o como se fosse um len�o. Seria para proteg�-lo do sol? Ou para ocultar um ferimento feito pela adaga de Jasmine no corredor, na noite anterior? Lief fechou o punho quando ergueu a m�o. Todos os seus receios e d�vidas haviam desaparecido. Agora, ele estava apenas zangado e determinado a mostrar que n�o podia ser derrotado t�o facilmente. Logo depois, pares de nomes come�aram a ser chamados, e as provas tiveram in�cio. As regras eram simples: todos os pares lutavam ao mesmo tempo. Cada par deveria lutar at� que um dos competidores n�o conseguisse mais se manter em p�. O perdedor era retirado da arena. O vencedor, ap�s somente alguns minutos de descanso, formava par com outro vencedor para lutar novamente, pois resist�ncia era t�o importante quanto for�a, agilidade, velocidade e ast�cia. Lief, Barda e Jasmine logo aprenderam que o conceito de competi��o justa n�o fazia parte dos Jogos de Rithmere. Os competidores lutavam com f�ria selvagem, mordendo e arranhando, dando cabe�adas, puxando cabelos, enfiando os dedos nos olhos e desferindo socos e pontap�s. Exceto o uso de armas, nada era proibido. A multid�o rugia e agitava suas bandeiras a fim de incentivar seus favoritos, gritando e vaiando os que n�o apresentavam bom desempenho. Vendedores de doces, lanches e sidra Abelha Rainha faziam bons neg�cios enquanto percorriam os corredores entre os bancos de cima a baixo, anunciando as suas mercadorias. � medida que um n�mero cada vez maior de participantes derrotados deixava a arena, desapontados e cuidando dos ferimentos, o espa�o entre os pares ficava maior. Cada luta era mais dif�cil que a anterior, mas Lief, Barda e Jasmine conseguiram sobreviver a cada round. Ao contr�rio dos rivais, eles estavam acostumados a lutar pela pr�pria vida. Os tr�s haviam aprendido muito desde que se conheceram. Mas at� mesmo as

primeiras li��es os ajudavam naquele momento. Lief n�o passou a inf�ncia nas perigosas ruas de Del em v�o. Como Barda dissera a M�e Brightly, ele sabia se esquivar e correr muito bem, al�m de usar a esperteza para derrotar inimigos muito maiores do que ele. Lief era jovem, mas, por causa do trabalho realizado junto ao pai na ferraria, seu corpo era forte, e seus m�sculos estavam habituados a trabalhar arduamente. Desde jovem, Barda fora treinado como guarda do pal�cio, e os guardas eram os melhores lutadores de Deltora, apenas derrotados no final pela feiti�aria do Senhor das Sombras. Durante muitos anos, Barda lutara e treinara com os colegas como parte de seu treinamento. E mesmo na �poca em que vivera disfar�ado de mendigo fora dos port�es da ferraria, ele manteve a forma, seguindo Lief pela cidade e protegendo-o dos perigos. E Jasmine? Mesmo sendo pequena e franzina, ningu�m ali enfrentara as mesmas dificuldades ou vivera os mesmos perigos que ela. A astuta M�e Brightly vira a for�a daqueles bra�os magros e a determina��o nos olhos verdes. Mas os oponentes de Jasmine freq�entemente achavam que seu tamanho pequeno significava fraqueza e pagavam por isso. O sol j� estava baixo no c�u quando os oito finalistas, os que lutariam suas derradeiras batalhas no dia seguinte, foram anunciados. Barda, Lief e Jasmine encontravam-se entre eles, como tamb�m Joanna e Orwen. Os outros tr�s eram um homem baixo e musculoso, chamado Glock, uma mulher, Neridah, cuja velocidade surpreendera a multid�o, e o estranho com a face marcada por uma cicatriz, cujo nome os amigos agora ouviam pela primeira vez: Perdi��o. � Um nome que combina muito bem com a sua personalidade sombria � Barda murmurou, quando Perdi��o se adiantou, sem sorrir, e ergueu os bra�os para saudar a multid�o animada. � N�o me agrada a possibilidade de lutar com ele. A id�ia tamb�m n�o agradava a Lief, mas lhe ocorrera algo que o preocupava ainda mais. � Eu n�o esperava que n�s tr�s f�ssemos finalistas � murmurou. � E se tivermos de lutar um contra o outro? Jasmine olhou-o fixamente. � Ora, decidiremos quem dever� vencer e apenas fingiremos lutar � ela concluiu. � Como, ali�s, devemos fazer em todas as lutas amanh�. Precisamos deixar nossos oponentes vencerem e evitar contus�es. J� garantimos 100 moedas de prata cada um, pois somos finalistas. E esse � todo o dinheiro de que precisamos, nada mais. Barda moveu-se inquieto. Era evidente que a id�ia de fingir perder o ofendia tanto quanto a id�ia de fingir vencer. � N�o seria uma atitude honrada... � ele come�ou. � Honrada? � Jasmine vociferou. � O que honra tem a ver com isso? � ela se virou bruscamente para Lief. � Diga a ele! � ela insistiu. Lief hesitou. Ao contr�rio de Barda, ele n�o se sentia incomodado pela id�ia de enganar os organizadores dos Jogos ou mesmo a multid�o. Nas ruas de Del, honra entre amigos era tudo o que se exigia, e a �nica regra era sobreviver. Mas parte de sua mente � a parte que ainda fervilhava de raiva por causa do bilhete amea�ador e da porta trancada � se rebelava contra o plano de Jasmine. � Nossos rivais perceber�o. Se n�o tentarmos vencer, vai parecer que estamos nos curvando diante de suas amea�as � ele respondeu em voz baixa. � Voc� � t�o tolo quanto Barda! � ela retrucou irritada. � Voc� quer arriscar a nossa miss�o por causa de seu orgulho? Ah, voc� me faz perder a paci�ncia! Ela virou as costas e se afastou. Naquela noite, os finalistas comeram juntos no sal�o de refei��es, servidos por M�e Brightly, sorridente e colorida em seu vestido vermelho franzido. Foi uma refei��o estranha, j� que, somente uma noite antes, o aposento estivera movimentado e repleto de ru�dos, enquanto naquele momento encontrava-se vazio e silencioso. Aparentemente, os competidores derrotados j� haviam sido mandados embora. Lief se perguntou como eles estariam, pois muitos haviam sido feridos, e a

maioria n�o tinha dinheiro. Jasmine ainda estava zangada. Ela comeu pouco e bebeu apenas �gua. � Essa sidra Abelha Rainha � forte demais para mim -justificou. � Sinto-me mal s� de pensar nela. Na arena, tudo tinha esse cheiro. As pessoas a beberam o dia todo. � Essa bebida n�o deveria ser vendida para elas � Barda censurou s�rio. � Ela � destinada aos lutadores que precisam de muita energia, n�o para os que s� ficam sentados, assistindo. N�o � de surpreender que eles queiram ver o sangue dos lutadores. Nesse exato momento, M�e Brightly tocou um pequeno sino. � Uma palavra antes que voc�s se retirem para os seus quartos, meus queridos � disse a mulher quando todos os finalistas se voltaram para ela. � N�o quero armadilhas nem problemas esta noite, de modo que eu mesma vou pegar as chaves e trancar as portas. E vou destranc�-las logo cedo, imediatamente ap�s o toque do sino de despertar. Houve um sil�ncio profundo no aposento. A mulher olhou ao redor. Seu rosto rechonchudo estava muito s�rio. � Portanto, durmam bem e recuperem as for�as � prosseguiu. � Amanh� voc�s n�o devem mostrar nenhum sinal de fraqueza ou falta de determina��o. A multid�o... Bem, ela sempre fica muito excitada no �ltimo dia. Excitada demais. Sabe-se que alguns finalistas que n�o apresentaram bom desempenho foram atacados e despeda�ados. Eu n�o gostaria que isso acontecesse a nenhum de voc�s. Lief sentiu um embrulho no est�mago. Ele n�o ousou olhar para Jasmine nem para Barda. Ent�o, era dessa forma que os organizadores dos Jogos garantiam que todos os finalistas tentassem dar o melhor de si na �ltima luta. A sua arma era a multid�o � agitada, agindo como se fosse composta de uma s� mente, excitada ao extremo e sedenta de sangue.

A arena j� estava ficando quente quando eles chegaram pela manh�. O sol brilhava sobre um dos lados da areia rec�m-nivelada. A outra extremidade encontrava-se debaixo de sombra. Nos bancos lotados, a multid�o fervilhava de excita��o. Os oito finalistas ergueram as m�os e reafirmaram o seu compromisso de lutar da melhor forma poss�vel. Em seguida, um a um, escolheram um cart�o no cesto tran�ado estendido pela sorridente M�e Brightly. Com o cora��o na boca, Lief viu que o seu cart�o exibia o n�mero 3. Aliviado, notou que os cart�es de Barda e Jasmine marcavam os n�meros 1 e 4, respectivamente. Portanto, pelo menos naquele round, eles n�o iriam lutar um contra o outro. Por�m quem seriam os seus oponentes? Ele olhou ao redor e foi tomado pelo des�nimo ao notar Perdi��o caminhando na dire��o de Barda, erguendo o seu cart�o no alto para que todos pudessem ver o n�mero 1. O gigante Orwen havia tirado o segundo n�mero 4 e j� se encontrava parado ao lado de Jasmine, que parecia uma crian�a perto dele. Glock e Joanna haviam tirado cart�es com o n�mero 2, portanto sobrara apenas Neridah, a Veloz. De fato, l� estava ela, correndo na dire��o de Lief, exibindo o cart�o de n�mero 3. A multid�o urrou quando os quatro pares de oponentes jogaram os cart�es no ch�o e se encararam. Neridah olhou para as pr�prias m�os e depois para Lief. � Confesso que estou com um pouco de medo � ela disse em voz baixa. � Nem sei como cheguei �s finais. E voc� � um dos favoritos de M�e Brightly, n�o � mesmo? Lief devolveu-lhe o olhar desajeitado. Ele lutara com v�rias mulheres no

dia anterior e aprendera que era insensato encar�-las como outra coisa sen�o perigosas oponentes. Al�m disso, qualquer um que tivesse visto Jasmine em a��o sabia que n�o se devia subestimar uma lutadora pelo simples fato de ser mulher. Contudo, Neridah parecia t�o delicada. Ela tinha a mesma altura de Lief, mas era magra e graciosa como uma gazela e tinha olhos grandes e escuros. � A... multid�o � ele balbuciou. � Precisamos... � Claro! � Neridah sussurrou. � Sei que devo tentar fazer o melhor. E n�o vou censurar voc� por fazer o que deve. Seja l� o que for que aconte�a comigo, minhas pobres irm�s e minha m�e ter�o as 100 moedas de prata que j� ganhei. M�e Brightly prometeu. � N�o tenha receio... � Lief come�ou gentil. Mas, nesse momento, o sino de in�cio tocou e, como se fosse uma serpente, Neridah estendeu o p�, atingindo-o no queixo e atirando-o ao ch�o. A multid�o riu e vaiou. Lief ergueu-se com dificuldade, sacudindo a cabe�a atordoado. Seus ouvidos zuniam, e ele n�o conseguia enxergar a oponente. Com velocidade surpreendente, ela se colocou atr�s dele. De maneira selvagem, chutou-lhe a parte posterior dos joelhos, fazendo-o cambalear para a frente, gemendo de dor. Segundos depois, ela corria ao redor dele, saltando e chutando-lhe os tornozelos, os joelhos, a barriga, as costas, obrigando-o a se virar como um palha�o confuso, que desferia golpes com os bra�os sem conseguir alcan��-la. Ela o estava fazendo de bobo. A multid�o o escarnecia, entoando aquele nome tolo, "Twig", e rindo. Uma onda de raiva clareou um pouco a mente de Lief. Se Neridah era r�pida, ele tamb�m era. O garoto saltou para tr�s, para longe, de modo que ela foi obrigada a encar�-lo. Com cautela, ambos ficaram andando em c�rculos, um de frente para o outro. Ent�o, inesperadamente, ele saltou para a frente e agarrou-a pela cintura, atirando-a ao ch�o. A mulher caiu e ali ficou ofegante, um bra�o im�vel e impotente. Tudo o que Lief tinha de fazer era desferir o golpe final. Impedi-la de erguer-se, chutar, bater... L�grimas corriam dos olhos da mulher enquanto ela se esfor�ava debilmente para erguer-se na areia. � Por favor... � ela sussurrou. Por uma fra��o de segundos, Lief hesitou. E foi o bastante. No momento seguinte, o bra�o "impotente" de Neridah atirou-se para a frente e agarrou o garoto pelo tornozelo. A multid�o urrou quando ela se ergueu de um salto e puxoulhe os p�s. Lief cambaleou, caiu na areia e desfaleceu. Enquanto isso, Barda e Perdi��o lutavam, tentando derrubar um ao outro. A competi��o estava equilibrada. Barda era mais alto, contudo os m�sculos de Perdi��o pareciam de ferro, e a sua vontade era ainda mais forte. Os dois se moviam de um lado para o outro, para a frente e para tr�s, �s vezes oscilavam, mas nenhum cometia erros, tampouco desistia. "Seja l� de onde tenha vindo, Perdi��o de Hills, voc� certamente teve uma vida de lutas e de muito sofrimento", pensou Barda. Ele se lembrou do sinal que o homem da cicatriz havia feito na poeira do balc�o da loja na primeira vez que o vira. O sinal secreto dos que juraram lutar contra o Senhor das Sombras. � O que voc� est� fazendo aqui, Perdi��o? � Barda indagou arque-jante. � Por que perde o seu tempo lutando comigo quando tem um trabalho mais importante a fazer? � Que trabalho? � sussurrou Perdi��o. A cicatriz longa e branca contrastava com a pele brilhante. � Meu trabalho agora... � transform�-lo em p�... Berry, de Bushtown � os l�bios de Perdi��o formaram um sorriso sombrio quando ele pronunciou esse nome. Era evidente que sabia tratar-se de um nome falso. � O seu amigo Twig foi derrubado e n�o vai mais se levantar � rosnou. � Est� vendo, atr�s de voc�? Est� ouvindo a multid�o? Barda esfor�ou-se para manter-se concentrado, recusou-se a olhar ao redor e tentou fechar os ouvidos para os urros do povo. No entanto, ele ainda podia escutar os gritos fren�ticos: "Neridah! Neridah! Chute! Isso!! Outra vez! Acabe

com ele!" Perdi��o agarrou Barda com mais for�a e jogou o peso de seu corpo sobre o oponente. Este vacilou, mas somente por alguns segundos. � N�o vai ser t�o f�cil, Perdi��o! � murmurou Barda, cerrando os dentes e continuando a lutar. Jasmine nada conseguia ver al�m do enorme vulto de Orwen rode-ando-a, nada podia ouvir al�m dos grunhidos selvagens dele, quando investia contra ela, e o bater do pr�prio cora��o quando saltava para os lados. Sua mente trabalhava t�o depressa quanto seus p�s. Todos os competidores que havia enfrentado no dia anterior eram maiores do que ela, mas nenhum com peso e altura iguais aos de Orwen. Se ele a apanhasse com aquelas m�os gigantescas, quebraria os seus ossos. Ela sabia que teria de agir como uma abelha que zune ao redor da cabe�a de um grande animal � teria de irrit�lo e cans�-lo at� que ele cometesse um erro. Orwen, por�m, n�o era tolo. Ele percebeu o plano de Jasmine. Durante muito tempo, ela se manteve fora do alcance dele, girando e saltando, desferindo pequenos chutes fortes e doloridos nos tornozelos e joelhos do homem. O rosto dele encontrava-se molhado de suor, mas o seu olhar firme n�o vacilava. Jasmine saltou para longe dele mais uma vez. H� longos minutos, ela vinha tentando fazer com que ele virasse o rosto na dire��o do sol. E estava quase conseguindo. Mais um ou dois movimentos... Ent�o, de repente, a express�o de Orwen mudou, e ele olhou por cima do ombro de Jasmine. Seus olhos estavam tomados pelo p�nico. Seria um truque? Ou... Atr�s dela, se ouviu um som terr�vel � o som de algu�m sufocando, em agonia. E a multid�o urrava: "Glock! Glock! Mate! Mate! Mate!" Orwen investiu para a frente. Jasmine disparou para o lado, mas quase imediatamente percebeu que o homem, esquecido de sua presen�a, n�o olhava para ela. Joanna encontrava-se ca�da, presa ao ch�o, e Glock estava ajoelhado sobre ela, as m�os enormes e peludas agarrando-lhe o pesco�o, sacudindo, apertando, os dentes � mostra num prazer selvagem, enquanto observava a vida dela se esvair. N�o demorou muito para que Orwen pulasse em cima dele, arras-tando-o para o lado como se fosse um monte de trapos. O p�blico gritou excitado. O rosnado de choque e raiva de Glock foi interrompido quando ele caiu pesadamente no ch�o. Orwen atirou-se ao lado de Joanna, aninhando-a nos bra�os. O corpo dela estava t�o mole e im�vel que Jasmine pensou, a princ�pio, que ela estava morta. Mas, quando Orwen chamou o seu nome, as p�lpebras da mulher estremeceram, e ela p�s a m�o hesitante na garganta machucada. Orwen inclinou a cabe�a com um gemido de al�vio, alheio a tudo que n�o se referisse � esposa. Portanto, n�o percebeu que Glock se erguia com dificuldade e investia contra ele. N�o ouviu o grito agudo de advert�ncia de Jasmine. N�o deu aten��o � multid�o, que se levantou num excitamento febril. No momento seguinte, os punhos fechados de Glock golpearam a nuca de Orwen como se fossem duas enormes pedras. Orwen caiu para a frente sem um grito sequer e n�o se moveu mais. Barda e Perdi��o ainda lutavam, presos num abra�o que nenhum dos dois pretendia afrouxar. Eles se encontravam sozinhos na arena. Barda teve a leve impress�o de ter visto duas pessoas sendo carregadas para longe, enquanto Glock, contido por tr�s fortes funcion�rios, ainda vociferava para eles com uma ira mort�fera. � Glock � louco! � Perdi��o rosnou com a voz repleta de �dio. � E n�s? N�o somos loucos? � Barda retrucou ofegante. � Um de n�s dois vai vencer e certamente ter� de enfrent�-lo. Voc� quer mil moedas de prata tanto assim? � E voc�? � Perdi��o retrucou, os olhos escuros faiscando. � Eu preciso estar aqui, n�o tenho escolha. Mas voc�... certamente n�o. N�s demos uma excelente demonstra��o. Se um de n�s cair agora, estar� livre para seguir o seu caminho. Pense! Barda pensou e vacilou.

Foi somente um instante de hesita��o. Uma pequena brecha na concentra��o que o protegera por tanto tempo, mas foi o suficiente para Perdi��o. Uma tor��o, um forte empurr�o, e Barda perdeu o equil�brio e cambaleou. O punho de seu oponente o golpeou na mand�bula, fazendo com que visse estrelas. De repente, o ch�o se aproximou dele como um raio e, em segundos, ele se encontrava deitado com o rosto na areia, atordoado, a cabe�a girando, todo o corpo doendo, escutando a multid�o berrar o nome de Perdi��o. Em meio � dor, Barda se perguntou se Perdi��o o havia enganado ou se lhe fizera um grande favor. Aquela derrota tinha ocorrido por vontade do oponente ou pela sua pr�pria?

Eram quatro os finalistas: neridah, Perdi��o, Glock... e Jasmine, pois ela foi considerada vencedora em seu assalto, embora Orwen tenha sido derrubado por outro competidor. Jasmine teve somente alguns instantes para descobrir como Barda e Lief estavam passando. Ambos se encontravam em p�ssimo estado, mas M�e Brightly, dan�ando ao redor deles, assim como de Joanna e Orwen, disse-lhe que eles se recuperariam em breve. Seus ferimentos n�o eram muito graves e n�o ficariam piores por causa da derrota. Certa de que seus amigos se encontravam em boas m�os, Jasmine permitiu ser levada para o centro da arena para juntar-se a Glock, Neri-dah e Perdi��o. Canecas espumantes de sidra Abelha Rainha foram trazidas para eles. O jovem de cabelos escuros que os servia estava claramente entusiasmado por estar atendendo a lutadores t�o excelentes. Ele ofereceu a bandeja a Perdi��o, que se serviu de uma caneca com uma palavra de agradecimento. � Por que voc� o serviu primeiro? � Glock gritou furioso e apanhou outra caneca da bandeja, esvaziando-a num instante. O jovem rapaz, evidentemente desconcertado e assustado, come�ou a balbuciar palavras de desculpas. � Est� tudo bem � Perdi��o garantiu com calma. � N�o fique aborrecido. Ruborizado, o rapaz ofereceu outra bandeja a Neridah e Jasmine. Neridah aceitou uma caneca e esvaziou-a de um s� gole. Jasmine, contudo, recusou com um aceno. � Obrigada, mas n�o gosto dessa sidra � ela disse. � Eu tomei �gua, e � o bastante. Enquanto o jovem a olhava fixamente, Glock agarrou a caneca rejeitada. � Melhor para mim! � exultou Glock, engolindo a sidra com sofreguid�o. Ele se virou para Jasmine, enxugando a boca molhada nas costas da m�o. � Reze para n�o me enfrentar no pr�ximo round, pequena Birdie tomadora de �gua. Vou quebrar os seus ossos como se fossem cascas de ovos. Eu vou... Uma express�o estranha passou-lhe pelo rosto. Nesse exato momento, Neridah deixou escapar um leve e curioso suspiro. Ent�o, ficou de joelhos e caiu no ch�o. Glock olhou para ela e depois para a caneca vazia que segurava. Em seguida, levou a m�o � garganta. � Veneno! � ele balbuciou. � Virou-se vacilante e apontou o dedo tr�mulo para o jovem rapaz que segurava a bandeja. � Voc�... � conseguiu dizer. O jovem soltou a bandeja e correu. Quando Glock caiu no ch�o sem sentidos, ele j� havia se perdido em meio � multid�o. Pessoas corriam na dire��o deles, gritando e apontando. Jasmine n�o tirava os olhos de Perdi��o. � Isso � obra sua! � ela sussurrou. � Aquele rapaz... voc� o conhece! � Voc� est� dizendo bobagens � ele se defendeu. � Voc� tem certeza de que vai vencer se os outros estiverem fora do caminho e se lutar somente comigo nas finais � ela disse devagar. � Mas voc� est� enganado, Perdi��o.

Ele virou-se para que Jasmine n�o visse o seu rosto. Os funcion�rios se aproximaram deles e sacudiram Glock e Neridah, tagarelando e exclamando. Somente Jasmine ouviu a resposta de Perdi��o. � Veremos � ele disse com suavidade. � Veremos. "Se lutar contra Orwen � o mesmo que lutar contra um urso, lutar com Perdi��o � como enfrentar um lobo", Jasmine pensou, enquanto ela e o advers�rio giravam, um de frente para o outro, no centro da arena. "Um lobo magro e esperto." O homem era perigoso. Muito perigoso. Todos os seus instintos lhe diziam isso. Ela o temia como nunca temera outro ser humano antes, no entanto n�o sabia por qu�. Procurou um motivo e, ent�o, imaginou t�-lo encontrado. "Para ele, tanto faz viver ou morrer", Jasmine pensou e, sem querer, estremeceu de pavor. Ela percebeu uma pequena centelha no olhar de Perdi��o e esquivou-se bem a tempo de fugir de uma investida dele. A multid�o, sentindo-se enganada nas semifinais e zangada porque seu favorito, Glock, n�o poderia lutar de novo, estava de p�ssimo humor. O rugido de vaias e xingamentos se intensificou quando a presa de Perdi��o lhe escapou por um triz. A plat�ia estava cansada desses rodeios e escapadas. Queria sangue. Com a respira��o ofegante, Jasmine girou para ficar de frente para o inimigo outra vez. Ele deu um sorriso zombeteiro. � Onde est� o seu orgulho agora, passarinho? � provocou em voz baixa. � Ora, voc� n�o consegue dominar o seu medo nem para fazer uma boa apresenta��o para o povo. Corra para casa e esconda a cabe�a no colo da mam�e! Uma chama de raiva incontida invadiu o corpo de Jasmine e expulsou o medo. Ela ergueu o olhar para Perdi��o e percebeu satisfeita que o sorriso do homem havia desaparecido, pois ele sentira a mudan�a nela. Jasmine notou-lhe a boca tensa, e uma express�o cautelosa havia tomado conta de seu olhar. � Voc� est� cansado, meu velho � ela rosnou. � Morrendo de cansa�o. E, ao dizer isso, percebeu que tinha raz�o. A longa luta de Perdi��o com Barda drenara-lhe as for�as e entorpecera-lhe os reflexos. Por que outro motivo n�o a atingira ao atacar? � Pegue-me se for capaz! � ela riu, dando meia-volta como se fosse correr. Tomado de surpresa, Perdi��o deu um passo incerto para a frente. Jasmine girou como um raio e chutou, depois girou e chutou mais uma vez. Afastou-se dele com um salto quando ele tentou peg�-la, deixando-o agarrar o vazio. Ent�o saltou e atacou-o repetidas vezes. Com um prazer selvagem, ela ouviu os gemidos de dor e raiva do advers�rio e escutou a multid�o come�ar a aplaudir. O entusiasmo do povo se intensificara tanto quanto o dela. A luta prosseguiu, mas Perdi��o n�o conseguiu sequer tocar Jasmine. A arena parecia enevoada. A pequena garota n�o sentia nada al�m do pr�prio desejo de punir e ferir. Era como se o seu sangue estivesse borbulhando, como se a sua raiva se tivesse transformado em energia e estivesse percorrendo o seu corpo, fazendo com que seus p�s e suas m�os formigassem. Rindo, ela moveu-se para tr�s quase dan�ando quando Perdi��o se aproximou mais uma vez alto e furioso. A multid�o uivava. Os urros eram ensurdecedores. Eram t�o altos que... por que estariam t�o altos...? Ela deu um passo para tr�s e sentiu o calcanhar bater em um objeto de madeira. Assustada, Jasmine olhou para tr�s e viu uma parede; acima dela, havia uma massa de rostos vermelhos, aos gritos. Somente ent�o ela se deu conta de como havia sido enganada, do quanto a sua raiva a levara a agir de modo tolo. Pouco a pouco, Perdi��o a obrigara a ir para a extremidade da arena. Ela se encontrava de costas para a parede baixa que a circundava, e o oponente estava se aproximando. Ela saltou para cima e para tr�s e aterrissou no alto da parede, como tantas vezes fizera nos galhos das �rvores nas Florestas do Sil�ncio. Atr�s dela, a multid�o urrava. Por�m Perdi��o estava cada vez mais perto e se inclinava para a frente, as m�os estendendo-se para os tornozelos de Jasmine. M�os que pareciam gigantescas aranhas, bra�os que lembravam trepadeiras grossas e famintas... Foi puro instinto que fez Jasmine atirar-se sobre Perdi��o. Durante uma

fra��o de segundo, os ombros curvados de seu oponente foram como galhos de �rvores para ela. Em seguida, ela deu um impulso para tr�s com os p�s e se lan�ou ao ar mais uma vez, fazendo-o tombar para a frente. Jasmine o ouviu gritar e cair contra a parede, enquanto ela dava uma volta no ar e aterrissava levemente na areia bem atr�s dele. Jasmine atingiu o ch�o preparada para correr. Seu �nico pensamento foi o de escapar, mas o seu salto para a liberdade conseguira muito mais do que isso. Perdi��o encontrava-se encolhido junto � parede, im�vel. A multid�o levantara-se e gritava o nome dela. Devagar, assombrada, Jasmine percebeu que a luta terminara. E ela vencera. � Ent�o, chegamos ao fim em mais um ano. E que prova emocionante foi a nossa final! � riu M�e Brightly, enquanto conduzia Lief, Barda e Jasmine apressadamente de volta � pousada ap�s a cerim�nia de premia��o. � Talvez um pouco lenta no in�cio, mas depois a divers�o come�ou! Ela deu tapinhas afetuosos no ombro de Jasmine. � Voc� � uma campe� popular, querida. N�o h� nada que o povo goste mais do que a agilidade vencendo a for�a. Jasmine estava em sil�ncio. Uma medalha de ouro pesada pendia de seu pesco�o. Uma sacola de moedas de ouro pesava em seus bra�os. E, mais pesado que ambos, estava o seu cora��o. Ela sentiu-se mal ao lembrar em que se havia transformado durante aqueles curtos momentos na arena: em um animal que sentiu prazer em ferir e punir outro animal. Uma tola que esqueceu tudo diante do estonteante prazer da batalha. Ela fora t�o perversa quanto o repugnante Glock. Estivera t�o embriagada de viol�ncia quanto a multid�o malcheirosa e barulhenta. Se a vaidade tivesse sido a sua ru�na, como quase realmente foi, teria sido merecido. Lief e Barda entreolharam-se sem que Jasmine notasse. Eles a conheciam bem demais e adivinharam o que ela sentia. Contudo, M�e Brightly n�o podia imaginar que Jasmine sentisse outra coisa sen�o orgulho. � Para falar a verdade, � ela continuou a tagarelar, abaixando a voz � fiquei muito satisfeita em ver Perdi��o derrotado. Um homem mal-encarado e orgulhoso, com um passado desagrad�vel, tenho certeza. Aposto que foi ele que mandou colocar aquele entorpecente na sidra. Sabe, ele partiu assim que acordou, sem nem mesmo esperar por suas 100 moedas de ouro. � evidente que ele est� com a consci�ncia pesada. � Glock e Neridah j� acordaram? � Lief perguntou. � Eles ainda dormem como beb�s � M�e Brightly informou com tristeza, suspirando. � N�o v�o poder partir antes de amanh�. Mas Joanna e Orwen j� se foram. Joanna mancava gravemente, e a cabe�a de Orwen estava com um galo muito feio, mas n�o consegui convenc�-los a ficar � ela suspirou mais uma vez. � Parece que, depois de terem posto as m�os no ouro, n�o tinham mais nada a fazer em Rithmere. Lief tamb�m n�o desejava ficar mais tempo ali, e Barda concordava com ele. � Infelizmente, tamb�m temos pressa em partir, M�e Brightly � o grande homem avisou com tato ao entrarem na pousada. � Mas precisamos comprar alguns suprimentos antes de ir. Voc� pode nos recomendar...? � Mas claro, tenho tudo de que precisam! � a senhora interrompeu. � Vendo todo tipo de suprimentos para viajantes. E, de fato, era verdade. Assim que apanharam Kree e Filli no quarto, os companheiros seguiram M�e Brightly a um dep�sito repleto at� o teto de mochilas, cobertores, cantis, cordas, alimentos desidratados e d�zias de outros artigos �teis. Como Lief, Barda e Jasmine suspeitavam, tudo era muito caro, mas eles tinham muito ouro para gastar e, como outros vencedores anteriores, estavam satisfeitos em pagar mais para n�o ter de perambular pela cidade. Em meia hora, reuniram tudo de que precisavam. Ent�o, por insist�ncia de M�e Brightly, comeram pela �ltima vez no sal�o de refei��es vazio. A refei��o n�o agradou a Lief. Ele se sentia perseguido pela sensa��o de

que algo estava errado. Sua pele n�o parava de formigar, como se eles estivessem sendo observados. No entanto, quem os poderia estar vigiando? Neridah e Glock ainda dormiam. Joanna e Orwen haviam partido. Ele tentou afastar a sensa��o, dizendo a si mesmo que estava sendo tolo.

M�e Brightly mostrou-se animada durante toda a refei��o, por�m, mais tarde, quando trouxe as armas dos tr�s amigos, e eles se preparavam para partir, ficou evidente que algo a preocupava. Finalmente, ela mordeu o l�bio e inclinou-se na dire��o deles. � Para mim, � dif�cil dizer isso � ela come�ou em voz baixa. � N�o gosto de espalhar not�cias desagrad�veis sobre os Jogos nem sobre Rithmere. Mas... voc�s precisam saber. Sabe-se que campe�es, e mesmo meros finalistas, s�o v�timas de... m� sorte quando saem da cidade. � Voc� quer dizer que s�o atacados e roubados? � Barda indagou secamente. M�e Brightly assentiu incomodada. � As moedas de ouro s�o uma grande tenta��o � ela murmurou. � Voc�s se importariam se eu sugerisse que deixassem a pousada por uma sa�da secreta? H� uma porta nos fundos que tem liga��o com uma passagem que sai da adega. Os barris de sidra s�o entregues ali, mas poucas pessoas a conhecem. A rua de tr�s � estreita e est� sempre deserta. Voc�s podem sair sem serem vistos, num piscar de olhos. � Obrigado, M�e Brightly � Lief agradeceu, tomando-lhe a m�o calorosamente. � Voc� � uma boa amiga. A passagem da adega era comprida, baixa, escura e exalava um cheiro nauseante de sidra. As botas dos tr�s amigos chocavam-se nas pedras ao caminharem com dificuldade em fila �nica, Barda com o corpo quase dobrado. Eles haviam dividido o ouro restante para facilitar o transporte, mas, mesmo assim, ele pesava muito. J� doloridos pelas batalhas do dia, logo seus corpos ficaram r�gidos e tensos. � Talvez dev�ssemos ter passado a noite na pousada e partido pela manh� � Lief resmungou. � Mas eu n�o consegui nem pensar em passar mais uma hora em Rithmere. � Nem eu � Jasmine murmurou, quebrando um longo sil�ncio. Kree, empoleirado em seu bra�o, grasnou, concordando. � Pelo menos conseguimos o que viemos buscar � comentou Barda, que estava na dianteira, resignado. � Agora temos ouro mais do que suficiente para financiar o resto da jornada � ele fez uma pausa e, ent�o, acrescentou, desajeitado. � Voc� se saiu bem, Jasmine. � De fato � Lief concordou rapidamente. � N�o me sa� bem � Jasmine discordou em voz baixa. � Estou envergonhada. Perdi��o zombou de minha m�e e eu me zanguei. E era essa a inten��o dele. Ele queria que eu esquecesse quem eu era... para que me exibisse para a multid�o. � Ent�o, ele se enganou � Barda concluiu. � Pois, no final, ele perdeu, e voc� venceu. Pense nisso e esque�a o resto � ele parou e apontou. � Vejo uma luz adiante. Acho que estamos chegando ao fim desse maldito t�nel. Os companheiros apressaram o passo, ansiosos para ver o sol e poder andar eretos. Como M�e Brightly lhes informara, a passagem terminou diante de uma porta baixa. Era poss�vel entrever uma luz fraca por uma fenda, mas, quando Barda virou o ferrolho e abriu a porta, a passagem foi inundada pela intensa luz do sol. Com os olhos lacrimejantes, quase cegos pela claridade bem-vinda, os tr�s rastejaram pela soleira da porta um ap�s o outro. E, um ap�s o outro, foram atingidos na cabe�a e capturados. Num piscar de olhos. Quando Lief voltou a si, percebeu que estava coberto por um tecido �spero de cheiro desagrad�vel � sacos velhos, talvez. Estava amorda�ado, e seus pulsos e

tornozelos haviam sido imobilizados por pesadas correntes. Ele estava sendo transportado em algo que sacolejava e pulava, provocandolhe muita dor. Conseguiu ouvir vozes, um tilintar e o arrastar de cascos. Percebeu que se encontrava em cima de uma carro�a. Quem quer que o tivesse atacado, estava levando-o para longe de Rithmere. Mas por qu�? O Cintur�o! Com um arrepio de pavor, ele levou as m�os acorrentadas at� a cintura com dificuldade e gemeu aliviado quando seus dedos tocaram a forma conhecida dos medalh�es sob suas roupas. A sacola de dinheiro se fora, e tamb�m a espada, mas o Cintur�o de Deltora estava a salvo. Seus captores n�o o haviam encontrado. Ainda. Seu gemido foi respondido pelo ru�do surdo das correntes, de um suspiro ao seu lado e de um murm�rio um pouco mais adiante. Ent�o, Barda e Jasmine encontravam-se na carro�a com ele. Lief sentiu-se absurdamente confortado, embora, � claro, melhor seria se um deles, pelo menos, estivesse livre. Nesse caso, poderia haver alguma esperan�a de salva��o. Mas do jeito que as coisas estavam... Uma gargalhada veio da frente da carro�a. � Os carrapatos est�o acordando, Carn 8 � uma voz �spera constatou. � Devo dar-lhes outra pancada? � Melhor n�o � a segunda voz respondeu. � Eles t�m de ser entregues em boas condi��es. � N�o sei se valem todo esse trabalho � o primeiro homem resmungou. � O grand�o talvez, mas os outros dois s�o lixo! Principalmente a f�mea magricela. Campe� coisa nenhuma! Ela n�o vai durar cinco minutos na Arena das Sombras. Lief permanecia deitado, r�gido, agu�ando os ouvidos para escutar em meio ao barulho da chuva, ao mesmo tempo em que lutava contra a sensa��o de medo. � N�o � da nossa conta dizer se eles valem a pena ou n�o, Carn 2 � a outra voz respondeu. � � a velha que responde ao Mestre, n�o n�s. O grupo foi avisado desde o come�o. Brightly fornece as mercadorias, e tudo que precisamos fazer � entreg�-las ilesas. Lief sentiu o sangue subir-lhe � cabe�a. Ao seu lado, Barda emitiu um som estranho. � Os carrapatos nos ouviram � comentou, entre risos, o homem chamado Carn 2. � E o que isso importa? Eles n�o v�o contar nada para ningu�m, n�o � mesmo? � retrucou o companheiro. � Ou voc� acha que o p�ssaro preto vai espalhar o que conversamos para o mundo? Sabia que ele ainda est� a�, bem atr�s de n�s? Eles riram, e a carro�a prosseguiu, aos solavancos. A viagem continuou horas a fio. Lief dormiu, acordou e tornou a dormir. O tempo ficou mais frio e escuro e, ent�o, come�ou a chover novamente. Os sacos que o cobriam ficaram encharcados, e ele come�ou a tremer. � � melhor pararmos para cobrir os carrapatos � Carn 8 resmungou por fim. � D�-lhes algum grude e �gua tamb�m, ou v�o acabar morrendo nas nossas m�os. E a� vamos nos meter em apuros. A carro�a saiu da estrada aos trancos e finalmente parou. Em seguida, Lief sentiu-se puxado para fora do ve�culo e jogado no ch�o com descaso. Uma dor lancinante invadiu-lhe a cabe�a, e ele deixou escapar um gemido alto. Somente a chuva fria que ca�a em seu rosto mantinha-o consciente. � Tenha cuidado, idiota! � resmungou Carn 8. � Quantas vezes tenho de lhe dizer isso? Se aparecer qualquer osso quebrado que n�o tenha sido registrado no relat�rio de Brightly, n�s � que iremos para a arena. Voc� quer terminar seus dias como gladiador, lutando contra um Vraal? Coloque-o debaixo da cobertura, depressa! O outro homem resmungou. Seu rosto e seus ombros surgiram da escurid�o, curvando-se e agarrando Lief por baixo dos bra�os. Foi nesse momento que as piores suspeitas de Lief se confirmaram. Seus captores eram Guardas Cinzentos. Os Guardas haviam preparado um abrigo r�stico para os prisioneiros esticando uma lona entre os galhos mais baixos de uma �rvore. Barda, Jasmine e Lief amontoaram-se sob essa cobertura, tremendo de frio. Kree, que os seguira desde Rithmere, empoleirou-se no ombro de Jasmine,

mas nada podia fazer para ajud�-los. N�o havia como escapar. As correntes que lhes rodeavam as pernas estavam presas a uma estaca de ferro fincada no solo. As morda�as foram tiradas, e eles receberam �gua e alguns peda�os de p�o. Em seguida, os Guardas se afastaram. Vagamente, em meio � escurid�o e � chuva, Lief viu-os arrastarem-se para debaixo da carro�a onde, aparentemente, planejavam dormir. � N�o consigo comer com o peso dessas correntes � Jasmine gritou. � Dobre a l�ngua ou vou cort�-la e jogar voc� nas Dunas, mesmo sem ser essa a ordem que recebi! � amea�ou Carn 2. � Passamos por elas h� uma hora. � Lief, o Cintur�o est� em seguran�a? � Barda sussurrou. � Sim � Lief sussurrou em resposta. � Voc� ouviu...? � Sim. N�o estamos longe das Dunas, mas essa informa��o de pouco serve para n�s neste momento. M�e Brightly nos enganou direitinho. � Eu pensei que ela era tola � Jasmine murmurou amarga, separando um pedacinho de p�o para Filli. � Mas a sa�da secreta da pousada era uma armadilha. � Assim como os Jogos e as moedas de ouro, que servem de isca! � Lief fechou os punhos com for�a. � H� maneira mais eficiente de atrair os melhores e mais fortes lutadores e fazer com que mostrem o quanto s�o bons? E a querida M�e Brightly est� l� o tempo todo, para se certificar de que o maior n�mero poss�vel de finalistas seja documente levado ao cativeiro quando tudo termina. � Ouvimos na estrada que s�o poucos os campe�es dos Jogos de quem se ouve falar novamente � Barda lembrou, sacudindo a cabe�a revoltado. � Agora, sabemos o motivo. Eles n�o fogem para gastar seu dinheiro em paz. Eles s�o levados � Terra das Sombras e morrem lutando com animais selvagens e entre si, para a divers�o das multid�es. � E as moedas de ouro, e at� a medalha de campe�o, s�o tomadas e usadas novamente � Jasmine disparou com desprezo. � � monstruoso! A chuva diminuiu, e eles ouviram roncos vindo de baixo da carro�a. Os Guardas haviam adormecido. Com urg�ncia, os tr�s amigos come�aram a tentar se libertar, embora, no fundo, soubessem que seria in�til. J� haviam desistido de conseguir soltar-se e tiravam um cochilo intermitente quando Kree deu um grito assustado, seguido de um leve estalido de galhos. � Fiquem quietos! � uma voz sussurrou. � N�o falem nem se mexam at� que eu mande. Eu j� coloquei suas mochilas e armas num lugar seguro. Agora, vou soltar as correntes. Quando estiverem livres, sigam-me no maior sil�ncio poss�vel.

Pouco tempo depois, atordoados com a liberta��o inesperada, os tr�s companheiros encontravam-se agachados dentro de uma caverna e encaravam, at�nitos, o seu salvador: Perdi��o. Impaciente, ele recusou os agradecimentos. � Ou�am com aten��o � ordenou. � Temos pouco tempo. Sou o l�der de um grupo que prometeu resistir ao Senhor das Sombras. Faz tempo que desconfiamos dos Jogos e t�nhamos certeza de que eles n�o eram o que pareciam ser. Meu objetivo ali foi o de verificar o que acontecia do lado de dentro. A presen�a de voc�s

atrapalhou os meus planos. Eu tentei amedront�-los... � Foi voc� que nos trancou no quarto! � Lief interrompeu. � E que nos atacou. � Sim, e acabei sendo cortado � Perdi��o fez uma careta e tocou o pano que lhe envolvia o pesco�o. � Eu tentei impedi-los de competir... para proteg�-los. � Por qu�? � Barda indagou secamente. � Quando os vi pela primeira vez na loja de Tom, algo em voc�s me interessou. Eu estava com pressa, tratando de meus neg�cios, e n�o pude ficar. Mas, desde ent�o, em todos os lugares em que estive, ouvi rumores sobre tr�s viajantes � um homem, um garoto e uma garota selvagem acompanhados por um p�ssaro preto. Dizem que, em qualquer lugar pelo qual eles passam, parte da maldade do Senhor das Sombras � desfeita. Lief agarrou o bra�o de Barda. Se estavam espalhando rumores sobre eles, em quanto tempo o Senhor das Sombras tomaria conhecimento de sua exist�ncia? Contudo Jasmine, que ainda n�o conseguira se decidir a confiar em Perdi��o, preocupava-se com outro detalhe. � Voc� permitiu que f�ssemos capturados � ela acusou. � Voc� escapou furtivamente ap�s as finais, mas n�o foi embora. Voc� se escondeu na pousada, observou e n�o ergueu um dedo para nos ajudar. � Eu n�o tinha escolha � Perdi��o justificou, dando de ombros. Eu tinha de descobrir como eles agiam. Eu pretendia fazer com que Glock, aquele animal, fosse proclamado campe�o e passasse pelo destino que lhe estava reservado, fosse ele qual fosse. Mas ele tomou a bebida destinada a voc�, garota e, em vez de perder para ele, como planejei, tive de encontrar uma forma de fingir perder para voc�. � Voc� desempenhou muito bem o seu papel � Jasmine replicou fria, erguendo-se. � Na verdade, eu juraria que voc� realmente perdeu. Ou estou errada em achar que voc� bateu a cabe�a na parede e caiu no ch�o quase inconsciente? � Voc� nunca vai saber, vai? � ele perguntou secamente, a express�o sombria relaxando num meio sorriso. � Se Glock tivesse sido capturado, voc� o teria resgatado? � Lief perguntou curioso. � Voc�s fazem perguntas demais � Perdi��o retrucou, j� sem o sorriso no rosto. � A verdade � que preciso salv�-lo agora, pois ele e Neridah seguir�o o mesmo caminho que voc�s amanh�, e n�o � justo libertar alguns e n�o libertar os outros. Ele olhou pensativo para a chuva por um momento e, ent�o, voltou-se para eles novamente. � H� um grupo esperando perto daqui. Entre eles, est� Dain, o garoto que me ajudou nos Jogos. Ele vai lev�-los �s montanhas, onde temos um esconderijo seguro. L�, voc�s ficar�o em seguran�a. Barda, Lief e Jasmine se entreolharam. � N�s lhe somos gratos � Barda disse finalmente. � E espero que voc� n�o leve isso a mal, mas receio n�o podermos aceitar a sua oferta. Precisamos continuar a nossa viagem. H� algo... importante que precisamos fazer. � Seja l� o que for, � Perdi��o come�ou, franzindo a testa � precisa ser abandonado por algum tempo. N�o posso me arriscar a tentar matar os Guardas. J� foi perigoso o bastante roubar as suas armas e suprimentos da carro�a enquanto eles dormiam. � Suponho que eles estejam com o nosso ouro � Lief suspirou. � Sim, eu vi quando eles o pegaram � Perdi��o confirmou. � Mas o mestre deles n�o d� import�ncia a isso. Ele quer voc�s. Quando os Guardas acordarem e descobrirem que voc�s se foram, ir�o persegui-los em qualquer lugar. Eles n�o descansar�o enquanto n�o os encontrarem. � Melhor assim, ent�o, pois n�o os guiaremos ao seu esconderijo � Barda replicou com calma. Ele colocou a espada na cintura, a mochila nas costas e come�ou a rastejar para fora da caverna. Perdi��o p�s a m�o em seu ombro para impedi-lo. � Somos muitos e, em nossa base, temos meios para lidar com os Guardas �

ele garantiu. � � melhor se juntarem a n�s. O que poderia ser mais importante do que a nossa causa? Que miss�o misteriosa � essa que n�o pode esperar? Com a express�o s�ria, Barda afastou a m�o que lhe segurava o ombro e continuou a rastejar para fora do abrigo. Jasmine e Lief o seguiram. Do lado de fora, a chuva ainda ca�a, e o c�u estava escuro e sem estrelas. Perdi��o surgiu ao lado deles, silencioso como uma sombra. � Sigam o seu caminho, ent�o � disse ele com uma voz muito fria. � Mas n�o contem a ningu�m o que lhes disse esta noite ou vou desejar que tivessem ido � Terra das Sombras. Sem mais palavra, ele desapareceu entre os arbustos molhados. � Como ele ousa nos amea�ar? � Jasmine perguntou furiosa. � Ele est� zangado � Lief estava bastante deprimido. Sua cabe�a do�a. Ele estava com frio e sentia muito ter de separar-se de Perdi��o naquelas condi��es. � Acho que ele � um homem que raramente confia em algu�m e, mesmo assim, confiou em n�s. Agora, receia ter feito uma tolice, pois n�o retribu�mos com a mesma confian�a. � Gostaria que as coisas tivessem sido diferentes � Barda acrescentou, concordando com um gesto. � Ele teria sido um aliado valioso. Mas n�o podemos arriscar. Perdi��o n�o ficaria satisfeito se n�o partilh�ssemos nosso segredo. E h� espi�es em todo lugar � at� mesmo o bando dele pode n�o ser confi�vel. Mais tarde, se obtivermos �xito em nossa busca... Kree grasnou impaciente. � N�o viveremos para ter �xito em nada se n�o sairmos daqui � Jasmine concluiu. � J� est� quase amanhecendo. � Mas que caminho devemos seguir? � Lief olhou ao redor frustrado. � N�o temos a menor id�ia de onde estamos. Nem ao menos temos as estrelas para nos guiar. � Voc� est� se esquecendo de Kree � Jasmine lembrou. � Ele nos seguiu e sabe exatamente onde estamos. Os tr�s companheiros come�aram a caminhar, enquanto Kree voava � frente deles. Logo encontraram um pequeno riacho, cujo volume aumentara com a chuva. Entraram nele e caminharam ao longo da margem enquanto puderam, na esperan�a de que a �gua encobrisse o seu cheiro. Sentiam-se doloridos e doentes e desejavam descansar, por�m o pensamento de que os Guardas Cinzentos poderiam segui-los como c�es cru�is estimulou-os a prosseguirem. O dia nasceu e, com ele, o sol, que surgia debilmente entre as nuvens. Logo depois, os amigos chegaram a uma estrada estreita, coberta de marcas de rodas de carro�as, que formavam po�as cheias de �gua. Do outro lado, havia uma cerca de madeira e, al�m dela, um trecho de terra pedregosa que terminava junto a uma fileira de colinas cinzentas. Kree voou at� uma das estacas da cerca e bateu as asas impaciente, saltando para a esquerda. � Se caminharmos em cima da cerca, pelo menos n�o deixaremos pegadas � Jasmine murmurou. � Depressa! Os amigos concentraram-se, buscando for�as, atravessaram a estrada, subiram na cerca e come�aram a caminhar sobre ela. Jasmine equilibrava-se no topo; Barda e Lief a acompanhavam pouco � vontade, com os p�s na travessa central. Pouco tempo depois, os amigos atingiram uma encruzilhada. A cerca acompanhava a curva da estrada e se perdia na dist�ncia, em meio �s colinas cinzentas. Exatamente ao lado da estaca de esquina, havia uma enorme pedra desgastada pela a��o do tempo. Ela era da altura de Lief e exibia uma inscri��o feita h� tanto tempo que algumas letras j� haviam desaparecido.

� As Dunas. Perigo! � Barda conseguiu decifrar. � Isso eu consegui ler, mas n�o sei o que dizem as letras menores. Muitas delas desapareceram pela a��o do vento e da chuva.

� Acho que a primeira palavra � morte � arriscou Lief em voz baixa. Ele se inclinou para fora da cerca e tocou a pedra, sentindo as letras com a ponta dos dedos. Hesitante, usando o tato e a vis�o, come�ou a ler. � A morte vive no interior de suas paredes de pedra, onde todos s�o um, e uma vontade domina as demais... � Continue, Lief � Jasmine pediu quando ele parou. Lief balan�ou a cabe�a. Sua express�o estava s�ria. � As duas linhas seguintes est�o mais desgastadas que as outras. Elas parecem dizer algo como: E aos mortos, os vivos lutam... com um desejo insano de seguir acima. Isso n�o faz muito sentido. � Faz sentido suficiente para nos dizer que as Dunas n�o ser�o um lugar agrad�vel � Barda concluiu secamente. � Mas acho que j� sab�amos disso. A mente de Jasmine se ocupava de detalhes pr�ticos. � J� que os versos falam de uma parede de pedra, acho que as Dunas ficam exatamente atr�s dessas colinas. Mas teremos de cruzar a plan�cie para chegar l�. � poss�vel que as pedras escondam as nossas pegadas, mas n�o teremos como dissimular o nosso cheiro. � Ent�o, nada podemos fazer a respeito � Lief acrescentou. Ele subiu na cerca e saltou para o ch�o do outro lado satisfeito, esticando os dedos doloridos. � Al�m disso, temos sido bastante cuidadosos. � muito prov�vel que os Guardas j� tenham perdido a nossa pista. � N�o apostaria nisso � Barda discordou, mas tamb�m saltou para o ch�o. Ap�s um instante, Jasmine se juntou a eles. Os amigos puseram-se a caminho quase correndo no ch�o �rido, muitas vezes olhando por sobre os ombros. Apesar das palavras esperan�osas, Lief olhou para tr�s tantas vezes quanto os companheiros. O pensamento de que os Guardas Cinzentos os estariam seguindo em sil�ncio, de que uma bolha mortal voaria invis�vel e explodiria em suas costas provocava-lhe arrepios de medo. Ia ficando cada vez mais quente � medida que o sol surgia devagar por detr�s da cortina de nuvens, e o sereno sobre o solo come�ou a se transformar em vapor. As colinas cinzentas adiante tamb�m logo ficaram ocultas pela n�voa. Foi somente quando se aproximaram que os amigos perceberam que aquelas n�o eram colinas comuns, mas, sim, milhares de imensos blocos amontoados que formavam uma parede alta, natural � a "parede de pedra" dos versos. Os companheiros iniciaram a escalada e, em pouco tempo, perderam a plan�cie de vista. Tudo ao seu redor era branco. O ar ficava denso, e todos os sons pareciam indistintos. Com cautela, um passo por vez, eles subiram ao topo da pilha de pedras e, com cuidado ainda maior, come�aram a descida do outro lado. Quando se aproximaram do solo, um som encheu-lhes os ouvidos � um zumbido baixo, t�o d�bil que Lief chegou a pensar que era fruto de sua imagina��o. E, no momento seguinte, sem aviso, ele estava debaixo da nuvem. Devagar, ele se afastou das pedras a fim de verificar o que existia adiante. Sua respira��o ficou dif�cil, e o suor come�ou a brotar em sua testa. Eles haviam chegado �s Dunas.

Areia. Nada al�m de muita areia, profunda e seca. Dunas vermelhas rolavam para longe at� onde a vista podia Lief deslizou para baixo, nas �ltimas rochas, e sentiu os p�s afundarem na areia macia. Um sentimento de medo o invadiu � uma sensa��o t�o intensa e real quanto qualquer sabor ou cheiro. "Eu j� estive aqui." Aquele era o local que vira na vis�o do futuro que a opala lhe proporcionara na Plan�cie dos Ratos. O terror que lhe assombrara os sonhos estava prestes a se tornar realidade. Quando? Dali a uma hora? Um dia? Uma semana? Em meio � sensa��o de medo, ele ouviu a voz de Jasmine. � � imposs�vel � ela dizia ao pular ao lado dele. � Se a pedra estiver escondida aqui, nunca a encontraremos. � O Cintur�o vai se aquecer quando ela estiver pr�xima � Barda lembrou. Ele tamb�m estava totalmente ciente da magnitude da tarefa que os esperava, mas recusava-se a admitir o fato. � Dividiremos a areia em se��es e a examinaremos, metro por metro. � Isso pode levar meses! � Jasmine exclamou. � Meses... ou anos! � N�o � Lief os contradisse com calma, e ambos se voltaram para o garoto, que se esfor�ava para manter a voz firme. � Essa pedra � como as outras, tem um Guardi�o terr�vel � ele afirmou, fitando as dunas im�veis e misteriosas. � E ele j� sabe de nossa presen�a. Eu sinto. "Ou � o Cintur�o que percebe a presen�a dele?" pensou, enquanto caminhava na areia como se estivesse em um sonho. "� o Cintur�o que pressente o perigo?" Contudo, Lief n�o ousou colocar as m�os no Cintur�o de Deltora. Ele sabia que, se tocasse a opala, se visse o futuro novamente, fugiria. Fechou os olhos a fim de afastar a imagem da terra est�ril e do c�u amea�ador. Mas, sob as p�lpebras, ele ainda via a areia vermelha. A vontade faminta e invejosa que o atra�a para o seu interior, como atra�a qualquer coisa, tudo que surgisse nesse lugar, para dentro de si, era cada vez mais forte. Lief come�ou a galgar a primeira duna. Seus p�s afundavam na areia ondulada, transformando cada passo num esfor�o vigoroso, mas ele prosseguiu. � Lief! � ele escutou Jasmine chamar. A voz da amiga penetrou em seu sonho, e ele abriu os olhos. Mas n�o parou. � S� precisamos continuar a andar � ele gritou sem olhar para tr�s. � O Guardi�o est� muito pr�ximo. N�o precisaremos procur�-lo. Ele ir� nos encontrar. N�o demorou para que os companheiros ficassem cercados por dunas altas e perdessem as rochas de vista. Mas as suas pegadas estavam claras na areia, de modo que eles n�o tiveram medo de se perder. Constataram que as Dunas n�o eram t�o destitu�das de vida como imaginavam. Moscas vermelhas sa�am voando da areia quando eles passavam e pousavam em suas m�os, rostos, bra�os e pesco�os, ferroando e picando. Lagartos roxos, com longas l�nguas azuis, arrastavam-se para fora de tocas invis�veis e ca�am sobre as moscas como aves de rapina. � Mas quem come os lagartos? � Jasmine perguntou, empunhando a adaga. Logo depois, os amigos passaram por um objeto estranho ca�do na areia. Ele era redondo, rijo, achatado e enrugado, como uma sacola vazia ou uma gigantesca uva achatada que fora cortada de um lado. � Ser� algum tipo de vagem? � indagou Barda, observando-o. � Se for, � diferente de todas que j� vi � Jasmine murmurou. Filli chilreava nervoso no ouvido da dona, e Kree, que viajava em seu ombro, emitiu um som preocupado e cacarejante. Lief sentiu a pele formigar. Ele estava sendo perseguido pela sensa��o de que algu�m os observava. No entanto, al�m das moscas e dos lagartos, nada se movia. N�o havia nenhum som, exceto um leve zumbido, que ele concluiu ser provocado pelo vento que gemia ao redor das Dunas, embora ele n�o sentisse nenhuma brisa, e a areia estivesse parada. Os amigos haviam chegado ao fundo de uma duna e come�avam a escalar a pr�xima quando Jasmine, que agora se encontrava na dianteira, enrijeceu o corpo e

ergueu a m�o. Barda e Lief pararam. No in�cio, eles nada ouviram. Mas, em seguida, flutuando no ar parado, surgiu uma voz que ficava mais alta a cada momento. � Carn 2! Deixe as moscas para l�. Continue andando! Lief olhou para tr�s ansioso. O rastro deles estava bem vis�vel na areia. As pegadas pareciam flechas que indicavam a sua posi��o. N�o havia onde se esconder. N�o havia escapat�ria. O zumbido pareceu se intensificar, como se o vento estivesse excitado com o medo deles, Lief pensou. E, exatamente nesse momento, ele se lembrou de uma estrat�gia que costumava usar em Del. Um truque que j� havia enganado Guardas Cinzentos antes e que talvez pudesse logr�-los mais uma vez. Lief gesticulou para que Barda e Jasmine o seguissem e come�ou a andar para tr�s, pisando com cuidado nas pr�prias pegadas deixadas anteriormente. Quando atingiu a base da duna, ele saltou para o lado e deitou-se im�vel sob a fraca sombra do monte de areia. Seus companheiros imitaram-lhe os movimentos. Quando se encontravam todos reunidos, Lief os cobriu com seu casaco, que rapidamente se misturou � areia. Em seguida, eles esperaram, im�veis como pedras. Os Guardas apareceram, caminhando com esfor�o com suas botas pesadas. Desceram uma das dunas e come�aram a seguir os rastros que subiam pela outra. Ent�o, pararam perplexos, pois as pegadas pareciam desaparecer na metade do caminho. � Eles foram apanhados! � Carn 2 grunhiu. � Como eu lhe disse que aconteceria, Carn 8. Eu lhe disse que seria in�til segui-los nas Dunas. Estamos nos arriscando por... � Fique quieto! � o companheiro ordenou. � Voc� n�o entende, idiota? Causamos a desgra�a de todo o nosso grupo. Deixamos escapar um campe�o e dois finalistas. Nossas vidas n�o valem nada � menos que nada � a menos que os encontremos. Talvez eles n�o tenham sido apanhados. � poss�vel que tenham se enterrado na areia. Cave! Cave! Ele come�ou a cavar a areia com ambas as m�os. Resmungando, Carn 2 abaixou-se para ajud�-lo. De repente, a duna pareceu estourar debaixo deles. Com uma rapidez surpreendente, uma criatura imensa e hedionda saltou da areia e agarrou-os, erguendo-os no ar. Os Guardas gritaram apavorados. Paralisados pelo susto, mal acreditando nos pr�prios olhos, Lief, Barda e Jasmine permaneceram deitados, im�veis sob o casaco que os ocultava. O monstro estivera escondido na duna, esperando. Se tivessem dado mais um passo, eles, e n�o seus inimigos, teriam sido as presas. Lief observava tudo hipnotizado pelo terror. A criatura tinha oito pernas e uma cabe�a min�scula, que parecia coberta de olhos espelhados. D�zias de sacolas de couro, como a que viram ca�da no ch�o, pendiam de seu corpo. A areia ainda escorria de suas juntas e dobras. O monstro encarou sem interesse os prisioneiros, que lutavam e balan�avam presos �s garras terr�veis. Em seguida, abriu a boca, inclinou-se para a frente... e, bruscamente, misericordiosamente, os gritos e gestos pararam. Tudo ocorreu em segundos. Perturbados pela cena que haviam testemunhado, Lief, Barda e Jasmine permaneceram encolhidos sob o casaco sem ousar se mexer. Delicadamente, usando suas pin�as, o monstro retirou a roupas dos corpos das presas como se fosse um p�ssaro tirando a casca de um caramujo. Os amigos observaram roupas, botas, sacolas de dinheiro, o medalh�o de Jasmine, latas que guardavam bolhas, estilingues, bast�es e cantis ca�rem com um ru�do retumbante na areia. A criatura sentou-se sobre as ancas espinhentas e come�ou a comer com calma. Lagartos e moscas sa�ram da areia aos milhares para banquetear-se com os restos que lhe ca�am da boca. Lief cobriu o rosto com os bra�os. Ele n�o gostava dos Guardas Cinzentos, mas n�o conseguia olhar aquela cena. A nuvem amarela, muito baixa, bloqueava o sol de tal maneira que Lief

havia perdido toda a no��o de tempo. Durante o que lhe pareceram horas, ele, Barda e Jasmine ficaram deitados, im�veis, enquanto a criatura comeu at� se fartar. Lentamente, as bolsas que pendiam de seu corpo incharam, at� se assemelharem a uvas gigantescas penduradas em uma haste. � S�o est�magos! � Barda constatou enojado. Lief estremeceu e at� Jasmine, habituada �s muitas criaturas estranhas existentes nas Florestas do Sil�ncio, fez uma careta de repugn�ncia. Finalmente, as moscas e os lagartos se espalharam, e a besta se ergueu. Um dos est�magos inchados, maior que os demais, soltou-se de seu corpo e rolou at� a areia, deixando somente um toco para tr�s. Aparentemente despreocupada, a criatura arrastou-se e deitou-se sobre ele. � O que ele est� fazendo? � Lief indagou baixinho, incapaz de se manter em sil�ncio. � Acho que est� perfurando o est�mago e botando um ovo dentro dele � Jasmine sup�s. � Dessa forma, o beb� ter� alimento enquanto se desenvolve. Barda virou a cabe�a para o outro lado. O monstro terminou sua tarefa de p�r ovos e se moveu outra vez. Indolentemente, atravessou a duna remexida na qual estivera escondido, subiu na pr�xima e desapareceu. Os companheiros aguardaram alguns momentos para certificarse de que ele n�o voltaria e, ent�o, ergueram-se penosamente. Sem hesita��o, empunhando a adaga, Jasmine correu para onde lagartos e moscas ainda fervilhavam sobre os ossos dos Guardas e os farrapos ensang�entados de suas roupas. Espantando os animais com golpes de adaga, rapidamente ela come�ou a separar os farrapos e formar uma pequena pilha de objetos que poderiam ser �teis: os estilingues e bolhas dos Guardas, os bast�es e cantis, as bolsas de dinheiro. Depois de alguns instantes, ela olhou para cima desconcertada. � As sacolas de dinheiro estouraram quando foram atiradas ao ch�o � avisou em voz baixa. � A maior parte das moedas caiu, mas n�o est� mais aqui. Elas sumiram. E a minha medalha tamb�m. � Isso � imposs�vel! � Barda espantou-se, aproximando-se e come�ando a procurar. Lief seguiu-o mais devagar, pois sua aten��o fora atra�da por um trecho liso de areia exatamente atr�s de onde os amigos estavam agachados. E o que viu o deixou paralisado. � A criatura bloqueou nossa vis�o durante horas, enquanto comia � Jasmine insistiu. � Alguma coisa ou algu�m se aproximou sorrateiramente e pegou... � N�o pode ser! � Barda exclamou impaciente, revirando a areia inutilmente. � Vejam! � a voz de Lief soou abafada at� para ele mesmo. Ele pigarreou e apontou. Naquele trecho, a areia encontrava-se coberta por centenas de marcas estranhas e circulares, que n�o estavam l� antes.

� Nunca vi rastros iguais a esses � Jasmine comentou finalmente, depois de observar as marcas. � que criatura poderia t�-los feito? � N�o temos como saber � Lief retrucou secamente. � Mas, seja l� quem for, � algo que n�o teme o monstro da areia e que gosta de ouro. Talvez goste de pedras tamb�m. Talvez seja o Guardi�o. � Mas � claro que o monstro � o Guardi�o! � Barda exclamou. � Acho que ele � somente uma das criaturas das Dunas � Jasmine afirmou categ�rica. � Acabamos de v�-lo p�r um ovo. Al�m disso, vimos a pele de um est�mago vazio no caminho para c�. O filhote j� nasceu e sabe se defender sozinho. Pode haver centenas desses monstros da areia por aqui. Barda praguejou em voz baixa. O zumbido baixo martelava os ouvidos de Lief. Ele olhou fixamente os c�rculos na areia. Pareciam zombar dele. O garoto tentou desviar o olhar, mas seus

olhos eram constantemente atra�dos para eles. Ele se obrigou a observar o c�u, mas n�o encontrou al�vio. O teto inalter�vel formado pela nuvem parecia pression�-lo, cercado, assim como ele, por dunas sem rosto. E o medo o atacava o tempo todo, como as moscas que tinham retornado em grande n�mero, picando, picando... De repente, ele n�o p�de mais suportar. Com um grito abafado, pisou nas marcas e chutou-as, destruindo-as, mergulhando os calcanhares na areia fofa com determina��o e espalhando-a para todos os lados. � Lief, pare! � escutou Barda chamar. Mas ele n�o ouvia. Lief gritou e caiu no ch�o, golpeando a areia. Barda e Jasmine correram at� o companheiro, tentaram ergu�-lo, mas ele lutou para afast�-los. O som de algo que se deslocava e um baixo retumbar encheram o ar, e a terra come�ou a se mover. Lief escutou os gritos de Barda e Jasmine e conseguiu agarrar-lhes as m�os no exato momento em que uma forte tempestade come�ou a agitar a areia ao redor deles. Os tr�s companheiros perderam o equil�brio, foram derrubados e rolaram cegamente, indefesos, enquanto a areia rugia e estremecia sob seus p�s. Lief ouvia os gritos de Jasmine chamando por Kree e o grasnido do p�ssaro em resposta. Ele tamb�m ouvia a pr�pria voz, gemendo aterrorizado. "Existe algo aqui." Ele sabia. Lief nada conseguia ver, pois seus olhos encontravam-se firmemente fechados por causa da areia que lhe machucava o rosto, mas podia sentir uma presen�a terr�vel e enraivecida. Ele sabia o que estava acontecendo. Era a for�a que o vinha atraindo. A for�a faminta por aquilo que sabia que ele lhe daria. "Ela quer o Cintur�o... Ela n�o vai descansar enquanto n�o..." Ent�o, de repente, ele sentiu o poder diminuir. Imediatamente, t�o r�pido quanto come�ou, a tempestade parou, e o solo se aquietou. Lief estava deitado, tonto e ofegante quando a �ltima nuvem de areia caiu sobre ele como chuva. Com um agitar de asas, Kree pousou no bra�o de Jasmine. Ele n�o se ferira, embora estivesse coberto de poeira vermelha. O p�ssaro come�ou a afofar e a ajeitar as penas, tentando se limpar. Filli chilreava excitado dentro do casaco da dona. Jasmine murmurou algumas palavras para ele e o acalmou. Lief esfregou o rosto com as m�os tr�mulas. � Um terremoto � Barda murmurou. � Ent�o � por isso que este lugar � t�o temido. Dever�amos ter percebido... � N�o foi um terremoto comum � Jasmine disparou. � N�o pode ter sido mero acaso ele ter come�ado depois que Lief chutou aquelas marcas. Lief, por que fez aquilo? O que est� acontecendo? Voc� est� doente? Lief n�o soube responder. Apenas continuou confuso a olhar ao redor. Tudo havia mudado. Dunas haviam sido derrubadas e formadas novamente em outros lugares, e grandes vales se abriram onde antes existiam colinas. Todos os rastros e sinais que anteriormente desfiguravam a areia haviam desaparecido. A duna destru�da, o lugar em que os Guardas tinham morrido � tudo havia sumido. Era poss�vel que ele, Barda e Jasmine tivessem sido jogados em uma �rea das Dunas que nunca tinham visto antes. Apenas o zumbido baixo continuava o mesmo. � Lief n�o quer falar comigo! � ele escutou Jasmine dizer em tom assustado a Barda. Ela parecia estar muito distante. O sol ainda estava oculto pela nuvem. Lief n�o conseguia distinguir onde ficava o leste e o oeste. Al�m disso, tinha sido girado e revirado tantas vezes que n�o tinha id�ia de qual dire��o tinha vindo. "Ent�o, este � o come�o", ele pensou. Seu olhar vidrado caiu sobre uma marca na areia, bem perto de onde ele estava deitado. Ao observ�-la com mais aten��o, ficou perturbado ao compreender o seu significado.

Lief sentiu quando Barda o agarrou pelos ombros e o sacudiu. Ele molhou os l�bios e obrigou-se a falar. � N�o se preocupe, estou bem � garantiu com voz rouca. � Pois n�o me parece nada bem � Barda resmungou. � Voc� est� agindo como um doido! � Foi Jasmine quem perdeu algo � Lief murmurou. � Ela perdeu a adaga, a que tem um cristal incrustado no cabo. � Ah, voc� a achou? � Jasmine exclamou. � Que bom. Eu a deixei cair um pouco antes de a tempestade terminar. Ela pertenceu ao meu pai. Achei que a tinha perdido para sempre. � Pois receio que voc� tenha � Lief apontou para o desenho na areia. Jasmine e Barda ficaram boquiabertos. � A coisa cuja ira provocou a tempestade aceitou a adaga como um presente e nos deixou em paz quando a levou embora � Lief murmurou. � Os c�rculos na areia! Eles n�o eram rastros, mas desenhos das moedas de ouro e da medalha! � Barda adivinhou, rangendo os dentes. � Que tipo de criatura � essa? Por que deixa marcas para mostrar o que tomou? � Por que escultores esculpem figuras de pedra, comerciantes exibem listas de suas mercadorias nas vitrines e casais apaixonados escrevem seus nomes nas �rvores e paredes? Para mostrar o que amam. Para mostrar o que possuem. Para deixar uma mensagem para todos os que passam. � Voc� est� muito esquisito, Lief � Jasmine retrucou, parecendo desconfiada. � N�o gosto disso. Voc� fala como se conhecesse essa coisa. � Ela est� al�m de nosso conhecimento � ele afirmou, sacudindo a cabe�a. Os versos que tinham visto gravados na rocha, na encruzilhada, n�o lhe sa�am da cabe�a. A morte vive no interior de suas paredes de pedra, Onde todos s�o um, e uma vontade domina as demais. E aos mortos, os vivos lutam, Com um desejo insano de seguir acima. Ele sabia que n�o tinha decifrado corretamente as �ltimas linhas, mas tinha certeza absoluta sobre duas palavras: Desejo insano. Algo com um desejo insano reinava nas Dunas e tomava para si tudo que era precioso naquele tem�vel lugar. As criaturas aterrorizadoras que partilhavam o seu dom�nio eram bem-vindas e podiam se apoderar da carne de suas v�timas. O Guardi�o queria somente as riquezas que elas carregavam. Pela primeira vez desde que chegara �s Dunas, Lief tocou o Cintur�o debaixo da camisa a fim de verificar se estava bem fechado. Ao faz�-lo, os seus dedos ro�aram o top�zio e, de repente, a sua mente se clareou. Foi como se um v�u enevoado tivesse sido arrancado de uma janela, permitindo a entrada de ar e luz. Contudo, de alguma forma, ele sabia que aquele instante n�o duraria, pois havia outra for�a em a��o ali, uma for�a antiga e terr�vel. � Precisamos continuar nossa jornada � ele insistiu, virando-se para Barda. � Est� escurecendo, e o lugar que procuramos est� longe daqui, pois o Cintur�o ainda est� frio. Mas quero que voc� nos amarre uns aos outros para que n�o possamos ser separados. Eu devo ficar no meio, muito bem preso. S�rio, Barda fez o que lhe era pedido, usando a corda que haviam comprado de M�e Brightly. Ela era leve, mas muito forte. Lief testou-a e fez um sinal de aprova��o. � N�o me soltem, n�o importa o que eu diga � ele sussurrou. Os companheiros concordaram sem perguntas. Eles tomaram um pouco de �gua e partiram, empunhando suas armas e unidos pela corda salva-vidas, t�o lentamente quanto o cair da noite. A noite estava escura, sem Lua nem estrelas. A nuvem, agora muito negra, pairava sobre eles, e estava muito frio. Os tr�s amigos assustavam-se diante de cada sombra, pois haviam acendido uma tocha que lhes proporcionava somente uma luz

muito fraca. Fazia tempo que Barda e Jasmine queriam parar, mas Lief insistia em prosseguir. Finalmente, contudo, os dois recusaram-se a ir adiante. � N�o podemos continuar assim, Lief � Barda disse com firmeza. � Precisamos comer e descansar. Lief ficou em p�, sacudindo a cabe�a, o corpo oscilante. Tudo o que queria era deitar-se, mas algo lhe dizia que estaria em perigo se dormisse. Jasmine tinha desamarrado a ponta da corda que a prendia e ajoelhara-se para remexer na mochila. Em instantes, ela abriu uma pequena cova na areia e nela jogou os bast�es dos Guardas. � Duvido que tenham melhor utilidade do que esta � justificou, encostando a tocha na madeira lisa e dura e jogando sobre a pilha algumas pedras de fazer fogo que conseguira com M�e Brightly. � Logo teremos uma boa fogueira. Ela acenou impaciente, e Lief, incapaz de continuar resistindo, deixou-se cair ao lado dela. Barda tamb�m se aproximou do fogo. Percebendo o sil�ncio de Lief, grunhiu aliviado, soltando a corda da cintura e estendendo-se no ch�o. A fogueira cresceu, estalando. Os pesados peda�os de madeira come�aram a brilhar, e o calor aumentou e se espalhou. � Ah, que del�cia! � Barda suspirou satisfeito, estendendo as m�os. E essas foram as �ltimas palavras que Lief escutou. No momento seguinte, ouviu-se um forte rugido, a areia se elevou, e o mundo pareceu explodir.

Lief encontrava-se sozinho entre dunas onduladas sem fim. Ele sabia que, de alguma forma, a noite tinha passado. A luz se infiltrava pela nuvem amarela e espessa. A areia sob seus p�s estava morna. O dia tinha nascido. Sua terr�vel vis�o tinha se transformado em realidade, como se sempre soubesse que aquilo iria acontecer. Ele lembrou-se da areia erguendo-se debaixo de seu corpo na escurid�o e atirando-o ao ar. Recordou o som das vozes de Jasmine e Barda gritando o seu nome e lembrou-se das brasas incandescentes sendo espalhadas na noite e morrendo no ar. Mas isso era tudo. Agora, restavam somente os pr�prios rastros desaparecendo na dist�ncia no deserto de areia aveludada. Agora, existiam apenas os peda�os in�teis de corda ainda presos � cintura. Agora, se ouvia somente o zunido, mais alto nesse momento, que lhe enchia os ouvidos e a mente. Lief segurava com for�a algo nas m�os. Olhou para baixo e esfor�ou-se para abrir os dedos. Tratava-se do p�ssaro de madeira pintada que Jasmine colocara no bolso em Rithmere. Ele deve t�-lo encontrado e apanhado depois de... Sem sentir, deslizou o pequeno objeto para dentro do bolso superior da camisa. Suas pernas do�am, e sua garganta estava t�o seca quanto a areia. Seus olhos ardiam, e ele mal conseguia enxergar. Lief sabia que devia estar andando h� muitas horas, mas n�o se lembrava de nada. "O centro." Ele estava sendo atra�do para o centro. Era s� o que sabia. Estava quase sem for�as. Sabia disso tamb�m. Mas n�o conseguia parar, pois, se parasse, dormiria. E, se dormisse, a morte o procuraria. Disso ele tinha certeza absoluta. Lief prosseguiu a jornada penosa, atingiu o p� de outra duna e deu um passo para come�ar a escalada. Sem aviso, suas pernas cederam, e ele caiu. A areia amorteceu-lhe a queda, macia como um colch�o de penas. Ele se virou de costas, mas n�o conseguiu mais se mover. "Dormir." Seus olhos se fecharam... Em Del, os amigos riem e chafurdam nas sarjetas entupidas e transbordadas

� procura de moedas de ouro. Ele quer estar com eles, mas seus pais est�o chamando... E agora ele v� que as sarjetas est�o cheias n�o de lixo, mas de abelhas vermelhas, que n�o param de zumbir. As sarjetas est�o transbordando de sidra Abelha Rainha, que verte dos barris quebrados ca�dos na rua, perdendo-se. As abelhas voam para o alto, formando uma nuvem de ira. Seus amigos s�o picados, e os Guardas Cinzentos os observam e riem... Seus amigos est�o morrendo, chamam por ele, mas ele est� t�o cansado... Seus olhos insistem em se fechar, enquanto ele cambaleia na dire��o da nuvem vermelha sussurrante. Seus bra�os e suas pernas est�o pesados e curvados. Atr�s dele, sua m�e diz: "Com cuidado, garoto, com cuidado!", e Lief se vira para ela. Contudo, o rosto dela se transformou no rosto da Abelha Rainha. Abelhas cobrem-lhe as costas e os bra�os e aglomeram-se em seus cabelos. Ela mostra uma express�o carrancuda, grita com ele, com voz estridente, agitando o punho: "Fuma�a, n�o fogo! Fuma�a, n�o fogo...!" Lief abriu os olhos assustado. Os gritos estridentes continuaram. Algo circulava sobre sua cabe�a, um vulto negro e desfocado que contrastava com o c�u amarelo e nublado. "Ak-Baba! Corra! Esconda-se!" Lief piscou e percebeu que o vulto que descrevia uma volta sobre ele era Kree, voando baixo e gritando. Ele tentou sentar-se e constatou que afundara de tal maneira na areia que tinha de lutar para se libertar. A areia j� tinha coberto toda a parte inferior de seu corpo, seus bra�os, seu pesco�o... Lief se ergueu com esfor�o, ofegante e tr�mulo. Quanto tempo dormira? O que teria acontecido se Kree n�o o tivesse acordado? Ele teria mergulhado cada vez mais fundo na areia at� ficar totalmente coberto? Teria acordado ent�o? O sonho ainda estava vivo em sua mente e, de repente, ele compreendeu o seu significado. As palavras dos versos voltaram-lhe � lembran�a. � N�o era e aos mortos, mas debaixo dos mortos � ele sussurrou. � N�o era seguir acima, mas... � Lief! � Barda e Jasmine surgiram no topo da pr�xima duna e, gritando, come�aram a deslizar por ela em sua dire��o. Lief sentiu l�grimas em seus olhos ao v�-los e percebeu que acreditara que estivessem mortos. Com esfor�o, andou ao encontro dos amigos. Jasmine gritou com voz estridente, apontando para algo atr�s dele. Lief se virou e viu que, da duna, emergia outro monstro da areia ainda maior que o primeiro. A areia escorria das articula��es de suas pernas. A criatura o estivera espreitando, mas, quando seus olhos espelhados avistaram Lief, ela paralisou-se. Ele sabia que o animal saltaria a qualquer instante. Lief recuou sem desviar o olhar, procurou a espada e, ent�o, horrorizado, trope�ou nas cordas que lhe pendiam da cintura e caiu desajeitadamente. No momento seguinte, ele lutava para se levantar da areia, a espada presa sob o peso de seu corpo. Freneticamente, ajoelhou-se com dificuldade, enquanto ouvia os gritos de Barda e Jasmine e soube que era tarde demais. Lief foi invadido pela sensa��o de que vivia um pesadelo. O monstro avan�ava cambaleante em sua dire��o... Ent�o, a criatura estremeceu de repente e soltou um grito rouco quando uma bolha explodiu em seu corpo. O monstro vacilou, investiu novamente e tombou para o lado quando outra bolha o atingiu. A criatura esperneou e come�ou a girar, cavando fundas valas na areia. Com um tornozelo ainda preso na corda, Lief arrastou-se para longe, solu�ando e respirando com dificuldade, por�m aliviado. Jasmine correu at� ele ofegante e ajudou-o a erguer-se e livrar-se da corda. Barda a seguiu de perto, com um estilingue ainda nas m�os e uma bolha preparada. Lief come�ou a despejar agradecimentos atrapalhadamente, mas Barda os dispensou com um gesto. � Se salvamos a sua vida, Lief, receio que n�o � a primeira vez nem ser� a �ltima � ele resmungou. � Parece que � o meu destino bancar a sua bab�. Chocado e profundamente magoado, Lief se refugiou no mau humor e virou as costas para os amigos. Barda segurou-o pelo ombro e obrigou-o a encar�-lo.

� N�o me vire as costas! � ele gritou. � O que est� acontecendo com voc�? Por que saiu correndo sozinho? Por que n�o tentou nos achar depois do terremoto? Barda tremia de raiva e, lentamente, Lief se deu conta de que era uma raiva originada pelo susto, pelo medo e pela preocupa��o. Era a raiva que, algumas vezes, vira no rosto dos pais quando ele chegava em casa muito tempo ap�s o toque de recolher, arriscando-se. � Barda, eu n�o podia... � Lief come�ou. � N�o h� tempo para isso agora � Jasmine interrompeu, com o olhar pousado na imensa criatura ca�da na duna. � Discutam numa outra hora. Precisamos sair daqui e depressa. O monstro n�o morreu, ainda pode se recuperar e nos perseguir. Os amigos caminharam durante muitas horas, mas pouco falaram. Era como se Lief estivesse escutando algo que nem Barda nem Jasmine conseguiam ouvir, e eles tamb�m mergulharam no sil�ncio � medida que se aproximavam cada vez mais do centro. Eles o viram muito antes de chegarem l� � um pico solit�rio que se erguia de um c�rculo plano rodeado por dunas arredondadas. Ele cintilava de encontro ao c�u amarelo, estranho e misterioso na luz que come�ava a desaparecer. Um cone poderoso cujo topo se encontrava envolto na escurid�o. � Um vulc�o � Barda constatou. � Voc� ver� � Lief retrucou com um gesto de cabe�a. Filli rastejou sob a prote��o da gola de Jasmine, choramingando. Ela falou-lhe baixinho, confortando-o, mas seus olhos verdes estavam escuros de medo. O zumbido se intensificou quando eles se aproximaram de seu destino. Ao atingirem a base e, lentamente, iniciarem a penosa subida, o ar vibrava com o som. Finalmente, os companheiros atingiram o topo e observaram o cora��o profundo do pico. Um redemoinho de areia vermelha girava bem abaixo, voando na escurid�o como se estivesse sendo impelido por uma brisa poderosa. Mas n�o havia vento, e o som era semelhante ao zumbido de milhares de abelhas. O Cintur�o queimava ao redor da cintura de Lief. � O que � isso? � Barda respirava com dificuldade enquanto olhava para baixo, as m�os grandes e �speras agarradas � espada. Com suavidade, Lief repetiu as rimas esculpidas na pedra. E, dessa vez, os versos finais ficaram completos. A morte vive no interior de suas paredes de pedra, Onde todos s�o um, e uma vontade domina as demais. Debaixo dos mortos, os vivos lutam, Com um desejo insano de servir a Colm�ia. � A Colm�ia... � Jasmine repetiu devagar. � A areia � o Guardi�o � Lief afirmou. � Mas... n�o pode ser � Barda murmurou. � A areia n�o est� viva! Caminhamos sobre ela, vimos criaturas... � As criaturas que vimos rastejam sobre um hospedeiro muito maior � continuou Lief com voz muito baixa. � As dunas sobre as quais andamos s�o somente uma cobertura formada pelos que foram mortos h� muito tempo. Os vivos agem debaixo dela, servindo a Colm�ia. S�o eles que re�nem os tesouros que caem. S�o eles que fazem as marcas na superf�cie. S�o eles que provocam as tempestades. � A pedra... � A pedra, ca�da em algum ponto das Dunas, acabou sendo atra�da para o centro � Lief murmurou. � � onde estamos agora. Lief obrigou-se a desviar o olhar do redemoinho do centro e virou-se para Jasmine. � Precisamos de fuma�a � ele disse. � Fuma�a, n�o fogo. Sem nada dizer, ela se ajoelhou e come�ou a tirar coisas da mochila. Lief percebeu que as m�os dela tremiam. Suas m�os tamb�m estavam inseguras ao entregar a espada a Barda e troc�-la pela corda. Mas, ao amarr�-la ao redor do peito, ele j� conseguia sorrir, e sua voz tremia somente um pouco. � Receio que voc� tenha de ser minha bab� mais uma vez, Barda � ele

brincou. � Preciso de sua ajuda e de sua for�a outra vez... e tamb�m de sua corda. Mas, desta vez, eu lhe imploro, n�o me solte.

Lief subiu na orla da cratera e entrou no espa�o vazio. Seu corpo ficou suspenso e balan�ou de um lado para o outro, e ele olhou para os rostos preocupados de Barda e Jasmine, cujas m�os agarravam a corda com for�a. � Devagar � ele murmurou. Lief viu-os assentir, e suas m�os movimentaremse. Ent�o, delicadamente, ele come�ou a mergulhar no centro do cone. O casaco de Lief estava bem preso ao redor de seu corpo. O capuz cobrialhe a cabe�a e o rosto, deixando somente os olhos descobertos. "Devo estar parecendo uma enorme larva no casulo", ele pensou. Por�m nenhuma larva seria t�o tola a ponto de invadir uma colm�ia. Se o fizesse... A fuma�a que se desprendia da tocha �mida, bem protegida por farrapos molhados, crescia ao seu redor. Lief n�o tinha certeza de que ela seria �til, mas nenhuma outra arma o ajudaria ali. Al�m disso, desde o sonho que tivera, as palavras da Abelha Rainha insistiam em voltar � sua mente, e certamente havia uma boa raz�o para isso. Meus guardas n�o gostam de movimentos bruscos e se zangam facilmente. At� eu preciso usar fuma�a para acalm�-los quando colho o mel de sua colm�ia... Lief se lembrava das palavras com clareza. Estranhamente, ali, no centro das Dunas sussurrantes e agitadas, a sua mente se clareara e se tornara mais alerta. A Colm�ia n�o o estava mais chamando, talvez por n�o haver necessidade. Ele se encontrava onde ela queria que estivesse. Lief olhou para cima. Os rostos dos amigos pareciam pequenos e ele mal conseguia v�-los contra a claridade do c�u. Mais abaixo, a massa agitada que formava a Colm�ia rodopiava e subia para encontr�-lo. Lief segurou-se com firmeza, fechou os olhos e sentiu-a como se fosse um vento quente e turbulento, um redemoinho cortante que o puxava para si. Ela girava violentamente ao seu redor, a�oitando-o e pressionando-o com um som de trov�o. Aquela for�a era descomunal! Lief n�o conseguia enxergar nem respirar. Apanhado numa torrente enraivecida de som, havia perdido totalmente a no��o da posi��o em que se encontrava. Mas sabia de uma coisa: a Colm�ia n�o se importava com ele. Para ela, ele n�o representava alimento ou um pr�mio a ser capturado, ou mesmo um odiado inimigo a ser derrotado. Para a Colm�ia, Lief era a pessoa que carregava o objeto que ela desejava. A Colm�ia o sufocaria, arrancaria as roupas de seu corpo e a carne de seus ossos. E depois tomaria o que buscava. O que queria desde o in�cio. O Cintur�o de Deltora. O p�nico se instalou na mente de Lief. Ele come�ou a lutar, a gritar... Com cuidado, garoto. Com cuidado! A velha voz mal-humorada soou muito clara na mente de Lief, como se tivesse falado junto ao seu ouvido, e teve o efeito de uma ducha de �gua fria em seu rosto. Os gritos morreram na garganta do garoto. Ele abriu os olhos, obrigou-se a ficar im�vel, a parar de ofegar em busca de ar e a respirar suavemente. Lief entreabriu os olhos e, pela estreita abertura, viu que a fuma�a que emanava da tocha finalmente se misturava ao turbilh�o vermelho. O redemoinho se acalmava. A Colm�ia perdia a velocidade e a for�a e se recolhia � escurid�o nas laterais do cone. A obra que a sua f�ria antes ocultava foi finalmente revelada: uma pir�mide reluzente, que se erguia do centro do cone.

Lentamente e com cuidado, Lief estendeu a m�o e deu um pux�o na corda. A sua descida foi interrompida com um leve solavanco quando Barda e Jasmine receberam o sinal. Por alguns instantes, Lief apenas balan�ou no espa�o e fitou, fascinado, atrav�s da fuma�a em suspens�o no ar, a obra surpreendente que as Dunas vivas haviam constru�do, tratado e guardado h� in�meros anos. Era uma pir�mide muito alta, feita de alv�olos de ouro, vidro, pedras e ossos brancos e descorados. Lief disse a si mesmo que estava, de fato, esperando por aquilo, ou algo semelhante �quilo. Mas a realidade estava al�m de qualquer coisa que pudesse ter imaginado. Diversos objetos que nunca iriam se deteriorar, ou que iriam se deteriorar t�o lentamente que precisariam ser substitu�dos somente ap�s s�culos, haviam sido reunidos e usados na constru��o. Cr�nios e ossos de todos os formatos e tamanhos haviam sido arrumados ao lado de garrafas e jarras de vidro, moedas, cristais, pedras, correntes de ouro, an�is, braceletes e ainda mais ossos. Partes pequenas e grandes haviam sido combinadas com tamanho cuidado que a torre brilhava como uma enorme j�ia. Era uma vis�o impressionante e inacreditavelmente horr�vel. Era a pir�mide da morte. Quantos seres humanos haviam perdido a vida para cri�-la? E o que guardava dentro daqueles alv�olos secretos? As crias da Colm�ia, sem d�vida. Ovos, depois min�sculos seres que se contorciam, amontoados aos milhares, protegidos e cuidados, alimentados por uma repugnante infus�o de moscas vermelhas em decomposi��o, lagartos mortos e qualquer coisa que deslizasse para baixo da areia. At� que crescessem e se transformassem � em qu�? N�o em insetos de alguma esp�cie que ele conhecesse, talvez nem mesmo em insetos, mas em alguma outra forma de vida que ele sequer podia imaginar. Alguma entidade min�scula que se tornaria parte da for�a antiga, que continuou a viver enquanto tudo ao redor mudava. A Colm�ia. Abalado e nauseado, Lief ansiou por chutar e derrubar a torre, por v�-la cair e despeda�ar-se na escurid�o. Sem d�vida, naquela escurid�o, l� embaixo, ocultava-se a gigantesca Rainha da Colm�ia. Ele era quase capaz de ver suas formas intumescidas ondulando nas profundezas, botando ovos sem parar. Mas Lief sabia que, se atacasse a pir�mide, a Colm�ia investiria contra ele, e a fuma�a n�o seria capaz de det�-la. O Cintur�o pulsava e queimava. Em algum lugar daquela torre reluzente encontrava-se a pedra que ele procurava. Seria o diamante? A ametista? A esmeralda? Lief podia ver pedras transparentes, roxas e verdes entre as que cintilavam na pir�mide. Por�m qual delas seria a preciosa? Lief afastou o casaco e a camisa a fim de deixar o Cintur�o � mostra e olhou para ele por entre um v�u de fuma�a. Ele mal conseguia distinguir o top�zio e o rubi, mas a opala brilhava e parecia viva, refletindo as luzes cintilantes. O que aquilo significava? Ele esfor�ou-se para lembrar-se das palavras sobre os poderes da opala, lidas em 0 Cintur�o de Deltora. A opala, s�mbolo da esperan�a, brilha com todas as cores do arco-�ris. Ela tem o poder de permitir entrever o futuro e de ajudar aqueles que n�o podem ver bem. A opala... O que vinha em seguida? Lief fechou os olhos com for�a para ajud�-lo a pensar, mas tornou a abri-los logo depois, sacudindo a cabe�a desesperado. N�o conseguia lembrar-se do final. Lief olhou para o topo da pir�mide. Ele sabia que, provavelmente, a pedra estaria ali. Ela tinha sido jogada nas Dunas logo ap�s o Rei Endon ter sido derrubado, pouco mais de dezesseis anos antes, e a pir�mide vinha crescendo h� muitos s�culos. A primeira coisa que viu foi a adaga de Jasmine, encaixada com a ponta para baixo na parte mais alta da torre. Ela tinha sido o �ltimo objeto apanhado,

portanto encontrava-se no topo. Algum dia, o metal ficaria enferrujado, mas a cruz de cristal sobreviveria, e outros objetos substituiriam as partes de metal. Sob a adaga, arrumadas com perfei��o, estavam muitas moedas de ouro e a medalha de campe�o dos Jogos de Rithmere. Junto a isso, havia uma massa de ossos brancos e brilhantes. Lief estremeceu. Nenhum peda�o de carne restava sobre os ossos, mas ele sabia que aquilo era tudo o que sobrara de Carn 2 e Carn 8, os Guardas Cinzentos. A Colm�ia trabalhava depressa. Ele percebeu que a pir�mide parecia mais clara do que antes. Por um instante, perguntou-se por qu�. Ent�o, viu que a tocha desprendia menos fuma�a. Ela estava come�ando a se extinguir. O medo tomou conta de Lief. Por quanto tempo mais a Colm�ia ficaria zunindo �s margens do cone? � medida que a fuma�a desaparecesse... Lief procurou sob os ossos e viu alguns pequenos potes de vidro, alguns braceletes, duas pedras e o que lhe pareceu o osso maxilar de um cavalo. E, debaixo dele... Seu cora��o pareceu deixar de bater. Ali, com pequenos pontos de luz perfurando sua superf�cie lisa e azul-escura, encontrava-se uma pedra que parecia um c�u noturno estrelado. As palavras esquecidas de O Cintur�o de Deltora voltaram-lhe � mente como um raio. ...A opala mant�m uma rela��o especial com o l�pis-laz�li, a pedra celestial, um poderoso talism�. O l�pis-laz�li! L� estava ele, cuidadosamente encaixado, sustentando o teto de um alv�olo ainda vazio. A quarta pedra do Cintur�o de Deltora. Lief estendeu a m�o em sua dire��o, mas afastou-a bruscamente. Se retirasse a pedra do lugar, os objetos pousados sobre ela certamente cairiam, e a Colm�ia atacaria. Ele poderia morrer antes de levar o seu pr�mio � superf�cie. O l�pis-laz�li e o Cintur�o estariam perdidos. Sua �nica esperan�a era substituir a pedra por outro objeto. Algo quase do mesmo tamanho. Freneticamente, ele procurou nos bolsos, embora soubesse que n�o havia nada... Ent�o, seus dedos tocaram algo no bolso superior da camisa. Algo pequeno, duro e de formato estranho. Lief o pegou. Era o pequeno p�ssaro de madeira de Jasmine. Tinha o tamanho exato. A Colm�ia zunia com crescente desconfian�a, despertando e entrando em atividade � medida que a fuma�a come�ava a desaparecer. Prendendo a respira��o, Lief estendeu mais uma vez a m�o para o l�pis-laz�li. Desta vez, por�m, levava na outra m�o o pequeno p�ssaro de madeira. Lief tocou a pedra. Ela aqueceu-lhe os dedos e soltou-se facilmente, mais facilmente do que ele esperara, como se quisesse ser libertada. "A opala a est� chamando", ele pensou, sentindo a resposta quente na cintura. Ele sentiu o l�pis-laz�li deslizar para a sua m�o e, rapidamente, empurrou o pequeno p�ssaro para o seu lugar. Por�m Lief n�o foi r�pido o bastante. O topo da torre estremeceu. O zumbido das paredes do cone tornou-se mais intenso, mais atento. A nuvem vermelha oscilava para dentro e sua borda externa tocava levemente a pele nua do peito de Lief, marcando, queimando, fazendo-o abafar um grito de ang�stia. Com calma, com calma... Com o suor escorrendo-lhe nos olhos, tentando ignorar a dor, Lief ergueu uma das m�os e puxou a corda. Uma vez, duas... Ao lado dele, a pir�mide oscilava como se fosse cair. E se algo ca�sse... A adaga caiu de seu lugar, girando no ar. Lief conseguiu agarr�-la pela ponta com uma das m�os. A tocha, quase apagada, estava presa sob o bra�o. Com uma lentid�o torturante, ele foi puxado para a superf�cie. Abaixo dele, o zunido se intensificava e se tornava retumbante, pois a Colm�ia se aproximava, rodeando a pir�mide mais uma vez. Ela ainda n�o sabia que tinha sido

roubada. Ela estava sonolenta e distra�da, pois a fuma�a ainda pairava no ar. A fuma�a estava fraca agora, muito fraca... Mas ainda exercia o seu poder quando Lief arrastou-se para cima em busca de ar fresco. E, quando ele se levantou e se virou alegremente para Barda e Jasmine, quando abriu a m�o e mostrou-lhes a pedra celestial, as nuvens que cobriam o c�u separaram-se como se um pano tivesse sido rasgado. As estrelas e a Lua brilharam outra vez sobre a terra escura como uma b�n��o, e o l�pis-laz�li refletiu-lhes o brilho como um min�sculo espelho. A pedra deslizou para o Cintur�o e reluziu viva sob a Lua. � Tive de deixar o seu pequeno p�ssaro para tr�s � Lief contou, virando-se para Jasmine. � Mas trouxe isto em troca � acrescentou suavemente, entregando-lhe a adaga. Sem nada dizer, Jasmine a apanhou, guardou-a no casaco e apertou-a junto a si. Lief cambaleou, e Barda agarrou-lhe o bra�o. � O l�pis-laz�li � um talism�, Barda � Lief sussurrou. � Estaremos a salvo agora. Vamos embora deste lugar. Lief falou pouco enquanto os tr�s desceram lentamente pela superf�cie vermelha do pico. L� embaixo, ele permitiu que Jasmine passasse o b�lsamo curativo sobre seus ferimentos no peito, o que aliviou um pouco a dor e tornou suport�vel a caminhada at� a extremidade das Dunas. Agora, os amigos tinham as estrelas para gui�-los, e o l�pis-laz�li para proporcionar prote��o contra os perigos da noite. Mas foi somente quando atingiram as rochas que circundavam as Dunas e as escalaram para chegar � terra firme que Lief conseguiu falar do que tinha visto. � Gra�as aos c�us, voc� e o Cintur�o est�o salvos � Barda murmurou quando o colega terminou. � E, agora, temos a quarta pedra � Jasmine acrescentou alegre. � Faltam apenas tr�s e, comparado a tudo o que j� enfrentamos, certamente ser� f�cil encontr�-las. Lief estava em sil�ncio. Logo os amigos se deram conta de que ele tinha adormecido. � Ser� f�cil, comparado a tudo o que j� enfrentamos � Jasmine insistiu, voltando-se para Barda. Barda olhava para o rosto exausto e adormecido do amigo. Ele pensou no quanto o garoto parecia mais velho e em tudo o que os tr�s haviam enfrentado. E no que ainda estava por acontecer. Jasmine, n�o admitindo ser ignorada, puxou a manga de Barda. � Barda! Voc� n�o concorda? � indagou. Mas ele n�o estava usando o Cintur�o. A opala n�o podia lhe oferecer vis�es do futuro. Uma sombra atravessou-lhe o rosto, e ele exibiu um sorriso preocupado ao responder. � Veremos, Jasmine � ele disse. � Veremos.

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