DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA...

O cruel Senhor das Sombras tomou conhecimento de que Lief, Barda e Jasmine est�o � procura das sete pedras perdidas do m�gico Cintur�o de Deltora. Ele sabe que, se as pedras forem recolocadas no Cintur�o, o seu poder ir� representar uma amea�a � sua tirania. Cinco pedras j� foram recuperadas. A pr�xima encontra-se escondida no covil submerso do terr�vel e feroz Glus. J� exaustos e perseguidos pelos servos do Senhor das Sombras, os tr�s companheiros precisar�o de todas as suas for�as e coragem para enfrentar o Labirinto da Besta. SUM�RIO O resgate Uma interfer�ncia do destino Uma jornada dif�cil A fortaleza Amigo ou inimigo? Mudan�a de planos Onde as �guas se Encontram Steven Avan�ando O Rainha do Rio A noite Sombras Fatalidade Encontros Glus Descobertas Lutando pela liberdade AT� AGORA... Lief, de 16 anos, cumprindo uma promessa feita pelo pai antes de seu nascimento, saiu em uma grande busca para encontrar as sete pedras preciosas do m�gico Cintur�o de Deltora. As pedras foram roubadas do Cintur�o a fim de permitir que o desprez�vel Senhor das Sombras invadisse o reino. Escondidas em locais assustadores em todo o reino, elas devem ser recolocadas no Cintur�o para que o herdeiro do trono possa ser encontrado e a tirania do Senhor das Sombras seja derrotada. Os companheiros de Lief s�o Barda, um homem que j� foi guarda do pal�cio, e Jasmine, uma garota selvagem e �rf�, da idade de Lief, que ambos conheceram em sua primeira aventura nas tem�veis Florestas do Sil�ncio. Em suas andan�as, os tr�s tomaram conhecimento de um movimento de resist�ncia secreto liderado por Perdi��o, um misterioso homem com uma cicatriz no rosto que os salvou quando foram capturados pelos brutais Guardas Cinzentos. Cinco pedras j� foram encontradas. O top�zio, s�mbolo da lealdade, que tem o poder de contatar o mundo espiritual e de aclarar e estimular a mente; o rubi, s�mbolo da felicidade, cuja cor perde a intensidade na presen�a de amea�as, repele esp�ritos malignos e � um ant�doto para venenos; a opala, pedra da esperan�a, que oferece vagas imagens do futuro; o l�pis-laz�li, pedra celestial, que � um poderoso talism�; os poderes da esmeralda, s�mbolo da honra, ainda n�o foram descobertos. Seguindo o mapa desenhado pelo pai de Lief, os companheiros agora se encontram a caminho da costa e de sua pr�xima meta... O Labirinto da Besta. Rapidez e discri��o s�o extremamente importantes, pois o Senhor das Sombras j� tomou conhecimento de seus feitos, e Lief descobriu que seus pais foram aprisionados.

E, agora, continue a leitura...

Lief, Barda e Jasmine sa�ram da Montanha do Medo e seguiram em dire��o ao Rio Tor apressados e em sil�ncio, satisfeitos por terem as �rvores para proteg�los do c�u aberto. Durante v�rios dias, eles viajaram dessa maneira, cientes de que o inimigo poderia atacar a qualquer momento. Por v�rias noites, dormiram em turnos, totalmente vestidos, de armas na m�o. Em breve, atingiriam o rio. Eles sabiam que bastava acompanh�-lo para chegar � costa oeste de Deltora. Ali, em algum lugar, encontrava-se a pr�xima meta marcada no mapa � o terr�vel Labirinto da Besta. Ali, se o pai de Lief estivesse certo, encontrava-se tamb�m a sexta pedra do Cintur�o de Deltora. Contudo, os servos do Senhor das Sombras estavam atentos, esperando que os tr�s amigos se revelassem. O Senhor das Sombras sabia que o top�zio havia sido retirado das Florestas do Sil�ncio, que o rubi n�o mais se encontrava no Lago das L�grimas, tampouco a opala, na Cidade dos Ratos. Talvez, naquele momento, ele at� suspeitasse que o l�pis-laz�li tamb�m tivesse sido arrebatado das m�os do terr�vel guardi�o das Dunas. Se os Gnomos do Medo tivessem sido bem-sucedidos em engan�-lo, ele levaria algum tempo para perceber que a esmeralda j� seguira o mesmo destino das outras quatro pedras preciosas. Entretanto, seus servos certamente estavam por perto naquele momento, ocultos nos contrafortes da montanha ou sobrevoando a regi�o � procura de Barda, Lief e Jasmine. Por isso, o Labirinto da Besta e todas as estradas que levavam at� ele estariam bem vigiados pelos inimigos � procura do grupo que se encaixava na descri��o que haviam recebido: um homem, um rapaz e uma garota selvagem com um p�ssaro preto. Lief observou Kree, mais adiante, melancolicamente empoleirado no ombro de Jasmine ao lado de Filli. O pobre p�ssaro queria esticar as asas, mas seria perigoso demais que ele fosse visto no ar, pois sua presen�a indicava a posi��o deles para o inimigo. Assim sendo, ele foi obrigado a ficar perto do ch�o, fato que n�o lhe agradava nem um pouco. "Nenhum de n�s gosta disso", Lief pensou. Era desagrad�vel correr como criaturas ca�adas em meio aos rumores daquela floresta ou temer a chegada da noite. Mas n�o havia nada que se pudesse fazer. Lief teve um sobressalto quando Jasmine se virou bruscamente, sacando a adaga do cinto. Kree voejou no ar, gritando. O rapaz entreviu um par de olhos negros e brilhantes e um focinho pontudo entre os arbustos. Em seguida, ouviu-se o ru�do de min�sculas patas em fuga e Jasmine tornou a guardar a arma, resmungando, aborrecida. � Agora estou com medo de minha pr�pria sombra e enfrentando at� mesmo ratos silvestres � resmungou ela, enquanto estendia o bra�o para Kree e continuava a caminhar pela trilha acidentada. � N�o consigo me livrar da sensa��o de que estamos sendo observados. � Essa mesma sensa��o tem me acompanhado h� dias � Barda respondeu, fitando-a. � A floresta parece estar cheia de olhos.

Lief permaneceu em sil�ncio. Ele estava totalmente consciente do Cintur�o que lhe envolvia a cintura e sentiu que quem os vigiava tamb�m estava ciente de sua exist�ncia, embora se encontrasse oculto sob a camisa e apertado sob o casaco abotoado at� o pesco�o. Ele estava muito mais pesado do que quando o colocara pela primeira vez, ainda vazio, em Del. Parecia que o poder e a m�gica das pedras preciosas que agora preenchiam cinco de seus medalh�es o pressionavam para baixo. De repente, ouviu-se um leve grito agudo e um espadanar em algum lugar adiante. Os companheiros ficaram paralisados. O chapinhar ficou mais ruidoso e desesperado. A uma palavra de Jasmine, Kree bateu asas e voou na dire��o do ru�do. � Marie! Marie! � gritou uma voz esgani�ada. � Ah, Marie! � O que foi isso? � sussurrou Lief. � Barda, depressa! Parece que... � Precisamos ter cuidado � Barda aconselhou. � Pode ser um truque. Espere... Mas Kree j� retornava, gritando, apressado. � Algu�m caiu na �gua! � exclamou Jasmine. � Algu�m est� se afogando! Eles come�aram a correr, os p�s martelando na trilha estreita, o som da voz desesperada ficando mais alto e esgani�ado a cada momento, o espadanar diminuindo cada vez mais. Os amigos dispararam por entre as �ltimas �rvores at� um amplo banco de fina areia branca. O rio se estendia cintilante diante deles, fundo e de �guas r�pidas. Uma garotinha de uns 6 anos de idade estava sendo arrastada pelas �guas, na parte rasa do rio, e se agarrara a um galho de �rvore. Era ela quem gritava, estendendo inutilmente a m�o para outra crian�a que se debatia num ponto mais profundo ao lado de uma balsa virada. Em segundos, Lief e Barda livraram-se das botas e espadas e atiraram-se na �gua. � Pegue a mais pr�xima da borda � gritou Barda sobre o ombro, enquanto dava bra�adas na dire��o da balsa. � Depressa, Lief, ou a perderemos. A correnteza � muito r�pida. Lief movimentou-se com dificuldade at� onde a crian�a se encontrava e conseguiu apanh�-la antes que fosse arrastada para longe. A menina agarrou-se a ele freneticamente quando Lief a ergueu nos bra�os. O corpo dela estava gelado. A �gua batia no peito de Lief enquanto lutava para voltar � margem. � Marie! � solu�ava a garota, tremendo e se esfor�ando para olhar para onde estava a balsa virada. � Eu ca� na �gua. Ela tentou me ajudar e, ent�o, caiu tamb�m. Eu consegui me segurar no galho, mas ela... Oh, onde est� ela? Onde est� Marie? Lief olhou ao redor e sentiu o des�nimo tomar conta dele. Barda j� se encontrava perto da balsa, mas no local em que Marie se encontrava havia somente um redemoinho. Barda respirou fundo e mergulhou. Momentos depois, ressurgiu, carregando um corpo inerte e p�lido. Nadou de volta � margem com um dos bra�os, enquanto puxava a crian�a com o outro. � Ela morreu! � gritou a outra crian�a. � N�o. Ela n�o ficou submersa por muito tempo. Ela vai ficar bem � garantiu Lief, aparentando mais confian�a do que realmente sentia. Ele avan�ou na dire��o da praia, sentindo aliviado que a �gua ficava cada vez mais rasa � medida que subia at� a margem onde Jasmine esperava com um cobertor. � Eu cuido dela. Ajude Barda! � Jasmine ordenou bruscamente, envolvendo a menininha com o cobertor. � Meu nome � Jasmine � Lief ouviu-a dizer quando correu para onde Barda nadava e carregava a crian�a im�vel e encharcada. � Estes s�o Filli e Kree. Como voc� se chama? � Ida � disse a menina. � Eu me chamo Ida. Por favor, vamos sair de perto do rio. N�o quero mais olhar para ele. Marie morreu afogada! Lief mergulhou outra vez na �gua e ajudou Barda a levar a crian�a inconsciente at� a margem. Como Ida, ela estava gelada at� os ossos. Eles a deitaram no ch�o com suavidade. Ao ver-lhe o rosto, Lief abafou um grito de

surpresa. Cabelos castanhos lisos, pele macia e dourada, rosto em forma de cora��o, c�lios negros, longos e curvos � era uma c�pia fiel de Ida, at� mesmo no pequeno sinal marrom na bochecha esquerda e no vestido branco simples. Elas eram g�meas id�nticas. O que duas meninas t�o pequenas estariam fazendo no meio da mata sozinhas? Onde estavam seus pais? Barda virou Marie de lado e inclinou-se sobre ela, a express�o s�ria. � Ela est� morta? � sussurrou Lief. De algum modo, o pensamento era ainda mais terr�vel agora que sabia que as meninas eram g�meas. Era assustador pensar que uma delas ficaria sozinha. Ele ergueu os olhos e viu, com al�vio, que Jasmine levava a solu�ante Ida para longe da margem do rio, na dire��o das �rvores. E ent�o, quando Jasmine deu um passo para o lado para que a menininha passasse � frente na trilha, Lief percebeu um leve movimento na vegeta��o rasteira pr�xima. Antes que pudesse se mover ou gritar, ele ouviu um som met�lico e uma flecha cruzou o ar. A arma atingiu Ida nas costas. Ela se encolheu e caiu para a frente sem emitir um grito sequer. Lief saltou na dire��o do atacante com um brado de indigna��o. Sua espada encontrava-se fora de alcance, mas ele n�o deu aten��o ao fato. Ele estava zangado e chocado o bastante para lutar de m�os vazias. Lief arrancou os arbustos que serviram de esconderijo e atirou-se sobre o rapaz de cabelos escuros que ali se encontrava agachado. Com um golpe, arrancoulhe a arma mortal da m�o e derrubou-o no ch�o. O assassino caiu pesadamente, batendo o rosto no ch�o e ali permaneceu, os bra�os encolhidos sob o corpo, gemendo de dor. Lief correu para apanhar a espada. Seus ouvidos pareciam rugir, pois havia �dio em seu cora��o quando ele se virou. Gemendo, o garoto virou-se de costas. Ele tentou se erguer, mas caiu novamente, o rosto crispado, segurando o bra�o. � Voc� n�o percebeu... elas s�o Ols! Ols! � ele gritou. Ent�o, Lief ouviu o grito gorgolejante de Barda e o brado de Jasmine e ergueu os olhos. O corpo de Ida tinha desaparecido. E Marie, a pequena Marie, erguia-se na areia, arrastando Barda pelo pesco�o, os dedos brancos enterrados profundamente em sua carne. Os l�bios dela estavam arreganhados e seu corpo come�ou a borbulhar, a esticar e a crescer at� se transformar numa imensa sombra branca ondulante com um sinal escuro no centro e uma enorme cabe�a em ponta, como a assustadora chama de uma vela. Os olhos do monstro estavam vermelhos como fogo e a boca era um buraco negro destitu�do de dentes, mas ele riu como uma crian�a quando Barda cambaleou para tr�s e caiu no ch�o.

Abafando um grito, aterrorizados, jasmine e Lief se adiantaram desferindo golpes, tentando atingir o monstro e afast�-lo de Barda, por�m a massa fria e oscilante se encolhia e recuperava a forma. O monstro vacilava, mas n�o libertava sua presa. � O cora��o! � avisou o garoto ferido. -Atinjam o cora��o! Matem-no sem piedade ou ele vai matar seu amigo! � J� o ferimos no cora��o � devolveu Jasmine. � Ele n�o cai. Rosnando, o monstro virou-se para ela. Com um grito, Jasmine foi violentamente atirada para o lado pela imensa criatura branca. � Agora, Lief! Atinja-o no lado direito! � gritou o menino. � O cora��o dele fica do lado direito! Lief enterrou a espada no corpo do monstro com todas as for�as. A criatura estremeceu e caiu por terra, uma massa disforme e retorcida com membros, caras, garras e orelhas que se arqueava terrivelmente aqui e ali. Horrorizado diante da

cena repugnante, Lief reconheceu o rosto de Marie, o focinho pontiagudo de um rato silvestre, a asa de um p�ssaro... E, no final, restou somente uma massa branca e borbulhante, que era tragada pela areia diante de seus olhos. Barda estava ca�do no ch�o, tremendo e tossindo, a respira��o irritando-lhe a garganta. As marcas vermelho-escuras deixadas pelos dedos da criatura em seu pesco�o estavam ficando arroxeadas. Mas ele estava vivo. � Ele teve sorte. Mais um minuto e teria sido tarde demais. Lief virou-se e viu que o garoto que atacara tinha conseguido erguer-se e fora para o seu lado. Ele ouviu Jasmine exclamar e fitou-o. Ela olhava o rapaz perplexa. � � voc�! � disse ela. � O garoto que serviu as bebidas nos Jogos de Rithmere. Voc� faz parte do bando de Perdi��o. Voc� � Dain! O garoto assentiu com um gesto r�pido, aproximou-se de Barda mancando e examinou-o. � Seu amigo precisa ficar aquecido � aconselhou. � Ele est� molhado e os ataques de um Ol deixam a pessoa enregelada at� os ossos. Ele se afastou e devagar dirigiu-se para as �rvores. Lief apressou-se em acender uma fogueira e aquecer �gua para um ch� enquanto Jasmine correu a buscar mais cobertores. Quando Dain voltou arrastando uma pequena mochila, o bra�o ferido apoiado numa tip�ia r�stica, Barda j� se encontrava envolto nas cobertas, sentado perto de um fogo crepitante. O forte tremor havia acalmado e a cor retornava ao seu rosto. � Obrigado � disse ele a Dain, com voz rouca. � Se n�o fosse por voc�... � Ele estremeceu e levou a m�o � garganta. � N�o tente falar � aconselhou Dain. E ent�o se voltou para Lief e lhe estendeu um jarro com a m�o s�. � Uma bebida quente ado�ada com isto ir� ajud�-lo. Ele fortalece e alivia a dor. � muito poderoso e uma colher das de sopa deve ser suficiente. O jarro exibia um pequeno r�tulo escrito � m�o. MEL ASAS RADIANTES Lief abriu a tampa e cheirou o seu conte�do dourado, assimilando o doce aroma de flor de ma��. � Asas Radiantes � murmurou ele, fitando Dain. � As iniciais s�o interessantes, mas o nome em si � comum. Na verdade, t�o comum que acho que � falso. � T�o falso quanto os nomes que voc�s deram nos Jogos de Rithmere, Lief � respondeu o garoto sem titubear. � Estes s�o tempos dif�ceis. Voc�s n�o s�o os �nicos que precisam ser cuidadosos. Lief assentiu, dando-se conta de que ele os ouvira usar os pr�prios nomes antes do ataque dos Ols. Tinha sido um azar, mas nada havia a fazer. Ele apanhou uma caneca de ch� e derramou um pouco de mel na infus�o quente e ofereceu-a a Barda, que envolveu a caneca com ambas as m�os e sorveu o l�quido, agradecido. � O que s�o esses Ols? � indagou Jasmine, ao passar uma caneca de ch� para Dain. � Seres mutantes vindos das Terras das Sombras � esclareceu Dain, dissolvendo uma colher de mel na sua bebida. � O Senhor das Sombras os usa para realizar esse trabalho maligno. Talvez eu n�o devesse me surpreender por voc�s nunca terem ouvido falar deles. Eles s�o mais comuns aqui, no Oeste, do que no Leste, de onde voc�s vieram. Ele fez uma pausa e observou-os calado. Barda, Lief e Jasmine permaneceram impass�veis. Estaria Dain pensando que eles cairiam numa armadilha t�o �bvia? Dain soltou uma gargalhada e inclinou-se para desenhar na areia. A marca da Resist�ncia. Os companheiros a observaram em sil�ncio e depois se entreolharam.

� Estamos do mesmo lado, n�o �? � indagou Dain com franqueza, inclinando-se para a frente, repentinamente deixando de lado a atitude de camaradagem. � Que import�ncia tem que eu saiba onde voc�s moram? Perdi��o diz que... � Como voc� veio parar aqui? � interrompeu Jasmine, r�spida. � Como nos encontrou? Dain recuou, e sua express�o ficou s�ria mais uma vez. � Eu n�o estava procurando voc�s. Estava voltando para a nossa fortaleza, no Oeste, quando vi os Ols. Eu os conhe�o muito bem. Os Ols de Grau Um s�o imaturos e n�o conseguem manter a mesma forma durante muito tempo. � f�cil reconhec�-los quando se sabe o que procurar. Eu os segui, esperando uma oportunidade para destru�-los. E ent�o, de repente, voc�s apareceram, e os Ols ficaram muito interessados. Dain fez uma pausa. � Eles vinham seguindo voc�s h� dias � acrescentou com frieza. � Assumiram a forma de ratos silvestres e vigiaram todos os seus movimentos, ouviram o que diziam a fim de decidir como iriam agir. No final, escolheram apelar para a sua compaix�o. Depois de separ�-los, poderiam atacar. E voc�s n�o teriam nenhuma chance. Lief, Jasmine e Barda se entreolharam embara�ados. � N�s lhe agradecemos por nos ajudar � disse Barda por fim, meio sem jeito. � Pe�o que nos perdoe por nossas suspeitas e reservas. Aprendemos a ser cautelosos. � Assim como eu � retrucou Dain, ainda com voz �spera �, embora, por um momento, tenha baixado a guarda pelo prazer de ver rostos conhecidos. De repente, Lief se deu conta de que o garoto era mais velho do que imaginara � tinha pelo menos a sua idade. O corpo franzino, o rosto magro e a maciez dos cabelos escuros que lhe ca�am descuidadamente sobre a testa o haviam enganado. Dain tomou o �ltimo gole de ch� e se ergueu desajeitado, protegendo o bra�o ferido. � Vou deix�-los em paz. Fiquem atentos aos Ols. Os de Grau Um, como os que acabam de derrotar, sempre viajam aos pares. Os outros, bem... voc�s provavelmente n�o v�o reconhec�-los. � melhor n�o confiarem em ningu�m. Ele ajeitou a mochila nas costas e virou-se para partir. � Espere! � chamou Lief num impulso, erguendo-se de um salto. � Voc� n�o pode viajar sozinho! Seu bra�o est� ferido. N�o vai conseguir usar o arco, nem mesmo a adaga. � Vou ficar bem � assegurou Dain. � N�o tenho de ir muito longe. � Espere uma noite e n�s o escoltaremos � ofereceu Barda, a voz rouca, a m�o na garganta. � � o m�nimo que podemos fazer. Lief viu Jasmine enrijecer. Ficou claro que ela n�o aprovava o plano. De repente, ele se deu conta de que ela n�o queria rever Perdi��o, pois desconfiava dele. Mas ela nada disse, e Dain pareceu n�o lhe notar a express�o. Ele hesitou. Era �bvio que seu orgulho, que o instava a deix�-los, lutava contra o bom senso, que lhe dizia que seria loucura viajar desprotegido. � Muito bem � concordou ele, afinal, deixando cair a mochila. � Agrade�o. Vou esperar, e ent�o iremos juntos at� a fortaleza. � Ele fez uma pausa e mordeu o l�bio. � Fica a Sudoeste, fora do caminho de voc�s. � Como sabe disso? N�o lhe dissemos para onde vamos � disparou Jasmine com rispidez. � Pensei que talvez voc�s estivessem viajando para... para Tora � balbuciou Dain, o rosto delicado enrubescido. Jasmine olhou-o fixamente. O nome nada significava para ela. Lief, por�m, for�ava a mem�ria. Tora! A grande cidade-irm� de Del, no Oeste. Ele aprendera sobre ela, mas h� tanto tempo n�o ouvia esse nome que tinha se esquecido de sua exist�ncia. Dain, inclinando-se para a frente, aguardava uma resposta ansioso. � � isso mesmo � respondeu Barda devagar. � Bem, se estamos indo para Tora,

n�o nos far� mal chegar l� um dia ou dois depois do planejado. � Vou procurar um lugar seguro para acamparmos nesta noite � disse Jasmine, erguendo-se. E desapareceu por entre as �rvores, caminhando a passos duros, com Kree voando � sua frente. Dain seguiu-a com os olhos, e Lief percebeu uma centelha de admira��o em seu olhar. Lief sentiu uma perturbadora ponta de ci�mes, mordeu o l�bio e virou o rosto. "Se ao menos n�o o tivesse machucado", pensou, "Dain poderia seguir seu caminho e n�s, o nosso." Imediatamente, sentiu-se envergonhado e tentou convencer-se de que s� estava aborrecido porque a ida � fortaleza da Resist�ncia demandaria um tempo precioso. Cada dia de atraso representava mais um dia em que seus pais corriam perigo, talvez sujeitos a sofrimentos, nas masmorras do Senhor das Sombras, em Del. Contudo, para ser honesto, tinha de admitir que n�o queria Dain como companheiro, mesmo que por pouco tempo. Dain o deixava pouco � vontade. Seus modos gentis e educados eram cativantes, sua calma tranq�ilidade o fascinava e, apesar de n�o ser muito forte, ele agira com bravura ao salv�-los dos Ols. Contudo, apesar da aparente indiferen�a, Lief podia perceber que Dain ocultava algo. Algum segredo que n�o dividia com ningu�m. "N�o � de surpreender que ele sinta o mesmo em rela��o a n�s", refletia Lief. "E ele tem raz�o, � claro. Ou seja, n�o confiamos um no outro. Essa � a raiz do problema. Enquanto estivermos com Dain, n�o poderemos discutir nossa busca ou falar sobre o Cintur�o. N�o poderemos falar sobre meus pais ou comentar em voz alta como est�o passando. N�o podemos ficar � vontade." Inquieto, n�o querendo mais ficar perto do fogo com Dain e Barda, Lief foi ajudar Jasmine. Mas, ao caminhar para as �rvores, outra id�ia lhe ocorreu. O destino j� lhes pregara estranhas pe�as no passado e, de um jeito ou de outro, o resultado sempre tinha sido positivo para eles. Haveria alguma raz�o para que se vissem obrigados a manter Dain em sua companhia? Estaria escrito, de alguma forma, que eles deveriam conhec�-lo? Estaria escrito que eles deveriam ir � fortaleza da Resist�ncia? Reencontrar Perdi��o? Somente o tempo poderia dizer.

Depois de instalados sob a �rvore frondosa que Jasmine encontrara, Dain lhes contou mais sobre os Ols. Ao ouvir-lhe a voz suave e tranq�ila, Lief come�ou

a sentir que, se tinha havido um motivo especial para encontr�-lo, aquelas informa��es por si s� representavam um bom motivo. � Eles est�o em toda parte � disse Dain, aconchegando-se melhor sob o cobertor. � Eles podem assumir a forma de qualquer ser vivo. N�o comem, n�o bebem, mas os de Grau Dois podem fingir que o fazem, j� que conseguem criar calor corporal a fim de disfar�ar quem s�o. Em seu estado natural, todos os Ols possuem a marca do Senhor das Sombras em seu cerne e, seja qual for a forma que assumam, a marca estar� em alguma parte de seu corpo, de algum jeito. � As g�meas, os Ols que matamos, tinham um sinal no rosto � Lief lembrou. � Era isso? � Mas n�o pense que ser� sempre t�o f�cil � advertiu Dain, assentindo. � Ols do Grau Dois s�o muito mais experientes. Eles nunca ter�o o sinal assim vis�vel. � Ent�o, voc� est� dizendo que reconhecer um Ol de Grau Dois � simplesmente uma quest�o de sorte? � Barda ajuntou preocupado. � H� uma forma de test�-los � disse Dain, sorrindo levemente. � Eles n�o conseguem manter a mesma forma por mais do que tr�s dias. Se voc� observar um Ol de Grau Dois e nunca o perder de vista, haver� um momento em que ele perder� o controle e a sua forma come�ar� a mudar e a oscilar. N�s chamamos esse momento de Tremor. Ele n�o dura muito e em segundos o Ol recupera o controle. Mas, a essa altura, voc� j� saber� quem ele �. Dain demonstrava sinais de cansa�o e abra�ava o peito com o bra�o s�o como se a dor o estivesse perturbando. � H� pessoas em Deltora que n�o precisam esperar pelo Tremor. Elas desenvolveram um instinto, uma percep��o que adivinha a presen�a de um Ol. Pelo menos, � o que Perdi��o diz. Quando ele sente a presen�a de um Ol, n�o espera para atacar. E ele acerta sempre. � Dificilmente poderemos seguir o exemplo dele � Barda murmurou. � Matar com base em mera suspeita � um neg�cio arriscado. Dain assentiu e desta vez o seu sorriso foi mais largo e franco. � Concordo. Para gente como n�s, a suspeita deve ser um sinal para correr e n�o para atacar. � Correr? � Jasmine retrucou furiosa. Dain corou diante do desd�m da voz de Jasmine e seu sorriso esmoreceu. � Vejo que a id�ia a desagrada, Jasmine. Voc� e Perdi��o pensam da mesma forma, mas certamente � melhor correr do que matar uma pessoa inocente. � Ou, se as suspeitas se confirmarem � Barda acrescentou �, ser espionado pelo Ol � vontade, ou ser morto quando menos espera. Depois que aqueles dedos gelados apertam a sua garganta, voc� fica impotente. Pode acreditar no que eu digo, Jasmine. � Ele tocou de leve a garganta ferida. Jasmine ergueu o queixo obstinadamente e voltou-se para Dain. � Voc� falou dos Ols de Grau Um e de Grau Dois. Existem outros? � Perdi��o diz que h� outros... � Dain respondeu com relut�ncia, depois de um momento de hesita��o. � Ele diz que h� Ols de Grau Tr�s. Ele diz tamb�m que eles s�o poucos, mas que neles o Senhor das Sombras aperfei�oou a arte da maldade. Eles podem mudar para qualquer forma que desejaram, seja de ser vivo ou inanimado. Eles s�o t�o perfeitos, t�o bem controlados que ningu�m � capaz de dizer quem realmente s�o. Nem mesmo Perdi��o. � Ent�o, como ele sabe que existem? � replicou Jasmine. Lief observou fascinado quando uma express�o de des�nimo invadiu o rosto de Dain e este mordeu o l�bio. O que o estaria perturbando? � E ent�o? � insistiu Jasmine, ao tamb�m perceber-lhe a hesita��o. � Perdi��o diz que... ele diz que tomou conhecimento deles nas Terras das Sombras � balbuciou o rapaz. Lief sentiu-se paralisar. Foi como se as pe�as de um quebra-cabe�a se encaixassem em seus devidos lugares. De repente, ele estava vendo um t�mulo perto de um riacho coberto pela vegeta��o. No instante seguinte, estava de volta � caverna na Montanha do Medo, lendo as palavras rabiscadas com sangue.

� Dain, voc� acredita em Perdi��o quando ele diz que esteve nas Terras das Sombras? � indagou Lief. � Acreditar como? � respondeu o rapaz, o olhar confuso. � Ningu�m escapa das Terras das Sombras. E, no entanto, Perdi��o nunca mente. Nunca! � Ele mente sobre seu nome! � revelou Jasmine. � O que voc� quer dizer? � Dain estava muito p�lido. Ele parecia exausto e seu rosto estava coberto de suor e exibia uma express�o sombria. Ele oscilou. Lief segurou-o antes que ca�sse. Barda encontrou o jarro de mel, empurrou uma colher de seu conte�do entre os l�bios fechados de Dain e rapidamente a cor voltou ao rosto do rapaz. Lief deitou-o gentilmente no ch�o e cobriu-o com o cobertor. � N�o se preocupe, Dain. Qualquer que seja o verdadeiro nome de Perdi��o, ele n�o mentiu para voc�. Ele esteve nas Terras das Sombras e, de algum modo, escapou. Talvez voc� n�o acredite. Mas eu, sim. Ele percebeu um movimento nas p�lpebras de Dain. O rapaz abriu os l�bios como se tentasse falar. � Voltaremos a falar desse assunto com o pr�prio Perdi��o � sussurrou Lief. � Por ora, tente descansar. Amanh�, voc� vai precisar de todas as suas for�as. Dois dias longos e dif�ceis se seguiram � dias em que o respeito de Lief por Dain aumentou. A queda que o rapaz sofrer� n�o s� lhe deslocara o bra�o como tamb�m lhe quebrara v�rias costelas. No segundo dia, eles escalaram colinas cobertas de rochas. Cada passo dado deve ter causado a Dain muita dor, mas ele n�o se queixou. Somente o olhar revelava seu sofrimento. J� n�o se podia ver o rio. A Montanha do Medo erguia-se escura e proibitiva no horizonte distante. Por duas vezes, ao olhar para tr�s, Lief viu a figura de um imenso e grotesco Ak-Baba circundando a montanha, procurando vest�gios dos viajantes abaixo. De muitas maneiras, aquele era um bom sinal, pois significava que o Senhor das Sombras, apesar de todo o seu poder, n�o percebera que os companheiros haviam recuperado a pedra da Montanha. Contudo, a presen�a do Ak-Baba, mesmo � dist�ncia, tornou mais premente a necessidade de viajarem em segredo. � medida que o terreno se tornava mais acidentado e as �rvores frondosas davam lugar a arbustos esparsos e enormes matac�es, eles se viram obrigados a andar curvados, �s vezes avan�ando com dificuldade em fila �nica. Dain n�o proferia uma palavra h� muitas horas e parecia usar toda a sua energia somente para caminhar. "Como ele teria se sa�do sozinho?", pensou Lief ao observar as costas curvadas do garoto � sua frente e ao ouvir-lhe a respira��o ofegante enquanto avan�ava com dificuldade. � Acho que Dain precisa de um descanso � disse ele em voz baixa. Barda e Jasmine pararam de imediato, mas Dain virou-se um pouco e sacudiu a cabe�a. � Precisamos chegar a um lugar seguro. Ent�o, poderemos descansar. N�o estamos longe... � o rapaz insistiu, arfando, pressionando as costelas com o bra�o n�o machucado. � Fica bem ali acima... numa fenda do rochedo. Ent�o... h� tr�s arbustos alinhados e... a entrada de uma caverna fechada por uma pedra. H� uma senha... A voz dele enfraqueceu. E, ent�o, sem qualquer aviso, ele caiu pesadamente ao ch�o. Os tr�s amigos curvaram-se sobre o rapaz e chamaram-no pelo nome, mas ele n�o despertou. At� mesmo o resto do mel n�o o reanimou. O sol se punha no horizonte e come�ava a escurecer. � Precisamos lev�-lo a um abrigo � Lief disse. � Outra noite ao relento... � Ele disse que a fortaleza estava pr�xima � murmurou Barda. � Vou carreg�lo o resto do caminho. � Ele ergueu o garoto inconsciente com delicadeza e eles continuaram a escalada. N�o demorou para que encontrassem uma profunda fenda na rocha, semelhante a uma estreita passagem. O grupo arrastou-se por ela com dificuldade e, logo adiante, conforme Dain informara, avistaram tr�s arbustos alinhados que apontavam

um matac�o recostado � rocha. Este parecia bastante natural, como se tivesse ca�do ali por acaso, mas eles perceberam que a grande pedra disfar�ava a entrada da fortaleza. � Est� bem escondida � disse Barda. � Se n�o soub�ssemos onde procurar, ter�amos passado direto. � Ele se aproximou da grande rocha e examinou-a, procurando meios de mov�-la para o lado. � � estranho que n�o haja nenhum vigia � murmurou Jasmine, olhando ao redor com a m�o na adaga. � Eles com certeza est�o aguardando o retorno de Dain. Como ele iria entrar? Lief tamb�m olhou � sua volta e viu uma tira de papel jogada sob o �ltimo dos arbustos, presa a um galho, certamente trazida pelo vento. Ele a apanhou e a examinou. ATIREM NOS INIMIGOS LOGO � Algu�m foi descuidado � disse ele contrariado, mostrando o bilhete aos amigos. � Parece que eles est�o esperando problemas � Barda conjeturou. � Ou est�o esperando por n�s � ajuntou Jasmine. � Temos somente a palavra de Dain de que isto � a fortaleza da Resist�ncia. Pode ser uma armadilha. � Logo saberemos. Lief apanhou um galho firme, dirigiu-se ao matac�o, bateu nele com for�a, ao mesmo tempo em que chamava: � Ol�! Somos amigos e queremos entrar. Nenhum ru�do se ouviu atr�s da rocha, mas Lief teve a forte sensa��o de que havia algu�m do outro lado. Ele bateu novamente. � Perdi��o, escute! N�s somos os viajantes que voc� salvou dos Guardas Cinzentos perto de Rithmere. Dain est� conosco. Ele est� ferido e precisa de ajuda. � Qual � a senha de hoje? � indagou uma voz profunda e abafada. Surpreso, Lief recuou. Era como se a pr�pria rocha tivesse falado, mas ent�o ele percebeu que o som tinha vindo por uma pequena fresta � direita do matac�o. Como os gnomos da Montanha do Medo, a Resist�ncia tinha vigias em suas paredes. � Quero falar com Perdi��o! � gritou. � Perdi��o n�o est� aqui � a voz respondeu. � Qual � a senha? Responda ou morre.

Barda aproximou-se mais da pedra. � Voc� est� louco? � gritou ele � N�o somos inimigos! Somos conhecidos de Perdi��o. E, se voc� pudesse nos ver, saberia que seu amigo est� conosco. � N�s podemos ver voc�s, acredite � respondeu a voz atr�s da rocha. � H� uma dezena de armas apontadas para voc�s neste momento. N�o se mexam. Perplexos, os companheiros olharam ao redor e n�o conseguiram ver ningu�m. Jasmine deu um passo para tr�s. Uma bola de fogo espatifou-se no ch�o ao lado dela, cobrindo-a de fa�scas que ela apagou freneticamente. � Eu lhes disse para n�o se mexerem! � a voz repetiu. � Assumam o risco, se

o fizerem. � Chame Neridah e Glock! � gritou Jasmine, a voz assustada. � Sei que eles est�o com voc�s. Perdi��o os salvou dos Guardas Cinzentos, assim como nos salvou. Eles v�o nos reconhecer. Ouviu-se o som de uma gargalhada profunda. � Pode ser, n�o duvido. Mas por aqui n�o confiamos somente nas apar�ncias. � por esse motivo que usamos uma senha. Voc�s a t�m, ou n�o? � Claro! -respondeu Lief. � Lief! -sussurrou Jasmine. � Se eu dissesse que n�o, eles nos matariam � Lief devolveu no mesmo tom. � Eles acreditariam que somos Ols. � Assim que descobrirem que estamos mentindo, v�o nos matar de qualquer jeito. � Jasmine fechou os punhos com for�a, frustrada e zangada. � Isso � loucura! � Dain mencionou uma senha � Lief come�ou desesperado. � Mas ele n�o poderia saber a senha do dia, j� que esteve fora por tanto tempo. Ele deve ter planejado descobri-la quando chegasse aqui. E, se ele tinha condi��es de fazer isso, n�s tamb�m temos. Deve haver um c�digo, um sinal... � Onde? � indagou Jasmine. � Talvez eles levem uma lista consigo em que h� uma palavra marcada para cada dia � opinou Barda. � Isso certamente seria muito perigoso, mas... � Ele jogou a mochila de Dain ao ch�o e rapidamente come�ou a examin�-la. Contudo, como imaginara, n�o encontrou nada escrito � apenas suprimentos de viagem, algumas mudas de roupa e o jarro vazio de mel. Asas Radiantes. Ele apanhou o jarro e olhou-o fixamente. De repente, uma id�ia formou-se em sua mente. Remexeu o bolso � procura do bilhete que encontrara preso ao arbusto. � Estou ficando cansado desse jogo. Voc� tem dez segundos para responder! � gritou a voz por detr�s da rocha. � Um, dois... � Espere! � gritou Lief. Seus dedos se fecharam sobre o bilhete. Ele o tirou do bolso e o releu rapidamente, esperando, apesar das probabilidades em contr�rio, que estivesse certo. As palavras escritas dan�avam-lhe diante dos olhos. ATIREM NOS INIMIGOS LOGO Sim! O que vira ali n�o podia ser apenas sorte. Era isso mesmo. Com toda a certeza. Ele respirou fundo e deixou cair o papel. � A senha �... "anil" � gritou. � Lief, como pode saber disso? � sussurrou Barda. � O que... Ele parou de falar quando, lentamente, o matac�o que ocultava a entrada da fortaleza come�ou a ser rolado para o lado e um facho de luz escapou pela fresta da caverna do outro lado. � entrada, estava um homenzinho magro que vestia uma estranha cole��o de vestimentas de todas as cores do arco-�ris. Sob o gorro de l� listrado, o cabelo grisalho tran�ado com penas pendia at� a cintura. Lief sentiu Barda sobressaltar-se, mas n�o havia tempo para perguntar-lhe o que estava acontecendo, pois o homenzinho sorria, exibindo dois ou tr�s dentes tortos e uma ampla gengiva cor-de-rosa. � Voc� n�o teve a menor pressa! � disparou com uma voz profunda e poderosa que em nada combinava com a sua apar�ncia. � Voc� se diverte brincando com a morte? Faltou muito pouco para que eu desse a ordem para disparar. O homenzinho espiou a figura desfalecida nos bra�os de Barda. � Ent�o o garotinho se meteu numa aventura e se saiu mal! Ora, ora, quem diria? Justo ele, sempre t�o cuidadoso consigo mesmo! Como os companheiros hesitavam, ele acenou impaciente. � Bem, n�o fiquem parados a�! � exclamou. � Voc�s est�o deixando o frio entrar. � E voltando-se para a caverna � Thalgus! Petronne! Est� tudo bem. Deixem as armas e des�am. Venham cuidar de Dain. Ele foi carregado nos bra�os como um

beb�, o pobrezinho. Lief e Jasmine passaram pela entrada estreita, seguidos mais lentamente por Barda. Quando este ficou sob o foco de luz, o homenzinho olhou seu rosto e soltou uma ruidosa gargalhada. � Barda! � rugiu ele. � Barda, o urso! Quem imaginaria isso? Depois de todos esses anos. Quem diria! Pensei que voc� tivesse morrido! N�o se lembra de mim? � Claro que me lembro, Jinks � Barda afirmou, sorrindo meio sem jeito. � Mas este � o �ltimo lugar em que eu esperaria encontr�-lo. Ele parou de falar quando um homem malvestido e uma mulher igualmente andrajosa, Thalgus e Petronne, provavelmente, saltaram para o ch�o de algum ponto acima da soleira da porta. Barda permitiu que eles lhe tomassem Dain dos bra�os e ent�o virou-se para Lief e Jasmine. � Jinks era um dos acrobatas do pal�cio de Del � ele exclamou, a voz inexpressiva. � Ele me conhecia bem, quando fui um dos guardas do pal�cio. � Um guarda do pal�cio? Que � isso! O mais forte e corajoso de todos, essa � a verdade! � Jinks tagarelava, seguindo Petronne e Thalgus enquanto levavam Dain para uma caverna maior de onde vinha o murmurar de v�rias vozes. � Mas, Barda, ouvi dizer que todos os guardas foram mortos no dia da chegada do Senhor das Sombras. Como voc� escapou � matan�a? � Por sorte, sa� do pal�cio antes de ela come�ar � Barda murmurou. � E voc�? � Os invasores n�o deram aten��o aos palha�os e acrobatas � esclareceu o homenzinho, franzindo o nariz. � Para eles, n�o �ramos mais importantes do que cachorrinhos. Eles nos deixaram partir � vontade. Pulamos os muros enquanto eles derramavam o sangue dos nobres, assassinavam os guardas do pal�cio e punham tudo abaixo ao procurar nossos corajosos rei e rainha, que estavam escondidos em algum lugar, tremendo em suas botas de ouro. Ele sorriu novamente e, desta vez, o sorriso tinha um toque de mal�cia. � Pois, ent�o, voc� conseguiu escapar bem a tempo de se salvar! Barda, o Urso! � grunhiu o homenzinho. � Muito esperto! Os seus colegas foram mortos defendendo o pal�cio, mas voc�, n�o! Deve estar muito orgulhoso de si mesmo. Lief olhou rapidamente para Barda e notou que o rosto dele exibia uma dura express�o de sofrimento. � Barda n�o sabia o que estava acontecendo naquele dia! � exclamou zangado. � Ele deixou o pal�cio na noite anterior porque sua m�e tinha sido assassinada e ele temia ser o pr�ximo. � N�o faz mal, Lief � murmurou Barda. Ele se virou para Jinks, e Lief percebeu que ele estava se controlando para falar com educa��o. � Voc� me faria um grande favor se n�o voltasse a falar de meu passado a ningu�m mais, Jinks. Prefiro manter isso em segredo. � Ora, mas claro, Barda! � o homenzinho garantiu, os olhos arregalados. � Entendo a sua posi��o, o que n�o acontece com o seu jovem amigo. Estes s�o tempos dif�ceis e nem todos podem ser her�is. Ora, eu mesmo sou o maior covarde do mundo! � Eles chegaram � entrada da caverna maior e Jinks se afastou, gesticulando graciosamente para que entrassem. E, quando Barda passou por ele, acrescentou: � Veja bem, eu n�o finjo ser o que n�o sou. A caverna ampla era iluminada por tochas bruxuleantes e encontrava-se tomada por grupos de homens, mulheres e crian�as de diferentes idades. A comida j� cozinhava em diferentes fogueiras e colch�es de palha forravam as paredes. � Por que deixou que ele o chamasse de covarde? � Jasmine sussurrou para Barda, ainda zangada, ignorando os rostos que se voltavam para observar os rec�mchegados. � Pois isso � o que ele est� fazendo! � Sei muito bem o que ele est� fazendo � retrucou Barda sombrio, fixando o olhar � frente. � Conhe�o Jinks h� muito tempo. Ele era um �timo acrobata, mas nunca vi um sujeito mais fofoqueiro, invejoso, maldoso e criador de casos do que ele. De fato, encontr�-lo aqui n�o foi nada bom. Por mais que tenha prometido, amanh� todos aqui saber�o tudo a meu respeito.

� Dain j� sabe o seu nome � lembrou Lief. � O nome n�o � t�o importante. Os outros detalhes... Barda se interrompeu quando Jinks se aproximou deles apressado, batendo palmas para chamar a aten��o de todos na caverna. � Aqui est�o alguns amigos que vieram se juntar a n�s � anunciou. � Eles trouxeram o pobre Dain para casa. Parece que ele decidiu se aventurar por a� e deu um passo maior do que a perna. Jinks riu em sil�ncio, olhando rapidamente para a figura p�lida de Dain, que tinha sido colocado sobre um colch�o de palha em um canto e, finalmente, come�ava a se mexer. V�rias outras pessoas riram em resposta, e Lief sentiu-se invadir pela irrita��o. Ele abriu a boca para falar, mas Jasmine foi mais r�pida. � Dain nos salvou de dois Ols � informou em voz alta. � Ele foi muito corajoso. � � mesmo? � gritou uma voz em meio � multid�o. � Quem � voc� para falar de coragem, Birdie de Bushtown? E, do meio da multid�o, surgiu a figura afetada e enorme de Glock.

Glock estava ali, alternando sorrisos desdenhosos e olhares enfurecidos para Jasmine, os bra�os fortes pendendo livres ao lado do corpo, os olhos pequenos brilhando. Todos os m�sculos do corpo poderoso indicavam que ele estava procurando briga. � Ol�, Glock � cumprimentou a mo�a com calma. � Na �ltima vez em que nos vimos, voc� estava sendo carregado para fora da arena de Rithmere, profundamente adormecido. Foi uma pena voc� n�o ter ficado acordado para a final. V�rias pessoas riram. Era evidente que tinham ouvido a hist�ria. O rosto rude de Glock adquiriu uma express�o sombria e pareceu inchar. Ele rugiu perigosamente e seus dedos estalaram. Com o canto dos olhos, Lief percebeu que Jinks assistia � cena com uma express�o de perverso interesse. Ent�o Jinks era do tipo que adorava colocar lenha na fogueira e depois se afastar e observar os resultados! Um homem perigoso... t�o perigoso quanto Glock, � sua maneira. Nesse momento, ouviram-se golpes vindos do lado de fora da caverna. Foram tr�s pancadas leves seguidas de tr�s batidas r�pidas. Por um momento, Jinks pareceu desapontado, mas ent�o se virou e correu para a entrada, seguido de perto por Petronne e Thalgus. � Qual � a senha? � eles o ouviram perguntar. � Anil! � foi a resposta. A voz soou abafada, mas Lief acreditou t�-la reconhecido. Perdi��o tinha retornado. Glock, por�m, n�o deu aten��o ao que ocorria. Seu interesse ainda estava voltado para Jasmine. � Eu teria sido o campe�o, coisinha insignificante! � ele rosnou. � Se tiv�ssemos lutado, a sua dan�a e os seus saltos n�o teriam me enganado. Eu teria transformado voc� numa massa disforme com uma das m�os amarrada �s costas. � Felizmente, a sua gan�ncia garantiu que voc� n�o tivesse a chance de tentar � retrucou ela, fitando-o com repugn�ncia. Glock rugiu e tentou agarr�-la. Jasmine saltou para o lado, sorrindo com desprezo quando ele cambaleou, as m�os enormes apanhando nada al�m de ar. � J� chega! Perdi��o encontrava-se parado, carrancudo, na entrada. Seu rosto estava marcado pela exaust�o, a barba e os longos cabelos pretos emaranhados estavam cobertos de poeira, e a cicatriz irregular parecia descorada em contraste com a pele profundamente bronzeada. � N�o deve haver lutas neste lugar! � vociferou. � Glock, voc� j� foi avisado. Mais uma explos�o de raiva e ser� expulso da fortaleza. E ent�o n�o ter�

mais a nossa prote��o quando os Guardas Cinzentos procurarem voc�. Glock se afastou, resmungando e lan�ando olhares perversos por cima do ombro. Ningu�m emitiu um som sequer, mas Lief viu uma mulher alta cobrir a boca com a m�o para ocultar um sorriso. A mulher era Neridah. Ela flagrou o olhar de Lief e o sorriso dela se tornou mais amplo e irritante. Lief desviou o olhar e enrubesceu ao lembrar a vergonha que ela o tinha feito passar na arena de Rithmere. O olhar zangado de Perdi��o agora estava fixo em Jasmine. � E voc�... � ele ajuntou com frieza � se souber o que � bom para voc�, vai controlar essa l�ngua afiada. No sil�ncio que se seguiu, ele se virou bruscamente e foi at� o colch�o em que Dain descansava. O garoto j� tinha conseguido se sentar. � Ent�o, finalmente voc� voltou. N�s o esper�vamos h� dias. Por onde andou? � Eu vi um par de Ols, Perdi��o � balbuciou Dain, o rosto muito vermelho. � Apenas de Grau Um. Eu os segui... � Sozinho! � disparou Perdi��o. � Voc� os seguiu sozinho! Saiu de seu caminho, desobedeceu ordens e n�o chegou aqui quando era esperado. Dain baixou a cabe�a, mas Perdi��o n�o tinha terminado. � E me disseram... � ele olhou para Jinks, que tentava, sem sucesso, parecer inocente. � Me disseram que voc� decidiu colocar todas as nossas vidas em perigo ao contar a esses desconhecidos que ainda n�o foram testados o segredo da senha. Ouviu-se um burburinho zangado na caverna. Finalmente, Dain conseguiu falar. � Na verdade... na verdade eu n�o disse nada, Perdi��o -garantiu o rapaz. � E como eles conseguiram entrar? � a voz de Perdi��o era gelada. � Voc�, suponho, nem mesmo viu o bilhete de hoje. No entanto, eles conseguiram dar a senha. � N�o foi dif�cil descobrir � interrompeu Lief, aproximando-se depressa. � O bilhete dizia: ATIREM NOS INIMIGOS LOGO. As primeiras letras dessas palavras formam a senha ANIL. Quando Perdi��o o fitou, ele deu de ombros e decidiu deixar a cautela de lado, pois n�o se deixaria intimidar como Dain. � � claro que tive uma pista para desvendar o c�digo � ele contou em voz alta. � Eu j� tinha visto o r�tulo do jarro de mel de Dain. 'Asas Radiantes". � Ali, tamb�m, as iniciais s�o usadas para disfar�ar a verdade. Por que voc�s t�m medo que todos saibam que usam o mel da Abelha Rainha? Outro murm�rio se ouviu na multid�o. Perdi��o gritou uma ordem e imediatamente Lief, Barda e Jasmine foram agarrados por tr�s por v�rios pares de m�os fortes. Eles lutaram inutilmente. � O que voc�s est�o fazendo? � Lief disparou. � A minha foi uma pergunta inocente. Eu s� estava interessado. � Ent�o deveria ter ficado de boca fechada � devolveu Perdi��o, os olhos frios como gelo. � Voc� trope�ou num segredo que juramos proteger. Efetuar qualquer com�rcio com a Resist�ncia � proibido, e o mel Abelha Rainha � ainda mais raro e valioso do que a cidra da mesma marca. Seus poderes curativos s�o fant�sticos. Aquela senhora tem muito a perder por nos fornecer o seu produto. Ela arrisca n�o apenas a pr�pria vida como a de seus filhos. Agora era a vez de Lief olhar intrigado. A id�ia de que a mulher impetuosa que encontraram ap�s a fuga da Cidade dos Ratos era m�e parecia muito estranha. � Para n�s, n�o significa nada se a Abelha Rainha fornece mel para voc�s � grunhiu Barda. � Para quem contar�amos? � Ao seu Mestre, talvez � Jinks se intrometeu, os olhinhos brilhando de excitamento. � Foi assim que conseguiu escapar do pal�cio, corajoso guarda Barda? Voc� se vendeu ao Senhor das Sombras naquela �poca? Barda lan�ou-se para a frente furioso, mas as m�os que o prendiam puxaramno de volta. � Cale-se, Jinks! � ordenou Perdi��o. Ele fitou Barda, por um momento,

pensativo. � Ent�o... voc� era guarda do pal�cio. O seu verdadeiro nome � Barda. E onde ficou escondido todos esses anos, Barda... antes de come�ar a viajar pelo pa�s com seus jovens companheiros? � Isso � problema meu � respondeu Barda, encontrando o olhar do interlocutor. � Prefiro guardar esse assunto para mim. Assim como, imagino, voc� decidiu guardar para si por onde andou naqueles primeiros anos. � O seu paradeiro... e o seu verdadeiro nome � Jasmine acrescentou. Perdi��o olhou para ela rapidamente. Apertando os l�bios, ele voltou a encarar Barda. � Voc� esteve em Tora? � indagou com aspereza. Ao ouvir a pergunta, Dain, que havia estado encolhido no colch�o, com a cabe�a baixa, ergueu os olhos ansioso. � Tora? � repetiu Barda, o olhar inescrut�vel. � Por que todos voc�s parecem t�o fascinados com Tora? N�o, nunca estive l� em toda a minha vida. � Levem-nos para a sala de teste � Perdi��o ordenou, virando-se bruscamente. � Volto a falar com eles quando os tr�s dias tiverem passado. � Deixe-nos partir! � gritou Jasmine, enquanto eram arrastados para a sala de teste. � N�o h� motivo para nos prender! Voc� sabe que n�o somos Ols. Voc� sabe! � Veremos � respondeu Perdi��o, o queixo erguido. Os tr�s amigos passaram tr�s dias exaustivos trancados na pequena caverna fortemente iluminada que Perdi��o chamava de "sala de teste". Havia uma janela com barras na pesada porta de madeira e sempre havia um rosto espiando atrav�s dela, observando todos os seus movimentos. Os seus pertences encontravam-se com eles. Nem mesmo as armas lhes tinham sido tiradas. Bandejas de comida eram empurradas por baixo da porta e eles dispunham de bastante �gua. Mas n�o havia privacidade, escurid�o ou paz. No terceiro dia, at� Barda estava entrando em desespero. Jasmine havia se encolhido sobre um catre, as m�os cobrindo o rosto. Kree pousara em um canto da cela, as asas ca�das. Lief andava pelo aposento agoniado e impaciente, sentindo o tempo passar. Ele amaldi�oou o dia em que haviam encontrado Dain e, ent�o, lembrou que, se n�o fosse por ele, todos os tr�s estariam mortos. Ele amaldi�oou a suspeita de Perdi��o e, ent�o, lembrou-se da pr�pria perplexidade quando a doce Marie se transformou num monstro assassino. Contudo, Dain n�o dissera que Perdi��o podia pressentir a presen�a de um Ol? Nesse caso, ele sabia muito bem que ele, Barda e Jasmine eram o que pareciam ser. Por que motivo, ent�o, os mantinha ali? Ele quer nos manter junto dele. O teste de tr�s dias � um pretexto, algo que os outros na caverna ir�o aceitar e compreender. Ele quer saber quais s�o as nossas inten��es. Ele espera que ao final desse per�odo contemos a ele. A id�ia surgiu n�tida na mente de Lief. Ele sabia que era a verdade. "Bem, voc� est� enganado, Perdi��o, ou seja l� qual for seu nome", pensou Lief irritado. "Nunca lhe contaremos sobre a nossa causa. E isso porque ainda n�o sabemos se voc� � amigo ou inimigo." Os tr�s companheiros perderam a no��o do tempo. Eles n�o sabiam se era dia ou noite, mas, na verdade, exatamente setenta e duas horas e cinco minutos depois que entraram na caverna, eles ouviram um assobio vindo da abertura na porta. Espiando pelas barras encontrava-se Dain, n�o mais curvado de dor, mas ereto e com o bra�o livre da tip�ia. A express�o de seu rosto era s�ria e determinada, embora Lief percebesse um tremor nos dedos do garoto apoiados na janela. � Tr�s dias se passaram � sussurrou, quando os tr�s amigos se reuniram junto da porta. � Voc�s n�o precisam mais ser vigiados. Mas Perdi��o ainda adia a sua liberta��o. N�o sei por que e acho que isso n�o est� certo. Vou lev�-los para fora daqui. Mas somente se prometerem que me levar�o com voc�s. Para Tora.

� poss�vel que Dain tivesse sentido medo, ou at� culpa e vergonha, de libertar Lief, Barda e jasmine da cela e lev�-los em sil�ncio pela passagem escura. Ele pode ter ficado assustado enquanto avan�avam para o interior de outro t�nel e passavam por uma pequena porta que se abria para o mundo exterior. Mas, mesmo assim, ele foi em frente. Quando, finalmente, se encontraram ao ar livre, sob as estrelas que cintilavam como j�ias espalhadas sobre o veludo escuro do c�u, ele deixou escapar um suspiro de al�vio. � Agora estamos seguros � sussurrou. � Todos est�o comendo e bebendo. Ningu�m ir� visitar a sala de teste antes da hora de dormir. At� l�, estaremos longe. Eles n�o perderam tempo com palavras e juntos come�aram a avan�ar com dificuldade sobre as rochas, deslizando e escorregando sobre pedras soltas, segurando-se em arbustos firmes para evitar uma queda. O grupo parou para descansar e conversar somente quando se encontrava a grande dist�ncia da fortaleza, ao atingir uma superf�cie plana outra vez. � Tora fica a v�rios dias de viagem daqui, seguindo rio abaixo � Dain sussurrou. � Teremos de ser muito cuidadosos, pois bandidos e piratas rondam o rio Tor e um grande n�mero de Ols patrulha a �rea. � Por qu�? sussurrou Lief em resposta. � O que h� de t�o especial em Tora? E por que voc� quer ir at� l�? Dain olhou-o fixamente. Diferentes emo��es pareciam suceder-se em seu rosto: surpresa, perplexidade, incredulidade e, finalmente, raiva. Devagar, ele se ergueu. � Voc� sabe muito bem por qu� � retrucou, olhando Lief de cima a baixo. � Ser� que ainda n�o confia em mim? � disse ele e sacudiu a cabe�a violentamente de um lado para outro. � Eu tra� meus companheiros por voc�s. Eu tra� Perdi��o, que tem sido como um pai para mim. Isso n�o � o bastante para provar... � Calma, garoto � Barda murmurou. � N�o � uma quest�o de confian�a. Sabemos muito pouco sobre Tora. � E eu n�o sei nada � Jasmine ajuntou. � Nunca ouvi falar dela at� voc� pronunciar esse nome quando nos conhecemos. � Mas eu pensei... � Dain respirou fundo e apertou as m�os at� que os n�s dos seus dedos ficaram brancos. � Voc�s me enganaram. Voc�s me disseram que estavam indo... � N�o dissemos nada � tornou Barda com firmeza. � Voc� sugeriu que Tora era o nosso destino. N�s apenas n�o corrigimos o seu erro. Dain gemeu e enterrou o rosto nas m�os. Estava escuro, e o rapaz moveu-se levemente, mas Lief imaginou ter visto um brilho de l�grimas nos olhos escuros. Ele sentiu uma ponta de culpa e apoiou a m�o no ombro de Dain, num gesto de conforto. � N�s vamos at� a costa, acompanhando o rio. Se Tora estiver junto � margem ou nas proximidades, podemos lev�-lo at� l�, se � isso que voc� quer. Com o rosto ainda escondido nas m�os, Dain balan�ou a cabe�a devagar de um lado a outro. � Quando ouvi falar de voc�s pela primeira vez: um homem, um rapaz e uma garota com um p�ssaro preto que desfaziam o mal do Senhor das Sombras por onde passavam, comecei a pensar que seriam a resposta � disse ele, a voz grave e abafada. � E, quando os meses passaram e Perdi��o nos contou que voc�s estavam se

dirigindo para o Oeste, eu tive certeza. Dain sufocou um solu�o. � E ent�o conheci voc�s. Pensei que tivesse sido o destino. Mas tudo n�o passou de um engano. Outro engano. Ah, n�o fa�o nada certo. O que vou fazer? � Acho que � melhor voc� nos contar o que o preocupa � disse Jasmine, sem rodeios. � De nada adianta chorar e se lamentar. Dain olhou para ela. A calma de Jasmine ajudou Dain a se recompor como nenhum tipo de solidariedade o teria feito, e ele secou as l�grimas dos olhos com as costas da m�o. � Eu preciso ir a Tora, mas n�o posso lhes contar os motivos. Perdi��o me proibiu de ir. Primeiro, quando ele me encontrou, deixado para morrer depois que bandidos incendiaram a fazenda de meus pais, ele disse que eu precisava recuperar minhas for�as. Em seguida, disse que eu precisava de mais treinamento para viajar em seguran�a, embora eu j� soubesse usar o arco e flecha. Mais tarde, ele afirmou que precisava de minha ajuda por mais algum tempo, e n�o pude dizer n�o. E, por fim, quando fiquei impaciente, ele disse que Tora ficara perigosa demais para mim ou qualquer pessoa de nosso grupo e que dever�amos esperar at� ficarmos mais fortes. Ele fez uma pausa e sacudiu a cabe�a, como que para aclarar as id�ias. � Ele disse que visit�-la significaria captura na certa, o que colocaria toda a Resist�ncia em risco. Ele disse que Tora est� repleta de Guardas Cinzentos, tomada por espi�es, porque... Sua voz desvaneceu e ele engoliu em seco. � Porque Tora sempre foi extremamente leal � fam�lia real � completou Barda de repente. � Mas � claro! Os seus olhos estavam atentos e mostravam entusiasmo. Lentamente, as lembran�as vieram � tona na mente de Lief. Ele se lembrou do pai, batendo o ferro vermelho e incandescente, falando sobre Tora, a grande cidade do Oeste. Ele tinha dito que ela era um lugar de beleza, cultura e poderosa magia, muito longe do alvoro�o de Del e seu pal�cio, mas totalmente leal � coroa. Lief lembrou-se do pai descrevendo um quadro que vira na biblioteca do pal�cio, muito tempo atr�s. Era o quadro de uma grande multid�o de pessoas. Todas eram altas e magras, com rostos compridos e delicados, sobrancelhas arqueadas e cabelos pretos e brilhantes. Elas usavam t�nicas de v�rias cores cujas mangas largas tocavam o ch�o. As m�os estavam postas sobre seus cora��es. Todos estavam voltados para uma grande rocha de cujo topo saltavam chamas verdes para o c�u. Ao lado da rocha, com a cabe�a curvada com humildade, encontrava-se um homem alto usando roupas r�sticas de trabalho e o Cintur�o de Deltora. Uma linda mulher de cabelos negros estava a seu lado, a m�o pousada no bra�o dele. � Adin amava uma mulher de Tora e era correspondido � Lief contou devagar. � Quando foi proclamado rei, ela o acompanhou a Del a fim de reinar a seu lado. No dia da partida, os toranos juraram lealdade a Adin e a todos os seus sucessores. Outras tribos haviam feito o mesmo, mas os toranos, que formavam a maior de todas, gravaram o juramento na rocha incandescente que se encontrava no centro da cidade e lan�aram sobre ela um feiti�o que nunca poderia ser quebrado. Ele encontrou o olhar de Barda e Jasmine e o mesmo pensamento percorreu a mente dos tr�s. Que lugar mais perfeito do que Tora para esconder o herdeiro do trono? � � uma longa jornada de Del a Tora � Barda disse em voz alta, escolhendo as palavras com cuidado para n�o revelar seu significado a Dain. � Uma jornada perigosa. Mas, uma vez l�... Sim, o olhar de Lief respondeu em sil�ncio. Uma vez l�, o rei Endon poderia ter certeza de encontrar ajuda. Os toranos teriam feito e arriscado qualquer coisa para manter o rei, a rainha Sharn e o beb� em seguran�a. E eles dispunham de magia suficiente para faz�-lo, quaisquer que fossem as amea�as do Senhor das Sombras ou a destrui��o que ele causasse. � Ent�o, voc�s sabem algo sobre Tora, afinal � Dain exclamou, o rosto se

iluminando. � N�o sabemos como est� hoje � tornou Lief devagar. � Conhe�o apenas hist�rias antigas. Nenhuma informa��o sobre o Oeste chegou a Del desde antes do meu nascimento. � E talvez muito antes disso � Barda acrescentou. Ele encontrou o olhar ansioso de Dain. � Acho que, talvez, n�o sejam apenas os perigos que existem em Tora que fa�am Perdi��o proibi-la para o seu pessoal. Ele despreza quaisquer lembran�as sobre a fam�lia real, n�o � mesmo? � � verdade � admitiu Dain, mostrando des�nimo. � E Perdi��o tamb�m n�o quer recorrer � magia de Tora. Ele diz que j� dependemos dela no passado para nos salvar e que ela falhou conosco. Ele diz que precisamos aprender a andar com os pr�prios p�s e a combater o Senhor das Sombras com ast�cia, for�a e armas. Mas eu... � Voc� sabe que isso n�o � o bastante � interrompeu Lief. � E voc� est� certo, Dain. O poder do inimigo foi conquistado com feiti�aria. A for�a comum, mesmo que usada com determina��o, pode desfazer parte de seus atos malignos, mas n�o derrot�-lo para sempre. Jasmine, que estivera ouvindo, olhando de um interlocutor a outro, decidiu externar a sua opini�o. � A for�a normal pode n�o derrotar o Senhor das Sombras, mas o senso comum nos diz como devemos proceder daqui em diante. � evidente que estamos prestes a entrar num territ�rio que o inimigo vigia atentamente. Haver� muitos olhos procurando o grupo de que ouviram falar: um homem, um rapaz... e uma garota selvagem com um p�ssaro preto. As �ltimas palavras foram acompanhadas de um sorriso amargo. Lief tentou interromper, mas ela ergueu a m�o para impedi-lo. � Se quisermos passar desapercebidos, precisamos nos separar � ela concluiu. � Como somos Kree e eu que tornamos o grupo facilmente reconhec�vel, somos n�s que devemos seguir outro caminho. Ela apanhou a mochila e Kree voou e se empoleirou em seu bra�o. Filli guinchava assustado. � Jasmine, n�o! � exclamou Lief. � N�o nos deixe! � gritou Dain ao mesmo tempo. � Estou certa, n�o � mesmo? � Jasmine indagou, voltando-se para Barda. � Diga a eles! O homenzarr�o hesitou, mas a express�o mortificada indicava que o racioc�nio dela era bem fundado. � Ent�o, est� combinado � ela assentiu, bruscamente. � Se tudo der certo, nos encontraremos na costa, na foz do rio. Com essas palavras, Jasmine ergueu a m�o num gesto de despedida e caminhou depressa para a escurid�o. Com um grito, Lief come�ou a segui-la, mas ela n�o respondeu e ele n�o conseguiu alcan��-la. Momentos depois, ela n�o passava de uma sombra oscilante entre as �rvores e, em seguida, desapareceu.

Barda, Lief e Dain acompanhavam o rio, esgueirando-se entre as �rvores que ladeavam as margens. Muitos dias haviam se passado desde que Jasmine os deixara e, embora Lief procurasse sinais dela constantemente, at� aquele momento nada encontrara. Era estranho e mon�tono viajar sem ela, sem o chiar agrad�vel de Filli ao fundo e os gritos de Kree sobre suas cabe�as. Dain, embora sempre fosse digno de confian�a em momentos de perigo, n�o era capaz de substitu�-la. Lief tamb�m ficou assustado ao perceber o quanto ele pr�prio e Barda haviam ficado dependentes dos ouvidos e olhos atentos de Jasmine para adverti-los dos perigos que se aproximavam. Pois perigo era o que n�o faltava. Por duas vezes, os companheiros foram obrigados a lutar por suas vidas contra bandidos que os surpreenderam ao saltar das �rvores sobre eles. Quatro vezes eles se esconderam bem a tempo quando barcos de piratas passaram navegando o rio � embarca��es de madeira, grandes e velhas, carregadas de todo tipo de quinquilharia, algumas delas com velas feitas de tiras de tecido toscamente costuradas umas �s outras. Os rufi�es que i�avam as velas, que se encontravam deitados dormindo nas pranchas r�sticas ou que manejavam os grandes remos eram t�o mal-ajambrados quanto o material usado para construir a embarca��o. Havia tripulantes de todos os tamanhos, cores e formas, mas todos exibiam uma express�o selvagem e faminta. Suas roupas estavam esfarrapadas e sujas, os cabelos desgrenhados; mas as facas, espadas e machadinhas que pendiam de seus cintos brilhavam e cintilavam ao sol. Um vulto solit�rio oscilava no topo de cada mastro, preso a ele com cordas ou tiras de couro. Daquele ponto privilegiado, olhos atentos, protegidos do sol pela m�o estendida, por um chap�u ou galho de �rvore, vigiavam as margens do rio e a �gua adiante. Eles procuravam por uma presa, viajantes que pudessem matar e roubar, vilas desprotegidas e outros barcos para saquear. Aqui, longe das montanhas e dos c�rregos que o alimentavam, o rio diminu�ra o ritmo e se tornara estreito e sinuoso. Suas �guas estavam escuras, oleosas e manchadas por uma espuma de aspecto desagrad�vel. O cheiro de morte e decad�ncia pairava sobre ele como uma n�voa. Toras quebradas e em decomposi��o, roupas esfarrapadas e lixo moviam-se na correnteza. E n�o eram somente esses objetos que flutuavam na �gua: vez ou outra, corpos passavam mal tocando a superf�cie, a �gua ao redor deles movendo-se e borbulhando horrivelmente, enquanto criaturas do rio se debatiam, banqueteando-se, invis�veis. E Ols? Quem saberia dizer quais dessas criaturas ou bandidos eram Ols? Uma noite, quando Lief, Barda e Dain pararam para descansar, dois magn�ficos p�ssaros aqu�ticos, brancos como o l�rio, vagueavam entre os juncos, pr�ximos � margem, curvando os pesco�os graciosos como que pedindo para ser alimentados. Mas eles ignoraram os restos que Lief lhes atirou. Eles apenas olharam. E Lief s� se deu conta do que eram quando se afastaram batendo as asas e ele viu o sinal negro que cada um tinha do lado. Ols � espreita. Mas um homem e dois rapazes n�o lhes interessavam. Eles prosseguiram na busca do homem, do rapaz e da garota acompanhada do p�ssaro preto que tinham sido enviados para encontrar e destruir. Lief recostou-se, o est�mago revirado, olhando fixamente a Lua cintilante. Mais tr�s dias e ela estaria cheia; mesmo agora, j� estava grande e brilhante, iluminando a escurid�o. Todos os arbustos pareciam brilhar, todas as �rvores podiam ser vistas. N�o havia lugar para se esconder. Jasmine estava certa. Era a sua presen�a e a de Kree que fazia com que o grupo chamasse a aten��o. Mas, se os Ols a encontrassem sozinha, acompanhada do

p�ssaro, eles n�o a atacariam? Era ela que se encontrava em verdadeiro perigo agora. Lief rezou para que ela estivesse em seguran�a. Ele jurou que, se todos sobrevivessem a esse teste, o grupo nunca mais se separaria. Era bom ser prudente, mas havia outras coisas mais importantes. Na manh� seguinte, eles chegaram a uma ponte que se estendia sobre outro afluente do rio Tor. Tratava-se de uma estrutura alta e arqueada de modo a permitir a passagem de barcos e, embora se encontrasse em mau estado, parecia segura o bastante para ser atravessada. Do outro lado, havia uma pequena vila aparentemente deserta aninhada na curva formada pelos dois rios. � Acho que esse � o rio Largo � disse Dain, observando a �gua que passava lentamente quando eles cruzaram a ponte. � Voc�s devem ter visto parte dele quando foram para Rithmere. � Ah, sim � Barda concordou com um sorriso triste. � E tamb�m o sentimos na pele, mais do que desej�vamos. Ent�o � aqui que ele termina. Eles chegaram ao final da ponte e avan�aram para a vila que, segundo podiam ver agora, fora assolada por um terr�vel desastre. Muitas casas haviam sido incendiadas, janelas quebradas e entulho e cacos de vidro forravam as ruas estreitas. � Piratas � murmurou Dain. Mais adiante, havia um poste fincado no ch�o. Quando o grupo se aproximou, viu que dele pendera uma placa que no momento se encontrava no ch�o, as bordas quebradas e as letras sujas de lama. ONDE AS �GUAS SE ENCONTRAM Bem-vindos, viajantes! � Ouvi Perdi��o falar deste lugar � contou Dain. � Ele disse que o seu povo era corajoso e tinha bom cora��o. Ele queria que se juntassem a n�s para ficar em seguran�a. Mas eles se recusaram a abandonar a vila aos piratas e afirmaram que a defenderiam at� a morte. � E parece que foi o que aconteceu. � A voz de Barda soou rouca e irada. Quando Lief se afastava dali, notou alguns restos de fios de l� ca�dos no ch�o junto da borda da placa. Ele se agachou para apanh�-los, mas retirou a m�o imediatamente ao perceber que tinham sido arranjados de modo a formar um desenho.

� Barda! Jasmine esteve aqui! � exclamou ele entusiasmado. � E talvez ainda esteja. Essa � uma mensagem para n�s, uma mensagem que ningu�m mais iria notar. V�? Ela formou a primeira letra de seu nome e a figura de um p�ssaro. Os outros sinais devem indicar o seu esconderijo. Barda analisou os desenhos no ch�o. � O c�rculo pode representar parte de um edif�cio. Mas o que seria o n�mero 3? � O n�mero em uma porta, talvez. Lief ergueu-se e olhou ao redor tomado por uma nova energia. Seguidos de perto por Dain, eles come�aram a explorar a vila. Era uma tarefa deprimente, e o entusiasmo de Lief desapareceu rapidamente. Era evidente que Onde as �guas se Encontram tinha sido uma pequena vila agitada e pr�spera. Agora, por toda parte havia sinais de viol�ncia e derramamento de sangue. A taverna, o centro de reuni�es, todas as casas e lojas haviam sido saqueados. Tudo o que era de valor tinha sido levado. Alguns dos invasores haviam triunfalmente rabiscado os seus nomes nas paredes das salas de visita, dos quartos e corredores. "Nak" era um nome que se repetia v�rias vezes, duas das quais escrito aparentemente com sangue. Mas havia outros nomes, tamb�m. "Finn" era um deles; "Milne", outro. Lief observou os rabiscos com �dio. Nak, Finn e Milne eram nomes de que se

lembraria. "Voc�s n�o s�o Ols ou Guardas Cinzentos, servos do Senhor das Sombras, criados para o mal", pensou. "Voc�s s�o livres para escolher o que fazer. E voc�s escolheram afligir o seu pr�prio povo, decidiram roubar, destruir e matar. Espero encontr�-los algum dia e, ent�o, vou faz�-los pagar." Os companheiros conclu�ram a busca com o cora��o apertado. Havia um p�tio circular e alguns caixilhos redondos de janelas, mas nenhum n�mero e nenhum sinal de Jasmine. Lief parou do lado de fora da �ltima casa em cuja porta havia uma Lua nova esculpida. � Luas s�o c�rculos, quando cheias � ele disse a Barda. � Ser� que Jasmine quis dizer... E ent�o ele parou de falar, pois finalmente se deu conta do verdadeiro significado do recado de Jasmine. Ele sacudiu a cabe�a aborrecido com sua falta de esperteza. � Desperdi�amos o nosso tempo � ele avisou. � Jasmine se foi h� muito tempo. Os sinais n�o mostram em que parte da vila ela se encontra, mas quando ela esteve aqui. O c�rculo � a Lua cheia. Ele � seguido por um sinal de menos e pelo n�mero tr�s. Ela esteve aqui ontem, tr�s dias antes da Lua cheia! � Mas, claro! � Barda soltou um profundo suspiro. � Ent�o... De repente, ele ficou atento, cobriu os l�bios com um dedo e escutou. Lief o imitou e o que ouviram foi totalmente inesperado. Era o ru�do de v�rios sininhos que soavam cada vez mais alto. E, ainda mais atordoante, o canto feliz e animado que o acompanhava. Era uma vez um Ol-io, Feliz e contente Ol-io, Era uma vez um Ol-io, Mais terr�vel n�o podia haver! Eu disse para esse Ol-io, Feliz e contente Ol-io, Eu disse para esse Ol-io, Que ele n�o me faz tremer!

Um carro��o mambembe puxado por um cavalo velho e gordo vinha rodando ao longo da trilha que acompanhava o Rio Largo, em dire��o � vila. Primeiro, Lief imaginou ter visto dois vultos sentados no banco do condutor. Contudo, � medida que o ve�culo se aproximava, ele percebeu que se enganara. havia somente uma pessoa � um homenzarr�o loiro e de pele bronzeada que cantava aquela m�sica um tanto surpreendente com toda for�a de seus pulm�es. Impulsivamente, Lief come�ou a caminhar at� ele. � Espere! � ordenou Barda. � Apar�ncia e palavras podem enganar. Lief

assentiu e permaneceu onde estava. Mas, ao ouvir a voz vacilar quando o carro��o avan�ou para a placa ca�da da vila e ao ver a tristeza no rosto largo, ele n�o esperou mais. A express�o do homem denotou o seu espanto ao ver os tr�s emergirem das sombras. � Ah! Isso n�o � nada bom � disse ele. Saltou do ve�culo, olhou ao redor, observando a desola��o. � Mas n�o estou surpreso. Temos vindo para c� h� muito tempo, todos os anos, em nossas rondas, e a cada vez receava encontrar uma situa��o dessas. � Eu os avisei � continuou consternado. � Desistam, amigos. Partam. A vida � preciosa! Mas eles eram corajosos demais. E tolos... O homem esfregou os olhos com a m�o enorme. � Voc� falou de rondas. Que rondas s�o essas? � indagou Barda ainda desconfiado. � Ora, sou um mascate, senhor � ele retrucou com cortesia. � Eu vendo, compro e troco. Steven B � o meu nome. � E com um gesto mostrou as letras esmaecidas gravadas no carro��o.

S & NB Artigos Finos Compra e Venda Para surpresa de Lief, houve um movimento atr�s dele e Dain deu um passo � frente. � Ol�, Steven. N�o se lembra de mim? � O jovem Dain! � a express�o do velho se desanuviou e ele exibiu um sorriso. � Eu o vi, mas n�o tinha certeza se voc� queria ser reconhecido na companhia deles. � Eles s�o amigos � afirmou Dain. � Est�o me ajudando a ir at� Tora, Steven. Finalmente estou indo para l�. � Isso � m� not�cia � comentou Steven. � Por que n�o fica onde est� seguro? Esta parte do pa�s n�o � gentil com os viajantes. � E mesmo assim voc� viaja todos os dias � Lief ressaltou. � Eu? � disse o homem, dando de ombros, como se essa fosse uma quest�o totalmente diferente. � Ah, sim. Mas eu tenho prote��o. Lief olhou-o atentamente. O homem estava desarmado e parecia totalmente s�, com exce��o do velho cavalo. Ele era grande, � verdade, mas o seu rosto af�vel e franco n�o parecia o rosto de um lutador. Muito pelo contr�rio. � O irm�o de Steven, Nevets, sempre viaja com ele � Dain ajuntou depressa e, Lief adivinhou, para adverti-lo. � Voc� gostaria de conhecer Nevets? � Steven indagou, inclinando a cabe�a para o lado. � Oh, n�o. Nem por sonho queremos incomod�-lo � exclamou Dain, antes que Lief e Barda pudessem dizer alguma coisa. � Mas, antes que voc�s partam, meus amigos e eu gostar�amos de comprar alguns artigos para a nossa viagem. � Ora, � um prazer servir voc�s. � O homem caminhou at� o fundo da carro�a e abriu as portas. O espa�o estava arranjado como se fosse uma pequena loja, atulhado de roupas e utilidades dom�sticas. "Ao que parece, o irm�o n�o est� escondido aqui", pensou Lief. "E o que vamos comprar? Pois, � evidente, ele espera que compremos alguma coisa." Ele observou Dain adquirir uma pequena panela de que n�o precisava. E ent�o Steven virou-se para Lief. � E o senhor, o que quer ver? Lief estendeu uma moeda e apontou uma cesta que continha v�rios pacotinhos semelhantes a balas de caramelo. Steven mostrou surpresa, mas aceitou a moeda e entregou-lhe dois pacotes.

Na vez de Barda e para a surpresa de Lief, o amigo apontou para um cinto de tecido bordado com folhas douradas e marrons. � Se estiver de acordo com minhas posses, gostaria de levar isso � pediu. � �tima escolha � elogiou Steven, removendo o cinto do gancho em que estava pendurado. � Para voc�, amigo de Dain, somente tr�s moedas de prata. � Ele mediu a cintura de Barda com os olhos. � Talvez fique um pouco apertado... � acrescentou. � N�o � para mim � informou Barda, contando o dinheiro. � � um presente. Steven assentiu e passou-lhe o cinto. � Bem, a nossa viagem at� que rendeu alguma coisa e isso � muito bom. Mas esse lugar me deixa triste e isso n�o � nada bom. N�s j� vamos embora. Quando deu as costas para fechar as portas do ve�culo, come�ou a murmurar consigo mesmo. "Uma figura estranha", Lief pensou. "E um pouco louca, pois esse irm�o de quem ele fala parece existir somente em sua imagina��o. Talvez Nevets tenha morrido e o fato tenha deixado Steven fora de si." O homenzarr�o terminou de trancar as portas e foi at� a dianteira do carro��o. Ao colocar o p� no degrau para subir ao lugar do condutor, ele se voltou para Dain. � Desista dessa id�ia de ir a Tora, pelo menos por enquanto, Dain, e venha conosco � convidou ele, estendendo a m�o com simpatia. � H� espa�o no banco para voc�. Logo vamos nos encontrar com alguns de seus amigos para fazer uma entrega. Voc� pode voltar � fortaleza com eles. � Agrade�o a sua oferta com toda a sinceridade, Steven, mas n�o posso aceitar. Steven pareceu triste, mas ergueu os ombros e terminou de se ajeitar. Quando se sentou com seguran�a no lugar do condutor, inclinou-se e pareceu procurar algo sob o banco. Ouviu-se um tilintar e, finalmente, ele apanhou uma pequena jarra e passou-a a Dain. � Com os meus cumprimentos � ele disse. � Espero que o ajude em sua jornada. Enquanto Dain balbuciava um agradecimento, Lief olhou com curiosidade para a jarra. Com susrpresa, ele viu o conhecido r�tulo "Asas Radiantes". Steven observou o gesto e colocou um dedo sobre os l�bios fechados. � Nem uma palavra � pediu. Ele estalou a l�ngua para o cavalo; a carro�a arrastou-se para a frente e lentamente deu meia-volta. Barda, Lief e Dain ergueram as m�os em despedida. Steven sorriu, acenou e sacudiu os arreios tilintantes, e o carro��o afastou-se rangendo. � Ele vende mel Abelha Rainha? � Lief murmurou. � Mas pensei que estava em falta. � Ele o vende somente para a Resist�ncia � informou Dain, observando a jarra. � E cobra apenas uma fra��o do que ele vale. Voc� n�o entende? Ele n�o � um mascate comum. Ele � o pr�prio filho da Abelha Rainha. Lief respirou fundo. � Mas que conversa � essa sobre ter um irm�o? � Barda quis saber. � Ele estava sozinho! � Steven nunca est� s� � Dain afirmou, a express�o sombria. � Nevets est� sempre com ele. Mas Nevets n�o � um homem que voc� gostaria de conhecer. Eu o vi somente uma vez e n�o quero v�-lo de novo. Barda e Lief o fitaram intrigados e Dain virou-se para observar o carro��o. � Nevets aparece somente quando Steven ou algu�m pr�ximo dele � amea�ado. Na maior parte do tempo, ele fica do lado de dentro. � N�o havia ningu�m do lado de dentro � retrucou Barda, impaciente. � Na carro�a, havia apenas mercadorias para vender. � N�o me refiro ao interior da carro�a, mas sim do pr�prio Steven. Lief sentiu os cabelos da nuca arrepiarem. Espiou a trilha e constatou que a carro�a j� se ocultava atr�s de uma fina nuvem de poeira. Mas o tilintar dos sinos nos arreios do cavalo chegavam at� eles. E, acima do ru�do dos sinos, ouviase o som da can��o.

Ol-io roncador. Ol-io feliz e contente, Ol-io roncador, Voc� n�o me faz tremer! Desta vez, contudo, Lief podia jurar que, em vez de uma voz, havia duas.

Assim que o carro��o desapareceu de vista, os companheiros voltaram as costas para as tristes ru�nas de onde as �guas se encontram e se puseram a caminho at� a margem do Rio Tor. Ali chegaram a um pequeno p�er de madeira que se estendia alguns metros acima da �gua. Num poste, estava fixada uma placa de metal. O Rainha do Rio � Deve haver um barco de passageiros que percorre esta parte do rio. Ele certamente desce o rio Largo e leva viajantes e mercadorias a Tora � exclamou Lief. � � por isso que a ponte � t�o alta. Dain fez um gesto preocupado com a cabe�a e fitou a placa com desconfian�a. � Seria muito bom ir de barco em vez de andar, para variar... al�m de mais r�pido � disse Lief. � Devemos esperar? � Acho que n�o � Barda opinou pesaroso. � Pelo que sabemos, o barco passa apenas uma vez por semana. Talvez nem navegue mais. Essa placa n�o � nova e, de qualquer forma, decidimos ficar longe dos olhares curiosos. Lief concordou com relut�ncia e eles continuaram seu caminho. Depois do encontro dos dois rios, o Tor ficou mais largo, fundo e menos sinuoso. Al�m disso, suas �guas pareciam mais limpas e o cheiro de decomposi��o era menos intenso. Contudo, Lief sabia que sob a superf�cie tranq�ila formas escuras flutuavam lentamente. Elas n�o haviam desaparecido, apenas tinham afundado e se ocultado � vista. � medida que o rio se alargava, a paisagem que o cercava tamb�m se alterava. Gradativamente, �rvores e arbustos desapareciam e multiplicavam-se os juncos. Quando os companheiros pararam para descansar, � noite, o solo sob seus p�s se tornara pantanoso. Depois de comer, Dain logo se ajeitou para dormir sob a Lua brilhante que surgira no c�u. Lief lembrou-se das balas que comprara de Steven e tirou uma do bolso com inten��o de dividi-la com Barda. Mas, assim que desembrulhou o conte�do marrom duro e brilhante, percebeu que n�o se tratava de uma bala de caramelo. O cheiro era horr�vel e o gosto, ainda pior. Constrangido por ter cometido um erro t�o banal, Lief tornou a embrulhar a subst�ncia e empurrou-a para o fundo do bolso. Olhou para Barda a fim de verificar se o amigo tinha notado algo, mas ele estava ocupado examinando a pr�pria compra, o cinto bordado. Enquanto Lief observava curioso, perguntando-se para quem seria o presente, Barda o fitou e acenou. Com cuidado, para n�o despertar Dain, Lief aproximou-se dele. � Tive um motivo para comprar este cinto, Lief � disse Barda num sussurro. � O tecido � duplo, grosso e forte. Acho que dever�amos us�-lo como uma capa para o Cintur�o de Deltora. Lief abriu a boca para protestar. Se o Cintur�o fosse coberto por tecido, ele n�o poderia toc�-lo ou ver as pedras. Ele perderia a possibilidade de sentir o top�zio, que aclarava a mente; o rubi, cuja cor perdia a intensidade diante do perigo; e a opala, que oferecia vislumbres do futuro. Ele temia o poder da opala, mas h� dias vinha reunindo coragem para toc�la. O mapa feito por seu pai mostrava que o Labirinto da Besta situava-se na costa oeste de Deltora, mas sua verdadeira localiza��o n�o estava clara. Talvez a opala pudesse fornecer uma pista. � O rio est� cercado de inimigos. E Dain estar� conosco, pelo menos at�

chegarmos a Tora � Barda continuou. � � s� uma quest�o de tempo at� que ele veja o Cintur�o, por mais cuidadosos que sejamos. Lief engoliu sua obje��o. Barda tinha raz�o. Ele sentia muito por Dain, mas um fato era indiscut�vel: nem ele, nem Barda haviam se decidido a confiar totalmente no rapaz. Ele assentiu e Barda se p�s a abrir a costura do cinto bordado. Lief estava apreensivo. O tempo era curto e ele n�o podia esperar mais. Lief deslizou a m�o sob a camisa e correu os dedos sobre a pedra at� alcan�ar a opala. Uma misteriosa luz azulada. Grandes lan�as de pedra pendentes do teto. Paredes cintilantes e sulcadas sobre as quais escorria um l�quido leitoso. E algo imenso, branco, com uma cauda agitada, mand�bulas vermelho-sangue abertas... Abafando um grito, Lief apressou-se em retirar a m�o e cerrou os olhos com for�a a fim de afastar da mente a terr�vel imagem. � Lief? Barda estendia a m�o, impaciente. Lief tirou o Cintur�o com dedos tr�mulos. Barda o introduziu na tira de tecido bordado e tornou a costurar a abertura. Quando terminou, nada indicava que ele tinha sido aberto. Lief prendeu o cinto ao redor da cintura, debaixo da camisa. O tecido era �spero e estranho contra a pele. Lembrou que seu pai mantivera o Cintur�o em seguran�a dentro da cinta de trabalho de couro durante dezesseis anos. Aquele era um plano prudente. Contudo, ele ainda estava inquieto. Voltou para junto do fogo e se preparou para dormir, desejando, do fundo do cora��o e n�o pela primeira vez, que Dain nunca tivesse cruzado o caminho deles. Na manh� seguinte, os tr�s companheiros prosseguiram com dificuldade, mas ao meio-dia s� conseguiam avan�ar cambaleantes, a cada passo mergulhando as pernas at� os joelhos na lama malcheirosa. � Isso � imposs�vel � queixou-se Barda, ofegante, ap�s mais uma hora na qual somente uma pequena dist�ncia tinha sido percorrida. � Temos de nos afastar do rio, procurar terreno seco. Contudo, naquele ponto os juncos se estendiam at� onde a vista alcan�ava e uma n�voa densa encobria o horizonte, fazendo com que os companheiros parecessem cercados por um deserto de lama, �mido e f�tido. Foi nesse momento que escutaram o leve ru�do de um motor e o som de m�sica. Todos se viraram para olhar o rio e, vindo na dire��o deles, o vapor saindo da chamin� e a grande roda propulsora jogando �gua atr�s de si, estava um barco vermelho. Lief, Barda e Dain n�o hesitaram. Os tr�s come�aram a gritar e a agitar os bra�os. O barco se aproximou e logo estava t�o perto que puderam ver o nome "Rainha do Rio" escrito em letras brancas na proa. Acima da m�sica, eles puderam ouvir os gritos de um homem barbado que usava um quepe de capit�o inclinado para o lado e olhava para eles. � Querem uma carona, rapazes? � ofereceu, quando o barco desacelerou. � Sim! � responderam Lief, Barda e Dain. � Voc�s t�m dinheiro? � Temos. � Que ningu�m diga que o Rainha do Rio recusou um passageiro pagante � o capit�o devolveu, rindo. � Quanto mais, tr�s! Ei, Chett! Assim, um pequeno bote a remo caiu no rio, espadanando �gua. Uma estranha criatura curvada com bra�os longos e um rosto peludo e sorridente saltou na embarca��o e remou furiosamente para a margem. � O que � isso? � indagou Lief. � � um pol�pano � esclareceu Dain, franzindo o nariz e recuando um passo. � E, se esse capit�o os emprega como tripula��o, as inten��es dele n�o s�o boas. � Acho que vi algo parecido nas feiras em Rithmere � lembrou Barda. � Ele estava andando em meio � multid�o com uma caneca, coletando dinheiro para uma

mulher que tocava um violino. � E, secretamente, coletando muito mais do que isso, sem d�vida � Dain ajuntou, assentindo, quando o pequeno bote se aproximou. � Pol�panos s�o ladr�es habilidosos. Dizem que eles podem tirar sua camisa sem que voc� perceba. O barco a remo parou na lama e o pol�pano acenou, abrindo um sorriso largo. Lief percebeu que ele mascava algum tipo de goma escura. Seus dentes estavam manchados de marrom e, enquanto os companheiros se esgueiravam entre os juncos, ele cuspiu uma por��o de l�quido marrom no rio. Lief e Dain subiram no bote; Barda empurrou-o para fora da lama e ent�o subiu tamb�m. O pol�pano cuspiu novamente e remou de volta ao Rainha do Rio. Embora agora levasse mais tr�s passageiros, o pequeno barco disparou pela �gua em alta velocidade. Os bra�os longos e cabeludos do pol�pano eram muito fortes e, aparentemente, dotados de ilimitada energia. Quando chegaram perto do barco maior, constataram que uma escada de corda havia sido baixada na lateral. Eles subiram, um ap�s o outro, muito atentos aos olhinhos negros do pol�pano fixos neles. "Sem d�vida", pensou Lief, pouco � vontade, "ele est� observando cada bolso de nossos casacos, cada fecho de nossas mochilas." Lief ficou satisfeito com o fato de o Cintur�o de Deltora estar bem escondido e s� sentia n�o confirmar se a sensa��o de perigo que o invadiu quando puseram o p� no conv�s do barco era real ou imagin�ria.

Os demais passageiros fitavam os rec�m-chegados com curiosidade. Um deles, um homem muito gordo vestindo uma roupa de malha listrada, segurava uma grande caixa pintada com uma manivela. Uma caixa de m�sica, Lief adivinhou. Lembrando-se da m�sica que tinha ouvido da margem. � Ho-di-ho! � gritou o homem gordo, numa voz estranhamente fina e estridente para algu�m daquele tamanho. � Lockie, o Listrado, �s suas ordens, amantes da m�sica! A mulher ao lado dele riu. Ela tamb�m era do tipo gorducho e usava um vestido e luvas cor-de-rosa. O seu rosto redondo estava emoldurado por enormes feixes de cachos rosados que se amontoavam na testa e nas bochechas. Com uma das m�os, ela acenava para Lief, Barda e Dain, com jeito de garota. Com a outra, segurava o bra�o de um homem alto e magro parado ao seu lado e que usava um tapaolho. Circunspecto, ele fez um gesto com a cabe�a. Dois outros homens ergueram o olhar da mesa em que estavam jogando cartas, mas n�o fizeram men��o de falar. Ambos tinham as cabe�as raspadas e largas bandanas amarradas na testa. Seus dedos estavam cobertos de an�is, e ambos tinham o que parecia ser um dente de animal enfiado na orelha. Nenhum dos dois parecia muito amistoso. A �ltima passageira era uma jovem de apar�ncia arrogante que usava uma fina capa roxa amarrada ao pesco�o por um cord�o dourado. As m�os que seguravam a sombrinha estavam cobertas por luvas apertadas e negras que combinavam com as lustrosas botas de salto alto. Um len�o de seda roxo envolvia-lhe a cabe�a e longos brincos dourados balan�avam-lhe nas orelhas. O rosto estava coberto com p�de-arroz branco; os l�bios estavam pintados de vermelho e os olhos, fortemente delineados de preto. Ap�s um olhar entediado aos rec�m-chegados, ela se virou e ficou observando a �gua, girando a sombrinha. Lief olhou ao redor, tentando parecer � vontade, mas a apreens�o tomava conta dele. Qualquer um daqueles personagens poderia ser um Ol. Para falar a verdade, todos eles podiam ser Ols. Lief come�ou a se perguntar se ele, Barda e Dain n�o estariam em melhores condi��es se tivessem ficado em meio aos juncos. O capit�o se aproximou sorrindo. Ele era um homem baixo e atarracado, de

nariz torto e cabelos grisalhos que formavam uma tran�a que lhe ca�a nas costas como uma corda. O seu quepe estava de tal modo puxado sobre a testa que os olhos ficavam ocultos pela sombra. � Bem-vindos a bordo! Qual � o seu destino? � perguntou. � Um dos meus filhos e eu temos neg�cios a resolver na costa � disse Barda de modo agrad�vel. � � mesmo? � o capit�o sorriu. � Neg�cios complicados, imagino. E cutucou Barda astuciosamente, depois do que estendeu a m�o suja para receber o pagamento. Enquanto Barda contava o dinheiro, Lief percebeu que o capit�o perdera o dedo m�nimo e que o anular n�o passava de um toco. � Uma pequena discuss�o com um verme, meu rapaz � ele esclareceu, notando que Lief observava sua m�o. � Voc� vai querer manter os seus dedinhos fora da �gua enquanto navegamos. Os vermes v�m do mar e nadam at� aqui. E, quanto mais longe eu chego, mais famintos eles ficam. � Ele sorriu e a mulher de rosa riu nervosamente. � Meu filho mais novo quer descer em Tora � Barda avisou, erguendo um pouco a voz. � Voc� pode parar l�? � Tora? � O capit�o riu com desd�m. � Ora, n�o � poss�vel. Sinto n�o poder lhe fazer esse favor. Uma visita a Tora � imposs�vel para n�s. Dain ficou perplexo, mas logo se recomp�s. Era evidente que compreendera n�o ter outra escolha sen�o ficar no barco, pelo menos por hora. Barda olhou para ele e ergueu de ombros num gesto de aquiesc�ncia. � Tudo bem. Apenas mais duas coisas � o capit�o prosseguiu. � Primeiro, estou oferecendo uma condu��o, n�o um servi�o de prote��o. Este � um rio cruel, e voc�s devem cuidar da pr�pria seguran�a. Se voc�s forem Ols, � problema de voc�s. Se pagarem, eu levo Ols com tanta satisfa��o quanto qualquer outra pessoa. Mas mantenham as m�os quietas enquanto estiverem neste barco ou vou jog�-los na �gua para alimentar os vermes. J� lidei com Ols e posso faz�-lo outra vez. Entendido? Lief, Barda e Dain olharam-no fixamente e ent�o assentiram. O capit�o sorriu, girou nos calcanhares e os deixou. � Tudo bem � sussurrou a mulher de rosa. � Ele disse o mesmo para n�s. Acho que ele precisa ser cuidadoso, mas assim � demais! O capit�o havia retomado o leme na cabine do barco. Ele gritou algumas ordens, o pol�pano correu a atend�-lo, um apito soou e o barco recome�ou a se mover. Lockie, o Listrado, sentou-se com um gemido, posicionou a caixa de m�sica pintada entre os joelhos, come�ou a girar a manivela e uma melodia pipilante e alegre encheu o ar. A mulher de rosa e seu parceiro alto e magro come�aram a dan�ar, os p�s martelando na prancha r�stica. Ela ria, enquanto ele permanecia solene como um t�mulo. Os dois outros homens voltaram ao jogo de cartas, e a jovem de casaco roxo girou a sombrinha e olhou fixamente para o rio. Os companheiros sentaram-se num banco perto do parapeito. � Um grupo estranho � murmurou Barda. � Teremos de guardar nossos pensamentos para n�s mesmos. � � verdade. Todos os tr�s ergueram os olhos. A jovem vestida de roxo havia se aproximado deles. Ela ainda olhava para o rio, mas era evidente que fora ela que falara. Lief a fitou e observou a inclina��o orgulhosa da cabe�a, os l�bios pintados, os olhos sombreados de negro, os longos brincos dourados. E ent�o ele levou o maior susto de sua vida quando a reconheceu. Era Jasmine. O sol encontrava-se muito baixo no c�u. O Rainha do Rio avan�ava ruidosamente, descendo o rio num ritmo inalter�vel. Lockie, o Listrado, cansara-se de girar a manivela da caixa de m�sica e estava deitado de costas no conv�s, os olhos fechados. A mulher de rosa e o companheiro conversavam em voz baixa. Os dois jogadores de cartas haviam iniciado outra partida. Sem mostrar nenhum sinal de que os conhecia, Jasmine afastou-se de Barda, Lief e Dain e sentou-se sob o abrigo da sombrinha na outra extremidade do barco.

� N�o acredito que n�o a reconheci! � sussurrou Lief pela d�cima vez. � Como ela conseguiu aquelas roupas? � Do nosso amigo Steven, sem d�vida � sussurrou Barda em resposta. � Ela deve ter tentado ir para o interior a fim de evitar os juncos e se viu obrigada a voltar � trilha do rio Largo. E assim ela acabou se atrasando e ficando atr�s de n�s. � Ela � muito esperta � murmurou Dain com admira��o, observando Jasmine mordiscar delicadamente uma fruta desidratada que tirara da bolsinha que carregava. � Quem a descreveria como uma "garota selvagem" agora? Mas onde est� o p�ssaro? Lief examinou as margens do rio e vislumbrou uma sombra negra voando entre os juncos. Kree n�o os perdia de vista. Quando o sol se p�s, o leito do rio coberto de juncos deu lugar a montes de areia pontilhados por pequenos arbustos. A Lua surgiu no c�u para logo ser coberta por nuvens. O apitou soou. O Rainha do Rio desacelerou e parou. � Partiremos novamente na primeira luz do dia � o capit�o anunciou quando Chett lan�ou outra �ncora com um ru�do de correntes. � Fiquem � vontade, amigos, e descansem um pouco. Mas fiquem atentos. Lembrem-se: a sua seguran�a depende de voc�s, n�o de mim. Ele retornou � cabine com passos pesados, fechou a porta e todos ouviram o ru�do met�lico quando ele a trancou com o ferrolho. Depois, houve apenas o sil�ncio, exceto pelo burburinho da �gua e o ranger do costado no barco. Chett correu pelo conv�s e acendeu lanternas, mas elas pouco ajudaram a diminuir a escurid�o que os cercava. A mulher de rosa recostou-se no companheiro e fechou os olhos. Os jogadores guardaram as cartas, puxaram cobertas de dentro das mochilas e ajeitaram-se para dormir. Lief, Barda e Dain comeram e beberam alguma coisa e a seguir tamb�m apanharam os cobertores, pois a noite se anunciava fria. Lief bocejou. O balan�o do barco come�ava a deix�-lo sonolento e ele teve de lutar para se manter acordado. � Eu vou ficar no primeiro turno de vig�lia, Lief � Barda anunciou de repente. � Durma, mas esteja preparado. Temo que a noite v� ser muito longa.

Lief foi despertado por um grito estridente. Ele se levantou de um salto, a m�o na espada, sem no��o de quanto tempo se passara. Estava muito escuro e as lanternas haviam se apagado. O c�u estava negro. � Barda! � Lief sussurrou. � Dain! As duas vozes responderam perto dele. Seus companheiros tamb�m estavam acordados e alertas.

O grito se repetiu. Lief percebeu que se tratava de Kree dando um grito de advert�ncia. Onde estava Jasmine? Ele queria cham�-la, mas sabia que n�o podia faz�-lo. Ningu�m deveria saber que se conheciam. Vozes sonolentas e sussurrantes foram ouvidas no conv�s quando os outros passageiros acordaram. � � apenas um p�ssaro, querido � murmurou a mulher de rosa. � Durma outra vez. Por um instante, fez-se sil�ncio novamente e s� se ouvia o agitar da �gua, o ranger do madeiramento do barco. Mas os ouvidos de Lief se agu�aram e ele tinha certeza de que os sons n�o eram os mesmos de antes. Eles estavam mais fortes e eram acompanhados por leves pancadas. Outro barco... O pensamento mal tinha ocorrido a Lief quando, de repente, a escurid�o ao redor do parapeito pareceu mover-se e se adensar. Ele ouviu respira��es pesadas e um leve retinir de a�o. Havia pessoas entrando no barco! � Cuidado! � ele gritou. � Defendam os seus... Ouviu-se um burburinho irado e um arrastar de p�s apressados. Algu�m caiu sobre ele e atirou-o ao ch�o com viol�ncia. Lief atingiu o conv�s com um baque, batendo a testa no canto de um objeto que repicava e tilintava. "A caixa de m�sica", pensou ele confuso. Lief tocou a testa e sentiu o sangue escorrer. Tonto e nauseado, Lief esfor�ou-se para ficar de joelhos. Lockie, o Listrado, protestava assustado. A mulher de rosa gritava e chorava. Sons de luta enchiam a escurid�o. Lief ouviu estrondos e gemidos, um grito de gelar o sangue, o espadanar de algo caindo na �gua e tamb�m o bater de a�o contra a�o. � Acenda uma luz, idiota! � rugiu uma voz. Uma a uma, as lanternas recome�aram a brilhar. O pol�pano as estava acendendo, rindo e mascando enquanto saltava de uma para outra. Aos poucos, uma cena de horror foi revelada. Os invasores eram pelo menos vinte. Homens e mulheres que usavam uma estranha combina��o de roupas finas e esfarrapadas, tinham cabelos emaranhados e olhos brilhantes e estavam munidos de facas, espadas e machadinhas. Barda, as costas apoiadas ao parapeito do barco, lutava contra dois deles. Dain encontrava-se ao lado dele, enfrentando um terceiro. Lockie encolhia-se no conv�s. A mulher de rosa, lamentando-se indefesa agarrava-se ao homem magro que, na tentativa de livrar-se dela, sacudia-a e rastejava para longe como uma aranha � procura de um buraco para se esconder. Um dos jogadores de cartas jazia morto numa po�a de sangue. O outro havia desaparecido. "Com certeza, saltou na �gua", pensou Lief, lembrando-se do espadanar. Nem sinal do capit�o. N�o havia d�vida de que ele ainda se encontrava trancado na cabine, e Lief tinha certeza de que n�o se arriscaria pelo bem de alguns passageiros. Eles tinham concordado com os seus termos, pago o seu dinheiro e aceitado os riscos. Ele n�o passara toda uma vida nesse rio perigoso por nada. Lief ergueu-se com dificuldade e procurou sua espada. Ele tinha de ajudar Barda, mas o conv�s parecia girar. Ele n�o conseguiu se mover r�pido o bastante. Aterrorizado, viu um dos oponentes de Barda se aproximar, agarrar uma lanterna e atir�-la no rosto do amigo, mas este recuou e conseguiu escapar � chama. O parapeito do conv�s estalou e come�ou a se partir. � N�o! � gritou Lief, atirando-se para a frente. Nos segundos que se seguiram, todo o parapeito daquele lado se despeda�ou. Barda, o pirata e a lanterna ca�ram na �gua com grande ru�do. Depois, o sil�ncio. � Barda! � chamou Lief com voz estridente, indo aos trope�os para a beira do barco. Contudo, nenhuma cabe�a assomou � superf�cie; a lanterna tinha se apagado e tudo estava imerso na escurid�o. Lief preparou-se para pular. Tudo o que sabia era que tinha de salvar Barda, imerso em algum lugar naquela �gua escura. Mas desesperado sentiu-se puxado para tr�s por m�os fortes e atirado ao conv�s outra vez. � N�o at� que eu fa�a voc� em pedacinhos, garoto! � o pirata riu acima dele, um homem cujo nariz quase alcan�ava o queixo e cujos dentes pareciam afiados

como facas. � Depois posso entreg�-lo aos vermes! Tudo ao redor ficou desfocado. Pontadas de dor percorriam a cabe�a de Lief enquanto ele era rolado e empurrado pelo conv�s. O casaco foi-lhe rasgado das costas; a espada e a bolsa de dinheiro, tomadas. O cinto bordado foi-lhe arrancado da cintura. � N�o! Lief gemeu, lutando para se levantar. Um p� cal�ado com uma pesada bota atingiu-lhe as costelas. � Acabe com ele, Finn, e com os outros dois tamb�m � gritou uma voz. Finn. Lief contorceu-se ao som desse nome, um dos nomes rabiscados nas paredes das casas de Onde as �guas se Encontram. � O outro � valioso � avisou uma voz mais grave. � Ele � da Resist�ncia. Eu o vi com Perdi��o. Os Guardas pagar�o em ouro para t�-lo vivo. � Veja o que encontrei, tentando fugir de n�s! � Uma mulher enorme de cabelos ruivos surgiu de tr�s da cabine carregando Jasmine nos bra�os morenos. Os p�s de Jasmine balan�avam-se longe do solo, e ela chutava, e lutava, mordendo as m�os que a agarravam sem que a mulher desse aten��o ao fato. � Roupas elegantes para uma mo�a elegante! � ela rugiu. � Eu n�o ficaria maravilhosa nelas? � Ela arrancou o len�o roxo e os cabelos negros e emaranhados de Jasmine se soltaram. Em seguida, a mulher passou a rasgar os cord�es dourados que prendiam a capa ao pesco�o de Jasmine. Ouviu-se um grasnado e uma sombra negra mergulhou sobre a cabe�a da mulher. Com um movimento r�pido, o bico preto atingiu-a bem acima da orelha. A mulher deu um grito, cambaleou e afrouxou a m�o que segurava Jasmine. Em quest�o de segundos, Jasmine se libertou, deixando a capa nas m�os da mulher. Um momento depois, ela empunhava a adaga, e um de seus p�s cal�ado com a bota de couro chutava para tr�s com for�a mortal. A mulher uivou e caiu para tr�s, desabando sobre o atacante de Lief e fazendo-o estender-se no solo. Jasmine ergueu Lief e passou-lhe a sua segunda adaga. � Fique atr�s de mim! � ela ordenou. � Onde est� Barda? � Desapareceu � Lief balbuciou. � Os olhos de Jasmine encheram-se de tristeza. Quando Kree voou at� o bra�o dela, ela virou-se para enfrentar os piratas mostrando os dentes. Lief os viu hesitar, e com raz�o. A senhorita elegante que imaginaram poder roubar com muita facilidade transformara-se diante dos olhos deles em uma guerreira feroz cuja adaga brilhava tanto quanto as espadas deles. At� mesmo o pol�pano olhava perplexo. E a mulher de rosa... Ela estava boquiaberta. Os seus olhos pareciam queimar imensos, fixos em Jasmine. E, enquanto ela a fitava, algo come�ou a ocorrer com seu rosto. Era como se os olhos em fogo o estivessem derretendo. A carne empalidecia, os cachos rosados se contra�am e encolhiam, voltando ao cr�nio inchado e revelando o sinal no alto da testa. Seus bra�os e pernas borbulhavam e se retorciam. Ent�o, todo o corpo debateu-se e estremeceu como uma fria chama branca. � Ol! � O grito de terror ecoou em todo o conv�s e, no mesmo instante, os piratas se espalharam, correram para o parapeito, arrastando Dain e todo o produto da pilhagem com eles. Seus p�s atingiram o conv�s do pr�prio barco com um baque. O pol�pano saltou depois deles, chiando e cuspindo atemorizado. Os remos moviam-se r�pida e ruidosamente na �gua quando os bandidos se curvaram para se afastar do perigo correnteza abaixo. Mas o Ol n�o se importou com eles. Os olhos em fogo estavam fixos em Jasmine. A boca sem dentes sorria �vida. Ele se arrastou para a frente, os dedos longos e brancos estalando � medida que se estendiam na dire��o da garganta da garota.

O frio que envolvia o monstro o precedeu, um frio de tirar o f�lego, que congelava os membros, fazia os olhos arderem e transformava os l�bios em gelo. Ofegante, cambaleando para tr�s e tentando proteger Lief com seu corpo, jasmine investiu com a adaga sobre os dedos brancos que tentavam agarr�-la. Um tanto desorientado pelo frio, Kree atirou-se contra a cabe�a pontiaguda do monstro. Contudo, nada conseguia det�-lo. Os dedos de uma das m�os avan�aram como serpentes, agarraram Jasmine pelo pesco�o e ergueram-na do solo. Quase com indiferen�a, a outra m�o segurou o bra�o de Lief com for�a descomunal, e a adaga caiu com ru�do sobre o conv�s. A Lua surgiu por tr�s das nuvens e sua luz branca e fria inundou o conv�s, caindo sobre o rosto de Lief. "Estamos morrendo", pensou ele, quase surpreso. O tempo parecia arrastar-se. Ent�o, o Ol contorceu-se com viol�ncia. Em um pesadelo de terror, Lief olhou para o imenso corpo tr�mulo e viu um objeto afiado e brilhante deslizar para fora do lado direito de seu peito... As garras em seu bra�o afrouxaram. Ele viu Jasmine cair, e a criatura come�ou a tombar para a frente. � Saia do caminho, seu tolo! � uma voz rosnou. Desesperado, Lief girou para um lado. O Ol caiu no conv�s com um baque, a longa lan�a de madeira que lhe perfurou o cora��o fincada nas costas. A sua carne inchava e ondeava. Cachos rosados e um �nico olho azul borbulhavam horrivelmente em meio � massa branca. Com um sorriso selvagem, o capit�o retirou a lan�a e chutou o corpo ca�do para o rio. � Eu odeio Ols! � rugiu. Lief arrastou-se at� Jasmine. Filli guinchava, tentando fazer com que ela abrisse os olhos. Ela respirava, mas o pesco�o, muito vermelho, parecia ter sido queimado. A mochila de Dain ainda estava jogada no conv�s. Lief abriu-a com um gesto brusco, tirou a jarra de mel e espalhou um pouco de seu conte�do na boca de Jasmine. � Lamba os l�bios, Jasmine � ele sussurrou. � O mel vai ajudar voc�, assim como ajudou Barda. � Ao pronunciar o nome do amigo, sentiu uma dor contrair-lhe o peito. O capit�o olhava ao redor sacudindo a cabe�a. O conv�s estava coberto de corpos de piratas. � Parece que voc�s deram cabo de alguns desses desgra�ados antes que os outros fugissem � comentou. � E eles levaram o seu irm�o, n�o � mesmo? Se � que ele era seu irm�o, o que eu duvido.

� Eles levaram Dain � ele conseguiu dizer. � Preciso ir atr�s deles para salv�-lo. E o Cintur�o... O Cintur�o! As palavras pareciam gritar em sua mente e mais uma vez o terror do que acontecera o invadiu. O capit�o se aproximou e espiou Jasmine com curiosidade. Filli gemia, mostrando os pequenos dentes e o seu p�lo estava eri�ado. O capit�o saltou para tr�s e caiu sobre uma pilha de t�buas. Ouviu-se um grito estridente e Lockie, o Listrado, rastejou para fora de seu esconderijo: � N�o suporto este rio. Chega! Vou me aposentar. N�o importa se eu morrer de fome. � Voc� sempre diz isso, seu covarde! � o capit�o disparou com rispidez. � E o parapeito do conv�s? E o meu pol�pano? Quem vai pagar por eles? � Quem se importa com isso? � Lief gritou. � Como voc� pode falar de dinheiro quando o conv�s est� coberto de sangue? � L�grimas iradas e quentes assomaram-lhe aos olhos. � Se � isso que voc� pensa, pode descer, amigo! � ele vociferou. � Voc� e sua amiga selvagem e o p�ssaro maluco. Vou ficar feliz em v�-los pelas costas. Voc� acha que eu n�o sei por que o Ol a atacou? Ele a reconheceu, n�o foi? Ele tinha ordens para peg�-la. E, pelo que eu sei, voc� tamb�m. Ele se virou r�spido para Lockie, o Listrado: � Leve-os at� a margem no bote a remo. Tire-os da minha frente! Vamos voltar ao rio Largo para consertar o barco. Depois que Lockie muito abatido deixou Jasmine e Lief e remou de volta ao Rainha do Rio, o vapor j� sa�a da chamin� da embarca��o. Momentos depois, a corrente da �ncora rangeu e a roda propulsora come�ou a se mover. O barco virou e navegou correnteza acima, deixando os companheiros apenas com a mochila de Dain e um cobertor para se aquecerem. Jasmine estava consciente, mas mal conseguia falar. Ela aceitou outra colher de mel e a engoliu com dificuldade. � O que vamos fazer? � ela indagou com voz rouca. � Seguir os piratas e recuperar o Cintur�o � Lief balbuciou, com mais confian�a do que realmente sentia. Jasmine assentiu, a cabe�a curvada. � Eles t�m Dain e tamb�m o Cintur�o. Precisamos ajudar Dain. Barda gostaria que fiz�ssemos isso. Todo o corpo de Jasmine tremia. Lief apanhou o cobertor, cobriu-a e sentouse junto dela para aquec�-la. � Se ao menos soub�ssemos para onde os piratas planejam ir! � ele disse. � A �gua da Fonte dos Sonhos nos ajudaria a descobrir, mas ficou tudo nas mochilas. � Lief olhou para o c�u, onde as estrelas come�avam a desaparecer. E o barco dos piratas certamente j� se encontrava bem longe. � Precisamos ir, Lief! Eles est�o fugindo! � Ela se esfor�ou para levantar, mas tornou a cair quase de imediato. Lief voltou a cobri-la com o cobertor. A cabe�a dele latejava. � Barda diria que devemos descansar � aconselhou o rapaz. � Ele diria: "De que adianta alcan�ar nossos inimigos, mas estar fraco demais para enfrent�-los?" E ele estaria certo. Quase sempre ele tinha raz�o. � Que bom ouvi-lo dizer isso � resmungou uma voz conhecida. Das sombras, surgiu Barda ensopado, tr�mulo, mas vivo! O choque foi t�o grande que por um momento Lief n�o conseguiu falar. Mas a alegria e o al�vio certamente estavam vis�veis em seu rosto, pois Barda sorriu e deu-lhe tapinhas nas costas quando se sentou com um profundo gemido. � Voc� pensou que eu tinha desaparecido, hein? Bem, confesso que desapareci, mas consegui derrotar o bandido que caiu na �gua comigo. E os vermes, se existirem, devem ter ficado ocupados com outra presa. � Um dos jogadores de cartas � Jasmine sugeriu roucamente. � Ela p�s a m�o na garganta enquanto falava, mas era evidente que a dor j� cedia, gra�as ao mel

Abelha Rainha. E, com a volta de Barda, ela se mostrava animada outra vez. � Talvez � Barda assentiu, s�rio. � N�o lembro muito bem como cheguei � margem. Recuperei os sentidos somente alguns minutos atr�s. Ouvi o barulho do barco e ent�o ouvi as vozes de voc�s. � Barda, eles pegaram o Cintur�o � contou Lief angustiado. -Minha espada, todos os nossos pertences... e Dain. � Pois ent�o... � disse Barda finalmente, depois de respirar fundo � precisamos dar um jeito nisso. Ele se ergueu com dificuldade. � Mas, primeiro, precisamos nos aquecer e secar. Vamos acender um fogo e, se mais inimigos o virem e quiserem nos atacar, ser�o bem-vindos. Um grupo de piratas e um Ol n�o foram capazes de nos derrotar. Outros que tentem, se tiverem coragem! Lief tamb�m se ergueu devagar e ajudou o amigo a apanhar lenha para a fogueira. O terr�vel desespero que o invadira desapareceu com a volta de Barda, mas, enquanto examinava a areia desprovida de vegeta��o, agora lentamente se iluminando com o raiar do dia, percebeu que ainda estava triste. N�o havia nada demais em se encher de coragem, planejar seguir os piratas e encontr�-los. Contudo, quando eles alcan�assem a costa, o velho barco certamente estaria ancorado em alguma ba�a oculta. Como conseguiriam ach�-lo? Lief viu algumas t�buas velhas que haviam sido trazidas at� a margem pelas �guas e foi at� elas. Ent�o, percebeu que algo mais jazia na �gua rasa imediatamente atr�s da madeira. Parecia um monte de lixo e trapos, mas, n�o, era um homem morto. � Barda! � ele chamou. O amigo atendeu depressa ao chamado, e juntos puxaram o corpo para a areia. � � o pirata que caiu na �gua comigo � reconheceu Barda. � Parece que ele n�o teve tanta sorte. Lief observou o rosto descarnado. Morto, o pirata parecia mais pat�tico do que selvagem. Barda agachou-se ao lado do corpo e come�ou a remexer-lhe nas roupas, verificar os bolsos em busca de armas ou qualquer outro objeto de valor. Houve �poca em que nenhum dos dois teria sonhado em roubar um morto. Mas isso fora h� muito tempo. Barda soltou uma exclama��o e apoiou-se nos calcanhares. Ele segurava algo nas m�os, um pacote estreito envolto em tecido imperme�vel, e desembrulhou-o com cuidado. O papel em seu interior estava �mido, mas inteiro. Estendeu-o sobre a areia e Lief se inclinou para observ�-lo. Mesmo na fraca luz do alvorecer, ele p�de ver claramente do que se tratava. � � o caminho para o Labirinto da Besta � Barda murmurou. � Os piratas est�o indo para o Labirinto? Mas por qu�? � um lugar de

terror.

O cora��o de Lief saltava-lhe no peito dolorosamente. � Eles n�o se importariam, se tivessem ouvido falar de uma grande pedra preciosa escondida ali � retrucou Barda, aborrecido. � De alguma forma, eles ouviram falar dela, Lief, e v�o procur�-la. E agora t�m o Cintur�o para ajud�-los.

Dois dias mais tarde, os amigos encontravam-se parados na praia observando o vasto oceano azul salpicado de espuma. O vento a�oitava-lhes as roupas e desmanchava-lhes os cabelos. Durante a jornada em que passaram frio e fome, viram v�rios vilarejos murados do outro lado do rio e at� passaram por uma ponte, mas dos piratas n�o havia sinal e mesmo ali n�o se via nenhum barco. Para Jasmine, que nunca vira o mar, o oceano era uma novidade e uma fonte de admira��o. Para Lief, foi a princ�pio como uma lembran�a de casa. N�o tanto pela vista, pois o Senhor das Sombras h� muito proibira a costa para o povo de Del, mas o som, o cheiro e o gosto de sal em seus l�bios eram-lhe dolorosamente familiares. No entanto, ap�s somente alguns momentos, a sensa��o desapareceu e uma esp�cie de avers�o tomou seu lugar. Aquela n�o era a costa de Del. Aquela costa era deserta e totalmente silenciosa, exceto pelo vento e pelo quebrar das ondas. N�o havia sinal de nenhum ser vivo. N�o havia peixes saltando na �gua agitada ou caranguejos correndo pela areia. E Kree era o �nico p�ssaro vis�vel. Lief flagrou-se fugindo da espuma sibilante que rastejava na dire��o de seus p�s. Toda a sujeira do rio Tor desaguava nesse mar. A sua superf�cie limpa e espumante era uma mentira, visto que abaixo dela se espalhava todo o lixo e a maldade que o rio fora obrigado a carregar por tanto tempo. Vermes assassinos contorciam-se em suas profundezas alimentando-se dos corpos dos mortos, rastejando nos destro�os de barcos naufragados. E, no fim da longa faixa de areia � esquerda de Lief, sob o promont�rio que parecia um rosto desfigurado, encontrava-se o lugar chamado de o Labirinto da Besta. Lief afastou bruscamente o olhar dessa vis�o para observar o outro lado da foz do rio, � direita. Al�m de suas �guas agitadas, mais areia se estendia at� outro promont�rio sombrio que nascia da base de um rochedo achatado e plano. Enquanto observava, um enorme jato de �gua jorrou para o alto, vindo da rocha. Era como se alguma gigantesca criatura ali estivesse oculta cuspindo para o c�u. Jasmine gemeu assustada. � N�o tenha medo � tranq�ilizou Lief. � � um respiradouro. Minha m�e me falou dessas coisas. A �gua abre caminho � for�a por um t�nel sob a rocha e ent�o � lan�ada por uma abertura distante daquela por onde entrou. � Eu n�o estava com medo � apressou-se Jasmine em dizer. � Apenas surpresa... por um momento. Mas estou contente por n�o termos de ir para aquele lado. "Este lado tamb�m n�o � l� grande coisa", Lief pensou, quando ele e os amigos come�aram a caminhar com dificuldade sobre a areia molhada. O vento soprava em seus ouvidos. A praia adiante estava deserta e o promont�rio parecia amea�ador. Ele, Barda e Jasmine haviam sido t�o cuidadosos por tanto tempo. Suportaram a separa��o, haviam rastejado e se escondido. Mas ali, onde os servos do Senhor das Sombras certamente vigiavam e esperavam, eles n�o tinham escolha sen�o estar expostos. N�o havia onde se esconder e eles n�o tinham mais o Cintur�o para advertilos de que algum perigo se aproximava. Lief olhou rapidamente para Barda e sentiu o mesmo desalento e ang�stia que experimentara tantas vezes nos �ltimos dois dias. O grande homem caminhava com a cabe�a baixa como se tivesse esquecido que o perigo poderia surgir do c�u ou de sob a areia a qualquer momento. Ele documente seguia Jasmine, que caminhava na dianteira, os olhos atingindo todos os cantos, como dardos. A inesperada descoberta do mapa dos piratas, que havia dado uma nova onda de energia para Lief e Jasmine, parecia ter deixado Barda pensativo e distante. Al�m de pedir pressa, ele pouco dissera ao descerem o rio. Enquanto seus companheiros falavam de seus medos e esperan�as, ele simplesmente ouvia. Estava claro que algo o preocupava. Algo que n�o queria dividir com os outros. Quando Lief se arriscou, ele n�o se queixou. Quando Jasmine parou para apanhar pequenos objetos na beira do rio, ele nada disse. Na verdade, ele estava

de tal modo paciente e gentil que Lief passou a ficar pouco � vontade e desejou ouvir o velho e irritado Barda resmungando outra vez. Jasmine olhou rapidamente para tr�s e Lief percebeu-lhe o ar preocupado ao notar a cabe�a curvada de Barda. O rapaz correu para alcan��-la. � Ser� que ele est� doente? � ela sussurrou. � Ou apenas desanimado? � As coisas j� estiveram dif�ceis antes e ele sempre foi uma torre de for�a � comentou Lief com tristeza. � Agora � diferente. Talvez... talvez ele esteja prevendo a chegada de uma grande fatalidade. Desta vez, foi ele quem olhou para tr�s a fim de observar o companheiro. E, como ele receara, Jasmine riu com desd�m e jogou a cabe�a para tr�s. � Barda n�o possui poderes m�gicos, nem pode prever o futuro. E, mesmo que pudesse, que fatalidade maior poderia acontecer al�m do que tudo que j� ocorreu? Ela fez um gesto de cansa�o, a express�o sombria. O grupo j� se encontrava pr�ximo aos rochedos. Jasmine chamou Kree para perto dela, curvou os ombros para proteger-se do frio e esperou que Barda os alcan�asse. O penhasco a�oitado pelo vento assomava diante deles. As rochas erguiam-se em picos cru�is para depois formar abismos marcados por grutas escuras. As ondas atingiam-nas com viol�ncia, salpicando os companheiros com borrifos de �gua � medida que eles avan�avam com cautela e iniciavam a travessia ardilosa. Ainda n�o havia sinal dos piratas ou de qualquer outro inimigo. "Isto � estranho", Lief pensou intranq�ilo. "Por qu�?..." E ent�o ele viu a caverna. Ela se abria no penhasco justamente atr�s de onde ele se encontrava � a entrada escura e misteriosa, longe do alcance das ondas e escondida de ambos os lados por rochas recortadas. Ele acenou para Barda e Jasmine e, em sil�ncio, todos se esgueiraram at� a entrada da caverna. Uma corrente de ar frio e �mido soprou-lhes a face. Era como se o h�lito do mar, com tra�os de sal e morte, os atingisse. Filli choramingou em seu esconderijo sob o casaco de Jasmine. Ela o afagou a fim de acalm�-lo e avan�ou para a escurid�o. Lief e Barda seguiram-na depressa. Lief piscou, esperando que os olhos se adaptassem � fraca luminosidade. Mas, mesmo antes que isso acontecesse, ele soube que n�o havia vida naquela caverna. Seria imposs�vel que um lugar em que vivesse alguma criatura fosse t�o silencioso. No entanto, sua pele estava arrepiada como se um perigo os amea�asse. De repente, escutou Jasmine abafar uma exclama��o e Barda emitir um leve gemido. Ele retirou a adaga do c�s da cal�a... E, ent�o, Lief viu os que os companheiros tinham visto antes dele. Um cova abria-se no ch�o, uma cova que conduzia a uma terr�vel escurid�o. Podia-se ver, pela areia amontoada ao seu redor, que fora cavada recentemente. Havia pegadas de pesadas botas por toda parte. Um peda�o de papel se achava meio enterrado na areia. Lief o apanhou e constatou ser outra c�pia do mapa dos piratas.

Com a voz tr�mula, Lief leu a mensagem para que todos a ouvissem. � Perdi��o adivinhou a nossa meta. E nos traiu! � exclamou Jasmine. Lief for�ou os l�bios paralisados a se moverem. � Talvez n�o seja tarde demais. Talvez os piratas n�o tenham encontrado a pedra. Talvez a Besta do Labirinto os tenha matado. � Receio que isso seja esperar demais. Barda apanhara outro objeto na areia. Era uma pequena caixa de madrep�rola. Suas dobradi�as tinham sido quebradas como se m�os rudes e �vidas a tivessem for�ado. � Eles est�o com a pedra � constatou Barda. Chegamos tarde demais. � o fim. � N�o! Precisamos ir atr�s deles! Precisamos encontr�-los! � gritou Lief, amassando o papel que tinha nas m�os. � N�o se engane � aconselhou Barda. � Com tal riqueza nas m�os, os piratas

n�o v�o voltar ao rio. Eles j� devem estar em alto-mar para ficar o mais longe poss�vel de Perdi��o e encontrar estranhos com quem negociar. Eles est�o fora de nosso alcance. Ele apoiou a m�o no ombro de Lief num gesto de conforto. � � um golpe duro, mas precisamos encarar a verdade. Nossa busca terminou. Precisamos voltar a Del. Ele chutou a areia revirada e continuou: � Pense nisso, Lief. Agora os seus pais podem ser libertados. Voc� pode ir at� o pal�cio e se revelar, fingir que apenas fugiu, como o seu pai disse. A nossa busca terminou. Encare a verdade. Lentamente, Lief assentiu. Melancolicamente, pensou em Dain, que n�o mais podia ser ajudado. Jasmine mantivera-se em profundo sil�ncio. Lief a fitou e a viu parada na outra extremidade da caverna, totalmente im�vel. Kree encontrava-se pousado em seu bra�o como uma est�tua. O rosto de Jasmine estava encoberto pela sombra, mas algo brilhava em sua m�o. Lief sentiu-se gelar. Jasmine empunhara a adaga. Mas para qu�? E por que estava t�o im�vel? Ela parecia ter receio de se mover. Receio de assustar... Ele se virou devagar. E, de repente, algu�m que se esgueirara por tr�s dele investiu com a rapidez de uma serpente. Barda arremessou os bra�os para cima com urro de agonia quando a enorme espada o atingiu, atravessando-lhe o peito. Lief ouviu o pr�prio grito ecoando no interior da caverna. Com os ouvidos zunindo, o cora��o confrangido, ele se virou com um movimento r�pido, adaga na m�o, pronto para atingir o atacante. E foi tomado pela surpresa. Parado ali, ofegante e abatido, puxando a espada manchada de sangue do corpo ca�do, encontrava-se outro Barda.

Lief virou-se atordoado, para olhar o vulto ca�do no ch�o. Com repugn�ncia, viu o rosto se dissolvendo, o corpo se transformando em uma massa contorcida. De dentro dela, surgiram as m�os longas e crispadas do parceiro de dan�a da mulher de rosa, que logo foram seguidas pela cabe�a de um p�ssaro aqu�tico branco e muitos outros olhos e bocas que Lief n�o reconheceu. � Um Ol! � murmurou. � Claro! � A voz de Barda soou retumbante �s suas costas. � Como voc�s se deixaram enganar? Ao ouvir o resmungo irrit�vel e gloriosamente conhecido, Lief deixou cair a adaga com um grito de alegria e atirou os bra�os ao redor de Barda. � Calma � pediu o homenzarr�o, pouco � vontade, mas sem recuar. � Quando eu o vi na entrada da caverna, n�o acreditei! � Jasmine saltara para o lado de Barda e tamb�m o abra�ava. � Como isso aconteceu? � O Ol pensou que eu estava morto � Barda contou, dando de ombros. � Mas n�o sou pessoa que se deixa matar t�o facilmente. Eu rastejei at� a margem e l� passei bastante tempo me recuperando para poder seguir voc�s. As pegadas me surpreenderam, mas, quando cheguei aqui, compreendi. Ele fez uma careta na dire��o do corpo do OI, agora apenas uma po�a borbulhante no ch�o da gruta. � Eu devia ter desconfiado! � disse Lief. � Voc�... quer dizer... essa coisa falou de como t�nhamos escapado dos piratas e de um Ol! E, no entanto, voc� tinha ca�do na �gua antes que a mulher de rosa se revelasse ser um deles. Como voc� poderia saber o que aconteceu?

� N�o � de surpreender que a criatura estivesse t�o quieta e gentil! � Jasmine exclamou. � Ela podia copiar a sua apar�ncia e voz e saber coisas a nosso respeito pelo que diz�amos. Mas ela n�o conhecia o seu comportamento. Ela n�o teve tempo de aprender como voc� realmente �. Barda ergueu uma sobrancelha e Jasmine se deu conta, tarde demais, de que as suas palavras n�o tinham sido muito lisonjeiras. Ela disfar�ou apanhando a segunda adaga e enfiando-a na bota. � Talvez eu n�o seja especialmente calado e gentil por natureza, Jasmine � Barda retrucou secamente �, mas, por outro lado, eu n�o seria convencido a abandonar a nossa busca por causa de um pequeno problema. � Pequeno problema?! � exclamou Lief. � Os piratas t�m a sexta pedra e o Cintur�o! E eles est�o muito longe daqui. � Como voc� sabe que eles est�o longe? � indagou Barda. � Por que um Ol lhe disse? Pelo que sei, nesse exato momento, os piratas podem estar escondidos na ba�a al�m do promont�rio. Barda gesticulou na dire��o da cova feita na areia. � E, se eles encontraram a pedra, tanto melhor! Eu prefiro tir�-la deles do que enfrentar a Besta! A vis�o nauseante que a opala lhe tinha oferecido voltou � mente de Lief. De repente, ele sentiu necessidade de ar fresco. Ele se virou e deixou a caverna �s cegas... ... direto para os bra�os de um homem sorridente cujo nariz aquilino quase lhe chegava ao queixo, cujos dentes amarelos n�o passavam de cacos afiados e cujos olhos selvagens cintilavam triunfantes. Eram somente dois piratas, mas Barda e Jasmine n�o tiveram escolha sen�o se render ao verem a espada encostada � garganta de Lief. Cruelmente amarrados juntos, os tr�s foram arrastados pelas rochas at� um bote a remo, enquanto Kree voava impotente sobre eles. � E ent�o, Nak, eu n�o lhe disse que tinha visto movimento na caverna? � tagarelava o homem com os dentes estragados. � N�o valeu a pena remar at� a praia? � Vamos nos divertir um bocado com eles concordou � a companheira, a enorme mulher ruiva que agarrara Jasmine no Rainha do Rio. Ela torceu os dedos nos cabelos de Jasmine e maldosamente puxou a cabe�a da garota para tr�s, para que ela a olhasse diretamente no rosto. � Voc� vai aprender a n�o chutar aqueles que mandam, senhorita! N�s temos um destino especial reservado para invasores de nossa praia. Um bichinho de estima��o que queremos que conhe�a, n�o � mesmo, Finn? O homem soltou um riso abafado. Ao sentar-se no bote, ele desabotoou o casaco, revelando o cintur�o bordado. Finn notou o olhar de Lief sobre ele e sorriu maldosamente. � Sente falta dele? � zombou. � N�o estou surpreso. Ele � mais pesado do que parece � � mesmo coisa fina! Mas voc� n�o vai precisar dele no lugar para onde vai. E, ainda rindo, ele se inclinou sobre os remos. Depois que o bote alcan�ou �guas mais calmas, al�m da arrebenta��o, Finn deu meia-volta, e eles tomaram o caminho que os companheiros haviam percorrido para chegar at� ali. Eles atingiram o ponto em que o Tor des�gua no mar e avan�aram, enquanto Kree lutava contra o vento acima deles, e Finn e Nak se esfor�avam para vencer a correnteza. Finalmente, eles passaram o respiradouro e contornaram os rochedos com cautela. E ali, balan�ando nas �guas rasas, oculto em uma enorme caverna no promont�rio, encontrava-se o navio pirata. � N�o nos siga, Kree! � Jasmine gritou para o c�u. � Espere! � E ele vai esperar para sempre! � zombou Nak. Quando o bote a remo deslizou para o interior da caverna, Lief viu o restante da tripula��o pirata comendo e bebendo em um imenso recife acima da �gua. O pol�pano corria de um lado para outro carregando pratos, recebendo ordens de todos. Havia algo diferente nele, Lief percebeu. Ele parecia atormentado e

infeliz, mas isso n�o era tudo. Lief refletiu por alguns instantes e, ent�o, percebeu mais um detalhe. Dain estava deitado em um canto, firmemente amarrado. Outro prisioneiro estava junto dele, um homem com um apertado casaco azul. Nak e Finn foram recebidos com vivas. Lief, Barda e Jasmine foram empurrados e alvo de chacotas por alguns momentos e depois jogados ao lado de Dain e do outro homem. � Os seus gritos ser�o m�sica para os meus ouvidos! � berrou Nak enquanto se voltava com arrog�ncia para junto dos companheiros. � Mas ser� muito mais doce de est�mago cheio � completou. Assim que ela se afastou, Lief viu Filli deslizar para fora do casaco de Jasmine e correr para a bota da dona. Com todo o empenho de que era capaz, a pequena criatura tentou puxar a adaga escondida, mas a tarefa estava acima de suas for�as. Os olhos exaustos de Dain estavam anuviados pelo sofrimento. � Eu sabia que, se voc�s estivessem vivos, viriam me procurar � ele sussurrou. � Primeiro, rezei para que viessem, depois para que n�o conseguissem chegar aqui. Agora, o que eu temia aconteceu. Eles apanharam voc�s. � O que pretendem fazer conosco? � Lief perguntou baixinho. � Eu n�o sei � Dain respondeu, molhando os l�bios. � Mas eles falam de algo chamado Glus. O homem do casaco azul gemeu aterrorizado. � Este � Milne � Dain apresentou, olhando para ele. � Eles o chamam de traidor. Ele tentou matar Nak quando disse que ela era tola por me trazer com eles. "Milne", lembrou Lief. "Milne, Nak, Finn. Bem, eu esperei encontrar os donos desses nomes, e foi o que aconteceu. Se tivermos que morrer, pelo menos levaremos um deles conosco." O pol�pano estivera farejando ao redor deles. Naquele momento, enfiou a cara no peito de Lief e choramingou. Lief tentou empurr�-lo para longe, pois o cheiro dele era terr�vel e o fazia lembrar-se de algo, mas ele n�o sabia dizer o que era. � Eles ainda v�o nos entregar aos Guardas Cinzentos, Dain? � Jasmine quis saber. � Sim, embora tenha havido uma discuss�o feia a respeito. Milne e os outros aprovaram o plano, mas Nak e Finn estavam com medo. � Medo? � Lief olhou para Nak e Finn, que riam ao redor do fogo. � Eles n�o parecem ter medo de nada. Uma express�o estranha e desconcertada percorreu o rosto de Dain. � Eles t�m medo de Perdi��o � ele sussurrou. � Finn disse que, se Perdi��o algum dia descobrisse que eles tra�ram a Resist�ncia intencionalmente, a vida deles n�o valeria um punhado de cinzas. Perdi��o iria ca��-los um a um, e eles nunca conseguiriam escapar. Se me enganar, voc� vai desejar ter morrido no Labirinto. Ent�o, aquele era o motivo para que os piratas ainda estivessem ali, constatou Lief. Eles tinham muito medo de fugir de Perdi��o. � Vamos partir esta noite � Dain contou. � Nak e Finn se recusam a ir. Eles v�o ficar aqui com o saque. Os demais v�o navegar comigo rio acima para encontrar os Guardas perto da Montanha do Medo. O pol�pano batia outra vez em Lief com a pata. � O que est� incomodando voc�? � Lief indagou com raiva, tentando esquivarse dele. � O que voc� quer de mim? E ent�o, de repente, ele compreendeu.

Lief sussurrou ansioso enquanto o pol�pano ouvia. Primeiro, ele sacudiu a cabe�a e, ent�o, finalmente, assentiu e afastou-se em disparada. Barda e Jasmine concentrados em Dain n�o haviam notado o que se passara. Dain mordia o l�bio, evidentemente ainda confuso e atordoado pelo que ouvira os piratas dizerem. � Pensei que conhecia Perdi��o � ele balbuciou. � Agora acho que o conhecia muito pouco. Finn falou dele como se ele tivesse poderes maiores do que os de um homem comum. � Ent�o Finn � um idiota! � disse Jasmine decidida. Ela ergueu o queixo quando todos a fitaram. � Eu lutei com Perdi��o em Rithmere, lembram-se? � ela prosseguiu. � Eu senti o perigo que ele representava e o compreendi. Perdi��o n�o se importa de viver ou morrer. Seja l� o que tenha sofrido, marcou o seu cora��o e o seu rosto. Agora, dentro dele s� existem raiva, amargura e insensibilidade. � Ent�o ele n�o tem mais nada a perder � murmurou Barda. � E isso o torna um inimigo mortal � deduziu Jasmine, estremecendo. � Essa � a fonte de seu poder. Mas � o tipo de poder que n�o me interessa ter. � Ela ergueu a m�o a fim de acariciar o p�lo de Filli. Chett aproximou-se tagarelando e puxou a manga da camisa de Lief com impaci�ncia. � Ponha-o em mim, debaixo da camisa � Lief sussurrou. � E s� ent�o... Desta vez, Barda, Jasmine e at� Dain observavam. Lief notou os olhos dos amigos se arregalarem quando o pol�pano, resmungando, prendeu o cinto bordado � cintura de Lief. Ele os viu olhar assustados para Finn, que estava comendo e bebendo com os companheiros, sem perceber que tinha sido roubado. � Voc� � mesmo um �timo ladr�o, Chett � Lief elogiou. � Ele virou para o lado e deixou que o pol�pano pegasse o que queria em seu bolso: o pequeno pacote que comprara de Steven. A criatura desembrulhou a massa marrom e brilhante, enfiou-a na boca e come�ou a mastigar feliz. � Parece que esse caramelo � o favorito dos pol�panos � brincou Lief. � Chett acompanhou os piratas sem saber que eles n�o o mant�m em estoque para d�-lo como recompensa, como fazia o capit�o do Rainha do Rio. N�o foi muita sorte eu ter alguns comigo? � Jasmine tem uma segunda adaga na bota � Barda contou, molhando os l�bios. Ser� que Chett a tiraria em troca de outro peda�o para mais tarde? � ele perguntou. O pol�pano negou com um gesto de cabe�a. � Eu j� tentei isso � respondeu Lief devagar. � Mas ele tem medo de ir longe demais. Eu disse que Nak e Finn nunca iriam descobrir quem foi o culpado... � � claro que n�o! � Barda e Jasmine concordaram em un�ssono. Mesmo assim, o pol�pano sacudiu a cabe�a com determina��o, lan�ando olhares invejosos aos bolsos de Lief. � Claro � Barda refor�ou. � E o outro pequeno tesouro, Lief? A linda j�ia encontrada apenas h� um ou dois dias? Em uma caixinha de madrep�rola? � Parece que Chett nunca ouviu falar dela. Acho que Finn est� mantendo segredo. � Tesouro? � Repentinamente interessado, Milne rolou sobre o corpo e fitouos com os olhos injetados. Dain igualmente ergueu-se em um cotovelo e fitou-os. Hesitante, sem saber se estava agindo com prud�ncia, Lief continuou a tagarelar com indiferen�a. � T�nhamos um mapa, mas chegamos ao lugar tarde demais. Finn j� tinha estado ali. Espere! Eu vou lhe mostrar. Ele sussurrou algo para o pol�pano. Mastigando loucamente e sorrindo deliciado, ele mergulhou a m�o em outro bolso e retirou o mapa que Lief tinha encontrado no ch�o da caverna. Ele se aproximou, colocou-o na frente de Milne e

voltou correndo para perto de Lief. Este se virou mais uma vez para que a criatura pudesse apanhar a segunda recompensa. Milne examinou o mapa com os olhos semicerrados. Seus l�bios se moviam enquanto tentava decifrar as palavras, principalmente o bilhete ao lado, o bilhete assinado "Perdi��o". Durante um breve momento, ele ficou em sil�ncio. Ent�o, com um riso de esc�rnio, ele virou de costas e voltou a cabe�a para o outro lado. Antes que Lief pudesse se perguntar o que representava aquela atitude, ele foi rudemente obrigado a se erguer. � Chegou a hora de nos livrarmos do lixo! � Finn riu, sacudindo Lief pelo colarinho. Os demais piratas, corados de tanto comer e beber, aglomeraram-se sobre as v�timas e come�aram a arrast�-las para fora da caverna e para a extensa rocha lisa que se estendia at� o mar. Dain, deixado para tr�s, gemia indefeso e lutava com as cordas que o prendiam. � Escutem! � Lief gritou com todas as for�as. � Finn os enganou! Ele tem um tesouro que n�o dividiu. Ele encontrou uma grande pedra preciosa! Houve um sil�ncio repentino. � Como? � perguntou Nak com dureza, olhando para Finn. � Uma grande pedra preciosa? E onde ele a encontrou? � No Labirinto da Besta! � Lief gritou. Para sua surpresa, os homens e mulheres � sua volta, inclusive Nak e Finn, come�aram a rir �s gargalhadas. � Aha! E talvez voc� e seus amigos possam encontrar mais uma! � zombou a mulher. � Sem d�vida alguma, Glus vai ficar feliz em ajudar voc�s a procurar. Vamos cortar as suas cordas para que possam se divertir por mais tempo. Seguiu-se um som de pedra raspando sobre pedra quando uma enorme rocha foi empurrada de cima de um buraco escuro e redondo que havia no penhasco. � Boa ca�ada! � Finn desejou rispidamente. Lief sentiu as cordas sendo cortadas e, logo depois, sentiu-se empurrado pelas costas. E ent�o ele caiu de cabe�a para baixo no buraco, para dentro da escurid�o. Lief se viu cercado por muitos sons: Milne solu�ando num terror impotente, risos indistintos vindos de cima depois que a pedra foi empurrada de volta ao seu lugar, o gotejar de �gua que ecoava nos espa�os intermin�veis e sinuosos. E algo pior: o deslizar pegajoso e furtivo de algo imenso e �gil. Lief abriu os olhos, sabendo o que iria enxergar. Uma luz azulada e misteriosa; enormes lan�as de pedra gotejantes que pendiam do teto; pilares largos e encrespados que se erguiam do solo; colunas retorcidas, onduladas e sulcadas como se fossem �gua em estado s�lido; paredes estriadas e reverberantes nas quais escorria um l�quido leitoso. O Labirinto da Besta. Como ele p�de imaginar que escapariam dele? Aquele momento sempre fizera parte de seus destinos. Lief virou-se, estremecendo com a dor no ombro. Jasmine e Barda moviam-se lentamente, a cabe�a erguida, olhando ao redor, confusos e aturdidos. Milne debatia-se e chapinhava na �gua que cobria o solo. O som deslizante se intensificou. � Ele est� vindo � Milne solu�ou. � Glus... Jasmine arrancou a adaga de dentro da bota e virou-se bruscamente, olhando para todos os lados. � N�o sei de onde ele vem! � ela gritou. � Parece que estamos cercados por ele. De que lado?... O som da carne monstruosa e deslizante tomava todo o lugar. E ent�o eles a viram: uma besta gigantesca semelhante a uma lesma de palidez doentia arrastava-se na dire��o deles. A criatura ocupava inteiramente a ampla passagem pela qual rastejava, o corpo inchado encrespando-se horrivelmente, os olhos min�sculos oscilando nas extremidades de hastes no alto da terr�vel cabe�a. Tagarelando aterrorizado, Milne conseguiu erguer-se. Glus avan�ava, erguendo a cabe�a, enquanto a cauda recoberta de espinhos a�oitava o ar. A boca vermelho-sangue escancarava-se faminta. Listras mosqueadas

coloriam-lhe as costas. Ent�o, come�ou um som grave, gorgolejante vindo do fundo de seu peito. E, com uma brusquid�o assustadora, um emaranhado de finos fios brancos foi lan�ado de sua garganta diretamente sobre Milne. Aos gritos, o pirata esquivou-se deles num movimento s�bito, agitando os bra�os vigorosamente. A maioria dos fios n�o conseguiu atingi-lo por pouco, mas alguns alcan�aram uma das m�os e um ombro e ataram-nos juntos como se fossem cordas de a�o. Ele cambaleou e caiu, lutando para libertar a m�o, rolando e desferindo chutes na �gua. � Levante-se! � gritou Jasmine, saltando na dire��o dele e estendendo a m�o. A Besta avan�ou lentamente, ergueu-se nas patas traseiras, as listras em suas costas brilhando como luzes cru�is, as hastes em sua cabe�a movendo-se e inclinando-se, enquanto os olhos frios e inexpressivos se fixavam nela. Jasmine desferiu um golpe contra o monstro numa in�til tentativa de mant�-lo a dist�ncia. As mand�bulas vermelho-sangue se abriram. O som grave e gorgolejante recome�ou. Mesmo assim, Jasmine estendeu o bra�o para Milne, enquanto ele continuava a gritar e a se debater apavorado. � Jasmine! N�o! Voc� n�o pode ajud�-lo. � Barda agarrou Jasmine pela cintura e puxou-a para tr�s e para o lado no exato momento em que a criatura atacou novamente. Fios brancos sa�ram como cascata de sua garganta e cobriram a cabe�a e o pesco�o de Milne como um capacete branco imobilizador. Mal podendo enxergar, enlouquecido de pavor, Milne trope�ou e chapinhou cegamente na �gua com um dos bra�os dobrado e impotente enquanto mergulhava nas profundezas do labirinto de luzes azuladas. Glus parou, os olhos balan�ando em suas hastes. Ent�o, enquanto os companheiros esperavam paralisados, fitando-a com um terror fascinado, a Besta virou o imenso corpo sem esfor�o, passou com facilidade por um pequeno espa�o entre duas colunas e o seguiu. � Agora � a nossa chance � disse Jasmine incisiva. � Depressa! Sinto o cheiro de ar fresco entrando por ali. E, onde existe ar, existe uma sa�da. � D�-me a adaga � sussurrou Lief, tirando o cinto bordado. Sem nada dizer, Jasmine atirou-lhe a arma; Lief enfiou a ponta afiada no tecido e rasgou-o. O Cintur�o de Deltora deslizou para as suas m�os. Lief fitou-o por uns r�pidos momentos. O objeto era t�o maravilhoso, t�o precioso. Mas o rubi estava descorado e a esmeralda perdera o brilho. Perigo. Maldade. Medo. � Lief! � Barda chamou. Lief prendeu o Cintur�o ao redor da cintura, agarrou-o com ambas as m�os a fim de extrair de seu significado e calor t�o conhecidos a for�a de que necessitava. Talvez ele nunca mais ficasse completo. Mas, mesmo assim, ele tinha poder. O top�zio deixou escapar entre os seus dedos um brilho forte e dourado. O top�zio � uma pedra poderosa e a sua for�a aumenta com a chegada da Lua cheia... Ele fortalece e aclara a mente... A Lua pairava acima deles, bloqueada pelo mar revolto e pela montanha de rochas, mas o seu poder ainda era capaz de atingir a pedra. Lief sentiu a mente se aclarar e agu�ar, e a n�voa de confus�o e medo se afastou. � Por aqui! � gritou ele, apontando para uma passagem que os conduzia para longe do caminho pelo qual Milne tentara escapar. � Mas vamos devagar e com cuidado. Acho que os olhos e os ouvidos da Besta s�o fracos, mas ela � atra�da por movimentos. Ela pressente os movimentos no Labirinto como as aranhas sentem os insetos que se debatem em suas teias. Foi por isso que ela perseguiu Milne e n�o ficou para nos atacar. Foi uma agonia mover-se devagar quando todos os instintos lhes ordenavam para correr cegamente como Milne havia feito. Eles avan�aram rastejando, passagem ap�s passagem, virando para um lado e outro. Molharam as m�os e o rosto para melhor sentir o ar frio que lhes indicaria a presen�a de uma brecha, de uma sa�da.

Finalmente, eles chegaram a um ponto al�m do qual n�o podiam prosseguir. Os amigos espremeram-se para o interior de um espa�o estreito entre duas colunas onduladas e gotejantes. Ali descansaram ofegantes e tr�mulos, uma das paredes pressionando-lhes a costas; a outra, a cent�metros de seus rostos. O som dos gritos e dos passos de Milne na �gua ecoavam no ar. Ele ainda corria perdido em algum lugar do labirinto. E o terr�vel som emitido pelo monstro n�o cessava nunca. � Ele est� se movendo t�o devagar... � sussurrou Jasmine, os ouvidos atentos. � Como ele acha que vai apanh�-lo? � Ele s� precisa segui-lo e esperar � Barda afirmou. � Mesmo que Milne n�o cometa nenhum erro e n�o se depare com o monstro em alguma esquina, cedo ou tarde ele vai ter de parar para descansar. A voz de Barda parecia estranha. Lief o fitou rapidamente. Barda examinava a parede � sua frente; com cuidado, ergueu a m�o e, lentamente, identificou algumas formas na pedra reluzente. Um bra�o esquel�tico. Cinco dedos. Um cr�nio, a boca aberta num grito silencioso. � Aqui est� um que parou para descansar por um tempo longo demais � deduziu Barda. Ele virou o pesco�o e olhou por cima do ombro. Gotas leitosas escorriam devagar e incessantemente, parede abaixo �s suas costas. Naquele momento, elas j� se acumulavam em seus ombros e formavam uma fina camada de pedra. Com um grito de horror, Lief e Jasmine afastaram-se da parede. A camada de pedra que se formara e secara quebrou e caiu de seus ombros e costas na �gua a seus p�s. Eles se esgueiraram para fora do esconderijo e, ao olhar para tr�s, viram os contornos dos pr�prios corpos gravados na parede. � Quanto tempo teria sido necess�rio para que fic�ssemos presos? � indagou Barda sombrio. � Uma hora, talvez? Ou menos? Se dorm�ssemos... O grupo come�ou a se mover novamente, e desta vez os tr�s notaram o que realmente eram as formas retorcidas, as protuber�ncias e ranhuras nos pilares, colunas e paredes. Para todos os lugares que olhavam, havia ossos de mortos: m�os crispadas, pernas esticadas, cr�nios que pareciam gritar de pavor. Lief sentiu o corpo todo estremecer. Ele imaginou o horror de caminhar e se ver preso na armadilha que as paredes representavam. Ele se imaginou lutando incessantemente... enquanto Glus se movia lentamente em sua dire��o. � N�o podemos descansar � murmurou ele. � N�o podemos dormir. Os tr�s amigos continuaram a avan�ar com dificuldade, tentando mover-se o m�nimo poss�vel, os rostos voltados para as paredes, as m�os estendidas � frente. Ap�s alguns momentos, os pensamentos de Lief transformaram-se em uma confus�o delirante composta de �gua, movimentos incessantes e palavras. Existe uma sa�da. Precisamos encontr�-la. N�o podemos descansar. N�o podemos dormir. A cabe�a de Lief tombou para a frente, despertando-o com um solavanco. Ele piscou confuso e percebeu que vinha andando num sonho sem ter no��o de quanto tempo se passara. Vagamente, deu-se conta de que os gritos e movimentos de Milne haviam cessado. Talvez eles tivessem parado muito tempo atr�s. E se... e se Milne tinha parado de correr, onde estaria a Besta? Com suor brotando na testa, Lief escutou os ecos e, finalmente, conseguiu distinguir um som baixo e horr�vel, misturado ao gotejar da �gua. N�o se tratava apenas do deslizar pegajoso que ouvira antes, mas um som baixo e sussurrante que lhe arrepiava os cabelos da nuca. � Barda, Jasmine... � ele sussurrou. Mas seus amigos n�o responderam. Eles se moviam, por�m o olhar deles estava parado e vidrado. Eles se encontravam no estado de sonho em que ele estivera.

Ele respirou fundo para falar outra vez e, ent�o, de repente, foi como se uma chama percorresse o seu corpo, dos p�s � cabe�a. O Cintur�o! O Cintur�o se aquecera! Lief parou assustado e incr�dulo. Um pilar de pedra arredondado encontrava-se ao seu lado e, cautelosamente, ele se aproximou. O Cintur�o ficou ainda mais quente e parecia queimar sob seus dedos. Barda e Jasmine viravam uma esquina e desapareceram de vista. Lief os chamou, espadanando na �gua descuidado e segurou-os pelo bra�o. Ent�o, ele ficou paralisado, pois Glus encontrava-se exatamente diante deles. O seu corpo inchado se encrespava e ondulava, ocultando-lhe a cabe�a. E da encrespada montanha de carne vinha o som suave e hediondo. Contudo, naquele mesmo momento, o som parou. O corpo ficou im�vel, a cabe�a endireitou-se e voltou-se para os amigos, a boca aberta e pingando sangue. Glus avan�ava devagar, afastando-se dos restos mortais de Milne em que estivera se banqueteando, e se aproximava das novas presas. A sua cauda em ponta curvava-se para cima e as listras em suas costas come�aram a brilhar. E ent�o ele atacou, projetando-se para a frente, e fios brancos sa�ram sibilando de sua garganta. Lief, Jasmine e Barda saltaram para tr�s, ca�ram na �gua, ergueram-se rapidamente e se afastaram aos trope�os. O monstro avan�ou um pouco mais depressa. Os companheiros chegaram ao pilar de pedra. Lief segurou-se nele, o Cintur�o queimando-lhe a cintura. � Barda, Jasmine, a pedra est� aqui, dentro do pilar de pedra � ele gritou. Barda e Jasmine viraram-se bruscamente incr�dulos. Ele assentiu com um gesto veemente. � Fomos enganados. A pedra estava aqui o tempo todo. � Lief, esque�a-a! Precisamos correr! � pediu Jasmine com determina��o, agarrando-o pelo bra�o, os olhos no monstro que, inchado e aterrador, emitia da garganta o som gorgolejante. � N�o! � gritou Lief, segurando-se com firmeza ao pilar. � Se sair daqui agora, nunca mais a encontrarei. � Se ficar, morrer�! � Jasmine retrucou com voz estridente. � Lief! Barda segurou-lhe o ombro, o rosto sombrio e s�rio. � Jasmine e eu vamos atrair a Besta para o outro lado, Lief. Fique quieto, im�vel como uma pedra, at� que tenhamos desaparecido. Depois, pegue a pedra e fa�a o melhor que puder para encontrar a sa�da. Jasmine! A sua adaga! � N�o! Precisamos ficar juntos! � retrucou Lief quando Jasmine lhe passou a arma. Mas Barda puxava Jasmine que remexia em sua jaqueta. Finalmente, ela retirou uma bola de l� amarela. Livrando-se da m�o de Barda, ela correu de volta para perto de Lief, puxando um fio � medida que corria. � Achei isso em Onde as �guas se Encontram. Segure firme! � gritou, deixando a extremidade solta na m�o do amigo. � Assim poderemos voltar at� onde voc� se encontra. � Cuide-se! � Barda pediu. Lief deslizou para tr�s do pilar, e Jasmine se afastou depressa. Outra massa confusa de fios brancos foi lan�ada na dire��o deles e caiu na �gua pouco antes de atingi-los. Jasmine se virou e correu, chapinhando para junto de Barda, deixando uma trilha de l� atr�s de si. Eles avan�aram pela �gua com dificuldade at� se perderem no labirinto. E, ent�o, restou somente o ru�do da �gua, o gotejar do teto e o furtivo deslizar de Glus, lento e constante. Lief agachou-se, prendendo a respira��o quando o monstro passou por ele, os olhos min�sculos ondulando nas pontas das hastes carnudas. O seu corpo encolheu e tornou a se abaular horrivelmente quando ele atravessou a passagem estreita na pedra. Lief p�de ver que a pele da criatura era coberta por finos p�los eri�ados que estremeciam sens�veis, diante de qualquer ru�do ou pequeno movimento nas �guas de seu reino. Um erro e o monstro estaria sobre ele. Im�vel. Im�vel como uma pedra.

A Besta continuava a rastejar. Todos os m�sculos do corpo de Lief se contra�am �vidos por movimento. Mas ele se manteve quieto, o fino fio amarelo que era a sua liga��o com Barda e Jasmine firmemente preso � sua m�o. Lief ergueu-se com cautela. A criatura tinha desaparecido havia muito tempo. Ele podia ouvi-la movimentar-se ao longe, mas n�o conseguia mais ouvir o chapinhar na �gua provocado por Barda e Jasmine. Eles haviam parado, talvez para confundir o monstro ou simplesmente para descansar. De qualquer modo, eles o haviam conduzido para longe dele. Eles haviam feito sua parte. Agora ele podia cumprir a dele. "Para qu�, Lief?", uma voz em seu interior parecia zombar. "Com a pedra ou sem ela, voc� vai caminhar por esse labirinto at� n�o mais poder. Ent�o, Glus vai prend�-lo com seus fios pegajosos e sugar a carne de seus ossos. Ele far� com voc� o mesmo que fez com Milne." Lief afastou a voz de sua mente, pousou uma das m�os sobre o Cintur�o de Deltora e a outra no pilar de pedra. Ele deslizou os dedos sobre a superf�cie fria e �mida, esperando... Assim, Lief sentiu o inconfund�vel latejar que o avisou onde a pedra se encontrava, um pouco acima da metade do pilar. Lief come�ou a cavar com a ponta da adaga, mantendo a m�o livre em concha logo abaixo para apanhar os fragmentos que ca�am. A camada externa do pilar era mole e �mida e foi facilmente removida. N�o demorou para que ele fizesse um buraco grande o bastante para introduzir a m�o. Contudo, quando alcan�ou o centro do pilar, percebeu que a tarefa era mais dif�cil. O a�o afiado mal arranhava a camada mais dura da rocha. Al�m disso, o medo de danificar a pedra preciosa se fosse descuidado ou r�pido demais n�o o abandonava. Ele n�o conseguia ver, ouvir ou sentir nenhum cheiro dentro do buraco. "Assim sendo, tudo o que me resta � o tato" pensou. "Devo fazer como Glus e permitir que o tato me guie." Lief fechou os olhos e moveu a m�o ao longo da adaga at� atingir a extremidade com a ponta de seus dedos. Ele raspou com delicadeza, mentalmente chamando a pedra oculta, ao mesmo tempo em que sondava com os dedos o toque que lhe diria... E l� estava. Um centro frio e im�vel dentro da coluna. No momento em que seus dedos o tocaram, o objeto frio rolou para a sua m�o, a pedra branca que a envolvia transformando-se em p�. Lenta e cuidadosamente, ele retirou a m�o e abriu os dedos. Ali, velada por uma camada de poeira branca, encontrava-se uma enorme pedra roxa. A ametista, o s�mbolo da verdade. Uma sensa��o de profunda paz invadiu Lief quando ele limpou o p� de sua superf�cie reluzente, maravilhado diante de sua beleza. O Cintur�o ao redor de sua cintura queimava, mas a sua mente estava tranq�ila e serena. Ele se lembrou das palavras sobre a ametista que vira em O Cintur�o de Deltora: A ametista, s�mbolo da verdade, acalma e tranq�iliza... "De fato", Lief pensou. "Calma � do que precisamos agora. Calma para colocar a pedra no Cintur�o, onde estar� segura, para esperar at� que Jasmine e Barda retornem e para acreditar que eles v�o retornar." Ele se agachou, a �gua dan�ando � sua volta. Abriu o fecho do Cintur�o e estendeu-o sobre os joelhos. A ametista deslizou para o seu lugar ao lado da esmeralda e ali exibiu o seu brilho inalter�vel. Lief recolocou o Cintur�o e, com cuidado, levantou-se outra vez. "Agora s� preciso esperar", disse a si mesmo. Lief ergueu as m�os molhadas a fim de sec�-las na camisa. E foi nesse momento que ele sentiu nas costas da m�o esquerda uma leve corrente de ar fresco vindo por tr�s.

Lief virou-se muito devagar. Estendendo a m�o diante dele e guiado pela corrente de ar, ele foi at� a parede que assomava do outro lado do pilar de pedra. Havia uma pequena brecha na parte superior que poderia ser simplesmente uma concavidade na rocha, mas n�o era esse o caso. Por aquela brecha, passava ar fresco e salgado, e Lief n�o s� podia sentir a sua presen�a, mas tamb�m o seu cheiro. Ele ergueu a adaga de Jasmine, escavou no local e um peda�o de pedra caiu em sua outra m�o. Uma brisa suave continuava a soprar. Obrigando-se a ser paciente, ele pousou a pedra solta no ch�o a seus p�s. Ergueu-se, escavou novamente e, desta vez, um fragmento maior se soltou e a brecha ficou mais ampla. O ar soprava em seu rosto e o som abafado de �gua em movimento misturava-se ao do vento. O peito de Lief estava apertado. Ofegante, ele tocou a ametista a fim de se acalmar. Era vital que ele n�o se apressasse nem entrasse em p�nico. Ele colocou a pedra maior no ch�o com tanta suavidade quanto depusera a primeira. Em seguida, escavou outro peda�o de rocha e mais outro... Esse �ltimo movimento, contudo, rompeu a parede de pedra e a �gua come�ou a verter pela abertura. O t�nel que se encontrava al�m da parede estava cheio de �gua e Lief escavara fundo demais. Quase com desespero, ele viu o novo jato atingir a �gua a seus p�s. O som parecia incrivelmente alto. A �gua ondulava e formava redemoinhos e n�o havia nada que ele pudesse fazer para impedi-la de entrar. Como se a sua mente fosse dotada de olhos, ele viu os p�los de Glus se eri�arem. Ele viu o monstro virar-se, inclinando a cabe�a. Ele o viu mover-se... em sua dire��o. Ao longe, Lief ouviu passos apressados que se aproximavam. No mesmo momento, sentiu que o fio de l� amarela preso ao seu pulso fora puxado. Ele se obrigou a esperar e observar. � Lief! � O chamado surgiu em meio �s sombras branco-azuladas. � Lief, o que est� acontecendo? Lief, ele est� vindo! Barda e Jasmine corriam at� ele, seguindo o fio amarelo. Lief n�o esperou mais. Ele saltou, i�ando-se para a abertura existente na parede, suspendendo a respira��o quando a �gua gelada bateu-lhe na cintura. Havia pedra sobre a sua cabe�a e sob seus p�s, mas n�o era a mesma pedra que formava a caverna. Ela era muito mais dura e escura e a �gua n�o era leitosa, mas l�mpida e com forte gosto de sal. Ele se inclinou e estendeu os bra�os para Jasmine. Quando ela se aproximou, ele a ergueu para junto dele. Ent�o, foi a vez de Barda. Ele agarrou a extremidade da abertura. A pedra se desfez sob suas m�os e ele caiu, prendendo a respira��o quando a �gua salgada escorreu-lhe sobre o corpo. � Barda! � Jasmine gritou. Glus se aproximava, n�o devagar, mas com uma rapidez impressionante e emitindo um som aterrador. A sua boca abriu-se com um rosnado, um buraco vermelho em meio � brancura. Fios brancos se espalharam no ar diante dele como uma nuvem. Lief e Jasmine curvaram-se para a frente, os m�sculos retesados, e puxaram Barda para cima em meio � �gua que jorrava. Ele desferia chutes fren�ticos, os p�s lutando para encontrar apoio. Barda escalou at� o t�nel e ergueu os p�s no momento exato em que uma nuvem de fios se colou � parede abaixo dele. Ele rastejou ofegante, afastando-se da abertura, mas a terr�vel cabe�a de Glus se ergueu e ocupou o espa�o. � Ele est� vindo atr�s de n�s! � Jasmine gritou desesperada. Contudo, o monstro n�o tentou entrar no t�nel. Em vez disso, a sua cabe�a come�ou a oscilar de um lado para o outro. Fios brancos foram despejados da garganta vermelha, colando-se �s bordas da abertura. E ent�o os amigos perceberam qual era a sua inten��o. Glus estava fechando a brecha. Afastar o perigo do Labirinto, o amplo covil que constru�ra para si durante s�culos, era mais importante do que o alimento.

� Que lugar � este? � Os dentes de Jasmine batiam. Ela gritou quando a �gua no t�nel se avolumou de repente, derrubando-a. Ela se ergueu, sem poder respirar, sufocada, enquanto Filli guinchava. Perdendo o equil�brio por causa da correnteza, Lief agarrou a m�o de Jasmine. � Devemos estar sob a rocha em frente � caverna dos piratas � gritou Barda, sacudindo �gua dos cabelos e dos olhos. � A mar� est� subindo. Segurem-se com firmeza. Com ambas as m�os, ele se agarrou � rocha enquanto a �gua era sugada de volta, passando pelos tr�s companheiros com rapidez gorgolejante. De dentes cerrados, Lief agarrou-se � m�o de Jasmine, impedindo que ela fosse puxada para tr�s. � Andem! � Barda rugiu. � E, quando a pr�xima onda vier, deixem-se levar. N�o lutem contra ela! Novamente, a �gua se avolumou e se lan�ou contra eles. Os amigos foram jogados para a frente sem nada poder fazer. Em seguida, foram lan�ados para a superf�cie e seguraram-se � rocha quando a �gua foi sugada para fora. � As ondas est�o ficando maiores! Elas v�o inundar o t�nel, e n�s vamos nos afogar � Jasmine gritou. � N�o vamos, n�o � Lief quis tranq�iliz�-la, segurando-lhe a m�o com mais for�a. � N�o chegamos at� aqui para morrer agora. � Ali! � gritou Barda. Lief olhou para a dire��o em que o amigo apontava e viu luz. � � o respiradouro! � Desesperadamente, Barda empurrou Lief e Jasmine naquela dire��o. � Andem! Depressa! A onda est� pronta para rebentar. Precisamos sair antes disso. Vamos! Lief lembrou-se do jato violento, da �gua lan�ando-se �s rochas implac�veis e ent�o voltando com uma for�a a que ningu�m conseguia resistir. Ele continuou lutando, meio rastejando, meio nadando, com Jasmine solu�ando e movendo-se com dificuldade � sua frente. Uma nova e imensa onda o dominou, fechando-lhe os olhos, enchendo-lhe os ouvidos com seu rugido. "Ser� essa a onda que trar� a nossa morte?", ele se perguntou, quando foi jogado em dire��o � luz. Mas ele ainda agarrava a m�o de Jasmine e, quando abriu os olhos ardentes, viu o c�u sobre suas cabe�as. Um c�u tingido com a luz do amanhecer. Eles estavam oscilando na boca do respiradouro. Lief empurrou Jasmine para cima e para fora. Ela deixou-se cair na pedra molhada enquanto ele subia atr�s dela, lutando contra a �gua que parecia pux�-lo de volta para o t�nel. Barda surgiu em seguida, ofegante e encharcado, inspirando grandes quantidades de ar. Juntos, ergueram Jasmine e afastaram-se do buraco aos trope�os, em dire��o � praia. Um grito de satisfa��o se fez ouvir quando Kree esvoa�ou at� eles, logo seguido por um grito ao longe. Lief olhou para tr�s e viu dois vultos correndo pesadamente, vindos da caverna dos piratas na dire��o deles. Eram Finn e Nak, espadas em punho, urrando furiosos. "Temos somente uma adaga", lembrou Lief, correndo, a respira��o raspandolhe a garganta. "Uma adaga contra duas espadas..." E, ent�o, eles ouviram um leve som retumbante. � Pule! � Barda ordenou. Lief obedeceu e seus p�s atingiram a areia da praia. Ele rolou no ch�o sem f�lego, enquanto Barda e Jasmine deixavam-se cair ao seu lado, e olhou para tr�s. Nak e Finn haviam parado como se tivessem sido congelados enquanto andavam e os seus rostos haviam se transformado em m�scaras de terror. Eles come�aram a se virar num movimento que pareceu terrivelmente lento, jogaram fora as espadas, dando um passo, depois outro... Era tarde demais. O respiradouro esguichou com um forte estrondo e os fez cair de costas. Eles rastejaram por alguns instantes, impotentes e, ent�o, com um ru�do poderoso, a �gua caiu sobre eles, fazendo-os girar, apanhando-os em suas garras. Com um terr�vel som de suc��o, ela come�ou a voltar rapidamente para o

t�nel de pedra de onde viera. Ela desapareceu e nada restou al�m da pedra lisa e �mida e duas espadas jogadas em po�as de �gua que cintilavam sob o sol nascente. Os companheiros reuniram os seus pertences da caverna dos piratas, agora deserta, e deram as costas �s ondas violentas que quebravam na praia. Exaustos e famintos, eles n�o queriam nada al�m de ficar o mais longe poss�vel daquele mar terr�vel. O sol ia alto no c�u quando eles finalmente encontraram um lugar onde se sentiam seguros: uma cabana perto do rio, h� muito abandonada. Eles acenderam uma fogueira na lareira em ru�nas para se aquecer. Em seguida, alimentaram-se avidamente de nozes e frutas secas, biscoitos e mel Abelha Rainha, acompanhando a refei��o com �gua das l�mpidas fontes da Montanha do Medo. No in�cio, eles pouco falaram. Nenhum deles queria pensar no que tinham visto e do que tinham escapado. Lief lembrou-se de Dain. Ser� que ele viveria para chegar at� Tora? Eles se encontrariam novamente? E quanto a Perdi��o? Ent�o, Jasmine falou, estranhamente repetindo os seus pensamentos. � Voc� acha que Perdi��o nos traiu? � ela murmurou. � Ou o bilhete foi forjado para que desconfi�ssemos dele? Lief balan�ou a cabe�a incapaz de responder. Ele n�o sabia. � O mapa era uma grande mentira. Uma pista falsa � Jasmine insistiu. � Plantado no pirata morto por aquele Ol que assumiu a minha apar�ncia, para nos induzir ao erro e fazer com que, por fim, voc�s abandonassem a busca! � Barda exibia uma express�o de repugn�ncia. � Sem d�vida, havia dezenas de c�pias e dezenas de Ols no rio para lev�-las. Ols com ordens, n�o de nos matar, mas de nos enganar. � Foi por isso que nenhum inimigo nos esperava na praia � Jasmine deduziu, estremecendo. � Desta vez, o plano era nos fazer abandonar a busca e espalhar a not�cia de que ela era in�til, para que ningu�m tentasse outra vez. � Ols para matar, Ols para iludir. Ao que parece, o inimigo preparou v�rios planos. Planos entrela�ados como uma rede, de modo que, se n�o f�ssemos apanhados de uma forma, certamente o ser�amos de outra. � Lief olhou fixamente para a superf�cie do rio, a superf�cie lisa e acetinada debaixo da qual horrores flutuavam e se contorciam. � O Senhor das Sombras pode ter planos � ajuntou Barda, tranq�ilo � mas desta vez eles falharam. E por qu�? Porque ele cometeu um erro. Ele n�o contou com os piratas. Eles surgiram de repente e estra�alharam a sua rede. � E, se tivermos sorte, ele n�o vai descobrir, pelo menos por enquanto. Afinal, quem sobrou para lhe contar? � Olhando para Lief e Barda, Jasmine acrescentou � Isso quer dizer que, por ora, podemos continuar juntos? Lief pousou os dedos no Cintur�o de Deltora, mais uma vez escondido sob sua camisa. Ele sentiu o contorno das seis pedras preciosas e soube a resposta. � N�s precisamos continuar juntos � afirmou. � Precisamos um do outro como as pedras no Cintur�o. Pela f�, pela felicidade, pela esperan�a, pela sorte, pela honra e pela verdade. Barda assentiu com um gesto veemente. Eles se deram as m�os por alguns momentos e ent�o recostaram-se para descansar. Outra longa e perigosa jornada os aguardava � a jornada para o lugar chamado Vale dos Perdidos. O grande diamante, s�mbolo da pureza e da for�a, a s�tima e �ltima pedra do Cintur�o de Deltora, os aguardava l�. Agora, tudo o que tinham a fazer era encontr�-la.

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