DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA... As sete pedras preciosas foram recolocadas no Cintur�o de Deltora.

Agora, Lief, Barda e Jasmine precisam encontrar o herdeiro do trono do reino. Eles sabem que somente o verdadeiro herdeiro pode usar a magia do Cintur�o a fim de sobrepujar o maligno Senhor das Sombras. Entretanto, o herdeiro tem estado bem escondido desde o nascimento e somente o Cintur�o poder� revelar onde ele se encontra. As surpresas se sucedem � medida que a busca de Deltora chega ao seu emocionante cl�max e a f�ria e o poder do pr�prio Senhor das Sombras amea�a destruir os tr�s her�is e tudo o que amam. SUM�RIO A magia de Tora Fallow Suspeita As sete tribos Mensagens Uma estrada perigosa Withick Mire Chegadas O herdeiro A estrada para Del A pra�a Desespero A ferraria O Local das Puni��es Uma luta mortal O �ltimo segredo AT� AGORA... Lief, Barda e Jasmine recuperaram as sete pedras perdidas do m�gico Cintur�o de Deltora. Agora precisam encontrar o herdeiro do trono de Deltora, pois o perverso Senhor das Sombras somente poder� ser derrotado e o reino libertado quando o Cintur�o estiver em poder de seu herdeiro leg�timo. Os pais de Lief, aprisionados em Del, haviam contado ao filho que, para ajudarem o rei Endon e a rainha Sharn a escapar da cidade quando o Senhor das Sombras assumiu o poder do reino h� mais de dezesseis anos, planejaram esconder o casal real e seu futuro filho. Contudo, os companheiros de Lief descobriram que esse plano havia fracassado quando o povo m�gico de Tora quebrou seu antigo juramento de lealdade e se recusou a oferecer-lhes ref�gio. Os toranos foram banidos para o Vale dos Perdidos e o paradeiro da fam�lia real � ignorado. Perdi��o, o sombrio, misterioso l�der da Resist�ncia, partiu irado quando os companheiros se recusaram a seguir o conselho de se manterem afastados do Vale dos Perdidos. Dain, um jovem da mesma idade de Lief, integrante da Resist�ncia, acompanhou-o relutante. Agora, o Vale foi libertado de seu encantamento maligno, mas Lief, Barda e Jasmine n�o sabem para onde ir. Eles precisam encontrar o herdeiro, mas n�o sabem como. E os servos do Senhor das Sombras � os Guardas Cinzentos, os terr�veis Ols, capazes de mudar a apar�ncia, e imensos p�ssaros semelhantes a abutres chamados Ak-Baba � est�o � procura deles. E, agora, continue a leitura...

O Cintur�o de Deltora estava completo. Sete pedras preciosas brilhavam outra vez nos reluzentes medalh�es de a�o. Ele era perfeito. No entanto... Lief olhou para Barda e Jasmine, que caminhavam a seu lado pela maravilhosa plan�cie iluminada pelo sol, que j� fora o Vale dos Perdidos. No c�u azul que se estendia sobre eles, Kree planava ao lado de companheiros da mesma esp�cie. Muitos p�ssaros haviam retornado ao vale desde que a n�voa maligna se dissipara, o povo exilado de Tora fora libertado de seus mortos-vivos e o perverso Guardi�o havia retornado � sua antiga personalidade, o eremita Fardeep. Os tr�s companheiros haviam triunfado, mas agora tinham de enfrentar o fato de que, a menos que encontrassem o herdeiro do trono de Deltora, todos os seus esfor�os teriam sido em v�o. Eles tinham acreditado que o Cintur�o os conduziria ao herdeiro, mas at� aquele momento n�o havia sinal dele. Com um suspiro, Lief abriu o pequeno livro azul que levava consigo. Aquela c�pia era uma das poucas coisas que haviam sobrevivido � destrui��o do pal�cio do Guardi�o. E por qu�? Lief se perguntou. Talvez encerrasse a chave do mist�rio... Mais uma vez, ele olhou para as palavras que lera tantas vezes. Cada pedra encerra a encantamento que � muito mais Cintur�o de Deltora, completo seus leg�timos herdeiros, tem pr�pria magia, mas juntas as sete criam um poderoso do que a soma das partes. Somente o como quando foi fabricado por Adin e usado por um de o poder de derrotar o inimigo.

� Reler as palavras n�o vai mud�-las, Lief � murmurou Jasmine. � Precisamos encontrar o herdeiro... e depressa! Ela colheu uma fruta silvestre e a deu a Filli. Muitas outras criaturinhas peludas agora enchiam o vale, mas todas eram maiores do que o pequeno Filli, que timidamente ficava no ombro de Jasmine, espiando ao redor com olhos maravilhados. � Se ao menos soub�ssemos onde procurar! � remexeu-se Barda inquieto. � N�o podemos mais ficar aqui, esperando um sinal. A qualquer momento... � ele olhou para o c�u e a express�o de seu rosto mudou, exibindo uma repentina preocupa��o. Lief tamb�m olhou para o alto e ficou assustado ao verificar que, onde momentos antes havia um c�u azul e l�mpido, agora se formava uma densa neblina. Os p�ssaros descreviam c�rculos, grasnando... Sem perda de tempo, Jasmine chamou Kree, que se afastou do grupo e desceu como um raio em sua dire��o. No mesmo momento, Lief viu Fardeep aproximar-se acompanhado por dois toranos: Peel, um homem alto e barbado, e Zeean, a velha senhora de costas eretas que vestia uma t�nica escarlate. � N�o temam! � Fardeep avisou. � Os toranos est�o tecendo um v�u de nuvens para esconder o vale outra vez. O Senhor das Sombras n�o deve descobrir que estamos livres. � Mas e os animais? � preocupou-se Jasmine. � A nossa n�voa n�o ir� prejudic�-los, pequena � Zeean a tranq�ilizou com um sorriso. � Ela � leve e doce. Agora que a nossa magia retornou, podemos fazer

muitas coisas. � Exceto o que mais desejamos � ajuntou Peel ponderadamente. � Exceto voltar para Tora. � � verdade. � O olhar de Zeean voltou-se para Lief, Barda e Jasmine. � E, no entanto, t�nhamos esperan�as... Lief olhou rapidamente para o eremita. � Fardeep nada disse, Lief � Zeean informou. � Mas nos lembramos do que vimos exatamente antes de o vale mudar. Voc� est� carregando um objeto precioso, um objeto que pode nos salvar a todos. No entanto, sentimos que voc� est� preocupado. Podemos ajudar? Lief hesitou. O h�bito de manter segredo continuava forte, mas talvez, de fato, os toranos pudessem ajudar. Barda e Jasmine mostravam-se irrequietos, e Lief soube que eles tamb�m tinham o desejo de confiar. � Fique sabendo que contar algo a um torano � o mesmo que contar a todos � Zeean disse com suavidade. � N�o temos segredos entre n�s. Mas esse � o nosso ponto forte. Acumulamos muito conhecimento e nossas lembran�as remontam a muitos anos. Lief tocou o Cintur�o que pesava sob sua camisa. Mas, antes que pudesse responder, os corpos de Zeean e Peel enrijeceram. � H� estranhos entrando no vale! � sussurrou Peel. � Est�o andando depressa junto do c�rrego. � Amigos? � indagou Fardeep ansioso. � N�o sabemos. Geralmente conseguimos pressentir a presen�a daqueles que mudam a forma, os Ols, e tamb�m de outros seres malignos. Mas essas mentes est�o fechadas para n�s. A claridade diminuiu quando a neblina ficou mais espessa. Lief tomou uma decis�o. � Vamos encontr�-los. E conversaremos no caminho. E assim, caminhando sobre a relva verde do vale, os companheiros contaram o segredo que haviam guardado por tanto tempo. Era estranho proferir aquelas palavras em voz alta. Mas Lief n�o teve receio quando os toranos viram o Cintur�o. � A ametista � Zeean sussurrou, tocando levemente a pedra roxa. � A pedra de Tora, s�mbolo da verdade. � A pedra de Tora? Como assim? � exclamou Jasmine. � Ora, os toranos faziam parte de uma das sete tribos que ofereceram os seus talism�s a Adin quando o Cintur�o de Deltora foi criado � Zeean contou. � Certamente esse � o motivo pelo qual a ametista se encontrava no Labirinto da Besta, t�o pr�ximo a Tora � acrescentou Peel. � Uma vez tirada do Cintur�o, a pedra desejou voltar a seu lugar de origem. At� onde p�de, influenciou a vontade do Ak-Baba que a carregava. Talvez... Duas pessoas viraram a curva pr�xima ao riacho. Um deles gritou e se p�s a correr. Perplexo, Lief constatou que se tratava de Dain e que o homem que o acompanhava era Perdi��o. � Dain! � Perdi��o chamou. O rapaz olhou para tr�s com uma express�o de culpa, trope�ou e diminuiu o passo. � Ora, esse garoto � muito parecido com um de n�s � Zeean comentou. � Os cabelos, os olhos... � A m�e de Dain tinha sangue torano � revelou Lief. � Os pais dele foram levados pelos Guardas Cinzentos h� um ano. Agora ele trabalha com Perdi��o, na Resist�ncia. Ambos os visitantes estavam agora parados, muito quietos. Perdi��o observou a nuvem que pairava sobre sua cabe�a. � Est� tudo bem, Perdi��o � avisou Fardeep. � Os seus amigos est�o em seguran�a. A n�voa serve apenas para a nossa prote��o. Cautelosamente, Perdi��o se aproximou. Ele sondou o rosto de Fardeep e sua express�o endureceu. � Voc�! � rosnou ele, tocando a espada. � N�o ! � exclamou Lief. � Perdi��o, este � Fardeep. Ele n�o � mais o

Guardi�o, nosso inimigo. Pela primeira vez desde que Lief conhecera Perdi��o, este pareceu desconcertado. � Voc� tem muitas explica��es a dar � balbuciou ele. � E voc�, tamb�m � ajuntou Barda bruscamente. � Por que guardou para si mesmo o que sabia sobre este lugar? � Eu os alertei sobre o Vale dos Perdidos com todos os meus argumentos! � Perdi��o vociferou, recobrando um pouco da velha atitude. � Teria adiantado contar que eu tinha estado aqui? N�o acredito! Voc�s teriam conclu�do que, se eu tinha conseguido escapar, voc�s tamb�m conseguiriam. � Talvez � disparou Jasmine. � Mas voc� leva esse sua fixa��o pelo segredo longe demais, Perdi��o! Por que n�o disse que achava que o Guardi�o era o rei Endon? Ignorando o sufocado grito de horror de Dain, Perdi��o sorriu tristemente. � At� mesmo eu alimento alguns bons sentimentos. Quando deixei este vale amaldi�oado, jurei que por meus l�bios o meu povo nunca saberia em que o seu rei tinha se transformado. Eles j� sofreram bastante. Era muito melhor, pensei, deix�los acreditar que ele estava morto. � E assim voc� fez o jogo do Senhor das Sombras � afirmou Lief com calma. � Ele quer que o rei seja esquecido para que o controle sobre Deltora nunca possa ser tomado de suas m�os. Perdi��o recuou como se tivesse recebido uma bofetada. Lentamente, ele esfregava a testa com as costas da m�o, ocultando os olhos. Dain tinha os olhos parados, o rosto totalmente inexpressivo. Mas a Lief pareceu que por tr�s da aparente m�scara de tranq�ilidade havia sentimentos conflitantes. Ap�s um longo momento, Perdi��o baixou a m�o e olhou diretamente para Lief, Barda e Jasmine. � Acho que sei por que vieram at� aqui. Devo concluir que voc�s obtiveram �xito em sua busca? Os companheiros permaneceram em sil�ncio. � Talvez voc�s sejam sensatos em n�o confiar em mim � disse ele com amargura, e uma sombra cruzou-lhe a face. � Talvez, em seu lugar, eu fizesse o mesmo � ele deu meia-volta. � Venha, Dain � ordenou ao rapaz que permanecia im�vel ao lado dele. � N�o somos necess�rios aqui. Ou queridos, pelo que parece. � Espere! � gritou Zeean, dando um passo � frente. Perdi��o voltou-se, a express�o s�ria. � N�o podemos nos dar ao luxo de alimentar suspeitas e rivalidades neste momento � disse a mulher, o corpo muito ereto. � Unidos, na �poca de Adin, expulsamos o Senhor das Sombras e suas abomin�veis hordas de nossas terras. Unidos, podemos faz�-lo agora. Ela se voltou para Lief, Barda e Jasmine. � A �poca de segredos entre amigos ficou no passado � disse com firmeza. � Voc�s est�o sendo ca�ados e n�o sabem qual deve ser o seu pr�ximo passo. Precisamos dos talentos e da experi�ncia de todos que est�o envolvidos com nossa causa. Agora, finalmente, � momento de confiarmos uns nos outros. O grupo retornou � clareira ao lado da cabana de Fardeep. Ali, enquanto abelhas zumbiam entre as flores e o sol mergulhava no c�u, a hist�ria foi contada mais uma vez. Quando, finalmente, Lief mostrou o Cintur�o, Dain abafou uma exclama��o e recuou tr�mulo. � Eu sabia que voc�s tinham um objetivo poderoso � sussurrou. � Eu sabia! Lief, por�m, observava Perdi��o. A express�o do homem n�o mudara. O que ele estaria pensado? � Parte do que voc�s me contaram, eu j� imaginava � disse ele por fim. � Ningu�m que viajou por essas terras, como eu, poderia ter deixado de ouvir a lenda do Cintur�o de Deltora. Cheguei a acreditar que voc�s o estavam procurando, mas n�o tinha id�ia se seus motivos eram bons ou maus. O rosto de Perdi��o endureceu. � Lamento ter suspeitado de que voc�s estivessem trabalhando contra a

nossa causa. Mas... � ele correu as m�os magras e morenas pelos cabelos emaranhados. � Ser� verdade que essa... essa lenda que se transformou em realidade... pode ajudar Deltora? Talvez, h� muito tempo, nos anos que est�o ocultos nas sombras de minha mem�ria, eu tivesse aceitado tal hist�ria. Mas agora... � Voc� deve acreditar! � explodiu Jasmine. � O pr�prio Senhor das Sombras teme o Cintur�o. � por esse motivo que as pedras foram roubadas e escondidas, para come�ar. � Quantas pedras o Senhor das Sombras sabe que voc�s t�m? � indagou Perdi��o pensativo. � Temos grandes esperan�as de que ele acredite que ainda estamos para chegar � Montanha do Medo, ao Labirinto da Besta e a este vale � respondeu Lief. � Esperan�as n�o servem como base para um planejamento � Perdi��o retrucou �spero. Lief sentiu uma onda de irrita��o. E n�o apenas ele. � Sabemos disso t�o bem quanto voc�, Perdi��o! � Jasmine exclamou zangada. � Ningu�m teria mais prazer em receber certas informa��es do que n�s. Zeean olhou de um para outro, suspirando, e ergueu-se. � Vamos descansar, agora � recomendou ela. � Nossas mentes estar�o mais agu�adas pela manh�. Quando ela e Peel deixaram a clareira lentamente, Perdi��o ergueu os ombros e foi at� onde se encontravam os seus pertences. Dain correu atr�s dele. Fardeep retornou � cabana para come�ar a preparar a refei��o da noite. � Perdi��o � um aliado desagrad�vel � murmurou Barda. � Mas ele est� certo em querer fatos em vez de esperan�as. � Ent�o, n�s vamos lhe dar fatos! � respondeu Jasmine irritada. � Lief precisa usar o restante da �gua da Fonte dos Sonhos. Lief assentiu devagar. Eles vinham guardando a �gua para quando fosse realmente necess�ria, e era evidente que esse momento havia chegado. Se ele visitasse o pai aprisionado novamente, o perverso Fallow poderia ir at� a cela e, ent�o, Lief poderia descobrir o que o Senhor das Sombras sabia. Mas e se Fallow n�o aparecesse? Lief sentiu o cora��o confrangido ao constatar o que deveria ser feito. Ele n�o podia se arriscar a visitar o pai ou a m�e. Em vez disse, deveria usar a �gua m�gica a fim de espiar o pr�prio Fallow.

Muito mais tarde, Lief achava-se im�vel na escurid�o. Suas p�lpebras estavam pesadas, mas a mente lutava contra o sono. Ele tinha medo do que poderia ver. Quem era Fallow? O que era ele? Lief pensava que sabia. As palavras que o ouvira dizer ao pai ecoavam em sua mente: ...quando uma pessoa morre, h� sempre algu�m para tomar o seu lugar. O Mestre gosta deste rosto e forma. Ele decidiu repeti-los em mim... Quando as ouviu pela primeira vez, Lief n�o soube o que queriam dizer. Agora ele as entendia bem demais. Fallow era um Ol e talvez, com quase toda a certeza, um dos Ols de Grau Tr�s, dos quais Perdi��o ouvira falar nas Terras das Sombras. O triunfo da arte perversa do Senhor das Sombras, um Ol de tal modo perfeito, t�o controlado, que ningu�m poderia dizer que n�o era humano. Um Ol capaz de imitar objetos inanimados e seres vivos. Um Ol cuja maldade e poder superava tudo o que Lief podia imaginar. Prandine, o conselheiro-chefe do rei Endon, tinha sido um deles, disso Lief tinha certeza. Fallow, feito � sua imagem, assumira o trabalho do Senhor das Sombras de onde Prandine o havia deixado. Lief virou-se inquieto. A rainha Sharn havia matado Prandine, jogara-o da janela da torre do pal�cio para a morte. Isso significava que Ols de Grau Tr�s pagavam um pre�o por sua perfei��o. Eles morriam como seres humanos. Ele fechou os olhos e obrigou a mente a se esvaziar. Chegara o momento de

ceder � �gua dos Sonhos, de visitar o mundo de Fallow. Paredes brancas, duras e reluzentes. Um som gorgolejante e borbulhante. A um canto, um vulto alto e magro, Fallow, tr�mulo sob uma chuva de luz esverdeada e nauseante, os bra�os ossudos estendidos para o alto. A boca abria-se como os maxilares de uma caveira, os cantos cobertos de espuma. Os olhos haviam rolado para tr�s de modo que somente o branco podia ser visto reluzente, horr�vel... Lief abafou um grito de pavor, embora soubesse que n�o poderia ser ouvido. Ele sentia o est�mago revirar, mas n�o conseguiu desviar o olhar. Tump! Tump! Lief teve um violento sobressalto quando ouviu o som, como se o forte pulsar de um cora��o reverberasse pelo aposento. A luz verde desapareceu. Os longos bra�os de Fallow penderam e a cabe�a tombou para a frente. Tump! Tump! Lief cobriu os ouvidos com as m�os, mas o som ainda vibrava por todo o seu corpo, enchendo-lhe a mente, fazendo seus dentes bater. Contudo, o ru�do parecia atra�-lo, cham�-lo. Ansioso, ele examinou o aposento, tentando descobrir de onde vinha. E ent�o ele a viu. Havia uma pequena mesa no centro do aposento. Uma mesa parecida com tantas outras, exceto pelo fato de que a superf�cie de vidro era grossa, curva e se movimentava como �gua agitada. Lief sentiu-se atra�do para ela. A necessidade de olhar para a superf�cie em movimento, de responder ao chamado era irresist�vel. Fallow ofegante estava saindo do canto aos trope�os e apanhou um pano de dentro da manga. Enxugou o rosto depressa, cambaleou at� a mesa e inclinou-se sobre ela, fitando a sua superf�cie encrespada. O som vibrante diminuiu aos poucos. As ondula��es ficaram enfuma�adas e foram cercadas por uma borda vermelha. No centro do cinza e do vermelho, havia uma escurid�o vazia. Fallow inclinou-se mais ainda. Uma voz sussurrou da escurid�o mortalmente calma. � Fallow. � Sim, Mestre. � Fallow tremia, a boca ainda manchada de espuma seca. � Voc� est� abusando de minha confian�a? � N�o, Mestre. � Voc� recebeu o Lumin para o seu prazer no ex�lio. Mas, se negligenciar os seus deveres por causa dele, ele lhe ser� tirado. Os olhos de Fallow dispararam para o canto em que a luz verde ca�ra h� pouco e ent�o virou-se novamente para a superf�cie da mesa. � N�o estou negligenciando meus deveres, Mestre � choramingou. � Ent�o, que novidades tem para mim? O ferreiro confessou, finalmente? Com o cora��o confrangido, Lief juntou as m�os e pressionou-as sobre o peito aterrorizado. � N�o, Mestre � respondeu Fallow. � Acho... � H� algu�m com voc�, escravo? � a voz sussurrou de repente. Aturdido, Fallow virou-se e examinou o aposento. Seus olhos opacos passaram por Lief, em p� atr�s dele, im�vel, sem pestanejar. � N�o, Mestre � ele murmurou. � Como poderia haver? Conforme ordenou, ningu�m entra neste quarto al�m de mim. � Eu senti... algo. � A escurid�o no centro das sombras em movimento se intensificou, como a pupila de um olho gigante. Lief ficou im�vel como uma est�tua, tentando manter a mente livre de pensamentos, prendendo a respira��o. O Senhor das Sombras podia sentir a sua presen�a. Aquela mente perversa estava esquadrinhando a sala, tentando encontr�lo. Lief podia sentir-lhe a hostilidade. � N�o... n�o h� ningu�m aqui. � Era estranho ver Fallow encolhendo-se de medo, os l�bios cru�is tremendo. � Muito bem. Continue.

� Come�o a acreditar que o ferreiro realmente n�o sabe de nada � Fallow balbuciou. � Fome e tortura n�o o atingiram. Nem mesmo a amea�a de matar ou cegar a mulher o fizeram falar. � E ela? � Ela, com certeza, � mais forte do que o marido. Ela profere insultos aos torturadores, mas n�o diz nada de �til. Sua m�e. Lief sentiu as l�grimas escorrerem-lhe pelo rosto. N�o ousou se mover para sec�-las. Ele continuou parado, r�gido, tentando conservar mente e cora��o dissociados. � Ent�o eles o fizeram de bobo, Fallow � sussurrou a voz vinda da escurid�o. � Pois eles s�o os culpados... culpados de tudo que suspeit�vamos. N�o h� d�vidas de que o filho deles � um dos tr�s. � O filho est� com o rei? � indagou Fallow boquiaberto. � Mas o ferreiro riu quando sugeri isso. Riu! E eu poderia jurar que aquele riso foi real. � E foi. O homem que est� viajando com o rapaz n�o � Endon, mas um guarda do pal�cio chamado Barda. Certamente, Jarred divertiu-se com seu erro. � Ele pagar� por isso! � vociferou Fallow, o rosto retorcido pela ira. � E a mulher tamb�m. Eles desejar�o nunca ter nascido. Eu vou... � Voc� n�o vai fazer nada! � O sussurro foi g�lido, e Fallow ficou rigidamente im�vel. � Talvez voc� tenha vivido tempo demais entre os camponeses, Fallow, e come�a a pensar como eles. Ou talvez o uso excessivo de Lumin que recebeu de minhas pr�prias m�os tenha enfraquecido o seu c�rebro. � N�o, Mestre, n�o! � Ent�o, ou�a. Voc� � minha cria��o, cujo objetivo � cumprir a minha vontade. Fa�a exatamente o que lhe digo. Mantenha o ferreiro e a mulher em seguran�a. Eu preciso deles. Enquanto estiverem vivos, eles podem ser usados contra o rapaz. Se estiverem mortos, n�o teremos nenhuma influ�ncia sobre ele. � Seres com sua apar�ncia... � Ele est� com o grande top�zio. Os esp�ritos de seus desventurados mortos ir�o aparecer para ele no momento em que deixarem o mundo. Ols iguais a eles n�o enganar�o o rapaz. Seguiu-se um sil�ncio. E ent�o Fallow tornou a falar. � Posso perguntar onde os tr�s est�o agora, Mestre? � N�s os perdemos de vista. Por ora. � Mas pensei que o seu... � N�o pense no que n�o � da sua conta, Fallow! Curiosidade � para humanos, n�o para seres iguais a voc�. Est� entendido? � Sim, Mestre. Mas eu n�o estava perguntando por mim, mas s� por causa da preocupa��o com os seus planos. Os tr�s podem, por algum milagre, restaurar o Cintur�o. E isso vai... desagrad�-lo. As palavras foram proferidas com humildade, por�m Lief acreditou ter visto uma pequena fa�sca de rebeldia nos olhos baixos. � poss�vel que o Senhor das Sombras tamb�m a tenha notado, pois a borda vermelha que circundava a massa cinzenta que n�o parava de girar pareceu alargarse, e um tom astuto se fez sentir em sua voz. � Eu tenho muitos planos, Fallow. Se um deles falhar, outro ter� �xito. Se voc� cumprir minhas ordens � risca, cedo ou tarde ficar� livre para se divertir � vontade com os pais do rapaz. E, quanto a Endon, se ele ao menos parasse de tremer de medo e rastejasse para fora de seu esconderijo... Um calafrio percorreu o corpo de Lief. � E os tr�s? � Fallow perguntou �vido. Ouviu-se uma gargalhada longa e baixa. As espirais vermelhas escureceram at� atingir um tom escarlate. � Ah, n�o. Os tr�s, Fallow, ser�o meus. Lief despertou, o cora��o aos saltos, o est�mago dolorido. Tinha um gosto amargo na boca, o gosto do medo e do sofrimento. Ele n�o sabia ao certo quanto tempo havia dormido. A luz da Lua ainda se

insinuava palidamente por entre a nuvem torana, inundando a clareira com seu brilho suave e misterioso. Lief obrigou-se a ficar deitado, quieto at� que o martelar de seu cora��o tivesse se acalmado. Ent�o, em sil�ncio, a fim de n�o acordar os demais, ele acordou Barda e Jasmine. Com a facilidade causada pela longa pr�tica, eles despertaram de imediato, vigilantes e atentos, as m�os nas armas. � N�o! N�o h� perigo � sussurrou Lief. � Sinto perturbar seu descanso, mas tinha de falar com voc�s. � Descobriu alguma coisa! � Jasmine falou em voz baixa, sentando-se. Lief assentiu. Olhou para onde Perdi��o e Dain estavam deitados e, baixando ainda mais a voz, contou o que tinha visto e ouvido. Ele se obrigou a contar tudo, mordendo o l�bio para evitar o tremor da voz. Os seus companheiros ouviram em sil�ncio at� o final. � Ent�o, ele espera que caiamos em suas m�os � murmurou Barda. � Vamos cuidar disso! Lief olhou para ele. Os punhos do homenzarr�o estavam fechados e a express�o estava tomada pelo sofrimento e pela raiva. Jasmine pousou a m�o no bra�o de Lief. � Pelo menos, sabemos que, por enquanto, os seus pais est�o em seguran�a � confortou ela com suavidade. � E Perdi��o pode parar com suas zombarias. N�s est�vamos certos. O Senhor das Sombras n�o tem certeza de onde estamos. � E � evidente que tamb�m n�o sabe do paradeiro de Endon, Sharn e o filho � completou Barda. � Ele acha que n�s o levaremos ao esconderijo do herdeiro. � E talvez fa�amos isso mesmo � falou Lief baixinho, sentindo um frio no est�mago. � Voc�s n�o percebem o que mais descobrimos? Os dois amigos o fitaram sem entender. Ele engoliu o mal-estar e prosseguiu. � O Senhor das Sombras descobriu quem voc� realmente �, Barda. E ele tamb�m sabe o meu nome. Como pode ser? A menos... � A menos que algu�m na fortaleza da Resist�ncia seja um espi�o! � sussurrou Jasmine de repente se dando conta da verdade. � Pois foi na fortaleza que o nome de Barda foi revelado a todos por aquele acrobata, Jinks. E, com certeza, Dain contou o nome de Lief e o meu enquanto est�vamos presos. Ele n�o deve ter visto nenhum mal nisso. � E algu�m... � continuou Lief, mordendo o l�bio � algu�m na fortaleza fez contato com o Senhor das Sombras. Dain nos contou que Perdi��o suspeitava da presen�a de um espi�o na Resist�ncia. Eis a� a prova. � Glock! � Jasmine sussurrou com �dio. � Ou o pr�prio Jinks � tornou Barda. � Pode ser qualquer um. � Sim � Lief concordou, olhando novamente para as figuras adormecidas de Dain e Perdi��o. � Pode mesmo ser qualquer um.

Sem fazer ru�do, os companheiros reuniram os seus pertences e esgueiraramse para fora da clareira. Momentos depois j� estavam caminhando ao longo do riacho em dire��o � sa�da do vale. Eles sabiam que seria tolice tentar fugir escalando o penhasco. As encostas cobertas de pedras soltas eram �ngremes e escorregadias demais. Estava frio e escuro sob as �rvores. Havia toranos adormecidos por todo lado, em abrigos improvisados. "O que eles pensar�o quando acordarem e descobrirem que partimos?", pensou Lief. Contudo, ele e os companheiros n�o tinham outra escolha sen�o fugir. Ao seguirem o conselho bem-intencionado de Zeean, eles haviam revelado seu precioso segredo a duas pessoas cuja amizade agora estava longe de ser digna de confian�a. Lief lamentou amargamente n�o ter sido mais prudente. "N�o sabemos", Zeean havia sussurrado quando Fardeep havia perguntado se os visitantes do vale eram amigos ou inimigos. Por que os toranos n�o podiam afirmar se Dain e Perdi��o eram pessoas de boas ou m�s inten��es? Certamente porque um ou ambos tinham experi�ncia em ocultar o que lhes passava na mente. Esse poderia ser um h�bito totalmente inocente ou... "Eu tenho muitos planos..." O sussurro maligno girava na mente de Lief como uma n�voa nociva. Ele olhou para a frente e se deu conta de que chegavam � sa�da do vale. O espa�o que os separava dos penhascos rochosos diminu�a rapidamente. Eles se aproximavam da passagem estreita pela qual Perdi��o e Dain tinham chegado. � H� algo atravessado na entrada do vale � sussurrou Jasmine. � Alguma coisa est� bloqueando a passagem. E, de fato, Lief tamb�m p�de ver um objeto enorme ca�do sobre o riacho. Quando se aproximou devagar, ele viu que se tratava de uma carro�a. No banco do condutor, enrolado em um cobertor, estava um homem, roncando suavemente. � Steven � Barda sussurrou. � Ele deve ter vindo com Dain e Perdi��o. Sem d�vida, ele vai segui-los at� o vale se n�o retornarem dentro de um determinado prazo. A carro�a agigantava-se diante deles. As portas traseiras estavam pressionadas fortemente contra a parede rochosa. Eles teriam de passar pela outra extremidade, bem diante do nariz de Steven. Mas ele ainda roncava suavemente debaixo do cobertor e dificilmente despertaria. Eles come�aram a avan�ar. Um passo, dois... Tr�s passos, quatro... O ronco cessou. Lief olhou para o vulto deitado sobre o banco. Ele estava em sil�ncio e absolutamente im�vel. Im�vel demais. O cora��o de Lief pareceu congelar. Ent�o, de repente, ouviu-se um terr�vel rugido, e o cobertor come�ou a se erguer como se o corpo em seu interior estivesse inchando e dobrando de tamanho. � Aqui! � Uma voz vinda das �rvores cortou o ar. Lief virou-se e viu Perdi��o acenando para eles. No banco da carro�a, algo rosnou como se fosse um imenso animal. A respira��o quente e pesada ficou cada vez mais alta... � Nevets, volte! � Perdi��o ordenou. � Sou eu, Perdi��o! N�o h� perigo! � Ele empurrou Lief, Barda e Jasmine bruscamente para tr�s das �rvores e ficou em frente deles. � N�o h� perigo! � gritou ele novamente. Lentamente, os rugidos diminu�ram. E, quando Lief conseguiu fixar os olhos na carro�a outra vez, o vulto sob o cobertor havia retomado o tamanho normal. Enquanto ele olhava, o homem se virou para o lado como se estivesse se ajeitando para dormir novamente. Perdi��o come�ou a empurrar os companheiros de volta pelo caminho por onde

tinham vindo. � Que tipo de jogo voc�s acham que est�o jogando? � sussurrou ele furioso. � Voc�s querem morrer? Se eu n�o tivesse acordado e descoberto que tinham partido... � Como ir�amos saber que voc� tinha colocado o seu monstro de estima��o para vigiar o vale? � devolveu Jasmine furiosa. � E n�o somos livres para fazer o que queremos? � Lief fervia de raiva e medo. Os olhos de Perdi��o se apertaram, ent�o, ele se virou e come�ou a caminhar de volta ao riacho. � Sugiro que voc�s fiquem no vale por enquanto � disse ele sobre o ombro. � Nem mesmo eu me arriscaria a perturbar Steven outra vez durante uma hora ou duas. E Zeean e Peel est�o muito ansiosos para v�-los. Parece que eles t�m algo a lhes dizer. O dia estava amanhecendo quando os companheiros voltaram � clareira. Zeean, Peel, Fardeep e Dain estavam reunidos ao redor de uma pequena fogueira e saboreavam um caf� da manh� composto de bolinhos quentes cobertos com mel das colm�ias de Fardeep. Todos ergueram o olhar quando os companheiros se aproximaram com Perdi��o, mas n�o fizeram perguntas. "Talvez eles saibam que n�o receber�o nenhuma resposta", pensou Lief, sentando-se perto do fogo com Barda e Jasmine. Ele sentiu um misto de emo��es: ressentimento por ter sido obrigado a voltar, curiosidade por aquilo que os toranos tinham a dizer, frustra��o diante do pensamento de que tudo o que fosse dito seria ouvido por Perdi��o e tamb�m por Dain. No entanto, Perdi��o os salvara de Nevets. Isso n�o significava que... � Que bom que voc�s voltaram � Zeean disse, empurrando o prato de bolinhos na dire��o dos rec�m-chegados. � Tivemos uma id�ia que queremos discutir com voc�s. Ela fez uma pausa e franziu o cenho ao notar que Barda, Lief e Jasmine olharam para Perdi��o e Dain. Lief agarrou o Cintur�o que lhe rodeava a cintura. A calma da ametista e a for�a do diamante o invadiram. E, de repente, ele soube o que tinha de ser feito. Ele e os companheiros deveriam agir como se n�o alimentassem d�vidas a respeito dos aliados. Por�m as informa��es que haviam obtido por meio do sonho deveriam ser mantidas em segredo a todo custo, pois elas eram o que de mais poderoso possu�am. Ele sorriu para Zeean e apanhou um bolinho, aparentando despreocupa��o. � O seu pai lhe contou que o Cintur�o o conduziria at� o herdeiro, Lief. Mas o seu pai sabe apenas o que leu. E talvez isso n�o seja tudo o que voc�s precisem saber. � O que quer dizer com isso? � Lief indagou s�rio. Ele deu uma mordida no bolinho, que estava quente e doce e se desfez em sua boca. � O livro 0 Cintur�o de Deltora � uma obra de fic��o, n�o de aconselhamento � Peel afirmou ansioso. � O escritor n�o podia prever que um dia as pedras seriam arrancadas do Cintur�o e n�o poderia saber o que fazer nessa situa��o. � O Cintur�o � um objeto dotado de grande mist�rio e magia � Zeean acrescentou. � As pedras foram recuperadas, mas talvez isso n�o seja o bastante. Eles ouviram um som abafado vindo da extremidade do grupo. Dain inclinavase para a frente como se quisesse falar. � Dain? � Zeean chamou. O rapaz corou como sempre ocorria quando a aten��o se voltava para ele. � Eu estava pensando... na hist�ria de como o Cintur�o foi feito � balbuciou. � E no que aconteceu depois. Ele ficou em sil�ncio, olhando nervosamente para Perdi��o, que nada disse. � E...? � Zeean encorajou. Os olhos dela denotavam o seu interesse. A pele de Lief come�ou a formigar, pois, de alguma forma, ele sabia que estavam prestes a descobrir algo muito importante. Lief apanhou sua c�pia de O Cintur�o de Deltora e folheou-o. N�o demorou a

encontrar o que procurava... as palavras que contavam como o ferreiro Adin convencera cada uma das sete tribos a permitir que a sua pedra fosse adicionada ao Cintur�o. No in�cio, as tribos se mostraram desconfiadas e cautelosas, mas, uma a uma, desesperadas para salvar suas terras, concordaram. Assim que cada pedra era colocada no Cintur�o, a tribo ficava mais forte. Mas as pessoas mantiveram essa for�a em segredo e esperaram pelo momento certo. Quando, finalmente, o Cintur�o ficou completo, Adin o prendeu ao redor da cintura, e ele brilhou como o sol. Ent�o, todas as tribos se uniram a Adin para formar um grande ex�rcito, e juntos expulsaram o inimigo de suas terras. Lief leu o trecho devagar, em voz alta. � A vit�ria dependeu n�o s� do Cintur�o, mas da uni�o das sete tribos e da lealdade para com Adin � Peel disse devagar, quando a leitura terminou. � � nisso que voc� est� pensando, Dain? O rapaz assentiu. Perdi��o o fitou com curiosidade. � Ora, voc� � um estudioso e tanto, Dain � ele comentou zombeteiro. � Como o filho de um fazendeiro aprendeu tanto sobre a hist�ria de Deltora? Dain hesitou, mas n�o se deixaria intimidar. � Os meus pais me ensinaram � disse com tranq�ilidade. � Eles nunca perderam a esperan�a de que algum dia Deltora seria libertada. Eles disseram que essa hist�ria n�o deveria ser esquecida. Perdi��o deu de ombros e se virou, mas Lief imaginou ter visto um brilho diferente nos olhos escuros. Seria raiva? Arrependimento? Ou alguma outra coisa? � Seus pais eram pessoas s�bias, Dain � Zeean disse. � Sua m�e tinha sangue torano, n�o � mesmo? Como ela se chamava? Dain pareceu estremecer. � Ela se chama Rhans � ele disse t�o baixo que Lief mal p�de escutar. � No presente, n�o no passado. Por que fala como se ela tivesse morrido? � Eu sinto muito � Zeean se desculpou perturbada. � N�o quis... � Ent�o as sete tribos se uniram a Adin e o Cintur�o � rosnou Barda. � Que import�ncia tem isso para n�s? � Quem sabe? � Perdi��o murmurou. Ele se ergueu e afastou-se um pouco do grupo, voltando-me as costas. Dain olhou para Lief desesperado. � Voc� certamente recebeu ajuda em sua jornada, Lief � disse ele em voz baixa. � Em toda Deltora, voc� conheceu pessoas dispostas a desafiar o Senhor das Sombras. Tenho certeza de que elas o ajudar�o novamente. Eles o ajudar�o a... � ele olhou de relance para Perdi��o e, novamente, sua voz pareceu falhar. � Acho que Dain acredita que a uni�o de Deltora faz parte da magia do Cintur�o � comentou Lief, respirando fundo. � Dain acha que devemos reunir as sete tribos mais uma vez.

Jasmine foi a primeira a romper o sil�ncio. � Mas as sete tribos existiram antigamente, pelo menos, foi isso que me contaram. � prov�vel que elas tenham desaparecido h� muito. � N�o, elas n�o desapareceram � Zeean contou. � Certamente, muitos em Deltora n�o saberiam dizer de que tribo descendem. A tribo de Del, cuja pedra era o top�zio, espalhou-se por todo o reino. O mesmo aconteceu com outras tribos.

� Mas algumas permaneceram unidas � ajuntou Peel. � Os toranos, por exemplo. E os Gnomos do Medo. � Os Gnomos do Medo eram uma das sete? � O cora��o de Lief come�ou a bater forte. � Isso mesmo � Zeean assentiu. � A grande esmeralda era o talism� dos gnomos. Lief sacudiu a cabe�a at�nito. Fa-Glin e Gla-Thon nada disseram a esse respeito. Ser� que desconheciam o fato? Ou eles simplesmente decidiram manter segredo at� que chegasse o momento adequado? Lief procurou o presente de despedida dos gnomos em seu bolso, apanhou a pequena caixa feita com madeira Boolong e a abriu. � Se mandarmos este sinal, os gnomos vir�o � disse ele em voz baixa, enquanto todos fitavam admirados a ponta da flecha dourada. � Voc�s realmente t�m amigos poderosos � sussurrou Peel. � J� temos tr�s tribos � ajuntou Fardeep com satisfa��o. � E as outras? � Os Ralads s�o uma ra�a antiga! � Barda exclamou. � Ser� que eles, talvez... � Sim � Zeean concordou. � Voc�s os conhecem? � Um deles, Manus, nos ajudou a encontrar o rubi no Lago das L�grimas � contou Barda. � O rubi deve ter sido a pedra dos Ralads. Lief remexeu o bolso mais uma vez, desta vez � procura de l�pis e papel. � E o povo de D'Or? � Jasmine indagou. � Seus ancestrais chegaram a Deltora vindos do outro lado do oceano � disse Perdi��o por sobre o ombro. � Isso foi h� muito tempo, mas depois da �poca de Adin e das sete tribos. "Ent�o ele est� ouvindo, afinal", pensou Lief acrescentando a informa��o � lista que come�ara a fazer. "Ele finge mostrar que isso � tolice, mas n�o consegue se afastar." � O povo das Plan�cies fazia parte de outra tribo � contou Zeean. � A pedra deles � a opala. E havia a tribo dos Meres na parte superior do Rio Largo, e al�m... � Cujo talism� era o l�pis-laz�li! � interrompeu Lief ainda escrevendo. � A �ltima das sete tribos, os Jalis � Zeean prosseguiu assentindo -vivia nessa regi�o. Eles eram a mais selvagem de todas e eram grandes guerreiros. A pedra deles era o diamante. Lief mostrou a lista. TriboPedra Onde foi encontrada1. DelTop�zio (lealdade) Florestas do Sil�ncio2. RaladsRubi (felicidade) Lago das L�grimas3. Plan�ciesOpala (esperan�a) Cidade dos Ratos4. MereL�pis-laz�li (pedra celestial) Dunas5. Gnomos do MedoEsmeralda (honra) Montanha do Medo6. Tora Ametista (verdade) Labirinto da Besta7. JalisDiamante (pureza e for�a) Vale dos Perdidos � Eu senti que est�vamos sendo guiados em toda nossa busca � contou Lief. � Agora tenho certeza disso. N�s conhecemos membros de todas as tribos. � Exceto da �ltima: os Jalis � ajuntou Jasmine. � N�o vimos ningu�m em nossa vinda para c�. � N�o havia ningu�m para ser visto -respondeu Perdi��o, virando-se para eles. � Quando o Senhor das Sombras chegou, os Jalis defenderam as suas terras ferozmente. Mas mesmo eles n�o tiveram a menor chance contra os Guardas Cinzentos. Eles foram massacrados, nem as crian�as foram poupadas. Somente algumas escaparam. � Ent�o voc� tamb�m sabe um pouco de hist�ria, Perdi��o � comentou Jasmine atrevida. � O bastante para afirmar que, se voc�s pretendem formar um ex�rcito com os Jalis, ficar�o extremamente desapontados � Perdi��o retrucou, a express�o sombria. � N�o queremos ex�rcitos � Zeean disse. � Ex�rcitos seriam vistos e

destru�dos de imediato. N�s s� precisamos que sete almas, descendentes genu�nas das tribos que permitiram que os seus talism�s fossem reunidos para o bem de todos, coloquem as m�os no Cintur�o e renovem o juramento de lealdade para com Deltora. � Isso! � exclamou Lief, sentindo uma grande onda de esperan�a. Dain nada disse, mas os seus olhos brilhavam. � Temos toranos em abund�ncia � disse Barda. � Lief e eu somos de Del. Conhecemos Ralads e Gnomos do Medo. Mas e quanto ao povo das Plan�cies? Os Meres? Isso sem falar... � Eu perten�o � tribo dos Meres � Fardeep anunciou tranq�ilo. Ele ergueu o queixo e todos os olhares se voltaram para ele. � Rithmere tem sido o lar de minha fam�lia desde antes dos tempos de Adin. � E o povo das Plan�cies? � Peel perguntou. � O povo de Noradz deve descender da tribo das Plan�cies � Jasmine murmurou. � Temos uma amiga entre eles... Tira. � Tira certamente seria morta se tentasse escapar de Noradz � afirmou Barda com franqueza. � Dain? � poss�vel que o seu pai descenda do povo das Plan�cies? � N�o � Dain respondeu com voz rouca. � A nossa fazenda ficava a leste, n�o muito longe daqui. Os parentes de meu pai eram de Del. Mas... � Ele lan�ou um olhar suplicante para Perdi��o. Este suspirou, retornou ao grupo e sentou-se com um gemido cansado. � Voc� falou que o destino o guiou � ele disse a Lief. � Acho dif�cil acreditar nesse tipo de coisa. Mas, por acaso, h� um descendente do povo das Plan�cies aqui perto. A fam�lia dele �... incomum, mas faz parte da tribo, com certeza. Sei que ele estaria disposto a ajudar. Ele... e o seu irm�o. � Steven? � perguntou Lief, o des�nimo tomando conta dele. � E Nevets. � O rosto de Perdi��o se iluminou com um sorriso zombeteiro. � Pois voc� n�o pode ter um sem o outro. � Melhor ainda! � Fardeep exclamou animado. Barda, Lief e Jasmine se entreolharam, pois n�o tinham muita certeza disso. Contudo, Fardeep j� falava novamente. � Agora, s� falta encontrarmos um descendente dos Jalis. � Acho que voc� pode nos ajudar aqui � Zeean falou, voltando-se para Perdi��o. � Acho que a hist�ria dos Jalis lhe foi contada por algu�m que voc� conhece. Um dos Jalis que escapou. N�o � verdade? � De fato, �, sim. � O sorriso de Perdi��o se alargou. � E, se voc�s o querem, voc�s o ter�o. N�o tenho d�vidas de que ele vai animar os acontecimentos, quase tanto quanto Steven. � � mesmo? � Fardeep indagou radiante. � Ah, sim. Ele � um camarada simp�tico � Perdi��o brincou. � Um cara simp�tico chamado Glock. Barda, Lief e Jasmine deixaram escapar um grito de horror. � N�o podemos chamar Glock! � Jasmine disparou. � Ent�o, receio que n�o possamos ter um membro da tribo dos Jalis � Perdi��o retrucou. � Glock � o �nico que conheci. Acho que os outros que escaparam j� morreram. E essa tamb�m � a opini�o de Glock. � Ent�o, seja qual for a atitude desse Glock, precisamos pedir-lhe que se junte a n�s � Zeean concluiu com calma. � Onde ele est� agora? � Em Withick Mire, uma fortaleza da Resist�ncia perto de Del � Perdi��o informou, suspirando. Ele estava causando problemas onde estava antes. Withick Mire � menos... isolado. � Ent�o, temos sete pessoas � Zeean disse. � Agora, at� mesmo voc�, Perdi��o, deve admitir que estamos sendo guiados. As linhas no rosto duro de Perdi��o se aprofundaram. E ele pareceu chegar a uma decis�o. � Certa vez voc� falou que n�s nos unir�amos para lutar por Deltora quando

o momento certo chegasse � ele disse a Barda. � Parece que esse momento � agora. Talvez n�o da maneira que eu teria escolhido, mas... � Talvez a gente nem queira a sua ajuda! � Jasmine disparou. � Voc� j� pensou nisso? � N�o posso dizer que pensei � murmurou Perdi��o. � Eu n�o acharia que voc�s seriam t�o tolos. � De fato, n�o ser�amos � replicou Barda, lan�ando a Jasmine um olhar carrancudo que a mandava calar-se. A boca de Perdi��o torceu-se num sorriso estranho. � Ent�o, vamos fazer os nossos planos � disse ele. � Primeiro, precisamos enviar mensagens secretas para Raladin e a Montanha do Medo. � Como? � Jasmine quis saber. � Deixe isso comigo � ofereceu Perdi��o. � A Resist�ncia tamb�m tem amigos �teis. Eu sugiro que o local da reuni�o seja Withick Mire. Lief sentiu-se invadido pela inquieta��o. Por que Perdi��o os queria t�o pr�ximos de Del e de seu maior perigo? "Porque Withick Mire � uma fortaleza da Resist�ncia", a voz da suspeita sussurrou em sua mente. Porque ali, a palavra de Perdi��o � lei. � Parece que todos esses esfor�os ser�o em v�o se n�o conseguirmos encontrar o herdeiro � Perdi��o ajuntou, suspirando. � Portanto, quanto mais perto estivermos de seu poss�vel esconderijo, melhor. Endon e Sharn viajaram de Del a Tora, mas eles n�o poderiam ter se afastado muito antes de receber a mensagem dos toranos recusando ref�gio. Imagino que ela tenha sido mandada imediatamente. Zeean e Peel assentiram, os rostos obscurecidos pela terr�vel lembran�a do juramento quebrado de Tora. Contudo, Perdi��o n�o tinha tempo para emo��es. � O reino estava tomado pelo perigo � continuou ele. � A rainha esperava um filho. � muito prov�vel, ent�o, que o casal tivesse procurado ref�gio nas redondezas, em algum lugar entre Del e o Vale dos Perdidos. Um calafrio percorreu o corpo de Lief. A busca os tinha levado a descrever um enorme c�rculo e os trouxera de volta � �rea onde provavelmente se encontrava o herdeiro, em algum lugar a oeste de Del. Um local calmo, em que Endon e Sharn pudessem ter criado o filho sem ser notados. Algo lhe remo�a o fundo da mem�ria. A recorda��o de algo que tinha ouvido, n�o muito tempo atr�s. Mas ele n�o conseguia se lembrar... � Certamente � melhor ficarmos aqui � Fardeep argumentava. � Se Lief, Barda e Jasmine sa�rem do esconderijo, eles chamar�o a aten��o do Senhor das Sombras. � Podemos viajar escondidos na carro�a de Steven � Jasmine sugeriu ansiosa para entrar em a��o. � Al�m disso, apesar das d�vidas de Perdi��o, temos certeza de que as buscas do Senhor das Sombras est�o concentradas no oeste. � Talvez possamos nos garantir ainda mais. � Perdi��o foi at� Peel. � Voc� tem quase a mesma altura e cor de pele de Barda. E entre o seu povo deve haver algu�m que se pare�a com esses dois jovens � ele disse, apontando para Lief e Jasmine. Peel assentiu em sil�ncio, as sobrancelhas erguidas. � Precisamos de iscas � Perdi��o explicou. � Que se exibam perto do rio Tor. Uma garota, um rapaz e um homem com um p�ssaro que voe ao lado deles. Steven pode fornecer roupas que... � N�o! � perigoso demais! � Jasmine exclamou. � Ser� que somente voc�s devem encarar o perigo? � Peel perguntou com delicadeza. � O plano � inteligente. E cabe aos toranos execut�-lo. Se fomos obrigados a viver no ex�lio, podemos ao menos tentar reparar o grande erro que provocou essa situa��o. � Um dia voc�s poder�o voltar a Tora � Lief gritou, o cora��o aos peda�os. � O perd�o do herdeiro certamente derrubar� a maldi��o. � Talvez � Zeean disse s�ria, erguendo a cabe�a. � Mas primeiro o herdeiro deve ser encontrado. E n�s faremos nossa parte. � Ela olhou para Lief e Jasmine com cautela. � O seu amigo Steven n�o ter� uma capa igual a essa � ela disse a

Lief. � Esse tecido � muito raro, digno dos teares de Tora. Como a conseguiu? � Minha m�e a teceu para mim � Lief tocou o tecido �spero do casaco. Zeean ergueu as sobrancelhas surpresa, e Lief sentiu um misto de prazer e dor. Orgulho pelo trabalho da m�e. Medo por ela. O resto do dia passou em meio a uma n�voa. Quando Lief pensou nele depois, lembrou-se somente de algumas imagens: Dain correndo para buscar Steven. Fardeep embalando comida. As faces ansiosas de Kris e Lauran, os jovens toranos escolhidos como iscas. Lauran com os sedosos cabelos sendo cacheados e emaranhados para ficarem parecidos com os de Jasmine. Os longos cabelos negros de Kris cortados do mesmo comprimento dos de Lief. A ponta da flecha dourada na palma da pr�pria m�o. P�ssaros pretos esperando silenciosamente nas �rvores. E, ent�o, a carro�a de Steven rodando pelo vale. Steven assentindo, analisando a mensagem escrita por Barda. Steven sentado sozinho perto das colm�ias de Fardeep, murmurando e desenhando na terra. As abelhas deslocando-se pela n�voa que cobria o topo das �rvores e voando rapidamente na dire��o do Rio Largo... Fim da tarde. Tr�s pessoas movendo-se na clareira. Um homem grande barbado, um rapaz usando uma longa capa e uma garota de aspecto selvagem com um p�ssaro preto pousado no bra�o. Era como olhar no espelho. Perdi��o assentiu satisfeito. Zeean, muito orgulhosa e ereta, tinha os olhos escurecidos pelo medo. Peel, Kris e Lauran abra�avam os familiares antes de partir e iniciar a perigosa jornada... Noite. O ar pesado, dificultando a respira��o. O adormecer dif�cil e os sonhos. Sonhos sobre uma busca desesperada. Sobre pernas que n�o conseguiam correr. Sobre m�os atadas e olhos vendados. Sobre faces veladas e m�scaras sorridentes que deslizavam para o lado e revelavam rostos horrivelmente desfigurados. E, estendendo-se sobre tudo, uma massa rastejante escarlate e cinzenta, o centro escuro pulsando perversamente. Chamando-o.

A carro�a sacolejava na estrada irregular. O seu interior estava escuro e abafado. Lief, Barda e Jasmine ficaram sentados, horas a fio, ouvindo o tilintar dos arreios, o ranger das rodas e o som de duas vozes que cantavam. Estou espiando um Ol-io Ol-io, Ol-io? Ol�, Ol-io cambaleante! Voc� n�o me incomoda! O grupo havia decidido que atrairiam muita aten��o se viajassem todos juntos. Dain, Perdi��o, Fardeep e Zeean viajariam pelo interior. � Steven e Nevets s�o mais do que capazes de defender voc�s, se necess�rio � Perdi��o havia dito. Lief tinha certeza de que era verdade. Ainda assim, sua pele se arrepiava ao pensar nos dois estranhos irm�os cantando juntos no banco do condutor na frente da carro�a. Barda, como soldado treinado que era, aproveitou a oportunidade para dormir. Encostado a uma pilha de tapetes, ele cochilou t�o tranq�ilamente quanto se estivesse numa cama confort�vel. Mas Jasmine estava bem desperta. Kree furioso encontrava-se pousado ao seu lado, as penas eri�adas. Filli dormia dentro de seu

casaco. Ela fechou a cara quando as vozes se ergueram mais uma vez. � N�o h� nada de errado em estar contente � ela murmurou. � Mas eles precisam cantar essas bobagens? Lief assentiu, concordando. Apesar disso, ele se flagrou cantarolando os versos bobos. Tempo de parar e tomar ar. Ol-io, Ol-io �rvores adiante, o c�u est� claro N�o h� mais nenhum Ol-io! Lief sentou-se ereto e arregalou os olhos. De repente, ele se deu conta de que a can��o estava longe de n�o ter sentido. Steven estivera enviando-lhes mensagens o tempo todo! � Logo poderemos sair e esticar as pernas � ele disse a Jasmine alegremente. � H� �rvores adiante e nenhum sinal de Ols ou Ak-Babas. Jasmine olhou-o fixamente, a express�o carrancuda se acentuando. Evidentemente, ela achou que ele estava endoidecendo. Longe dali, uma mulher velha e rechonchuda, o rosto t�o vermelho e enrugado quanto uma ma�� murcha, estava inclinada sobre a �gua l�mpida. Ao redor de sua cabe�a, fervilhava uma nuvem escura de abelhas. A mulher ouvia atentamente. Enormes peixes prateados flutuavam na �gua debaixo dela. Bolhas sa�am de suas bocas, formando estranhos desenhos na superf�cie. Finalmente, a mulher endireitou o corpo e se virou, ajeitando os muitos xales nos ombros. As abelhas giravam diante dela. Os desenhos que elas formavam no ar imitavam os das bolhas que marcavam a �gua. � Ent�o, voc�s aprenderam bem a li��o � a mulher disse a elas � passada adiante por suas irm�s abelhas do sul aos peixes e agora para voc�s. Podem ir, ent�o! E as abelhas partiram, uma flecha negra zunidora, levando a mensagem adiante. Jinks saiu da fortaleza da Resist�ncia no oeste e estremeceu sob o vento gelado. O c�u estava l�mpido, exceto por um bando de aves negras, manchas pretas pintando o azul. Jinks protegeu os olhos com as m�os e os observou. P�ssaros? Ou Ols? Normalmente, Ols n�o voavam t�o alto. Mas, por outro lado, o bando se dirigia para a Montanha do Medo. Que p�ssaro de verdade iria para l�? De repente, Jinks viu uma pequena fa�sca no centro do bando, como se o sol tivesse atingido algum objeto de metal. Mas por que um Ol, ou um p�ssaro, principalmente, estaria carregando tal coisa? Meus olhos est�o me enganando. "Devo estar cansado", Jinks pensou. Bocejando, ele voltou para a caverna. Tom, o comerciante, servia cerveja a Guardas Cinzentos na pequena taverna que mantinha ao lado da loja. � H� muitos de voc�s por aqui hoje � disse ele como quem n�o queria nada. � Alguns de seus colegas tamb�m passaram por aqui ontem. Um dos guardas resmungou, apanhando a caneca cheia at� a borda. � Eles t�m ordens de ir para o oeste � ele informou. � E muitos outros tamb�m. N�s devemos ficar no noroeste, o que � muito pior. Vamos perder toda a a��o. � A��o? � O rosto magro de Tom abriu-se num largo sorriso enquanto ele distribu�a as canecas aos demais. � Voc� fala demais, Teep 4 � grunhiu um segundo guarda. � O velho Tom n�o � uma amea�a! � o comerciante se defendeu, erguendo as sobrancelhas. � Ele n�o passa de um pobre comerciante. � E um pobre taverneiro tamb�m! � resmungou Teep 4. � Esta cerveja tem gosto de �gua suja.

Em meio �s altas gargalhadas, a campainha da loja soou. Tom se desculpou, atravessou uma porta e fechou-a atr�s de si. Um homem e uma mulher aguardavam no interior da loja, bem agasalhados contra o frio. � Ol�! O que posso fazer por voc�s? Sem dizer palavra, a mulher desenhou uma marca na poeira do balc�o.

Tom apagou a marca casualmente ao apanhar um pacote debaixo do balc�o. � Acho que esta � a sua encomenda � disse ele. Entregou o pacote � mulher e, ent�o, lan�ou um olhar r�pido para a porta da taverna. � Tenho novidades � ele murmurou. Os clientes inclinaram-se para a frente e ele come�ou a falar rapidamente. No alto da Montanha do Medo, Gla-Thon viu um bando de p�ssaros pretos se aproximando e ajustou uma flecha em seu arco. Os gnomos ainda colocavam garrafas de vidro cheias na base da montanha para serem levadas �s Terras das Sombras pelos Guardas Cinzentos. O fato de que o l�quido das garrafas agora era �gua misturada � seiva de �rvores Boolong, em vez do veneno mortal, era algo que os guardas s� descobririam quando tentassem usar as bolhas fabricadas com ele. Talvez, esse momento tivesse finalmente chegado. Talvez, os p�ssaros pretos fossem o primeiro sinal de que o Senhor das Sombras tinha descoberto a trai��o dos Gnomos do Medo. "Nesse caso, estamos preparados", Gla-Thon pensou s�ria. Ela escutou um farfalhar �s suas costas e virou-se bruscamente. Mas era somente Prin, a mais jovem dos Kin. � P�ssaros! � Prin se espantou. � P�ssaros pretos... � Eu os vi � Gla-Thon resmungou. O bando estava se aproximando. A flecha de Gla-Thon retesou a corda do arco. Ent�o um dos p�ssaros separou-se do grupo e mergulhou em sua dire��o, levando no bico um objeto que, ao sol, emitia um brilho dourado. E, mesmo antes de o p�ssaro aterrissar, Gla-Thon estava gritando. Gritando que o sinal tinha chegado. Manus ergueu a cabe�a da tarefa que realizava nos canteiros de verduras de Raladin para espantar as moscas que se aglomeravam ao seu redor. E, ent�o, algo lhe chamou a aten��o. Os insetos n�o eram realmente moscas, mas abelhas. O ar parecia tomado por elas. Enquanto Manus observava, estirando as costas doloridas, franziu a testa. As abelhas estavam agindo de modo estranho. Elas n�o estavam adejando ao redor das flores, mas zunindo no ar. Elas estavam se agrupando e formando desenhos. E os desenhos... Manus ficou boquiaberto, e a p� caiu-lhe das m�os. Com seu longo dedo cinza-azulado, ele come�ou a repetir no ch�o os desenhos que as abelhas formavam.

Manus sentou-se sobre os calcanhares e leu o que tinha escrito. A mensagem era clara: Uma pessoa � viajar para � amigos � depressa. Pela liberdade! Muitos dias se passaram. Dias lentos para Lief, Barda e Jasmine amontoados na carro�a. Eles sabiam, a partir das can��es de Steven, que Ak-Babas os haviam sobrevoado e que Ols de todas as formas os haviam observado enquanto a carro�a passava. O ve�culo, por�m, era uma vis�o conhecida para os Ak-Babas, e os Ols n�o se mostraram interessados. Eles tinham recebido ordens de ficar atentos, mas n�o �quilo. A estrada se bifurca adiante Ol-io, Ol-iol A noite chega, e estamos livres

De Ol-io, Ol-ios! Steven cantava novamente, informando as novidades. Alguns minutos mais tarde, a carro�a parou, as portas traseiras foram abertas e os companheiros sa�ram com dificuldade. O sol acabara de se p�r. Uma colina rochosa assomava diante deles e a estrada principal a rodeava e seguia para a direita. Outra trilha se abria para a esquerda. Um sinal havia sido colocado na bifurca��o, e os dizeres deixaram o cora��o de Lief apertado.

<<< Rio Largo / Del >>> � Precisamos tomar a estrada para Del, mas ser� uma jornada para o desconhecido � Steven contou. � N�o sei nada sobre ela, e Perdi��o tamb�m n�o. Ele sempre viaja pelo interior nestas paragens. Ele diz que as colinas que escondem a costa s�o trai�oeiras, mas ele as prefere. � Eu tamb�m as preferiria � murmurou Jasmine. � E eu tamb�m � Barda ajuntou. � Mas precisamos continuar escondidos. Se formos vistos aqui, as iscas que est�o no oeste ter�o arriscado suas vidas por nada. Lief olhava para a estrada de Del. Endon e Sharn, sem d�vida, a tinham percorrido ao sair da cidade na noite em que escaparam. Eles n�o teriam tentado ir pelo interior com Sharn t�o perto de ter o beb�. Ele tentou imaginar como teria sido. A estrada devia estar apinhada de gente, pois muitas pessoas fugiram de Del naquela noite. Ele se lembrou da voz triste do pai contando-lhe o que aconteceu. � Sua m�e e eu ficamos fechados na ferraria durante todo o tumulto. Quando finalmente abrimos nossas portas, vimos que est�vamos sozinhos. Amigos, vizinhos, antigos clientes, todos haviam desaparecido. Haviam sido mortos, capturados ou tinham escapado. � Esper�vamos algo desse tipo � a m�e acrescentou. � Mas a confus�o foi pior do que imaginamos. Levou muito tempo para que a vida em Del recome�asse. E, quando isso aconteceu, est�vamos preparados. E muito gratos por estarmos a salvo com voc�, meu filho, pois voc� nasceu nessa �poca e foi uma luz em nossas vidas. Mas... � A sua voz forte tremeu. � Mas tem�amos por aqueles que tinham fugido. Os que tinham fugido. N�o reconhecidos em suas humildes roupas de trabalho, Endon e Sharn devem ter se perdido em meio � multid�o em p�nico. Eles certamente correram com os demais em dire��o ao oeste, sofrendo sabe-se l� que horrores. E, quando o p�ssaro preto que levava a mensagem de Tora os alcan�ou, eles devem ter percebido que n�o havia sentido em continuar. O que teriam feito ent�o? Sa�do da estrada. Encontrado um esconderijo. Endon sabia que o Cintur�o nunca mais brilharia para ele. A �nica esperan�a de Deltora estava nas m�os do filho. Ele e Sharn tinham de achar um lugar em que o beb� pudesse nascer em seguran�a. Onde? Lief foi despertado pela voz aguda de Jasmine. � Lief! Precisamos encontrar um lugar para passar a noite. O rapaz virou-se para a carro�a. Entretanto, os seus pensamentos continuaram presos na �poca que precedeu o seu nascimento e nas duas pessoas desesperadas que procuravam ref�gio e que ele nunca conhecera.

Amea�ava chover quando o grupo partiu no dia seguinte. O fato n�o incomodou os companheiros animados pela convic��o de Steven de que chegariam a Withick Mire antes do p�r-do-sol. Contudo, ainda n�o tinham ido muito longe quando a voz dele lhes trouxe m�s not�cias.

Estejam preparados para fugir ou lutar. Ol-io, Ol-io! Campo de carn�voras � direita, � frente, Guardas-ios. � O que � um campo de carn�voras? � Jasmine sussurrou, quando a carro�a parou com um solavanco. � Sei l�, mas n�o pode ser pior do que os Guardas Cinzentos � Barda resmungou. � E parece que eles est�o logo adiante. As portas da carro�a foram abertas e Steven olhou para dentro. � A estrada est� bloqueada � ele sussurrou. � Os Guardas devem estar inspecionando todos os ve�culos que passam. � Steven ergueu um barril do canto enquanto Lief, Barda e Jasmine esgueiraram-se para fora. Eles n�o podiam ser vistos pelos Guardas porque a carro�a parara em meio a uma curva. Mas assim que prosseguisse... Lief procurou rapidamente um meio de escapar. De um lado, havia uma rocha alta e escarpada. Do outro, um campo cercado de colinas cobertas por densos bosques. � V�o para as colinas � Steven murmurou. � Se tiverem sorte, os Guardas n�o v�o perceber. N�s nos encontraremos mais adiante. Cuidado. As pedras s�o dif�ceis de... Ele foi interrompido por um grito rouco que veio da estrada � frente. Steven bateu as portas e foi na dire��o deles, carregando o barril. � Estou indo, senhores � ele avisou. � Tenho cerveja para voc�s. Os companheiros ouviram-no subir ao banco do condutor, e a carro�a come�ou a se mover. Kree voejou na dire��o das colinas. Lief, Barda e Jasmine rolaram para a vala que margeava a estrada. � N�o vejo sinais de carn�voras, seja l� o que forem � Barda sussurrou, sondando o campo. De fato, o campo parecia totalmente vazio. O �nico fato incomum era o tom verde vivo de uma grande quantidade de ervas daninhas grandes e achatadas. Como esteiras redondas feitas de c�rculos de folhas largas, elas cresciam muito juntas, quase sufocando a grama. Lief observou a estrada. A carro�a j� estava muito perto dos Guardas. Havia dez deles, um grupo consider�vel. A estrada estava bloqueada por �rvores ca�das. Pilhas de lixo, barris vazios e caixas espalhavam-se por toda parte. Era evidente que os Guardas estavam de servi�o ali h� meses. "Eles devem estar entediados, ansiosos por divertimento", Lief pensou desanimado. � E o que temos aqui? � um dos Guardas gritou. � Um carrapato grande e feio e um cavalo que combina com ele! � Ouviram-se gargalhadas quando os seus colegas se reuniram ao redor da carro�a, os olhares fixos em Steven. � Agora! � Barda sussurrou. Juntos, sob a prote��o da capa de Lief, os amigos come�aram a esgueirar-se em dire��o �s colinas. Mas quase imediatamente Barda parou com um grito abafado de dor. No mesmo instante, Jasmine sufocou uma exclama��o e caiu de joelhos. Lief se virou, agachando-se para ajud�-los, mas ao apoiar a m�o esquerda no ch�o, este cedeu e a m�o foi puxada para baixo por algo que mordia e queimava. A m�o de Lief afundou no centro de uma das ervas achatadas que se alargava, sugando o seu bra�o, puxando-o para baixo... Desesperado, Lief puxou o bra�o e se libertou. A m�o estava coberta de sangue. O centro da planta abria-se como uma enorme boca de l�bios fl�cidos e com manchas vermelhas. Horrorizado, Lief olhou para as fileiras de dentes cru�is que cobriam a garganta verde que mergulhava fundo na terra. As plantas! Carn�voras! Steven pensou que sab�amos... Ao seu lado, Jasmine lutava para livrar a perna presa enquanto Filli

guinchava aterrorizado, tentando em v�o ajud�-la, e Kree voava para junto dela. Barda se debatia em agonia e afundava atr�s deles, ambas as pernas presas. Lief segurou os bra�os de Jasmine e a puxou. A perna foi libertada, pingando sangue e, ao seu redor, outras carn�voras abriam suas bocas horrendas e enormes. Gritos animados vieram da estrada e, por um momento, Lief pensou que tinham sido vistos. Mas, quando olhou, viu que os Guardas estavam de costas para o campo reunidos em volta do barril, enchendo suas canecas. � Barda! � Jasmine gritou com a voz sufocada. Barda estava preso ao ch�o. Seus bra�os e pernas estavam aprisionados. Ele esticava o pesco�o enquanto lutava para manter o rosto afastado da boca verde, pulsante e �vida aberta bem abaixo dele. E a cada instante ele afundava mais... "Por que n�o estou afundando?", Lief se perguntou. Ele olhou para baixo e constatou estar parado sobre um monte de grama clara que cobria uma pedra achatada. Steven come�ara a dizer algo sobre pedras... As pedras s�o dif�ceis de... de ver! Com um gemido de frustra��o, Lief viu manchas claras formando uma linha atrav�s do campo, como uma passadeira. Um caminho que seria sempre seguro porque, embora a grama pudesse crescer sobre as pedras, as carn�voras podiam somente crescer para o fundo da terra. Ele e Jasmine estavam parados sobre pedras naquele momento. Barda, por�m, encontrava-se em meio a uma agitada massa de um verde vivo, e a trilha de pedras serpenteava ao lado dele. � Jasmine! Ande sobre as manchas claras. Elas s�o seguras! � Lief sussurrou. � Depois que Jasmine obedeceu a ordem de Lief, ele apanhou a corda do cinto e a seguiu. Quando a alcan�ou, Jasmine golpeava ferozmente as plantas que prendiam Barda, mas elas apenas estremeciam e recuavam um pouco. Lief ajeitou a ponta da corda sob o peito do amigo e, ent�o, inclinando-se perigosamente, puxou-a do outro lado e fez um n�, amarrando-a com for�a sob os bra�os do homenzarr�o. � Barda, me ajude! � disse ele com dificuldade, puxando-o com todas as for�as. E Barda, com um esfor�o final e angustiado, gemeu e arqueou o corpo. Os bra�os dele foram libertados. As mangas do casaco estavam rasgadas em tiras e ensopadas de sangue. As bocas �vidas se abriam imensas, debaixo dele. Com os dentes � mostra, repugnada, Jasmine come�ou a atacar as folhas ao redor das pernas aprisionadas de Barda. Novamente, Lief puxou a corda, mas desta vez o amigo pouco p�de ajudar. O sangue flu�a livremente da carne ferida, e ele estava perto de perder a consci�ncia. Mas, finalmente, com uma lentid�o torturante, as suas pernas come�aram a se soltar do solo, at� finalmente ficarem livres. Jasmine e Lief rolaram-no sobre as pedras e come�aram a lev�-lo em dire��o das colinas, carregando-o em alguns trechos, arrastando-o em outros. O barulho vindo da estrada transformou-se num rugido animado. Os Guardas pensaram num novo tipo de divers�o. Cinco deles mantinham Steven im�vel sob a ponta das adagas, e os outros cinco arrastavam o cavalo na dire��o do campo das carn�voras. O animal, percebendo o perigo, empinava-se e corcoveava, relinchando apavorado. Os Guardas estavam animados. Steven gritava para que parassem. O enorme corpo moreno coroado de cabelos louros quase desaparecia em meio � multid�o de uniformes cinzentos que n�o parava de se acotovelar. � Jasmine! Mais depressa! � Lief pediu, o sangue gelando nas veias. As �rvores n�o estavam longe. Alguns passos mais... Ent�o, ouviram-se urros assustadores. Lief olhou para tr�s e viu os Guardas caindo ao ch�o, as m�os apertando os olhos. Steven cambaleava para tr�s, enquanto uma luz amarela e ofuscante se desprendia de seu corpo como fuma�a. E logo depois outro vulto assomou a sua frente, tomando forma no clar�o. Um gigante dourado com uma crina selvagem feita de cabelos castanho-escuros. � Nevets � Lief sussurrou. O corpo do gigante estava coberto de p�los dourados. Os seus olhos

amarelos cintilavam com f�ria impiedosa. Os dedos enormes exibiam garras marrons cruelmente curvas nas extremidades. Ele investiu na dire��o do cavalo apavorado e puxou-o para a seguran�a. E ent�o, rugindo como um animal, ele come�ou a agarrar os Guardas que gritavam e se retorciam, sacudiu-os como se fossem bonecos e rasgou-os em peda�os. Lief e Jasmine observavam paralisados de terror. Steven ergueu-se e os viu. � Corram! � ele vociferou. � Depois que ele come�a, n�o consigo faz�-lo parar. Sumam das vistas dele. Seguros sob as �rvores, Lief e Jasmine envolveram os graves ferimentos de Barda em ataduras, cobriram-no com cobertores e deram-lhe um pouco de mel Abelha Rainha. Mas a hemorragia n�o cessava e Barda n�o se movia. A chuva come�ou a cair intensa, gelada. Desesperado, Lief procurou um abrigo. E ent�o ele deixou escapar um grito de surpresa. N�o muito longe, como uma resposta �s suas preces, havia uma velha cabana de pedra, quase escondida pelos arbustos. Claro! Uma trilha de pedras que antes conduzia � casa de algu�m. Enquanto Kree voejava ansioso sobre eles, Lief e Jasmine levaram Barda at� a cabana. O interior dela estava envolto na penumbra, pois as pequenas janelas estavam cobertas de sujeira. Do ambiente desprendia-se um desagrad�vel cheiro de mofo, mas era seco, e a lareira estava repleta de gravetos e capim seco. Eles arrastaram Barda para dentro, e Jasmine correu at� a lareira. Momentos depois, o fogo ardia em seu interior. A madeira seca e altamente inflam�vel crepitava enquanto as chamas subiam e come�avam a encher o pequeno aposento com uma luz bruxuleante. E ent�o Lief viu o que se encontrava a um canto. Dois esqueletos estavam encostados � parede. Tiras de roupas ainda estavam presas aos ossos e cabelos aos cr�nios, de modo que Lief p�de constatar que se tratava de um homem e uma mulher que haviam rastejado at� ali para morrer. Ele notou que aninhado nos bra�os da mulher, entre os farrapos de um xale, estava outro pequeno monte de ossos, os ossos de um bebezinho. A testa de Lief ficou porejada de suor. Ele se obrigou a se aproximar. Havia algo ca�do aos p�s do homem. Uma caixa de estanho achatada. � N�o! � gritou Jasmine, a voz cheia de medo. Mas Lief n�o parou. Ele apanhou a caixa e a abriu. Dentro dela, havia um peda�o de pergaminho com dizeres em preto. Ele se esfor�ou para ler, as palavras terr�veis dan�ando-lhe diante dos olhos. Lief inspirou profunda e dolorosamente. � O que �? � Jasmine sussurrou. Lief leu o bilhete em voz alta. Sua voz soou fraca, irreconhec�vel.

Tudo est� perdido. Tora me abandonou. Est� muito frio. A comida que trouxemos de Del acabou e n�o h� amigos que nos ofere�am mais. Sharn, minha amada esposa, est� morta e nosso filho rec�m-nascido viveu apenas alguns dias a mais. Devo juntar-me a eles em breve, com prazer. A grandiosa linhagem de Adin termina comigo. Deltora deve submeter-se � sua sorte, assim como eu devo me submeter � minha. Endon O �ltimo rei de Deltora O bilhete amassado nas m�os, Lief olhou fixamente para os ossos. Ele n�o conseguia aceitar o que via. O herdeiro de Deltora n�o estava seguro em seu esconderijo, esperando por eles. O herdeiro tinha morrido h� muito tempo.

� Esse Endon n�o merecia ter sido rei � Jasmine disse com amargura. � Um homem fraco e teimoso, cheio de autopiedade. Isso � o que eu sempre temi. � Voc� est� sendo cruel, Jasmine! � Lief sussurrou com esfor�o. � Ele tinha perdido tudo que amava quando escreveu este bilhete. Ele estava desesperado. � Ele foi o respons�vel por essa perda! � acusou Jasmine. � Se ele tivesse sido corajoso o bastante para depender de si mesmo pelo menos uma vez, eles teriam sobrevivido, como os meus pais fizeram. H� madeira aqui. Ouvi o som de um riacho. H� frutas silvestres e outros alimentos nos arredores. Zangada, ela sacudiu a cabe�a. � Ah, mas n�o! Sempre esperando que os outros lhe segurassem a m�o e facilitassem a sua vida. Ele nem mesmo tentou ajudar a si mesmo e � fam�lia. Assim, acabou nesse lugar ermo, morrendo de fome e frio, provocando a morte da mulher e do pequenino. � Os olhos dela brilharam com as l�grimas que ca�am ao olhar o pequeno embrulho esfarrapado que repousava junto do seio da mulher. � Nunca saberemos o que realmente aconteceu � disse Lief pesaroso. � Mas de uma coisa n�s sabemos. Sem o herdeiro para us�-lo, o Cintur�o n�o pode salvar Deltora. O seu peito estava apertado, o est�mago queimava. "Barda est� morrendo", ele pensou. "Morrendo por uma causa que estava perdida antes mesmo de come�ar. E meus pais! Quanto eles n�o sofreram! E tudo por nada! O plano de meu pai para ajudar o amigo e esconder o herdeiro levou somente � morte e ao sofrimento. Quem lhe contara a mentira de que o Cintur�o ficaria intacto somente enquanto o herdeiro vivesse?" "Estava escrito no livro 0 Cintur�o de Deltora?" Lief sondou a mem�ria. N�o! Ele tinha certeza absoluta de que o livro nunca mencionara nada parecido. Por que ele pensara nisso, ent�o? "Simplesmente porque acreditei no que meu pai me disse", pensou Lief desanimado. Como, sem d�vida alguma, o pai acreditara em outra pessoa. Prandine, talvez. Ou no pr�prio Endon. Ele baixou a cabe�a desesperado.

A carro�a balan�ava, os sinos nos arreios tilintavam. Mas Steven n�o cantava. No interior da carro�a, Barda encontrava-se deitado entre Lief e Jasmine, que tentavam proteger o amigo ferido dos solavancos mais violentos. Eles passaram uma hora terr�vel perto do fogo da cabana antes que Steven viesse procur�-los. Lief tremia, lembrando-se do que acontecera quando o homem vira os esqueletos e lera o bilhete. A express�o de Steven ficou sombria. O peito dele come�ou a crescer e, de repente, ele fechou os olhos e pressionou os l�bios. � N�o! N�o! � Lief ouviu-o balbuciar enquanto se virava, batendo na parede de pedra com os punhos. E Lief sabia que ele estava lutando com Nevets, tentando manter o irm�o selvagem sob controle. Depois de alguns instantes, ele venceu a batalha. Steven voltou-se para eles, o rosto cansado, mas calmo. � O que n�o tem rem�dio remediado est� � ele disse s�rio. � Nosso dever agora � para com os vivos. � Ah, isto � minha culpa � ele se censurou, inclinando-se sobre Barda. � Eu pensei que voc�s soubessem do campo de carn�voras. � Barda vai sobreviver? -perguntou Lief com dificuldade. Hesitante, Steven mordeu o l�bio. � Em Withick Mire, ele vai ficar aquecido e confort�vel � disse ele finalmente. Ele se curvou e ergueu Barda t�o facilmente como se o homenzarr�o fosse uma crian�a e saiu da cabana sem olhar para tr�s. Lief e Jasmine o seguiram, ambos cientes de que ele n�o respondera a pergunta.

Eles caminharam em sil�ncio entre as �rvores at� onde come�ava a trilha de pedras e iniciaram a travessia entre o campo de carn�voras. A carro�a encontravase parada mais adiante, o cavalo esperando ao lado. �rvores que haviam bloqueado a estrada haviam sido jogadas para o lado. As fogueiras, os mantimentos e o lixo, tudo tinha sido varrido para longe como que atingido por uma forte ventania. Dos Guardas n�o havia sinal, exceto por algumas tiras de tecido cinza manchadas de sangue espalhadas aqui e ali. Com um calafrio, Lief se deu conta de que Nevets escolhera o caminho mais f�cil para se livrar dos restos de suas v�timas. As plantas carn�voras mais pr�ximas � estrada tinham sido bem alimentadas. Horas mais tarde, um odor repulsivo se fez sentir no ar. O cheiro de podrid�o e deteriora��o se infiltrou na carro�a at� que o ar parado e empoeirado ficou dominado por ele. Jasmine franziu o nariz enojada. � O que � isso? � ela sussurrou. Lief deu de ombros e ent�o endireitou o corpo enquanto a carro�a sacolejava violentamente como se estivesse percorrendo terreno acidentado. Ele olhou para Barda. As ataduras rudimentares que lhe envolviam as pernas e os bra�os estavam ensopadas de sangue. Ele tomara um pouco de �gua e, quando lhe deram um pouco de mel Abelha Rainha, ele o lambeu dos l�bios. Mas n�o abriu os olhos, tampouco falou. "O mel � tudo o que o est� mantendo vivo", pensou Lief. "Mas por quanto tempo? Quanto tempo? Ah, espero que cheguemos logo a Withick Mire." "Para que Barda possa ser tratado adequadamente. Para que os seus ferimentos possam ser lavados e ser cobertos por ataduras limpas. Para que", Lief se obrigou a pensar no assunto, "se Barda tiver de morrer, que o fa�a em paz e com conforto, numa cama quente, e n�o naquela carro�a fria, sacolejante e malcheirosa." Para sua surpresa, naquele exato momento a carro�a parou. As portas traseiras foram abertas, e Lief e Jasmine sa�ram. A chuva havia parado. O sol se punha, inundando o c�u com uma luz opaca e alaranjada que iluminava uma cena estranha e horr�vel. A carro�a se encontrava no alto de um grande monte de lixo. Montes gigantescos e malcheirosos de farrapos, ossos, m�veis quebrados e utens�lios dom�sticos, peda�os de metal torcidos e restos de comida em decomposi��o erguiam-se de todos os lados. Entre os montes, pessoas andrajosas e desafortunadas se curvavam e remexiam, procurando algo aproveit�vel entre os restos. Lief virou-se zangado para Steven. � Por que voc� nos trouxe para c�? � ele quis saber. � Precisamos levar Barda a Withick Mire! Sem dizer palavra, Steven apontou para uma placa colocada exatamente ao lado de onde a carro�a parara. Bem-vindo � Cidade Fedorenta! Withick Mire Antes que Lief pudesse dizer qualquer coisa, um dos andrajosos catadores de lixo aproximou-se deles arrastando os p�s e apoiando-se numa bengala. Um remendo preto cobria-lhe um dos olhos e um len�o protegia-lhe o nariz e a boca do mau cheiro. Ele se inclinou para eles, olhando de soslaio os rec�m-chegados com o olho saud�vel. � O que voc�s procuram, se � que posso perguntar? � ele indagou com uma voz que mais parecia um grasnido. � Aqui, no meio dos restos de Del? Lief e Jasmine hesitaram sem saber o que dizer. � Talvez voc�s estejam procurando abrigo? � o homem continuou. � Ent�o, venham comigo. Todos s�o bem-vindos em Withick Mire. Ele se afastou mancando, abrindo caminho entre os montes de lixo com a facilidade proporcionada pela longa pr�tica. Sem saber o que mais fazer, os

companheiros o seguiram, Lief e Jasmine a p�, Steven conduzindo o cavalo com cuidado em meio �quele labirinto. � medida que caminhavam, eles passaram por v�rios barracos deplor�veis, feitos de peda�os de madeira, lata e tecido. Pessoas agachavam-se do lado de fora dessas moradias, separando as sobras recolhidas no dia ou acendendo fogueiras para cozinhar. Alguns sorriram para os estranhos, outros n�o se deram ao trabalho de sequer erguer os olhos. Nos fundos de um dos montes maiores, fora constru�do um abrigo mais espa�oso. O catador de lixo acenou, e Lief e Jasmine o seguiram para dentro, dando uma olhada para Steven que vinha logo atr�s. Ao entrarem no abrigo, uma surpresa os aguardava. Sob a fina camada de lata e madeira, havia um edif�cio s�lido, muito maior do que aparentava do exterior porque, exceto pela entrada, ele fora constru�do no interior do monte de lixo. O espa�o era n�o somente grande, mas limpo e bem organizado com muitas ma�as arranjadas caprichosamente ao longo das paredes, cada qual com seu cobertor dobrado e os pertences do usu�rio empilhados na parte inferior. O catador de lixo virou-se para eles, endireitou o corpo e tirou o len�o e o remendo do olho. � Perdi��o! � exclamou Jasmine surpresa. � Voc�s n�o me reconheceram? � Perdi��o perguntou, sorrindo. � Isso � excelente! � claro que voc�s n�o esperavam que a fortaleza da Resist�ncia ficasse num dep�sito de lixo. Mas que lugar melhor existe para se esconder? Ningu�m vem aqui de boa vontade, nem mesmo os Guardas Cinzentos. E quem se importa com pobres catadores de lixo? Algumas das pessoas que voc�s viram a� fora s�o verdadeiros catadores de lixo, almas sofridas de Del de quem a vida foi roubada. Outros, e s�o muitos, s�o gente nossa. Glock, Fardeep e at� Zeean est�o l� fora, em algum lugar, com todos os demais. Dain saiu para buscar �gua. Lief assentiu devagar, assimilando o que via. "Ent�o, nada era o que parecia, nem mesmo ali", pensou. � Perdi��o � chamou Jasmine aflita. � Barda est� ferido. Ele precisa de cuidados. E... � ela olhou para Lief. � H� outra not�cia. Muito desagrad�vel. Lief remexeu no bolso e tirou o bilhete amassado de Endon. Os olhos negros de Perdi��o ficaram ainda mais escuros como se, de alguma forma, ele soubesse o que leria. Mas ele n�o apanhou o bilhete. Em vez disso, voltou-se rapidamente para a porta. � Vou ter bastante tempo para isso depois que cuidarmos de Barda � disse ele bruscamente. � Traga-o para dentro. Vamos fazer o poss�vel por ele. Mais tarde, Lief e Jasmine estavam sentados perto do leito do amigo. As feridas deles tamb�m tinham sido lavadas e envolvidas em ataduras e o grande homem finalmente se encontrava deitado tranq�ilamente. O sangramento havia parado, gra�as a um estranho aliado: Glock. � Isso n�o vai sarar com ataduras � ele resmungara, agarrando e inspecionando o punho de Lief. � As plantas carn�voras injetam algo que mant�m o sangue fluindo. Ele foi at� a pr�pria cama, procurou algo debaixo dela e retornou carregando um jarro sujo cheio de uma pasta cinzenta. � Passe isso nas mordidas � ordenou. � O que � isto? � indagou Jasmine, cheirando a pomada, desconfiada. � Como vou saber? � Glock rosnou. � Quem a fez j� morreu h� muito tempo. Mas a minha tribo sempre a usou, nos bobos e crian�as que ca�am nos campos de carn�voras. Jasmine reprimiu a resposta irada que lhe dan�ava nos l�bios e virou-se para Barda. � N�o a desperdice nele � Glock resmungou. � Ele est� acabado. Jasmine n�o se preocupou em responder. Ela j� estava passando a pasta nos ferimentos limpos de Barda. Glock cuspiu enojado e se afastou arrastando os p�s. Depois disso, desapareceu. Lief ergueu os olhos exausto. Zeean, Fardeep e Perdi��o estavam reunidos

n�o muito longe dele, acompanhados de Steven. As cabe�as curvadas, as express�es s�rias, eles liam o bilhete de Endon. � Ent�o � Lief ouviu Perdi��o dizer com pesar �, esse � o fim da hist�ria. Eles olharam para Lief e Jasmine, que os observavam, e se juntaram a eles. Perdi��o devolveu o bilhete a Lief. � Os Gnomos do Medo e o Ralad chegar�o e descobrir�o que viajaram para nada � ele disse. � Todas as nossas jornadas foram in�teis � replicou Lief desalentado. O rosto de Zeean estava tomado pelo sofrimento. � � muito dif�cil � ela murmurou. � Eu tinha... tantas esperan�as. � Tudo bem, se nossas esperan�as v�o por �gua abaixo, quando s�o falsas. � A velha amargura havia voltado � voz de Perdi��o. � Logo voltaremos para o lugar de onde viemos. E, a cada passo que dermos, contaremos o que sabemos para que nenhum outro idiota seja tentado a arriscar a vida por uma causa in�til. Ouviu-se um som ao lado de Lief. Ele baixou os olhos e seu cora��o acelerou. Barda havia se mexido e tinha os olhos abertos. � O que... aconteceu? � perguntou ele num fio de voz. � N�o aconteceu nada � respondeu Jasmine tranq�ilizadora, acariciando-lhe a testa. � Agora, descanse. Mas Barda moveu a cabe�a com impaci�ncia e seus olhos foram atra�dos pelo bilhete nas m�os de Lief. � O que � isso? Deixe-me ver! � ordenou. Lief conhecia Barda bem demais para saber que seria imposs�vel recusar. Com relut�ncia, ele estendeu o bilhete para que o amigo pudesse v�-lo e lhe explicou como foi encontrado. Barda leu incr�dulo as palavras terr�veis e, ent�o, para surpresa de Lief, ele sorriu. � E � isso que o preocupa? � ele perguntou. Lief e Jasmine se entreolharam alarmados. Barda estava delirando, e Jasmine inclinou-se outra vez sobre a cama. � Durma � ela sussurrou. � Voc� est� muito fraco e precisa descansar, Barda. � Pode ser � ele retrucou debilmente, mas n�o tanto que n�o reconhe�a uma falsifica��o quando a vejo.

Fatigado, Barda fitou o c�rculo de rostos at�nitos que se formou ao seu redor e sorriu mais uma vez.

� O bilhete � uma boa falsifica��o, com certeza � ele murmurou. � A letra � muito parecida com a do bilhete que vimos em Tora. Mas n�o foi o c�rebro de Endon que comp�s essas frases. Eu... Barda parou de falar ao ser distra�do por um ru�do. Lief virou-se depressa e viu Dain correndo na dire��o deles, os olhos cheios de interroga��es. Contudo, antes que o rapaz pudesse falar, Perdi��o franziu o cenho e colocou o dedo sobre os l�bios. Lief voltou-se para a cama. � Como voc� pode ter certeza de que o bilhete n�o foi escrito pelo rei Endon? � Jasmine indagou com suavidade. � Voc� n�o o conheceu. � Talvez n�o � Barda murmurou �, mas Jarred, sim. Repetidas vezes ele me contou dos terr�veis sentimentos de culpa que assaltavam Endon. Ele mesmo n�o continha as l�grimas quando contava da agonia do rei ao se dar conta de que tinha decepcionado Deltora. No entanto, esta que se sup�e ser a �ltima mensagem de Endon, escrita muito tempo depois de ele fugir de Del, n�o diz nenhuma palavra a respeito. � Voc� est� certo. � Lief sentiu-se despertar lentamente de um pesadelo. � Nenhuma palavra de desculpas ou pesar por quaisquer pessoas que n�o ele pr�prio e a fam�lia. E isso n�o pode ser verdade. O bilhete... os esqueletos... foram plantados ali para nos enganar! � por isso que os Guardas estavam posicionados naquele local. Para obrigar os viajantes a sair da estrada e ir at� a cabana. Tudo n�o passou de um plano do Senhor das Sombras. "Tenho muitos planos..." � Mas... � como Jasmine, Perdi��o ainda n�o estava totalmente convencido. Barda moveu a cabe�a inquieto. � Vejam o selo no final da mensagem. Ele n�o deveria estar ali. O bilhete em Tora n�o tinha o selo real. E por qu�? Porque Endon n�o tinha o sinete em seu poder quando escapou. Ele n�o poderia t�-lo levado. O sinete ficava guardado com Prandine e era trazido somente quando havia mensagens a serem assinadas. � Como voc� sabe disso? � Zeean perguntou curiosa. � Minha m�e, que Deus a tenha � Barda come�ou, suspirando �, foi ama-seca de Jarred e Endon. Ela gostava de falar e me contou muitas coisas sobre a vida no pal�cio. Admito que, muitas vezes, eu mal a escutava, mas parece que aprendi mais do que o Senhor das Sombras imagina. � E isso foi uma b�n��o � Fardeep ajuntou agradecido. � Se n�o fosse por voc�, ter�amos abandonado todas as nossas esperan�as. � Ent�o, isso significa que houve um motivo para que eu ficasse vivo � Barda replicou com um leve sorriso. � Mas agora estou muito cansado. � E fechou os olhos. Jasmine respirou fundo, colou o ouvido ao peito do amigo e prestou aten��o, o rosto muito p�lido. � Ele s� est� dormindo � sussurrou. � Mas seu cora��o est� muito fraco. Receio que ele esteja nos deixando. Sem olhar, ela estendeu a m�o para Lief que a tomou entre as suas, os olhos marejados de l�grimas. "Como essa jornada nos mudou", pensou ele, atordoado pelo sofrimento. "Jasmine demonstra sentimentos e busca consolo. Eu n�o tenho vergonha de chorar. Barda acharia isso tudo muito engra�ado." � N�o sofra antes do tempo, amigo � Perdi��o aconselhou com delicadeza. � Barda � forte e um lutador. Ele n�o vai desistir facilmente. E o mel Abelha Rainha j� fez muitos milagres. Lief sentiu a m�o de Jasmine pressionar a sua. Em seguida, houve um movimento repentino ao lado dele. Dain havia se aproximado e se ajoelhava ao lado da cama. Os olhos do rapaz estavam �midos, mas o rosto mostrava determina��o. � Barda n�o pode morrer � disse ele. � Se cuidarmos bem dele, tenho certeza de que vai se recuperar. O rosto de Jasmine parecia brilhar de gratid�o ao olhar para Dain. Desta vez, contudo, Lief n�o ficou enciumado. Se Barda tinha de se salvar, ele precisava de todas as esperan�as e ajuda que conseguisse obter. Aquela noite e o dia seguinte passaram como que em sonho. Lief, Jasmine e Dain, que cuidavam de Barda em turnos, persuadiram-no a tomar mel, �gua e

colheradas de caldo. �s vezes, Barda parecia mais fortalecido, erguendo-se e at� falando. Outras, a fraqueza voltava a domin�-lo e n�o demorava para que ficasse pior do que antes. Era como se ele se encontrasse numa descida gradativa que n�o podia ser interrompida. Os momentos de melhora eram cada vez mais raros. "Barda est� morrendo", Lief disse a si mesmo. Preciso enfrentar esse fato. Mas ele ainda n�o podia perder as esperan�as. Jasmine certamente n�o as tinha perdido e Dain era uma torre de for�a, assumindo turnos cada vez mais longos ao lado do leito de Barda, poupando os amigos o m�ximo que podia. O sol se punha e Lief acabara de se levantar da cabeceira do doente e de ceder o lugar a Dain quando um grito estridente foi ouvido do lado de fora. � Ak-Baba! Cuidado! De repente, quando as pessoas come�aram a passar pela porta e entrar no abrigo, tudo se transformou em confus�o. Lief olhou ao redor assustado. Onde estava Jasmine? Ent�o, ele se lembrou. Jasmine tinha ido buscar �gua juntamente com Zeean e Fardeep. Lief abriu caminho entre a multid�o que se aglomerava na porta e correu para fora. N�o demorou a ver as tr�s pessoas que procurava. Elas estavam paradas, com os baldes transbordantes, observando a sombra escura que se aproximava em meio � luz ofuscante e alaranjada do c�u. � Jasmine! � chamou Lief. � Corra! Entretanto, para sua surpresa, Jasmine simplesmente se virou e lhe lan�ou um sorriso fatigado. Ele olhou para cima mais uma vez e percebeu o que a sombra realmente era. N�o era um Ak-Baba, mas sim um Kin! Ailsa, se n�o estava enganado. Ela estava cercada por uma nuvem flutuante de p�ssaros pretos. Ent�o, os p�ssaros se afastaram e Ailsa come�ou a descer em dire��o ao solo. Um pequeno vulto em sua bolsa acenava vigorosamente. Gla-Thon, Lief calculou, observando o c�u com olhos semicerrados e devolvendo o aceno. Gla-Thon, de racioc�nio r�pido e l�ngua afiada. Lief reconheceu-lhe o corpo robusto, os cabelos castanhos ondulados. E quem mais, al�m de Gla-thon, pensaria em pedir a um Kin que a levasse rapidamente pelo ar at� a reuni�o? O velho Fa-Glin pode ter concordado em fazer as pazes com os Kins, seus vizinhos, mas Lief achou improv�vel que ele tivesse concordado em voar com um deles. "Agora seis da sete tribos est�o aqui representadas", pensou Lief, ao correr com Jasmine para dar as boas-vindas aos rec�m-chegados. "Eu deveria estar entusiasmado e cheio de esperan�as." E, de certa forma, estava. Ele sabia que comemora��es e muitas conversas se seguiriam a essa chegada e estava ansioso para explicar tudo a Gla-Thon. Lief estava muito feliz em rever Ailsa, mas o medo de perder Barda pairava sobre ele como uma nuvem, toldando todos os demais pensamentos e sentimentos. Alguns dias depois, Lief encontrava-se sentado ao lado da cabeceira de Barda, dormitando, quando algu�m lhe tocou o ombro de leve. Assustado, virou-se de repente e deu com dois olhos pretos como bot�es e uma enrugada face cinza-azulada. � Manus! � ele exclamou, erguendo-se de um salto e se abaixando para abra�ar o pequeno Ralad. � Ah, Manus! Voc� veio! � Mas claro! � retrucou Manus. Ele se virou para o homem que se encontrava parado atr�s dele, perto de Jasmine.� Nosso amigo Nanion, chefe de D'Or, foi o respons�vel por eu chegar t�o depressa. Ele sabe lidar com cavalos, habilidade que eu n�o domino. Para come�ar, os p�s dele alcan�am os estribos. Mas devo confessar que foi uma viagem desconfort�vel. Fiquei aterrorizado e todo dolorido! � Seguir um bando de abelhas em terreno acidentado n�o � uma tarefa f�cil! � divertiu-se Nanion. � E esse Ralad se queixou do come�o ao fim da viagem. Estou aliviado por, finalmente, ter chegado e de ter me livrado de suas queixas. � Entretanto, o olhar dele era caloroso e ficou claro que ele e Manus haviam se tornado bons amigos. � Como voc� conseguiu um cavalo? � Jasmine perguntou. � E � dos melhores!

� Um certo comerciante conseguiu-o para mim � ele contou, dando de ombros. � Eu s� espero que ele tenha uma boa explica��o para os donos quando eles vierem procurar por ele. � Tenho certeza de que ele vai ter! � Perdi��o devolveu secamente, ao caminhar atr�s deles. � Boas explica��es s�o a especialidade de Tom. Ent�o, ele finalmente decidiu tomar partido? � N�o � bem assim � Manus respondeu. Sorrindo. � Ele advertiu Nanion de que um raio n�o cai duas vezes no mesmo lugar. Acho que isso significa que n�o devemos esperar receber mais favores dele. � Mas acho que ele esqueceu que j� nos foi �til uma vez. � Nanion contou. � Um pouco antes de v�-lo, ele havia passado algumas informa��es a dois dos meus colegas: Guardas Cinzentos est�o sendo enviados para o oeste. Espera-se um confronto. � � mesmo? � Perdi��o se surpreendeu. Ele puxou Nanion para o lado, deixando Manus sozinho com Barda, Lief e Jasmine. � Isso � muito triste � o homenzinho comentou, observando Barda deitado im�vel no leito. � N�o h� nada a fazer? � Ele n�o se mexeu desde o nascer do sol � contou Lief, balan�ando a cabe�a, invadido pelo sofrimento. � Acho que n�o vai demorar... � Ent�o estou satisfeito por ter chegado agora � Manus disse, curvando a cabe�a. � Pois para mim significa muito v�-lo novamente. Ele tem um grande cora��o. Manus ergueu os olhos e encontrou o olhar de Lief. � Ele n�o deu sua vida em v�o. Jasmine me disse por que fui convocado, embora eu j� adivinhasse. Voc�s tr�s conseguiram um milagre. � Parte de um milagre � Lief respondeu. � O herdeiro ainda deve ser encontrado. � E n�o � por isso que estamos todos aqui? � Manus indagou devagar, erguendo-se. � A Lua est� nascendo. Chegou o momento de as sete tribos se unirem mais uma vez, de o herdeiro ser convocado.

Velas tremeluzian ao redor das paredes. Rostos s�rios, excitados, temerosos formavam um semi-c�rculo ao redor dos sete. Todos os olhos estavam pousados no Cintur�o, que se encontrava na sombra sobre a mesa onde Lief o colocara. Por insist�ncia de Jasmine, o grupo estava parado ao lado do leito de Barda. � N�o importa em que mundo obscuro ele esteja vagando, ele deve estar nos ouvindo � ela disse. � E, mesmo que n�o possa nos ouvir, ele tem o direito de estar presente.

Ningu�m argumentou com ela, mas estava claro para todos que a longa luta de Barda pela vida estava quase no final. Zeean deu um passo � frente. � Eu, Zeean de Tora, estou aqui � disse ela com gravidade, pousando a m�o sobre a ametista. Gla-Thon foi a seguinte. � E eu, Gla-Thon, dos Gnomos do Medo � disse, a cabe�a erguida, enquanto afagava a esmeralda. Lief observava, mantendo-se r�gido, enquanto os demais se adiantavam, um por um. � Fardeep, de Mere. � A voz de Fardeep, normalmente intensa, estava tr�mula. Humildemente, ele tocou o l�pis-laz�li. � Steven, de Plains. � Steven erguia-se acima de todos os demais, os cabelos dourados brilhando, quando se curvou sobre a opala. � Manus, em nome dos Ralads. � Manus ro�ou os dedos delicadamente no rubi. Glock adiantou-se com passos pesados. Sua express�o era dura e orgulhosa quando estendeu a m�o enorme para o diamante. � Eu sou Glock, o �ltimos dos Jalis � grunhiu. E Lief prendeu a respira��o ao ver l�grimas saltando dos olhos selvagens. E ent�o foi a sua vez. Lief apertou a m�o de Barda e aproximou-se do Cintur�o. Os rostos dos observadores na primeira fila flutuaram diante de seus olhos. Jasmine, solene, Filli e Kree em seu ombro. Ailsa, as patas unidas perto da boca. Nanion, chefe de D'Or, ansioso. Perdi��o, vigilante. Dain, p�lido e atento. Lief pousou a m�o sobre o top�zio dourado. "Por voc�, Barda", ele pensou. "Por minha m�e e meu pai, e todos em casa." � Lief, de Del � ele disse com clareza. Ele olhou para baixo. O Cintur�o estava quase coberto pelas m�os que o tocavam. Sete m�os de diversas cores e formas, juntas com um s� objetivo. Zeean falava novamente, proferindo as palavras acordadas. � Juntos, n�s, os representantes das sete tribos, renovamos nossa antiga promessa de nos unirmos sob o poder do Cintur�o de Deltora e juramos lealdade ao leg�timo herdeiro de Adin. � N�s juramos � disseram os sete em un�ssono. Lief sentiu em sua m�o o calor do Cintur�o, e um arrepio percorreu-lhe o corpo. O top�zio emitia um brilho dourado entre seus dedos. Sua mente se aclarou. O Cintur�o ficou mais cada vez mais quente at� que ele se viu obrigado, assim como os companheiros, a retirar a m�o. Mas, nesse momento, ele soube. O herdeiro estava ali, naquele aposento. Ele ergueu os olhos, que percorreram o rosto das pessoas � sua frente e se fixaram numa delas. Uma cujo corpo tremia e cuja face tremeluzia sob a luz quando deu um passo � frente. Dain. "Como eu n�o percebi?", pensou Lief, olhando maravilhado, enquanto gritos abafados de surpresa se espalharam pelo grupo. "Como n�o adivinhei?" Dain, cujo pr�prio nome era uma pista, um anagrama, j� que era formado pelas letras que tamb�m formavam o nome Adin. Dain, que crescera numa fazenda isolada n�o muito longe de onde se encontravam. Que aprendera a antiga arte real de manejar o arco e tudo o que os pais puderam lhe ensinar sobre a hist�ria de Deltora. Dain calado, obediente e respeitoso como o pai, moreno e delicado como a m�e torana. O nome que ele dera � m�e, Rhans, era apenas Sharn escrito de outra forma. No entanto, ningu�m percebera. Ele soube muito bem guardar esse imenso segredo. Somente uma vez ele esteve perto de revel�-lo: quando esteve prostrado junto da pedra quebrada no centro de Tora, at�nito e vencido pelo choque e pelo desespero. A tens�o na sala pareceu explodir quando Lief apanhou o Cintur�o e caminhou lentamente em sua dire��o. Dain esperou. O tremor havia cessado e, naquele momento, ele estava de

cabe�a erguida. Parecia que uma calma dignidade havia pousado em seus ombros como uma fina capa. A pele lisa de seu rosto e de suas m�os brilhava sob a luz. "Meu pai serviu e protegeu o pai dele", pensou Lief. "Agora eu o servirei e protegerei." Ele estendeu as m�os. O Cintur�o pendeu frouxo entre seus dedos, pela primeira vez atingido pela luz. Lief foi invadido por uma estranha relut�ncia em solt�-lo. Ele fitou Jasmine e ela assentiu, os olhos brilhantes. "Este foi o objetivo de nossa luta", pensou Lief. "Isto � o que deveria ser." Ele fitou o Cintur�o e deu uma �ltima olhada nas pedras que cintilavam nos medalh�es de a�o. Conquistado com tanta dificuldade, t�o maravilhoso... Mas algo lhe chamou a aten��o. O rubi n�o estava vermelho, mas rosa-claro. A esmeralda estava opaca como uma pedra comum. A ametista assumira o p�lido tom da flor de malva. O sangue subiu ao rosto de Lief e seu cora��o bateu descompassado. � Perigo! Maldade! � ele conseguiu dizer, abafando um grito. � Aqui... Um grito estridente capaz de gelar o sangue cortou o ar. Algo enorme irrompeu pela porta. Ent�o, com um som retumbante, uma rajada de vento passou pelo aposento, apagando as velas, jogando Lief para tr�s na escurid�o. Ele rastejou cegamente no ch�o �spero, agarrando o Cintur�o, chamando Jasmine e Dain. O vento atingiu-lhe o rosto. Ele ouviu objetos caindo e se quebrando enquanto as pessoas trope�avam e os m�veis eram atirados para longe, despeda�ando-se contra as paredes. � Lief! O Cintur�o! � ele ouviu Dain pedir. � Passe para mim! Depressa... O seu brado foi calado pelo vento, pelos gritos, por algo que rugia com uma f�ria selvagem. Lief ergueu-se com dificuldade e come�ou a atravessar a escurid�o ruidosa na dire��o de onde a voz viera. Algo voou pelo ar e atingiu-o no peito com uma for�a imensa, jogando-o de volta contra o leito de Barda. Ofegante, ele trope�ou na cama, lutando para se erguer. E ent�o se ouviu um tremendo estrondo e o ventou cessou, t�o repentinamente quanto havia come�ado. Um sil�ncio horripilante caiu sobre o abrigo, quebrado apenas pelos gemidos e solu�os dos feridos. Com a cabe�a girando, Lief for�ou-se a se afastar da cama. Ao fazer isso, Barda se mexeu. � Frio... � Barda sussurrou. Lief se deu conta de que a sua queda havia arrancado os cobertores da cama. Procurando ansiosamente e �s cegas, ele os encontrou e fez o melhor que p�de para cobrir o amigo. E, ent�o, encolhido devido � dor no peito, ele conseguiu se p�r de p�. � Dain! � ele ouviu Perdi��o chamando. � Dain! Responda! Mas n�o houve resposta. Algu�m acendeu uma tocha com os carv�es da fogueira. Glock. Lief entreviulhe o rosto selvagem, estranhamente iluminado pela luz tremeluzente. Glock exibia uma grave contus�o na testa. Um dos olhos estava inchando e escurecendo, mas ele ainda erguia a tocha para o alto, agitando-a de um lado a outro de modo que grandes sombras saltavam pelas paredes. Lief viu Ailsa enrodilhada no ch�o como uma grande pedra; Gla-Thon, erguendo-se com dificuldade por entre os restos da mesa onde estivera pousado o Cintur�o; Perdi��o, o rosto manchado de sangue; Zeean segurando Manus, apoiando-o; Jasmine murmurando palavras de conforto para Filli. A porta tinha sido arrancada das dobradi�as. A abertura encontrava-se bloqueada por uma confus�o de pedras e madeira quebrada... E Dain desaparecera. Sua adaga estava no ch�o onde a deixara cair. Aturdido, Lief caminhou at� ela, abaixou-se e apanhou-a. A ponta da l�mina estava manchada de sangue. Dain tentara lutar com seu atacante, mas n�o tivera a menor chance. Lief prendeu a adaga no cinto e refletiu sobre o momento em que hesitara ao entregar o Cintur�o de Deltora a Dain. Talvez, se ele n�o tivesse cedido a esse sentimento, se tivesse passado o Cintur�o a Dain de imediato, nada disso teria

acontecido. Dain estaria seguro. Todos estariam seguros. Perturbado pela dor e pela culpa, ele observou as pr�prias m�os e foi invadido pelo pavor ao notar que n�o estava mais segurando o Cintur�o. Lief olhou ao redor angustiado e se deu conta de que muito provavelmente o deixara cair sobre o peito de Barda quando fora atirado contra a cama. O Cintur�o estava seguro, oculto sob as cobertas. Ele iria apanh�-lo dentro em pouco, assim que sua cabe�a parasse de girar, quando conseguisse respirar com facilidade outra vez, quando a sensa��o de n�usea passasse. Ele se deixou deslizar para o ch�o e l� ficou encolhido como um animal ferido. � Dain foi levado! � Fardeep sussurrava. � Uma criatura das sombras foi a respons�vel por esse feito � Glock resmungou. � Eu a vi quando entrou. Um lobo imenso, com uma boca amarela. Ent�o, ele se transformou em um dem�nio, maior ainda, coberto por um l�quido pegajoso e vermelho parecido com sangue. Um pensamento terr�vel assomou na mente de Lief. Ele molhou os l�bios, com medo de transform�-lo em palavras. Os olhos de Glock se apertaram. Ele apontou o dedo atarracado para Lief. � Voc� sabe de alguma coisa! � grunhiu. � Vejo isso em seu rosto. O que era aquela coisa? � Parece que �... � Lief come�ou, as palavras saindo-lhe com dificuldade da boca. � O �ltimo e mais malvado de todos os filhos da feiticeira Thaegan � Perdi��o terminou por ele. � O �nico dos quatro filhos que ainda rondam o nordeste. Ichabod. � Fomos enganados � Gla-Thon murmurou. Glock, a express�o enraivecida, olhou ao redor do aposento. Os seus olhos fixaram-se em Manus. � Voc� vem do nordeste, Ralad � disparou, fechando os punhos. � Voc� guiou o monstro at� aqui, confesse! Balbuciando, assustado e chocado demais para falar, Manus negou com um gesto de cabe�a. Nanion, de D'Or, postou-se ao lado dele. � Se fomos seguidos, n�o percebemos � ele disse com gravidade. � Conserve os seus insultos para si mesmo, Jalis. � N�o... n�o briguem. � As palavras foram balbuciadas com suavidade, mas romperam o sil�ncio irado como um grito. Pois fora Barda quem falara... Barda, esfor�ando-se para se sentar, olhar ao redor. Jasmine soltou um grito estridente e correu at� ele, os cabelos totalmente emaranhados, o pequeno rosto p�lido iluminado pela lanterna que ela conseguira acender. � Brigas... n�o v�o nos levar a lugar algum! � Barda afirmou, a voz um pouco mais forte. � � um milagre! � Zeean murmurou aturdida. "� o Cintur�o", pensou Lief. "O Cintur�o. S� pode ser." Mas Perdi��o j� estava se dirigindo at� a porta. � Precisamos abrir caminho nessa confus�o e come�ar a procurar � disparou. � Cada minuto de demora � um minuto a menos na vida de Dain. � Ele j� est� morto � Glock grunhiu. � O monstro j� deve t�-lo feito em peda�os. Perdi��o ergueu os olhos de repente, como se acabasse de se lembrar de algo. � Onde est� Steven? � indagou ele bruscamente. No sil�ncio que se seguiu, ele ouviu um d�bil som, um raspar que vinha do meio das pedras que bloqueavam a passagem. � Steven! � Perdi��o gritou. � Aqui! � respondeu uma voz fraca. � Estou aqui, preso. O pr�dio caiu em cima de n�s quando tent�vamos persegui-los. Nem mesmo Nevets conseguiu nos libertar. Perdi��o... foi Ichabod. Ichabod apanhou Dain. � Foi o que pensamos � Barda retrucou sombrio.

� N�o pude ver nada, mas eu o escutei rindo quando fugiu correndo � contou, a voz ainda fraca. � Rindo de Dain. Ele dizia... que, se Dain era rei, a melhor coisa a fazer era lev�-lo ao lugar ao qual pertencia. A Del.

Teria Ichabod seguido ordens para capturar o herdeiro? Ou levar Dain tinha sido id�ia dele? N�o havia como saber. Mas de uma coisa Lief tinha certeza, ele e os companheiros tinham feito exatamente o que juraram n�o fazer. Eles permitiram que o Senhor das Sombras chegasse at� o herdeiro. "E outro fato � certo", pensou Lief, enquanto ele e os companheiros cavavam entre os escombros para sair do abrigo que se tornara a sua pris�o: "se Dain estiver sendo levado para Del, temos de segui-lo sozinhos, se necess�rio." Mas n�o havia d�vidas na mente de ningu�m. As sete tribos permaneceriam unidas. Ao amanhecer, um grupo partiu para Del, e Ailsa despediu-se deles chorosa. Perdi��o apressara-se em fazer planos. � Viajaremos em pequenos grupos distantes um do outro para n�o sermos vistos � instruiu. � Essa � a nossa melhor chance de chegar a Del inc�gnitos. � N�o chegaremos l� sem sermos percebidos se houver um espi�o entre n�s � Gla-Thon murmurou. � Ningu�m deve ficar sozinho por um momento sequer, exceto Steven, que vai dirigir a carro�a � ordenou Perdi��o, a express�o grave. � Algu�m quer questionar a lealdade de Steven? Ningu�m ousou faz�-lo, o que n�o era surpresa. A carro�a partiu primeiro, levando Barda escondido em seu interior. Ele ainda estava fraco, mas recusara-se a ser deixado para tr�s. No flanco direito, iam Manus e Nanion. No esquerdo, estavam Gla-Thon e Fardeep. Atr�s, vinham Perdi��o, Zeean e Glock. E no centro caminhavam Lief e Jasmine acompanhados de Filli e Kree. Lief ainda levava a adaga de Dain. Era uma arma preciosa para o rapaz. Ela lhe seria devolvida, Lief havia jurado a si mesmo. A ponta da adaga estava muito manchada. N�o importa o que fizesse, Lief n�o conseguia limp�-la. Na dist�ncia, Del-io, Del-io, Del-io! Duas horas de descanso e ent�o continuaremos Para Del-i, el-io! A voz de Steven soava t�o feliz como se ele realmente fosse somente um mascate. Mas a sua mensagem foi clara. Ele podia ver os arredores de Del e ia parar para descansar. � Por que precisamos parar? � Jasmine murmurou irritada. � Por que concordamos em parar � Lief sussurrou, fitando-a. � Por que queremos chegar a Del depois do anoitecer. E estamos cansados. Voc� dorme primeiro. Eles tinham caminhado ao longo da estrada onde os arbustos espessos

proporcionavam prote��o suficiente. Lief observou Jasmine ajeitando-se para descansar. Ele sabia que ela cairia no sono em segundos. Ela era assim, n�o importava o qu�o desconfort�vel fosse o local ou perigoso o momento. Lief sentou-se recostado a uma �rvore e tocou o Cintur�o, novamente preso ao redor de sua cintura. O Cintur�o havia interrompido o lento avan�o de Barda em dire��o � morte. Mas como? Certamente nenhuma das pedras preciosas tinha o poder de curar uma fraqueza provocada por perda de sangue. Talvez o diamante... Em sil�ncio, ele apanhou 0 Cintur�o de Deltora e encontrou o trecho que discorria sobre os poderes do diamante. Diamantes... proporcionam coragem e for�a, protegem contra doen�as e ajudam causas movidas pelo verdadeiro amor. Lief ainda estava insatisfeito. Inquieto, folheou as p�ginas, lendo frases aqui e acol�, algumas das quais ele tinha esquecido. A maioria, por�m, lhe era familiar. A ametista... acalma e tranq�iliza. Ela muda de cor na presen�a de doen�as, perde a cor quando pr�xima de alimentos ou bebidas envenenados... O top�zio protege quem o usa dos terrores da noite. Tem o poder de abrir as portas do mundo dos esp�ritos. Fortalece e clareia a mente... A esmeralda... perde o brilho na presen�a do mal e quando um voto � quebrado.Atua como rem�dio para ferimentos e chagas e � um ant�doto para venenos. O grande rubi... fica descorado na presen�a do mal ou quando desgra�as amea�am quem o usa. Afasta maus esp�ritos e � um ant�doto para veneno de serpentes. A opala... possui o poder de oferecer vislumbres do futuro e de ajudar os que n�o enxergam bem. A opala tem uma rela��o especial com o l�pis-laz�li, a pedra celestial, um poderoso talism�. Repentinamente impaciente, Lief fechou o livro com for�a. Jasmine mexeu-se e ent�o abriu os olhos bruscamente. � Desculpe � come�ou Lief. Mas ela simplesmente sacudiu a cabe�a. � Algo est� vindo � sussurrou ela, sentando-se. � Uma carro�a puxada por cavalos. Na dire��o oposta a Del. Logo o pr�prio Lief conseguiu ouvir o som dos cascos que avan�avam penosamente e das rodas barulhentas. Ele espiou por entre os arbustos e, para sua surpresa, viu a carro�a de Steven aproximar-se. N�o se ouvia nenhum tilintar, pois os sinos haviam sido tirados dos arreios do cavalo. Steven cantava, mas muito baixinho. Somente as pessoas muito pr�ximas � estrada poderiam t�-lo escutado. Quando ele se aproximou, Lief percebeu que ele cantava o mesmo verso sem parar. Saiam, Twig e Birdie-o! Criaturinhas deitadas na escurid�o? Os outros descansam, mas n�s precisamos partir, Twig e Birdie-o! � Pode ser uma armadilha � Jasmine sussurrou. � Ele pode ser um Ol. � Acho que n�o � sussurrou Lief em resposta. � Ele est� nos chamando pelos nomes falsos que usamos em Rithmere. Barda deve t�-los dado a ele. � Glock tamb�m os conhece! � Jasmine sussurrou. Mas Lief j� se arrastava para fora dos arbustos. Ela suspirou e rastejou atr�s dele. Steven os viu, abriu um sorriso largo e parou a carro�a. � Ent�o, voc�s est�o a� � ele disse em voz baixa, descendo. � Depressa, subam a� atr�s com Barda. � Mas n�o foi esse o plano! � Lief objetou. � Devemos encontrar os demais no bosque do lado de fora dos muros de Del assim que escurecer. Se formos com

voc�, chegaremos antes do p�r-do-sol e sozinhos. � Isso mesmo � Steven assentiu. � Barda vai explicar tudo a voc�s. Ele e eu estivemos conversando. Abri um jarro novo de mel para ele antes de come�armos a viagem e parece que lhe fez muito bem. Vejam s�! Ele abriu as portas da carro�a e l� estava Barda, sentado e sorrindo. � Barda! Voc� est� bem! � exclamou Jasmine. � N�o totalmente. Eu n�o me arriscaria a enfrentar um Ol � ele brincou, dando um largo sorriso. � Mas bem que poderia dar a um pequeno pirata algo em que pensar. Agora entrem, depressa. Precisamos partir. � Por qu�? � indagou Lief, enquanto ele e Jasmine obedeciam com relut�ncia. � Se chegarmos a Del antes do p�r-do-sol, Steven pode entrar na cidade. Ele vai parecer mais um mascate com pressa de chegar em casa antes que a lei do toque de recolher entre em vigor � Barda explicou rapidamente. � Os port�es est�o sempre movimentados a essa hora. Os Guardas n�o se importar�o em inspecionar a carro�a. E ningu�m vai prestar aten��o nela, se ficar estacionada com outras carro�as no p�tio ao lado da pra�a do mercado. Quando escurecer, poderemos sair sem ser notados. � Mas por que mudar o plano? � indagou Lief confuso. � Primeiro, porque o importante � levar o Cintur�o at� Dain, n�o importa onde esteja aprisionado � come�ou Barda com uma express�o pesarosa. � E acho que n�s tr�s podemos fazer isso melhor sozinhos. � Segundo... � ele se interrompeu. � Segundo � Steven continuou com calma �, n�s dois temos certeza de que h� um espi�o em nosso grupo. Esse espi�o deve ter um meio secreto de se comunicar com o Senhor das Sombras, alguma coisa de que ningu�m desconfia. Nesse caso, nosso plano j� pode ser conhecido em Del. Poder�amos estar indo direto para uma armadilha. N�o podemos nos arriscar a isso, tampouco a perder o Cintur�o. � Por isso, decidimos agir sozinhos � completou Barda. � Sem contar a ningu�m. � Nem mesmo a Perdi��o? � perguntou Jasmine, arregalando os olhos. Mais uma vez, Steven e Barda se entreolharam. � N�o � respondeu Steven simplesmente, fechando as portas. � Nem mesmo a Perdi��o. Mais outra hora abafada e desconfort�vel. A voz de Steven, cantando suavemente, contando o que via. Minutos aterradores e tensos quando a carro�a desacelerou para juntar-se a uma fila de ve�culos que atravessavam para juntar-se a uma fila de ve�culos que atravessavam os port�es da cidade. O grito dos guardas e os repentinos e dolorosamente familiares sons de Del. Rodas, sinos, pessoas aos gritos empurrando-se umas �s outras, chocando-se �s laterais da carro�a enquanto esta seguia com dificuldade pelas ruas pavimentadas e apinhadas. E, finalmente... o sil�ncio. O cheiro de legumes em decomposi��o. Passos dirigindo-se lentamente para os fundos da carro�a. O clique da fechadura. Uma fresta se abrindo na porta. O rosto tenso de Steven, espiando para dentro, o c�u com um brilho alaranjado escurecendo atr�s dele. Steven entrou na carro�a, fechando as portas atr�s de si e segurou-as. � Parece tudo calmo � sussurrou ele. As ruas est�o vazias. N�o h� Guardas por perto. � Ent�o, onde est�o todos? � sussurrou Jasmine. Ela ergueu a m�o at� Filli, que choramingava, aconchegando-se em sua gola. � Del � uma cidade grande � resmungou Barda. � Talvez estejam vigiando os muros. Talvez estejam perto do pal�cio... � Ou num bosque, do lado de fora dos muros... esperando por n�s! Lief estremeceu. Isso significaria que realmente havia um espi�o no grupo. Significaria que os seus amigos estavam se dirigindo para uma armadilha naquele momento. Ele fez men��o de falar, mas Barda ergueu a m�o. � Nesse caso � ele disse asperamente �, precisamos ficar satisfeitos por

ter o Cintur�o aqui, em seguran�a. Mesmo assim, nossos amigos n�o ficar�o desprotegidos. Se conseguir escapar da cidade, Steven ir� agora at� o ponto de encontro. � Vou escapar, de uma forma ou de outra � garantiu Steven �, e vou participar da reuni�o. Para explicar... ou me desforrar. � Ele apertou a m�o de Barda e tamb�m a de Lief e de Jasmine. � Boa sorte � desejou com voz rouca. � Espero v�-los de novo em breve. Os quatro companheiros deixaram a carro�a em sil�ncio. Ratos ro�am restos de verduras, guinchavam e se espalhavam ao redor de seus p�s. Steven afagou o velho cavalo que mordiscava uma folha verde e murcha. � Espere � ele murmurou. O cavalo balan�ou a cabe�a, rinchando levemente. Esgueirando-se por um grupo de carro�as velhas, eles se dirigiram ao extremo do pequeno p�tio. Antes mesmo, por�m, de conseguirem entrar na pra�a do mercado, houve uma repentina como��o. Uma porta se abriu com estrondo, vozes alteradas e botas pesadas irromperam e se espalharam pela noite. A luz de v�rias tochas iluminava a escurid�o. Apressados, os companheiros recuaram para as sombras do p�tio. O som ficou mais intenso. Houve estrondos, grunhidos e o quebrar de pedras. O que estaria acontecendo? Incapaz de conter a curiosidade por mais tempo, Lief espiou cautelosamente ao redor da esquina. Havia tochas reluzentes por toda parte. Dez Guardas Cinzentos trabalhavam no meio da pra�a. Eles estavam erguendo enormes blocos de pedra a fim de formar uma pir�mide com o topo achatado. Em meio � pir�mide, erguia-se um poste alto, fixado no lugar pelos blocos de pedra que o circundavam. � Onde est� o monstro? � um Guarda berrou. � O Ichabod? � Est� no pal�cio, comendo � grunhiu um outro. � Logo ele vai estar aqui para buscar mais. Dizem que ele prefere carne cozida. Seguiram-se gargalhadas cru�is, fazendo a pele de Lief se arrepiar. � Suba at� o topo, Bak 6! � bradou outro Guarda. � Vamos ter problemas se n�o estiver tudo preparado quando trouxerem os outros. Ele caminhou at� um local encoberto pelas sombras e voltou carregando o que parecia ser um monte de trapos. � Ent�o eles foram pegos, Bak 1 ? � perguntou o primeiro Guarda, escalando o topo da pir�mide. Ele carregava um rolo de corda e um jarro de �leo na m�o. � Foi moleza. J� se sabia exatamente onde eles estariam e quando, n�o � mesmo? � Bak 1 carregava o monte de trapos degraus acima em dire��o ao posto. � Apanharam a velha primeiro, para que ela n�o pudesse usar nenhuma de suas feiti�arias. Depois disso, foi f�cil. O grand�o e feio foi arrastado aos poucos. Dizem que o gnomo causou alguns problemas. Matou tr�s Quills e um Pern sozinho. Mas deram um jeito nele no final. O cora��o de Lief pareceu parar. Ele ouviu a respira��o dif�cil dos companheiros atr�s dele, mas n�o se voltou. Paralisado de pavor, ele observou Bak 1 puxar o embrulho por cima do poste e Bak 6 come�ar a prend�-lo em seu lugar. Era Dain. Dain, os cabelos sedosos ca�dos para a frente, o perfil p�lido aparecendo e sumindo debaixo das luzes bruxuleantes das tochas. Enquanto Lief observava, ele ergueu a cabe�a devagar. Seus olhos se abriram e se arregalaram aterrorizados. Acompanhado de um movimento brusco, um som pesado e arfante se fez ouvir atr�s de Lief. � N�o! � A voz de Steven estava abafada. � Nevets! N�o, enquanto os Guardas estiverem t�o perto de Dain. Eles t�m adagas, bolhas... Eles v�o mat�-lo imediatamente se voc� atacar agora. Espere, eu lhe imploro! Seguiu-se um momento dif�cil, mas logo o arfar cessou, e o movimento parou. � Finalmente acordado, majestade? � Bak 1 zombava. � Isso � bom. � Ele acenou e os colegas come�aram a subir depois dele, os bra�os cheios de ramos secos. Depois que eles formaram uma pilha alta com a madeira ao redor dos p�s de Dain, Bak 6 borrifou-a com o �leo.

� Assim ele vai ficar bem aquecido � escarneceu. E ent�o ergueu a cabe�a, observando a tocha acesa com os olhos semicerrados. � Os outros est�o vindo com os prisioneiros � ele avisou. � A festa pode come�ar a qualquer momento. � melhor algu�m ir buscar Fallow. Bak 3, v� voc�. � Ele n�o vai vir � queixou-se o Guarda. � Desde que ele ouviu a hist�ria de que os tr�s foram vistos no oeste, parou de se preocupar. Trancou-se naquele quarto com a sua luz verde. D� para v�-la debaixo da porta. E voc� sabe que ele... � Ele vai vir para isto � grunhiu Bak 1. � Vai haver problema se ele perder esta exibi��o. V� logo! Enquanto Bak 3 se afastava resmungando, ouviram-se sons farfalhantes e tilintantes do outro lado da pra�a, perto dos port�es da cidade. No momento seguinte, foi poss�vel ver um grupo de vultos cambaleantes. Alguns eram arrastados por Guardas, outros caminhavam sem ajuda, as pernas presas por pesadas correntes. Lief sondou-lhes os rostos. L� estava Gla-Thon, os cabelos lisos ensopados de sangue, o bra�o esquerdo pendendo in�til ao lado do corpo. Manus, tremendo de medo, vinha em seguida. Atr�s dele, Fardeep e Nanion sustentavam Zeean, o corpo inerte entre os dois. E, arrastado de bru�os, atr�s do �ltimo Guarda, o corpo batendo sobre as pedras, os pulsos sangrando intensamente enquanto as correntes apertadas lhe cortavam profundamente a carne, estava... Glock. Apenas uma pessoa n�o fazia parte do grupo. � Ent�o agora n�s sabemos � murmurou Barda. Todo o corpanzil de Steven come�ou a tremer. Lief o fitou assustado. Os enormes olhos do homem estavam fixos em Dain. Eles mudavam do amarelo para o castanho sucessivamente. A boca se retorcia, a carne estremecia, enquanto ele lutava para controlar Nevets. � Quando eu mandar, Lief deve correr at� o rapaz � ele disse, a voz rouca. � Voc�s dois... protejam Lief da melhor forma que puderem. N�s faremos o resto. Mas fiquem longe de n�s. Bem longe! Lief esfor�ou-se para desviar o olhar do rosto terr�vel e retorcido e olhou novamente � sua volta. Somente Bak 1 e Bak 6 encontravam-se ao lado de Dain naquele momento. Mas ambos empunhavam adagas. Os dedos de Lief estavam entorpecidos quando estendeu a m�o para apanhar a adaga de Dain. Se ele conseguisse chegar vivo at� o herdeiro, ele a usaria para cortar as cordas. Isso seria o ideal. Isso seria... Mas a adaga tinha sumido. Lief olhou para baixo, piscando incredulamente. A arma com certeza lhe ca�ra do cinto sem que ele tivesse notado. Provavelmente, quando subiu na carro�a, na estrada para Del. Um n� se formou em sua garganta. De alguma forma, essa pequena perda parecia o s�mbolo de um fracasso maior. E ele que pensara em si mesmo como o protetor do rei. Que tolice! Ele olhou de relance para Jasmine r�gida ao seu lado. O olhar dela estava atento e agu�ado, os l�bios firmes. Atr�s dela, erguia-se Barda, a espada nas m�os. Seu rosto ainda exibia sinais da doen�a, mas a express�o estava tomada pela determina��o. Lief afastou os temores, pois n�o havia lugar para fraqueza naquele momento. Ele se voltou para observar a pir�mide e empunhou a espada. A espada que o pai fizera para ele e que tamb�m poderia cortar cordas e libertar o seu rei, o que tamb�m era ideal naquelas circunst�ncias. Bak 1 sorriu cruelmente quando o grupo parou em frente � plataforma. � H� um grande presente esperando por voc�s � zombou ele. � Est�o prestes a testemunhar um grande acontecimento antes de morrer. Ele olhou para baixo aborrecido, quando Bak 3 surgiu correndo pela pra�a. � Onde est� Fallow? � ele indagou irritado. � Ele n�o atendeu a porta � informou o outro ofegante. � Eu avisei. � Ent�o vamos come�ar sem ele! � Bak 1 disparou. � E ele que enfrente as conseq��ncias quando o mestre chegar! � Com um movimento s�bito, ele se voltou para Bak 6, que saltou para o solo, apanhou uma tocha e a estendeu para o colega. Os prisioneiros lutavam em v�o com as correntes, os rostos transformados

em m�scaras de terror. Dain recostou-se ao poste e fechou os olhos. Lief se preparou. Ele estava pronto... � Agora, traidores � resmungou Bak 1, erguendo a tocha. � Assistam ao seu insignificante rei implorar miseric�rdia enquanto queima. � Ele encostou a tocha na madeira e saltou para um lugar seguro quando as chamas come�aram a se espalhar. � AGORA! � O rugido ecoou na pra�a. N�o apenas uma voz, mas duas, e ambas com a for�a de um trov�o.

Lief correu depressa como o vento, esquivando-se de todas as m�os que tentavam agarr�-lo, de todas as bolhas que eram atiradas em sua dire��o. Ele n�o olhou para tr�s e mal ouviu os gritos. A f�ria avassaladora, as ordens bradadas que acabavam em gritos estridentes de terror. jasmine e Barda o acompanhavam, um de cada lado, mas n�o conseguiram manter o mesmo ritmo. Em segundos, ele atingiu a plataforma. Sozinho, saltou para o topo, cortou as cordas que prendiam Dain e puxou o corpo inerte para longe das chamas. Os olhos lacrimejantes devido � fuma�a, ele empurrou o rapaz plataforma abaixo e o soltou. Dain cambaleou e, ent�o, vacilante p�s-se de p�. Lief lutava com o fecho do Cintur�o de Deltora. Finalmente, conseguiu abri-lo e o puxou da cintura... Ouviu-se um estrondo poderoso, um rugido ensurdecedor. Lief virou-se bruscamente. Jasmine e Barda oscilavam na beira de um imenso buraco que se abrira na pra�a. Tochas acesas espalhavam-se em volta deles. Nevets, Steven e um grande grupo de Guardas haviam desaparecido. Na noite, os gritos dos Guardas ecoaram horrendamente por um r�pido momento para serem abafados em seguida. A terra tremeu quando Nevets golpeou as paredes de sua pris�o. Ratos surgiram do pequeno p�tio onde se achava a carro�a. � medida que corriam, sua pele mudava de cor sob as luzes tremeluzentes, e eles se transformaram em chamas brancas e flutuantes, com carv�es incandescentes no lugar dos olhos e bocas desdentadas muito abertas. No centro de cada um, estava a marca do Senhor das Sombras. Lief virou-se para Dain, o Cintur�o pendendo de sua m�o, a mente vazia diante do horror e da confus�o. Uma armadilha fora montada para Nevets. Eles haviam sido tra�dos! Os planos deles eram conhecidos. Mas como? Ningu�m sabia do esquema montado por Barda e Steven. Ningu�m... Ent�o, ele viu a adaga no cinto de Dain. Desembainhada, a arma cintilava � luz intensa do fogo. A sua ponta emitia uma brilhante luz prateada. Lief desviou o olhar para os olhos escuros de Dain. E, naqueles olhos, finalmente sem disfarces, ele encontrou a resposta para todas as suas perguntas. � Voc�! � disse ele com calma.

� Cometi um erro � disse Dain, sorrindo. � Eu deveria ter deixado a adaga de lado quando retomei esta forma. Tivemos sorte por voc� n�o ter notado antes de correr at� mim. Isso teria arruinado o meu plano. A m�o dele tomou impulso e atingiu o bra�o de Lief com um tremendo golpe, jogando o Cintur�o no fogo. Com um grito, Lief tentou apanh�-lo, mas Dain agarroulhe o pulso com uma for�a descomunal. Os olhos de Dain se apertaram e, de repente, a espada de Lief queimou-lhe os dedos e caiu de sua m�o ferida, chocando-se in�til nos degraus da plataforma. � Ainda assim, estou satisfeito por voc� saber a verdade, humano � Dain sussurrou. � Quero que saiba o quanto voc� tem sido idiota. Mas isso n�o importa agora. Por ora, o Cintur�o de Adin n�o pode me prejudicar. Em breve, ele n�o passar� de um monte de metal derretido. Ele apontou os guardas remanescentes. Eles estavam boquiabertos, at�nitos diante do que acontecera aos companheiros. � Levem os prisioneiros para o pal�cio! � ele gritou com voz estridente. � Eles j� n�o me servem mais. � N�o! Deixe-os ir! � gritou Lief. � Voc� tem o Cintur�o! O que mais voc� quer? � Quando eu o chamar, o meu mestre vir� � Dain falava entre dentes. Seus olhos grandes e ap�ticos brilhavam. � Ele ver� voc�, os seus companheiros e todos os outros traidores que encontrei e reuni aqui. Ent�o, eu serei o seu favorito e dominarei este reino para ele, como a criatura fracassada encharcada de Lumin jamais poderia. E voc�... voc� morrer� em tormento entre a ru�na e as cinzas de todos os que voc� ama. A boca de Dain torceu-se numa express�o zombeteira ao notar o olhar de Lief. � Seu idiota! Voc� nunca desconfiou que Ichabod cumpria ordens minhas. Que ele n�o tinha me levado embora, mas corria sozinho no escuro, tagarelando sobre Del! E, quando voc� encontrou a adaga na qual me transformei, n�o suspeitou de nada, mesmo sabendo que Ols de Grau Tr�s podem assumir qualquer forma que quiserem. Voc� a colocou na pr�pria cintura, como eu sabia que faria, choramingando a minha perda, mal sabendo que estava me carregando junto de si. Eu observei todos os seus movimentos, ouvi todos os seus planos. E esperei para ver qual a melhor maneira de destruir o demon�aco Steven e esse maldito Cintur�o. Quando descobri o bastante, eu o deixei e vim at� aqui para preparar... isto! Ele acenou para a pra�a fervilhante, mas Lief se manteve firme e n�o desviou o olhar. Lief percebera um movimento atr�s de Dain, algu�m que se arrastava pelos degraus da plataforma em sua dire��o. Um rosto cujo formato era parecido com o de um gavi�o. Uma cicatriz recortada e clara. Cabelos negros emaranhados. Devagar, devagar... � Eu confiei em voc�, Dain -disse Lief. � Pensei que voc� fosse o herdeiro. � Como se esperava que fizesse desde o come�o, humano � zombou Dain. Foi para isso que fui criado. Desempenhei o meu papel com perfei��o, voc� n�o acha? N�o cometi erros. � Cometeu, sim � retrucou Lief. � Voc� n�o deveria ter entrado em Tora. Aquilo foi pura vaidade e, por pouco, n�o representou tamb�m a sua morte, n�o � verdade? Pela primeira vez, os olhos de Dain mostraram incerteza, e o medo ro�oulhe a face. Mas ele n�o respondeu. Mantenha-o falando. Mantenha-o olhando para mim. � E voc� n�o conseguiu matar Barda com o veneno que lhe deu aos poucos � prosseguiu Lief hesitante. � � claro que eu deveria saber por que ele estava enfraquecendo. Eu tinha esquecido. � um sinal de alimento envenenado quando a cor da ametista perde o brilho. Mas voc� tamb�m esqueceu algo. A esmeralda � um ant�doto para venenos. Eu o curei. � Quando se defrontar com o meu mestre, ele vai desejar ter morrido � replicou Dain com um sorriso c�nico.

Cada vez mais perto... � Voc� tinha medo de Barda � afirmou Lief. � Ele sabia demais sobre o rei e o pal�cio. Voc� se deu conta de que ele era perigoso para os seus planos quando ele percebeu com tanta facilidade que o bilhete deixado com os esqueletos era falso. Outro dos planos de seu precioso mestre que caiu por terra! Naquele momento, Dain j� respirava com dificuldade. Seu rosto retorcido estava longe de se parecer com o do rapaz delicado e simples que Lief conhecera t�o bem. � Meu mestre tinha muitos planos, humano � ele retrucou. � E eu fui o mais bem escondido. Quantas vezes desejei poder passar informa��es a seu respeito ou mat�-lo durante o sono! Mas isso era proibido. Meu mestre ordenou que eu mantivesse a paz e o sil�ncio. Eu fui a sua arma definitiva para ser empregada somente se todos os demais planos falhassem. � Voc� o contatou uma vez � concluiu Lief. � Voc� lhe contou nossos nomes. Dentro em breve... Dain agarrou o peito ao relembrar a dor que sentiu. � Eu fui... castigado por isso � disse ele sombrio. � Ent�o, fiz meus pr�prios planos. E agora chegou o momento. Sem aviso, ele atirou a cabe�a para tr�s. � Mestre! � gritou. � Chegou a hora! Um trov�o ensurdecedor sacudiu a terra. Grandes nuvens vermelhas come�aram a rolar no c�u, vindas do norte, escondendo as estrelas. Dain olhou para Lief, os olhos brilhantes. � Os ex�rcitos do Senhor das Sombras se levantaram! � gritou com voz estridente. � Todos, neste reino, que ousaram desafi�-lo ser�o destru�dos. E voc� fez com que essa ira reca�sse sobre suas cabe�as. Voc� e os seus companheiros s�o os respons�veis, Lief de Del! Perdi��o! Com um grito, Perdi��o saltou sobre Dain derrubando-o e enterrando a espada em seu cora��o. Mas Dain retorceu-se como uma serpente, o corpo se dissolvendo e se reerguendo numa coluna esbranqui�ada e nauseante. Uma n�voa gelada se formou ao seu redor. Ele girava, os dedos estendendo-se na dire��o da garganta de Perdi��o. Dedos longos e finos que traziam consigo o gelo da morte. Lief cambaleou para tr�s, estremecendo sob uma rajada de vento frio al�m de qualquer imagina��o, que fez o fogo oscilar e se apagar. Perdi��o estava de joelhos. O Ol que havia tomado a forma de Dain ria sem parar, apertando seu pesco�o cada vez mais forte com o intuito de destruir. Gritos e gemidos vinham da pra�a enquanto Jasmine e Barda, tochas acesas, continham uma centena de Ols rastejantes, e os prisioneiros eram arrastados para longe. O c�u se transformara numa massa escarlate. Solu�ando, Lief rastejou at� o fogo. Ele se arrastou entre as brasas que se extinguiam, os dedos alternadamente queimando e congelando. Encontrou o Cintur�o e ergueu-se com dificuldade. O objeto estava coberto de cinza branca, mas estava intacto. A cinza se desfez e revelou seu brilho. As pedras cintilaram sob o c�u vermelho. Agora! Com as for�as que lhe restavam, Lief atirou o Cintur�o ao redor da cintura do Ol e apertou-o com ambas as m�os. E o Ol gritou, e atirou os bra�os para cima, fazendo com que Perdi��o ca�sse pesadamente nos degraus de pedra. Fuma�a se erguia do lugar que o Cintur�o tocava e, debaixo dela, a carne branca e tr�mula come�ou a se desfazer. O Ol se retorceu, tentando se libertar, mas ele j� morria. Apenas um rosto surgiu da massa branca em decomposi��o. O rosto de Dain, sob todas as suas formas: t�mido, suplicante, choroso, risonho, brincalh�o, digno, corajoso... Lief se curvou sufocado e com o est�mago revirado, mas com toda a determina��o segurou o Cintur�o, fechando os olhos com for�a. Quando finalmente os abriu, restara somente uma po�a repugnante formada por um l�quido branco que escorria degraus abaixo.

Lief prendeu o Cintur�o ao redor da pr�pria cintura e saltou para a base da pir�mide onde Perdi��o se encontrava. O companheiro balbuciava e tremia de frio. Seus l�bios estavam azulados e havia fortes marcas vermelhas ao redor de seu pesco�o, al�m de um ferimento inchado em sua testa. � Lief! O rapaz ergueu os olhos assustado. Jasmine e Barda corriam em sua dire��o. Os Ols da pra�a n�o os seguiam, eles oscilavam e se juntavam desnorteados, como se estivessem confusos. Era como se a fonte de seu poder tivesse recebido um duro golpe pela destrui��o do maior dentre todos eles. Contudo, alguns come�avam a se recuperar, e as nuvens vermelhas se agitavam, como que em ebuli��o, � medida que se precipitavam em dire��o � cidade. Freneticamente, levantando Perdi��o do ch�o, Lief tentou raciocinar. Para onde poderiam ir? Onde poderiam se esconder? E ent�o a resposta lhe veio � mente: para onde sempre ia quando estava em dificuldades. Para casa.

A Ferraria estava escura e deserta. A marca do Senhor das Sombras ainda no port�o. Mas ali havia abrigo, calor, �gua, e, naquele momento, havia seguran�a. Eles acenderam o fogo e envolveram Perdi��o em cobertores. Deram-lhe mel Abelha Rainha e banharam-lhe os ferimentos. E, finalmente, ele pareceu come�ar a se recuperar. As p�lpebras tremeram e se abriram. Ele lan�ou um olhar vazio para as chamas que saltavam na lareira. � Onde?... balbuciou com voz rouca. Ele levou a m�o � garganta e depois ao incha�o da testa. � N�o tente falar � sussurrou Lief. Perdi��o virou a cabe�a para fit�-lo. O olhar dele parecia confuso, como se n�o o reconhecesse. � A pancada na cabe�a foi muito forte � disse Jasmine, andando pelo aposento inquieta. � Ele precisa de tempo para se recuperar. � Pois tempo � o que n�o temos. � Barda foi at� a janela e espiou para fora atrav�s das cortinas com cuidado. � Quando eles perceberem que escapamos, vir�o procurar aqui. Com certeza. Precisamos ir para outro lugar depressa. Mas Lief observava Perdi��o. O homem contemplava atentamente o aposento, a testa franzida demonstrando perplexidade enquanto os seus olhos se demoravam sobre as mesas, as cadeiras, as almofadas. Era como se o lugar de certa forma lhe parecesse familiar. Ent�o, Perdi��o viu Jasmine, e o rosto dele se iluminou. Seus l�bios se moveram. � Jasmine! � sussurrou Lief. � Venha, depressa! Jasmine correu at� o fogo e agachou-se ao lado de Perdi��o. Ele ergueu a m�o e tocou-lhe a face. Seus l�bios moveram-se novamente. As palavras sa�ram fracas, t�o fracas que mal podiam ser ouvidas. � Jasmine. Pequenina. Voc�... cresceu e ficou t�o parecida com ela. T�o parecida... com a sua m�e. Jasmine afastou-se dele com um movimento brusco, sacudindo-lhe a m�o como se fosse um inseto venenoso. � Como poderia saber disso? Minha m�e morreu! � ela gritou zangada. � Sim. Minha querida amada... morta. � O rosto de Perdi��o se retorceu de dor, e os olhos dele encheram-se de l�grimas. O cora��o de Lief passou a bater descompassadamente. � Jasmine... � ele sussurrou. Mas Jasmine, tentando interromper os solu�os, havia dado as costas.

Os olhos de Perdi��o fecharam-se mais uma vez. Contudo, ele tornou a falar. � Eles se recusam a nos dar ref�gio, minha querida � ele murmurou, os dedos curvando-se como se estivesse amassando um bilhete. � Precisamos... voltar... ir para leste de Del e n�o para oeste... Lief prendeu a respira��o, percebendo que Perdi��o estava revivendo um tempo h� muito esquecido. O golpe em sua cabe�a destrancara a porta atr�s da qual a sua mem�ria estivera escondida. � Precisamos � Perdi��o murmurou. � As not�cias... Guardas... esperando na estrada para o oeste. Todas as mulheres com beb�s... mortas. N�s iremos para o leste... para as Florestas. Eles n�o v�o pensar em nos procurar l�. � Ele fez uma pausa e pareceu ouvir. A sua boca curvou-se num sorriso terno quando a voz amada lhe falou em pensamento. Jasmine havia se voltado para ele. L�grimas rolavam por suas faces. Filli emitia leves sons preocupados, e Kree piava tristemente. Distra�da, ela ergueu a m�o para tranq�iliz�-los, mas os olhos dela estavam fixos em Perdi��o. � Perigo? � ele suspirou. � Sim, querida. Mas h� perigo em toda parte. Seremos cuidadosos. N�s... vamos sobreviver. Nossa filha vai ficar em seguran�a. Crescer forte, at� chegar o momento... O cora��o de Lief martelava-lhe no peito. Ele mal conseguia respirar. Ele viu que Barda se afastara da janela e os olhava aturdido. Perdi��o moveu a cabe�a inquieto. � Pequenina... Jasmine... � Estou aqui, meu pai � ela respondeu com suavidade, tomando a m�o de Perdi��o entre as dela. Perdi��o tentou abrir os olhos mais uma vez, por�m suas p�lpebras estavam pesadas. � Pobre garotinha valente � ele murmurou. � Sem amiguinhos para brincar al�m de p�ssaros e animais. Sem brinquedos al�m dos que as Florestas podiam proporcionar. Nada de livros ou de conforto. E medo... sempre o medo. Tantas vezes nos perguntamos se fiz�ramos a coisa certa. N�o nos arrependemos da escolha por n�s. Mas por voc�... � A voz dele foi sumindo. Ele estava deslizando para o mundo do sono mais uma vez. � Eu era feliz, meu pai � Jasmine esfregou o rosto, tentando furiosamente secar as l�grimas. � Eu tinha voc� e mam�e. Eu tinha jogos, can��es, versos. � Ela puxou a manga de Perdi��o, tentando acord�-lo. Havia um poema de que eu gostava especialmente porque vinha acompanhado de figuras � tagarelou ela. � Voc� o deu para mim, pai, lembra? Perdi��o n�o respondeu. Desesperada, Jasmine soltou-lhe a m�o e come�ou a remexer os bolsos do casaco. Os seus tesouros se acumularam no colo: penas e fios, um pente de dentes quebrados, um caco de espelho, moedas, pedras, cascas de �rvore, peda�os de papel... Finalmente, ela encontrou o que procurava. O papel mais velho de todos, encardido e v�rias vezes dobrado. Ela o desdobrou com cuidado e sacudiu-o em frente ao rosto inconsciente de Perdi��o. � Eu ainda o tenho � gritou ela. � Est� vendo?

Mal acreditando no que via, Lief ergueu o rosto para encontrar o olhar de Barda. Os versos aprendidos na inf�ncia por Endon. Os versos que indicavam o caminho secreto para o pal�cio. Repetidos naquele mesmo aposento pelo pai de Lief quando a hist�ria da fuga de Endon e Sharn foi contada. Ali estava uma prova que n�o podia ser contestada. E Jasmine a carregara o tempo todo. Seu pensamento voltou a Withick Mire, ao momento em que as sete tribos juraram sobre o Cintur�o. Ele soubera, ent�o, que o herdeiro estava presente. E ele estava certo. Com dedos tr�mulos, Lief retirou o Cintur�o de Deltora da cintura e tocou

o bra�o de Jasmine. Ela se voltou, a express�o angustiada. Lief estendeu-lhe o Cintur�o. Ela arregalou os olhos assustada ao compreender o que ele queria. Ela recuou e sacudiu a cabe�a. � Jasmine, coloque-o! � Barda vociferou. � Perdi��o � Endon. Voc� � filha dele. Voc� � a herdeira de Deltora! � N�o! � Jasmine gritou. Ela balan�ou a cabe�a novamente, afastando-se de Lief, enquanto Kree grasnava, batendo as asas em seu ombro. � N�o! N�o pode ser! Eu n�o quero! Eu n�o posso! � Voc� pode! � Lief insistiu. � Voc� precisa! Ela o fitou por um instante desafiadora. Ent�o, sua express�o pareceu demonstrar derrota. Ela se ergueu com dificuldade e esperou. Lief se aproximou e, prendendo a respira��o, envolveu-lhe a cintura delgada com o Cintur�o e fechouo... E nada aconteceu. O Cintur�o n�o emitiu fa�scas, tampouco um brilho especial. Nada mudou. Com um grande e profundo suspiro, Jasmine abriu o fecho, e o Cintur�o caiu no ch�o a seus p�s. � Pegue-o de volta, Lief � disse ela desanimada. � Eu sabia que isso estava errado. � Mas... mas n�o pode estar errado! � balbuciou Lief. � Voc� � a herdeira! � E, se eu for � Jasmine replicou com a mesma voz fria �, ent�o tudo o que nos contaram sobre o Cintur�o � mentira. Perdi��o, o meu pai, tinha raz�o o tempo todo. Arriscamos nossas vidas e nossas esperan�as por um mito. Uma velha hist�ria criada para pessoas que queriam acreditar em m�gica. Barda deixou-se cair numa cadeira e enterrou o rosto nas m�os. Lief abaixou-se e apanhou o Cintur�o do ch�o. Ao prend�-lo novamente ao redor da cintura, estava aturdido. Por que o Cintur�o n�o havia brilhado? Seria porque Jasmine n�o o queria? Ou haveria algo de errado com o pr�prio Cintur�o? Seria uma das pedras falsa? N�o. O Cintur�o havia se aquecido � adi��o de cada uma das pedras. Ele as havia sentido. Ele as conhecia. Lief se afastou do fogo, do sil�ncio de Barda e de Jasmine ajoelhada ao lado de Perdi��o, que dormia. Vagueou para fora do aposento, para a escurid�o, foi tateando at� seu antigo quarto e deitou-se na cama, atento ao seu ranger familiar. A �ltima vez em que despertara nesse quarto fora no dia de seu d�cimo sexto anivers�rio. O garoto que estivera deitado ali lhe parecia um estranho... Lief ergueu-se de um salto assustado ao ouvir um estrondo e um grito na frente da casa. � Eu o peguei! � bradou uma voz rouca. � Agora, a garota! A garota! Lief caminhou cegamente na dire��o da porta do quarto e empunhou a espada, escutando com horror o som de vidros quebrados, impreca��es e o som de pesadas botas no ch�o. Kree grasnava desenfreadamente. � Cuidado com o p�ssaro! � rugiu outra voz. � Ah! Seu dem�nio! Desesperado, Lief apoiou-se � parede, tateando na dire��o do som. � Afaste-se! � gritou Jasmine. � Afaste-se! Somos apenas tr�s aqui, e voc�s s�o dez! Dez! Lief ficou paralisado. Jasmine o avisava de que seria in�til tentar interferir. Avisava-o para manter-se afastado e, ao mesmo tempo, fazendo com que os Guardas acreditassem que apenas ela, Perdi��o e Barda ocupavam a casa. Ele escutou um grunhido de dor e em seguida o som de uma forte bofetada. � Isso vai ensinar voc� a n�o morder! � vociferou um dos Guardas. � Tr�s de voc�s, ora essa! Bem onde Fallow disse que voc�s estariam. E um praticamente morto. Foi f�cil demais! Ouviu-se uma explos�o de gargalhadas seguida do som de corpos sendo arrastados pelo ch�o. E ent�o... o sil�ncio. Lief aguardou alguns momentos e se esgueirou para a sala de estar. O fogo ainda crepitava intensamente. Uma luz acolhedora tremeluzia sobre uma cena de destrui��o. M�veis haviam sido atirados para todos os lados durante a luta. Ambas

as janelas haviam sido estilha�adas. Kree encontrava-se pousado numa cadeira ca�da. Quando Lief se aproximou dele, ele virou a cabe�a e grasnou desconsolado. Lief segurou com for�a o punho da espada. De repente, foi invadido por uma f�ria cortante. � Eu tamb�m n�o pude salv�-los, Kree � ele disse. � Mas isso n�o termina aqui. Ele estendeu o bra�o, e Kree voou at� ele. Quase ao mesmo tempo, atrav�s das janelas quebradas chegou o som estridente de sinos tocando. Lief sentiu-se paralisar, pois sabia o que aquilo significava. Ele j� ouvira os sinos antes. � As pessoas est�o sendo convocadas para ir at� o pal�cio, Kree � disse ele sombrio. � E n�s tamb�m precisamos ir. Mas n�o para ficar do lado de fora dos muros com os demais. N�s precisamos entrar. Lief se dirigiu � lareira e apanhou o velho peda�o de papel que Jasmine deixara cair no tapete. Com cuidado, ele o dobrou e guardou no bolso. Chegara o momento de despertar o urso outra vez.

A capela estava fria e vazia quando Lief rastejou do t�nel secreto e empurrou de volta para o lugar ladrilho de m�rmore que o ocultava. Tr�mulo, ele abriu a porta da capela e subiu os degraus envoltos na penumbra com Kree firmemente pousado em seu bra�o. Lief n�o dispunha de nenhum plano, mas, de algum modo, parecia certo ele se encontrar naquele lugar. "Aqui essa hist�ria come�ou, aqui vai terminar", pensou ele. "De um jeito ou de outro." Ele espiou da escurid�o dos degraus para o enorme espa�o adiante. O andar t�rreo do pal�cio parecia deserto, mas pelas longas escadarias que subiam em espiral aos andares superiores ecoava um som distante e murmurante. O som de uma grande multid�o. Lief sabia de onde vinha o som. Ele flutuava pela imensa janela aberta do grande sal�o no primeiro andar. Os habitantes de Del que abarrotavam a colina atr�s dos jardins do pal�cio olhavam para o Local das Puni��es, uma plataforma de madeira sustentada por grandes postes e que se estendia das janelas do grande sal�o at� o muro que cercava o jardim. A bandeira das Terras das Sombras, uma m�o vermelha sobre um fundo cinzento, pendia de um mastro diretamente acima dela. O Local havia sido constru�do quando da chegada do Senhor das Sombras. V�lo, mesmo que � dist�ncia, assustara Lief desde a inf�ncia, pois mesmo as criancinhas proibidas de virar a cabe�a eram obrigadas a testemunhar as execu��es

que ali ocorriam. O Senhor das Sombras queria que todos em Del conhecessem o pre�o de uma rebeli�o. E assim era feito. Uma ou duas vezes ao ano eles assistiam a cenas terr�veis no Local das Puni��es e, nesse meio-tempo, ele ali ficava como um lembrete constante. O ch�o debaixo dele estava abarrotado de ossos. O muro estava cravejado de cr�nios, e da beira da plataforma pendia uma espessa franja oscilante de corpos em decomposi��o, cada qual exibindo a marca do Senhor das Sombras. � Povo de Del! Olhe para estes traidores! � Lief agarrou a espada enquanto a voz fina e penetrante ecoava debilmente escadas abaixo. O pr�prio Fallow se encontrava no Local, dirigindo-se � multid�o. Geralmente, um dos Guardas Cinzentos conduzia as execu��es, mas essa, naturalmente, era uma ocasi�o especial. Correndo pelo caminho secreto, Lief atingira o pal�cio muito depressa. Movendo-se penosamente pelo longo trajeto que levava ao topo da colina, os Guardas que haviam atacado a ferraria ainda n�o poderiam ter chegado. Mas Fallow tinha seis outros exemplos para exibir � multid�o enquanto esperava not�cias sobre a captura dos que ele mais desejava. Rapidamente, Lief olhou ao redor. Ele sabia que chegar ao Local pelo interior do Pal�cio seria imposs�vel, j� que Guardas e empregados sempre se amontoavam nas janelas que beiravam a plataforma. Contudo, baseado no que o pai lhe contara, Lief sabia que as cozinhas estavam pr�ximas e que estariam vazias, pois todos os empregados estariam no andar superior. Ele poderia atravessar as cozinhas, sair e atingir a plataforma pelo lado de fora e depois escalar um dos postes que a sustentavam por baixo. Mas... o Local estava bem iluminado. Os Guardas que se postavam na beira da plataforma o veriam assim que surgisse. Al�m disso, eles estariam munidos de bolhas, preparadas em suas atiradeiras e de um farto suprimento adicional armazenado em caixas atr�s deles. Eles tinham ordens de atir�-las na multid�o a qualquer sinal de desobedi�ncia. � Se ao menos eu pudesse voar como voc�, Kree � murmurou ele, olhando o p�ssaro pousado rigidamente em seu bra�o. � Ent�o, eu poderia surpreend�-los de cima. Kree piscou e empertigou a cabe�a. Nesse momento, Lief soube o que deveria fazer. Em instantes, ele se encontrava do lado de fora. As nuvens vermelhoescuras pendiam pesadas acima de sua cabe�a, lan�ando um rubor sinistro sobre a terra. Ele conseguia ouvir claramente a voz de Fallow. � ...unidos numa conspira��o para derrubar nosso grande l�der. Uma conspira��o fadada ao fracasso como est�o fadados todos os atos malignos como este. Lief apagou o som de sua mente. Depressa! O pal�cio assomava sobre ele. Escuro, mas com in�meras janelas, enfeites e outros apoios seguros para os p�s. Lief come�ou a escalar. Ele subiu, passou as janelas do primeiro andar, esgueirou-se para cima pelo beirai estreito que corria sob as janelas do segundo andar. Sem d�vida alguma, os empregados que limpavam as janelas sentavam-se no beirai com freq��ncia, mas Lief encontrava-se de p� e sentiu um frio no est�mago quando se virou com cuidado at� que as suas costas tocaram a parede. Em seguida, come�ou a se mover, esgueirando-se pelo beirai at� a esquina do pr�dio e para o outro lado... L� embaixo, bem � sua esquerda, o Local das Puni��es encontrava-se iluminado por uma luz intensa. Ele chegou mais e mais perto... O Local estava tomado por Guardas. Tochas ardiam, iluminando a escurid�o. Enormes cones vermelhos estavam colocados em cada extremidade da plataforma. Lief nunca os vira antes e n�o conseguiu atinar com o seu objetivo. De um lado, havia

um enorme recipiente de metal cheio de carv�es incandescentes. Lief cerrou os dentes. Ele sabia bem demais para que serviam. Fallow encontrava-se no centro do tablado segurando duas correntes que estavam presas aos pesco�os de um par de prisioneiros estatelados aos seus p�s. Outros seis vultos acorrentados formavam uma fila maltrapilha atr�s dele. Glock, Zeean, Manus, Nanion, Gla-Thon, Fardeep. Todos estavam feridos. Zeean oscilava. Glock mal conseguia manter-se em p�. Fallow fincava neles o dedo ossudo. � Olhe para eles, povo de Del! � gritava ele com a voz esgani�ada. � Est�o vendo estes intrusos? Os seus corpos feios? Os seus rostos malignos e retorcidos? Monstros! Invasores de Del! Merecem duas marcas e a morte! Lief foi invadido por uma onda de intensa vertigem. Ofegante, ele pressionou as costas contra a parede. A garganta apertada mal o deixava respirar. Seis Guardas se adiantaram e mergulharam ferros de marcar no recipiente de carv�o. Eles riram e cuspiram no metal que se aquecia. Chegara a hora de eles se divertirem. Os Guardas que estavam voltados para a multid�o ergueram as atiradeiras amea�adores. � Duas marcas e a morte! � repetiam as pessoas. Lief lan�ou um olhar desesperado para o mar de rostos que bradavam e olhavam para cima. Ele n�o viu sorrisos de alegria ou express�es iradas. Os rostos estavam totalmente indiferentes, os rostos de pessoas que haviam ultrapassado a esperan�a e o desespero. De repente, Fallow olhou para al�m dele, para as janelas do grande sal�o. Guardas moviam-se ali, saindo atabalhoadamente do caminho de outro guarda que chegava correndo. O rec�m-chegado fez um sinal para Fallow, acenando excitado e apontando para tr�s. A express�o de Fallow mudou. Um sorriso triunfante espalhouse em seu rosto e ele ergueu os olhos. Lief prendeu a respira��o e colou-se ainda mais contra a parede. Fallow, por�m, n�o o viu, pois olhava muito mais para cima... para a torre. Sete p�ssaros imensos encontravam-se pousados em seu telhado, os bicos cru�is e curvos destacando-se contra o c�u escarlate. Em seu interior, na caixa de vidro onde antes ficava guardado o Cintur�o de Deltora, uma fuma�a vermelha formava espirais. E um vulto escondido pelas sombras observava im�vel... Lief andou mais para o lado na sali�ncia da parede. Agora ele se encontrava exatamente onde queria estar: numa pequena plataforma de pedra diretamente acima do Local das Puni��es e ao lado do poste de metal que carregava a bandeira das Terras das Sombras. Obrigando as m�os tr�mulas a obedec�-lo, tirou o rolo de corda do cinto e amarrou uma das extremidades ao mastro. Lief puxou delicadamente e sentiu que ela suportaria o seu peso. Fallow voltou-se novamente para a multid�o com um movimento brusco. Ele gesticulou, e os Guardas puxaram os seis prisioneiros condenados para tr�s com brutalidade, posicionando-os de encontro � parede do pal�cio. � A puni��o deles pode esperar! � gritou Fallow sem disfar�ar sua alegria. � Agora posso anunciar que, seguindo as minhas ordens, nossos tr�s maiores inimigos foram capturados! Eu sabia que isso ia acontecer! O rosto carregado de �dio e despeito, ele se inclinou para puxar os vultos encolhidos aos seus p�s. Lief sentiu o cora��o parar ao constatar que o casal indefeso eram seu pai e sua m�e. Maltrapilhos, macilentos, eles se curvaram sob as m�os cru�is de Fallow. Ele os sacudia pelas argolas de ferro, assim como um c�o sacode um rato e, ent�o, os dep�s no ch�o novamente. Eles ficaram em p� oscilantes. � Esses dois desgra�ados v�o rever o filho antes de morrer! � vociferou. � Olhem para eles! O pai e a m�e da trai��o! Agora eles v�o pagar pelo mal que causaram, pelas mentiras que contaram! Lief sentiu um horr�vel rugido em seus ouvidos. Ele viu a multid�o fitando os prisioneiros. Viu muitos dos rostos inexpressivos se contra�rem de dor ao reconhecerem o homem gentil e calado e a mulher doce e alegre da ferraria. Alguns,

provavelmente, nem sabiam os seus nomes, mas conheciam-lhes o temperamento. Assim, sofreram impotentes por aquilo que estava para acontecer. Lentamente, Lief abriu o Cintur�o de Deltora e pousou-o aos seus p�s. Ele o ajudaria na luta que esperava enfrentar, mas Lief sabia que aquela era uma luta que n�o poderia vencer. Se tinha de morrer, n�o o faria usando o Cintur�o. N�o permitiria que o objeto fizesse parte de sua derrota e dor, tampouco que os pais o vissem arrastado no p�. Ele olhou para baixo, para o precioso e misterioso objeto que o trouxera at� ali. Estava completo, afinal. E ele era poderoso. Poderoso o bastante para matar Dain. Poderoso o bastante para sentir a presen�a do herdeiro. E, no entanto... de alguma forma, n�o era perfeito. De algum modo, ele e os companheiros n�o descobriram o seu segredo mais importante. Lief estava atormentado pela sensa��o de que a resposta estava diante de seus olhos. Se ao menos pudesse v�la... As pedras ali ficaram, reluzindo em seus medalh�es de a�o. O top�zio, o rubi, a opala, o l�pis-laz�li, a esmeralda, a ametista, o diamante. Lief lembrou-se da conquista de cada uma delas, o que sentira ao serem adicionadas ao Cintur�o, uma de cada vez. Adicionadas... uma de cada vez... Sua pele come�ou a formigar. Palavras de O Cintur�o de Deltora, de que se lembrava muito bem, invadiram-lhe a mente: Cada pedra encerra a encantamento que � muito mais Cintur�o de Deltora, completo seus leg�timos herdeiros, tem pr�pria magia, mas juntas as sete criam um poderoso do que a soma das partes. Somente o como quando foi fabricado por Adin e usado por um de o poder de derrotar o inimigo.

...completo como quando foi fabricado por Adin... ...juntas as sete criam um encantamento... um encantamento... ENCANTAMENTO! Lief puxou a adaga e agachou-se sobre o Cintur�o. As pontas de seus dedos formigavam enquanto ele usava a ponta da adaga para tirar as pedras de seus medalh�es, uma a uma. Ele teve a sensa��o de que elas sa�am facilmente como se o ajudassem, e o ajudassem tamb�m quando as recolocou, mas dessa vez em uma ordem diferente. A ordem certa. Diamante. Esmeralda. L�pis-laz�li. Top�zio. Opala. Rubi. Ametista. DELTORA. Com um profundo suspiro, Lief se ergueu, o Cintur�o de Deltora brilhando em suas m�os. Sua respira��o havia se acalmado. Suas m�os estavam firmes. Ele sabia, sem sombra de d�vidas, que finalmente o Cintur�o estava como deveria ser, como quando foi fabricado por Adin, que usara as iniciais dos talism�s das sete tribos para formar o nome de seu reino unido. Agora ele estava pronto para ser reclamado pelo leg�timo herdeiro de Adin. E Jasmine estava chegando. A qualquer momento, ela seria arrastada para a plataforma. Naquele momento, Lief soube por que tinha sido conduzido para aquele lugar. Agora, ele tinha um plano.

Houve uma s�bita confus�o ruidosa nas janelas abaixo. Os rec�m-capturados estavam passando. Fallow gritou uma ordem com voz esgani�ada. Guardas encostaram tochas nos cones vermelhos. A multid�o assustada sufocou um grito quando uma luz branca e ofuscante sibilou e rebentou em chamas. A luz inundou o local, iluminando os rostos dos prisioneiros, expulsando todas as sombras, espalhando-se por todo o pal�cio quase at� o telhado. Expondo Lief... Ele recuou, mas n�o havia onde se esconder. E o povo de Del, olhando para cima, p�de v�-lo claramente. Seu cora��o acelerou enquanto ele esperava que algu�m o denunciasse, apontasse e exclamasse. Esperava que Fallow se voltasse e acompanhasse os dedos que apontavam, visse-o e gritasse para os Guardas... Mas o que houve foi um sil�ncio profundo e completo. Lief viu uma crian�a de olhos arregalados no colo da m�e come�ar a erguer a m�ozinha, mas a m�e a impediu rapidamente, murmurando-lhe algo ao ouvido, fazendo-a aquietar-se. Lief olhou fixamente e prendeu a respira��o. O povo de Del devolveu-lhe o olhar, as faces atentas. Muitos o conheciam bem: os seus amigos, os amigos de seus pais, os que haviam visitado a ferraria quando trabalhava com o pai. Outros o conheciam somente de vista, como um aborrecimento, um garoto selvagem que corria com os amigos pela cidade. Alguns nunca o tinham visto. Mas eles sabiam que Lief era um deles. O povo viu o que estava em suas m�os. E nenhum deles iria denunci�-lo. Fallow nada notou. Ele observava Jasmine, Barda e Perdi��o vendados com capuzes e presos com pesadas correntes, sendo arrastados para onde ele se encontrava. Lief mediu a dist�ncia at� Jasmine com os olhos, segurou a corda na m�o direita, agarrou o Cintur�o firmemente com a esquerda... As pessoas assistiam a tudo. Em sil�ncio. Desejando-lhe sorte. Lief sentiu os pensamentos delas com tanta nitidez como se estivessem sendo proferidos em voz alta. Como se estivessem fluindo por seu corpo, dando-lhe for�as. � Agora! � Fallow gritou. � Agora, eu lhes mostro tr�s traidores que quase escaparam, porque uma criatura vaidosa e tola tomada pelo orgulho e que acreditou ser minha rival colocou os pr�prios planos secretos em a��o enquanto eu estava... ocupado com outras tarefas importantes. Sorrindo, ele arrancou o capuz de Jasmine e depois o de Barda. Contudo, quando viu Perdi��o, o sorriso desapareceu. Ele deu um passo atr�s; na express�o, um misto de temor e ira. Espere... Lief viu o pai se virar e olhar para Perdi��o. Ele viu o olhar do pai se iluminar numa mistura de alegria e sofrimento. Viu-o estender a m�o tr�mula para o amigo de inf�ncia. Viu Perdi��o devolver-lhe o olhar, o rosto devastado repentinamente invadido pela consci�ncia, pela mem�ria. Depois, Perdi��o virou-se e olhou ao redor, procurando com insist�ncia algu�m que n�o conseguia encontrar. "Procurando por mim." � Idiotas! � Fallow vociferou ferozmente aos Guardas que haviam trazido os prisioneiros. � Este n�o � um dos tr�s. Onde est� o garoto? Onde est�? Os Guardas balbuciaram confusos e recuaram. Agora! Lief saltou, enquanto Kree grasnava sobre sua cabe�a. Ele balan�ou o corpo na dire��o do p�tio, soltou a corda e aterrissou exatamente atr�s de Jasmine, cambaleando, mas recuperando o equil�brio logo em seguida. Saltou para o lado dela, o Cintur�o numa das m�os. Lief viu-lhe o rosto, os olhos arregalados pelo susto, escutou Barda gritando, a multid�o rugindo, Fallow vociferando para os Guardas. E, da torre, saiu um grito de f�ria que pareceu cortar-lhe a carne,

derreter-lhe os ossos, fazendo-o cair de joelhos. Rel�mpagos cortaram o c�u em fogo e ca�ram em sua dire��o. Ele jogou-se para o lado, rolando at�nito no ch�o ao constatar que a descarga el�trica atingira o local onde estivera ajoelhado. Com o estrondo de madeira se partindo, a parte dianteira da plataforma desmoronou como se um gigante a tivesse esmagado com um punho poderoso. Suas duas metades tombaram uma de encontro � outra como avalanches, fazendo com que o Guarda mais pr�ximo ca�sse, debatendo-se e gritando, para o enorme espa�o que se formou, enquanto carv�es incandescentes deslizavam atr�s dele. Novos rel�mpagos cortaram o c�u repetidas vezes. Trov�es ribombantes sacudiram a terra tr�mula e deles surgiram os sete Ak-Babas emitindo gritos espectrais que mais pareciam lamentos que enregelavam o sangue. Lief agarrou-se desesperado �s t�buas que se inclinavam. A multid�o agora gritava, gritava para ele... Mas... Fallow se apoderara dele. A m�o gelada apertava-lhe a garganta e puxava-o para cima. O rosto odiado e retorcido encontrava-se pr�ximo ao dele, os l�bios contorcidos num rosnado de triunfo enquanto Lief lutava para empunhar a espada. Ent�o, bruscamente, o rosto moveu-se subitamente para tr�s, os olhos saltados. Lief caiu para tr�s mais uma vez quando a m�o g�lida o soltou e se precipitou para a pr�pria garganta magra, desesperadamente agarrando as correntes que o estrangulavam e cortavam profundamente a sua carne. Saberia Fallow quem o capturara? Quem se encontrava atr�s dele naquele momento, usando suas �ltimas for�as para ergu�-lo, sufocando-o e afastando-o de sua presa? Aqueles que ele imaginara estarem fracos demais para representar uma amea�a. Cujas correntes ele soltara sem refletir. � Pai! M�e! Cuidado! � gritou Lief, lutando para galgar a plataforma inclinada e se aproximar deles. Fallow procurava a adaga e a encontrou. � Lief saltou para frente. � N�o, Lief! � gritou o pai. � O Cintur�o! Voc�... A voz de Jarred foi silenciada pelo golpe de Fallow. Ele se encolheu e caiu. A m�e de Lief o segurou e juntos desabaram sobre as t�buas que se despeda�avam. Ela estendeu uma das m�os rapidamente e agarrou a ponta da plataforma para evitar a queda de ambos, o seu grito se perdendo no vento enraivecido e nos grasnidos dos Ak-Babas. Fallow foi arrastado para baixo com eles, pego pelas correntes que lhe rodeavam a garganta. Ele se libertou, contorcendo-se sobre as t�buas que ca�am, lutando para respirar e para se erguer. Ent�o, viu o cone vermelho de luz deslizando lentamente em sua dire��o. A criatura estendeu a m�o, agarrou-o pela base e percebeu o perigo que o aguardava. Tarde demais. Muito lentamente, o cone se inclinou. A luz branca e l�quida derramou-se sobre Fallow e cobriu-o, chiando enquanto ele gritava. Em seguida, ouviu-se um rugido e uma agita��o vindos de cima. Lief olhou e notou que uma fuma�a vermelha jorrava da torre. Uma fuma�a vermelha, espessa e circundada por uma borda cinzenta, pesada e amea�adora. Uma luz cinza girava e formava espirais em suas profundezas. Em seu centro, um imenso vulto se formava. M�os que se estendiam, olhos famintos por vingan�a. Lief virou-se repentinamente e viu Jasmine e Barda voltados para o outro lado da plataforma, agarrando-se �s t�buas numa tentativa de salvar suas vidas enquanto as pranchas se inclinavam cada vez mais. Acima deles, um Ak-Baba esvoa�ava, as garras estendidas. Kree disparava na dire��o da cabe�a do monstro, os olhos amarelos faiscando enquanto bicava aqui e ali. O Ak-Baba grasnava furioso, girando o pesco�o, tentando livrar-se do atacante. Lief cerrou os dentes preparado para o salto mais importante de sua vida. Seria capaz disso? Atravessar o espa�o que se abria cada vez mais e escalar as t�buas fortemente inclinadas e escorregadias? Com a espada em uma das m�os e o Cintur�o de Deltora firmemente preso na outra?

Em outra �poca, ele n�o pensaria duas vezes para agir. Agora, estava mais s�bio. Firmando os p�s, Lief embainhou a espada e prendeu o Cintur�o ao redor da cintura... E... nesse momento o tempo pareceu parar. O qu�...? Uma onda de calor invadiu o corpo do rapaz quando ele ouviu um som estranho e crepitante, e o Cintur�o pareceu explodir em luz. Um rugido furioso sacudiu o pal�cio at� o seu interior. A fuma�a vermelha recuou, sibilando at� as nuvens quentes. Mas as pedras do Cintur�o de Deltora reluziam como fogo, seu brilho semelhante ao de um arco-�ris se espalhando para fora e enchendo o ar, expulsando a noite, dan�ando nos rostos das pessoas que davam vivas e choravam. E, no centro da luz, estava Lief. Lief, o leg�timo herdeiro de Deltora, finalmente revelado. Emitindo gritos agudos, dominado pelo p�nico, o Ak-Baba se afastou e voou para o alto da torre. Mas a torre estava vazia. E as nuvens vermelhas j� se afastavam na dire��o das Terras das Sombras, uma perversidade furiosa rugindo em seu �mago. Uma perversidade que n�o iria desaparecer, mas que sabia que aquela batalha, ao menos, ela n�o poderia vencer. Perplexo, Lief olhou ao redor. Ele viu a m�e sorrindo, solu�ando, aconchegando a cabe�a do pai no colo, enquanto Perdi��o ajoelhava-se ao lado deles. Ele viu Jasmine e Barda abra�ados, os rostos tomados pela alegria e pelo al�vio ao mesmo tempo em que Kree grasnava acima deles e Filli dan�ava no ombro de Jasmine. Lief olhou para tr�s e viu Manus, Gla-Thon, Nanion e Fardeep, que n�o se continham de alegria. Observou Zeean erguendo a cabe�a, os olhos brilhantes. E Glock... o rosto tomado por um enorme sorriso. "Eles est�o a salvo", Lief pensou, o cora��o cheio de alegria. Todos ficariam a salvo. Os Guardas restantes apanhavam dezenas de bolhas das caixas e as atiravam sobre a multid�o que comemorava. Mas as pessoas j� haviam descoberto que a �gua e a seiva de �rvores Boolong eram inofensivas. Em breve, os Guardas se dariam conta do perigo que os aguardava. Eles tinham sido abandonados sem piedade, assim como os Ols que, privados de sua fonte de poder, encontravam-se largados com os cora��es em peda�os, encarquilhados na pra�a do mercado para a qual, finalmente, Steven conseguia escalar. Assim como Ichabod, escarrapachado como um saco vazio de pele vermelha sobre os ossos ro�dos de sua �ltima refei��o. E assim seria dali em diante em todo o reino. � medida que o esplendor do Cintur�o tomava conta de Lief, os seus olhos pareciam atravessar a escurid�o e a dist�ncia. De Raladin a Rithmere, da Montanha do Medo ao Vale dos Perdidos, do Rio Largo a Withick Mire, o medo estava desaparecendo. Em toda Deltora, o povo testemunhava a queda dos inimigos, as nuvens da maldade se afastando. As pessoas atiravam as armas ao ch�o alegres, sa�am dos esconderijos, abra�avam os seres amados e olhavam para o c�u. Elas sabiam que, de repente e de forma surpreendente, um milagre havia acontecido. E que, finalmente, estavam livres. Lief sabia de tudo isso. Ele sabia e aceitava o fato de ser o herdeiro de Deltora. O Cintur�o era uma prova acima de qualquer suspeita. Mas como? Qual a explica��o para aquilo?

Atordoado, Lief escalou at� onde os pais se encontravam. Ao se ajoelhar ao lado deles abra�ando a m�e e inclinando-se sobre o pai, ele encontrou o olhar de Perdi��o. Seus l�bios torceram-se numa sombra do que fora o seu velho sorriso zombeteiro. "Voc� ainda n�o compreendeu?", o sorriso pareceu perguntar. Lief sacudiu a cabe�a. Vagamente, ele ouvia a multid�o ainda gritar animada. Ele sentiu Jasmine e Barda livres das correntes precipitarem-se para ele. Mas ele n�o conseguia se mover. Ele s� conseguia fitar Perdi��o, o olhar repleto de perguntas. � O esconderijo perfeito � Perdi��o murmurou. � N�o concorda? Quem iria suspeitar? Quem desconfiaria que o homem e a mulher que haviam fugido de Del naquela noite, h� quase dezessete anos, estavam deixando pistas falsas? Que eles n�o eram o rei e a rainha? O olhar dele se encheu de emo��o ao olhar os pais de Lief. � Quem suspeitaria de que o rei de Deltora poderia viver como um ferreiro? E que a rainha, uma refinada senhora de sangue torano, poderia cultivar legumes e tecer fios comuns? No entanto, quem era Adin sen�o um ferreiro? Ent�o, ele se virou para Lief, lan�ando-lhe um olhar interrogativo. � E o que poderia ser melhor do que criar o herdeiro de Deltora como um garoto comum, aprendendo a observar o que acontece no mundo e ao seu povo? Ent�o, admirado, Lief compreendeu o plano em toda a sua simplicidade. Um plano baseado em sacrif�cios e, tamb�m, na confus�o e no caos em que Deltora havia se transformado quando os vizinhos perderam de vista outros vizinhos, amigos perderam contato com seus amigos e nenhum rosto era conhecido. O plano de Perdi��o... Perdi��o, que n�o era Endon, mas Jarred. Jarred que, com a amada esposa, havia emprestado sua identidade, seu lar e sua vida ao amigo, pelo bem da terra que amavam. Jarred, que fugira de Del na escurid�o da noite com as rimas que o haviam conduzido ao pal�cio ainda no bolso. N�o era de surpreender que Jasmine, com pais como aqueles, tivesse se tornado quem era. � Ent�o voc� j� teve a id�ia de usar iscas antes, Perdi��o? � Parece que sim. Embora eu n�o soubesse disso quando enviei os nossos amigos para o oeste. � bom pensar que eles, tamb�m, est�o seguros. � Ele olhou para tr�s, e Lief ouviu o som de luta no pal�cio. � A Resist�ncia chegou � informou Perdi��o despreocupado. � Eles cuidar�o dos �ltimos Guardas. Assim como Barda e Steven, eu tamb�m achei sensato elaborar um plano especial desconhecido dos demais. Existe um certo t�nel de esgoto em Del que leva �s cozinhas do pal�cio... � Acho que eu o conhe�o � murmurou Lief. � Eu o encontrei, certa vez. No dia do meu anivers�rio... A m�e apertou-lhe a m�o. Sua m�e. N�o Anna da ferraria, pr�tica e experiente no uso de ervas e cultivo de plantas. Mas Sharn, de Tora. A mulher que sabia tecer maravilhosamente. A mulher cuja intelig�ncia e coragem tanto lhe ensinaram. Lief olhou para o pai, o homem delicado e de poucas palavras cujo nome, agora sabia, n�o era Jarred, mas sim Endon. Como ele poderia ter adivinhado? Como podia esse pai gentil ter feito as coisas que se dizia Jarred ter feito? Por que o verdadeiro Jarred tinha sido t�o amargo quanto se falava da insensatez de Endon? O rosto parecia tranq�ilo e ameno. A express�o dele estava muito calma, os olhos se mostravam calorosos e serenos, a boca se curvava num sorriso. Lief escutou a respira��o pesada de Barda e sentiu as l�grimas queimando-lhe os pr�prios olhos. � N�o chorem por mim � murmurou o pai. � Estou feliz. Minha vida est� completa. Aqui, agora, no momento de minha morte, tenho tudo pelo que ansiei por muito tempo. Saber que o mal causado por meus erros foi desfeito e que, com minha querida mulher, criei um filho que pode governar este povo com sabedoria e conhecer os seus cora��es. � Por que n�o me contou, pai? � Lief balbuciou. � Por que n�o me contou quem eu era?

� Porque, enquanto n�o soubesse, estaria a salvo � sussurrou Endon. � E voc� precisava aprender a amar e a conhecer o povo e ser um deles. Esse foi um juramento que fiz. � Mas... e Barda? � Lief lan�ou um olhar para o homenzarr�o ajoelhado t�o silenciosamente a seu lado. Sua m�e meneou a cabe�a. � Barda n�o conhecia a verdade. Ele tinha visto Jarred e Anna partirem. Ele pensou que eles fossem o rei e a rainha, pois foi isso que lhe contamos. No pal�cio, ele apenas nos vira a dist�ncia, vestidos e maquiados de acordo com as normas da �poca. Nunca lhe contamos o segredo. Juramos que manter�amos o plano entre n�s quatro. E quando voc� saiu em busca do Cintur�o... bem, pensamos que, assim que ele estivesse completo, n�o haveria necessidade de explica��es. Pensamos que ele iria brilhar! N�o sab�amos... � N�o sab�amos que a ordem das pedras era importante � ajuntou Perdi��o. � Como poder�amos? O livro nada dizia a respeito. � Dizia, sim � comentou Lief em voz baixa �, mas somente atrav�s de enigmas. � Era de esperar � disse Endon sorrindo �, pois, durante o tempo todo, Lief, esta tem sido uma hist�ria em que nada � o que parece. Sempre gostei desse tipo de hist�ria, pois, geralmente, ela tem um final feliz... Assim como esta. Os seus olhos se fecharam. Lief apertou a m�o da m�e e inclinou a cabe�a. Lief, Jasmine e Barda encontravam-se juntos, observando o nascer do sol. � Estou feliz por ser voc�, Lief � Jasmine confessou. � Muito feliz. Lief a fitou. O rosto dela estava sujo de lama, os cabelos emaranhados e a boca formava uma linha determinada e reta. � Por qu�? � ele quis saber. � Eu n�o teria nada a oferecer ao povo � ela disse, afastando-se dele. � Como eu poderia ser rainha? Quem sou eu, al�m de uma garota selvagem, geniosa e impertinente que se sente melhor na floresta do que num jardim cercado de muros? � Ela atirou a cabe�a para tr�s. � Al�m disso, n�o posso ficar aqui. Esta cidade � horr�vel. E o pal�cio... � uma pris�o. � Paredes de pris�es podem cair � Lief replicou com suavidade. � Jardins podem se transformar em florestas. Del pode ficar linda outra vez. E, quanto ao que voc� tem a oferecer, Jasmine... � Por um instante, a voz lhe falhou. Aquilo era importante demais. Ele tinha de escolher as palavras com cuidado e, n�o importa o que dissesse, tinha de dizer a verdade. N�o toda a verdade, talvez, mas pelo menos parte dela. � E?... � Jasmine intimou, os ombros r�gidos. � H� tanto a ser feito � Lief disse simplesmente. � Tanto a ser feito, Jasmine. Em todo o reino de Deltora. Barda, Perdi��o e eu n�o podemos fazer tudo sozinhos. Precisamos de sua coragem e de sua for�a. Precisamos de voc�, exatamente como �. � � isso mesmo � ajuntou Barda bruscamente. Jasmine olhou para eles por sobre o ombro. Filli chilreava em seu ouvido. Kree grasnava em seu bra�o. � Ent�o, acho que vou ficar... por uns tempos � ela decidiu ap�s alguns instantes. � Pois parece que voc�s precisam mesmo de mim. Assim como o seu pai precisou do meu, para que as coisas fossem feitas. Lief sorriu e, pela primeira vez, ele n�o discutiu. Ele estava satisfeito. FIM

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