DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA... A perversa tirania do Senhor das Sombras sobre Deltora terminou.

Ele e as criaturas nascidas de sua feiti�aria foram expulsos para o outro lado das montanhas. Mas milhares de deltoranos ainda s�o mantidos escravos nas Terras das Sombras, o dom�nio assustador e misterioso do inimigo. A fim de resgat�-los, Lief, Barda e Jasmine, her�is da busca pelo Cintur�o de Deltora, precisam encontrar uma arma poderosa o bastante para combater a magia do Senhor das Sombras em seu pr�prio territ�rio. Segundo a lenda, a �nica coisa temida pelo Senhor das Sombras � a c�lebre Flauta de Pirra. Mas a misteriosa flauta ainda existe? E, se existir, que perigos os companheiros ter�o de enfrentar para encontr�-la?

O LAMPI�O BRUXULEANTE FORMOU UMA ILHA DE LUZ NA ESCURID�O. A M�O ENRUGADA MOVEU-SE LENTAMENTE PELA P�GINA. L� fora, a cidade de Del estava mergulhada no sil�ncio, envolta em sono. Mesmo aqueles que haviam permanecido acordados por longo tempo, sofrendo pela perda de entes queridos, acabaram finalmente caindo num sono intranq�ilo. O lampi�o do escritor estava bem escondido. As �nicas luzes vis�veis em Del brilhavam no pal�cio, no alto da colina. Luzes para confortar os guardas parados, vigilantes, diante das escadarias. Luzes que guiavam duas sombras que deslizavam pelo pal�cio e se esgueiravam para o interior de suas portas mais secretas. Em breve amanheceria, mas o escritor prosseguia em seu trabalho. Ele perdera totalmente a no��o do tempo. Ficara s� por tanto tempo que, para ele, dia e noite quase haviam perdido o significado. Ele comia apenas quando tinha fome e dormia quando a exaust�o o dominava. E nos longos per�odos entre uma e outra ele escrevia, a m�o experiente raramente vacilava, o seu mundo resumido � sua secreta ilha de luz... A tirania do Senhor das Sombras sobre nosso reino teve fim gra�as � magia e ao poder do Cintur�o de Deltora. Estamos livres, mais uma vez, e o nosso rei � o mesmo jovem her�i que, com seus dois bravos companheiros, recolocou as pedras roubadas no Cintur�o e o trouxe para casa, em Del. Pode-se bem imaginar a felicidade do povo. A minha pr�pria alegria n�o � menor. Contudo, ap�s tudo o que vi durante os dezesseis anos de dom�nio do Senhor das Sombras e muito antes disso, continuo atento. O Inimigo foi derrotado, mas n�o destru�do. Ele e as criaturas nascidas de sua feiti�aria foram expulsos e retornaram para al�m das montanhas das Terras das Sombras, mas temo que ele tamb�m tenha servos humanos que ainda est�o entre n�s. Assim, devo permanecer oculto at� ter certeza de que o tesouro que protegi por tanto tempo possa ser levado em seguran�a ao pal�cio. Tento esperar pacientemente e continuar a trabalhar como sempre, mas confesso que � dif�cil. Como tenho estado s�, pude fazer somente visitas r�pidas ao mercado para saber das novidades. Sinto falta do sol e estou me cansando desse longo e solit�rio per�odo de espera.

Mas o tesouro deve ser protegido. Isso � o mais importante. Ainda haver� tempo suficiente para o sol e as novidades quando o tesouro estiver nas m�os do rei Lief. Receio ter-me desviado do assunto. Isso tem acontecido com freq��ncia cada vez maior, ultimamente, e n�o pode continuar. Os meus sentimentos n�o importam. Preciso me dedicar ao meu objetivo principal, que � descrever um panorama de Deltora neste momento de agita��o. O Senhor das Sombras foi banido, mas outra batalha teve in�cio � a batalha contra a fome, a mis�ria e a devasta��o que deixou atr�s de si. De todos os males que enfrentamos, o mais terr�vel � a crescente constata��o de quantos dos nossos foram levados para as Terras das Sombras na condi��o de escravos. As fazendas do nordeste e do oeste foram esvaziadas. Os melhores lutadores de Mere e das Plan�cies foram levados. Com apenas uma exce��o, o mesmo ocorreu com todos os membros da tribo das Jalis que n�o foram massacradas durante a invas�o. Milhares foram levados da pr�pria Del. A terra pode ser curada e os rios purificados. As planta��es podem ser novamente semeadas. Casas e locais de trabalho podem ser reparados. O trabalho j� come�ou em toda a Deltora. Mas os prisioneiros nas Terras das Sombras est�o fora de nosso alcance, e as suas fam�lias e amigos n�o podem ser consolados. O mercado fervilha de rumores. H� um clamor crescente de que haver� uma tentativa de resgate. Ultimamente, ele tem se tornado t�o forte que, com certeza, est� sendo estimulado por espi�es do Senhor das Sombras. Conviria muito ao inimigo se Lief liderasse um ex�rcito atrav�s da fronteira. Que melhor forma de p�r as m�os nele? At� o momento, estou satisfeito em dizer que Lief se recusou a considerar uma invas�o �s Terras das Sombras. Assim como eu, ele deve estar ciente de que sem uma arma poderosa para combater a magia do Senhor das Sombras, tal tentativa vai ser uma in�til perda de vidas. No entanto, o cora��o dele se confrange quando o povo lhe pede ajuda aos prantos e ele tem de lan�ar por terra a esperan�a de seus s�ditos. Se ao menos ele soubesse que posso ajud�-lo... Se ao menos soubesse de minha exist�ncia... Dizem que ele come�ou a se afastar das multid�es e que est� deixando as tarefas cotidianas do reino para a m�e, Sharn. Passa muito tempo sozinho � trancado, dizem, na biblioteca do pal�cio. Evita at� mesmo os leais companheiros de busca � Barda, chefe da guarda do pal�cio, e Jasmine, a garota rebelde das Florestas do Sil�ncio. O �nico com quem ele passa algum tempo � o l�der da Resist�ncia � o carrancudo homem que todos ainda chamam de Perdi��o. Talvez ele esteja procurando alguma pista de como salvar os prisioneiros. Ou talvez se refugie na biblioteca por ser um local seguro e por ter percebido que se encontra em constante perigo. Lembre, caro leitor: o Cintur�o de Deltora foi criado por Adin, o primeiro rei de Deltora, muito tempo atr�s. Adin uniu as sete tribos de Deltora para enfrentar o Senhor das Sombras, convencendo cada uma a acrescentar seu talism�, uma pedra preciosa de grande poder, ao Cintur�o. E, desde ent�o, os herdeiros de sangue de Adin t�m sido os �nicos para quem o Cintur�o revela o seu brilho. Lief � herdeiro de Adin. Ele mesmo, pouco mais do que um garoto, ainda n�o tem um filho que possa usar o Cintur�o em seu lugar, caso algum acidente ou trai��o o atinja. Tampouco tem irm�os ou irm�s, e sua morte deixaria Deltora � merc� do inimigo. Tenho certeza de que neste exato momento o Senhor das Sombras est� planejando como dominar o nosso reino mais uma vez. Os escravos nas Terras das Sombras s�o a isca para uma de suas armadilhas. Mas ele nunca conta com apenas um ardil. Uma manobra simples pode ter sucesso onde outra mais elaborada falha � e o que poderia ser mais simples ou r�pido do que o golpe de uma adaga? N�o devo pensar nisso. Devo manter o otimismo, como espero que o rei Lief esteja fazendo. � essencial que ele n�o seja levado a agir tolamente devido �

frustra��o. Muita coisa depende de sua seguran�a. Agora estou cansado e preciso dormir. A luz do lampi�o est� vacilando e os meus velhos olhos tamb�m. Talvez eu acorde e constate que a longa espera terminou. Rezo para que seja assim, para o bem de todos n�s. Preciso mostrar ao rei o que tenho antes que seja tarde demais. Preciso contar-lhe, finalmente, da exist�ncia da Flauta de Pirra.

ASSIM QUE ENTROU EM SEUS APOSENTOS, LIEF PRESSENTIU O PERIGO QUE O ESPREITAVA. ELE OLHOU PARA O CINTUR�O DE DELTORA. A LUZ DA VELA QUE TINHA NAS M�OS CINTILOU NAS PEDRAS INCRUSTADAS NOS MEDALH�ES DE A�O. O vermelho vivo do grande rubi e o verde cintilante da esmeralda estavam desbotados. O Cintur�o o advertia de um perigo. Lief sentiu um aperto no peito. Empunhou a espada e seus olhos cansados perscrutaram as sombras. Ele nada viu. O quarto parecia exatamente como quando o deixara pela manh�. As janelas com barras n�o trazia cortinas e tampouco havia cortinado sobre a cama. Tudo o que poderia ocultar um inimigo havia sido removido semanas atr�s. No entanto, o perigo estava l�, ele podia senti-lo. Ele se moveu com cautela, os ouvidos atentos ao menor som. A Lua, mergulhando no c�u � medida que a manh� se aproximava, lan�ava a sua luz no quarto. As sombras das barras da janela se projetavam escuras sobre a cama. Lief pousou a vela sobre a mesa de cabeceira. Estendeu a m�o e, com um movimento r�pido, arrancou a coberta da cama. O travesseiro e os len��is brancos brilharam sob a luz do luar. � Apare�a! � ele murmurou. Nenhum movimento. Olhou ao redor do aposento mais uma vez, os pensamentos acelerados. De que servia um rei que era prisioneiro dos pr�prios medos? Que n�o conseguia fazer o que o seu povo mais desejava que fizesse? O rapaz sentiu-se congelar quando um leve som sibilante, uma nota apenas, penetrante e doce, encheu-lhe a mente. O som durou apenas um momento e se calou. Lief balan�ou a cabe�a como que para desanuvi�-la. Ele j� ouvira o som antes. Uma vez na biblioteca e outra em seus aposentos, uma ou duas semanas antes. N�o mencionou o fato a ningu�m, pois a m�e e os amigos j� estavam bastante preocupados com ele. Se ouvia sons, era porque precisava de descanso. E ele n�o podia descansar. N�o at�... Mas ele n�o poderia se esconder das pessoas por muito mais tempo. Os apelos para resgatar os escravos das Terras das Sombras tornavam-se mais insistentes. Em breve, o povo come�aria a achar que o seu rei n�o se importava nem um pouco com os seus. Lentamente, a confian�a que nutriam por ele diminuiria e acabaria desaparecendo por completo. Lief sabia disso como sabia o pr�prio nome. Tamb�m seu pai, mantido afastado do povo, havia perdido a confian�a deles. Fora por essa estrat�gia que as pedras haviam sido roubadas do Cintur�o, e o Senhor das Sombras conseguira triunfar. Ele agarrou a espada com mais for�a. �Isso n�o vai acontecer comigo�, disse a si mesmo. �Por que outro motivo tenho trabalhado dia e noite, a n�o ser o de encontrar uma sa�da para esta armadilha? Amanh�...� E, ao pensar no dia seguinte, olhou desejosamente para a cama. Talvez, afinal, os seus nervos estivessem lhe pregando uma pe�a. Naquele exato momento, ouviu um leve arranhar, t�o t�nue que n�o tinha certeza de que fosse real. O ru�do parecia ter vindo exatamente do seu lado. Devagar, ele deslizou a ponta da espada at� a borda do travesseiro branco e macio e, com delicadeza, ergueu-o. E ali, encolhido, encontrava-se um escorpi�o-das-plan�cies, vermelho com

listras pretas e t�o grande quanto o punho de um homem. Alertado pelo movimento s�bito, o escorpi�o se ergueu, a cauda mortal pronta para atacar. Com um grito, Lief atirou o travesseiro para longe. Penas escaparam do tecido rasgado quando ele atingiu a cama com a espada. O escorpi�o, semi-esmagado, ainda procurava atacar. Ofegante e tr�mulo, Lief atingiu-o repetidas vezes, at� que ele finalmente ficasse im�vel. A porta foi aberta com um movimento s�bito, e Perdi��o, de espada em punho, invadiu o aposento. Ele parou, fitando a massa avermelhada e pegajosa que manchava o len�ol. Lief se sentou pesadamente na beirada da cama. Penas flutuavam ao seu redor e aterrissavam em sua cabe�a e ombros. Ele tentou sorrir. � Tive um visitante � ele disse. � O que est� acontecendo? � indagou Jasmine parada na soleira da porta. Kree, o p�ssaro preto que sempre a acompanhava, esvoa�ava atr�s dela. A pequena criatura peluda que ela chamava de Filli piscou sonolenta em seu ombro. Os olhos verdes de Jasmine brilhavam tanto quanto a adaga que tinha na m�o. Ela entrou no quarto, examinando a situa��o com um r�pido olhar. � Um escorpi�o-das-plan�cies � constatou ela, a express�o sombria. � Ele com certeza n�o chegou aqui sozinho. Mas como... � Volte para a cama, Jasmine � Lief interrompeu. � Sinto t�-la acordado. Est� tudo bem. � Est� tudo bem? � ela protestou. � Lief, se voc� tivesse posto a cabe�a nesse travesseiro... � Felizmente, eu n�o pus � retrucou Lief, dando de ombros, sem contar o quanto estivera perto de faz�-lo. Jasmine foi at� a janela e sacudiu as barras. Elas sa�ram em suas m�os. � As barras foram serradas e depois substitu�das! � ela constatou. � Ent�o foi assim que o assassino entrou. � Ela olhou para o c�u e os seus olhos se estreitaram. Lief trocou um olhar com Perdi��o. Ambos sabiam o que Jasmine estava pensando, agora que o susto passara. O que Lief estivera fazendo a noite toda para ir ao quarto de dormir somente ao amanhecer? � Eu estava com ins�nia, mas agora estou cansado � Lief contou. �Pelo menos isso era verdade�, ele pensou tristemente. Queria muito dormir. Puxou o len�ol manchado da cama. Ele se deitaria diretamente sobre o colch�o e ficaria muito satisfeito. � Ent�o vamos deix�-lo sozinho � concordou Perdi��o, caminhando at� a porta. Jasmine sabia que as palavras tamb�m eram destinadas a ela. O homem que todos ainda chamavam de Perdi��o era seu pai, mas nas �ltimas semanas era t�o dif�cil conversar com ele como com o pr�prio Lief. Durante o dia, ele estava cercado de pessoas. � noite, desaparecia para tratar de neg�cios misteriosos dos quais Jasmine nada sabia. Perdi��o deixou o quarto, mas Jasmine n�o fez nenhum movimento para seguilo. Aquela era a primeira vez que via Lief sozinho em semanas e estava determinada a conversar com ele. Ele, contudo, n�o olhou para ela e come�ou a desamarrar as botas. � Preciso de algumas horas de descanso, Jasmine � disse ele com determina��o. � Vamos para Tora pela manh�. � Tora?! � Jasmine repetiu perplexa. � Lief, voc� n�o pode sair de Del agora! As pessoas est�o exigindo v�-lo. Voc� n�o pode fugir! � Fa�o apenas o que preciso � Lief murmurou. � Se voc� prefere pensar que estou fugindo, n�o posso impedi-la. Tomada por uma raiva intensa, Jasmine disparou para fora do quarto. Ela escutou a porta se fechar atr�s dela e a chave virar na fechadura. O corredor estava deserto. Perdi��o havia voltado ao seu quarto e ningu�m se levantara ainda. De repente, Jasmine sentiu-se sufocada e desejou respirar ar fresco. Dirigiu-se apressada para as amplas escadarias e desceu correndo, os p�s

descal�os silenciosos no m�rmore frio. Se ao menos tivesse algu�m com quem conversar... Mas estava s�. Barda levara algumas tropas para a cidade de Noradz a fim de libertar os habitantes de seus l�deres cru�is, os Ra-Kacharz, e buscar alimentos para os famintos de Del. Jasmine teria ido com ele, mas o povo de Noradz tinha medo de Filli e ela n�o podia deix�-lo para tr�s. Assim, decidiu ficar. Sharn e Perdi��o estavam sempre ocupados, e Lief parecia ter perdido toda a confian�a nela. Ele guardava segredos que n�o queria partilhar e agora estava fugindo de vez para Tora, a grande cidade do Oeste. Certamente, ali ele ficaria em seguran�a. Nenhum mal conseguia sobreviver em Tora, que era protegida por uma magia pr�pria. Mas ser� que ele acreditava que podia se esconder para sempre? Talvez sim. Lief havia mudado. O velho Lief, o Lief que Jasmine conhecera, era corajoso e �vido por a��o. Ela n�o tinha certeza de que gostava do novo Lief � misterioso, prudente, majestoso. Ela chegou ao andar t�rreo. Os corpulentos guardas ao p� da escada afastaram-se para deix�-la passar. Se estranharam o fato de ela ter acordado t�o cedo, nada disseram. �Na verdade�, Jasmine pensou tristemente, �eles provavelmente esperam que eu aja de modo estranho.� Muitas hist�rias se contavam a seu respeito. Como ela era uma lutadora destemida que havia crescido sozinha nas amea�adoras Florestas do Sil�ncio e podia falar com as �rvores e os p�ssaros. Como sua m�e havia morrido nas Terras das Sombras. Como seu pai fora gravemente ferido a ponto de perder a mem�ria, mas escapara para voltar a Deltora e se transformar em Perdi��o, o temido l�der da Resist�ncia. Desagradavelmente ciente dos olhares curiosos dos guardas sobre ela, Jasmine abriu caminho entre os corpos aglomerados de centenas de pessoas que dormiam no ch�o do amplo sagu�o de entrada. As pessoas vinham em busca de ajuda e, acima de tudo, de esperan�a. Todos os dias elas se enfileiravam pacientemente para ver Sharn e seus ajudantes. Quando a noite chegava, elas dormiam onde se encontravam a fim de n�o perder os seus lugares. Muitas estavam ali h� semanas. Jasmine se movia cautelosamente, esperando n�o acordar ningu�m. Ela temia encontrar o olhar daqueles cujos entes queridos se encontravam nas Terras das Sombras. O que podia dizer a eles? Sinto muito. O rei diz que n�o podemos fazer nada. A lembran�a dos escravos encheu Jasmine de um intenso terror. Para ela, a perda da liberdade era pior do que a morte. Com al�vio, chegou �s enormes portas da entrada e saiu para o dia que estava amanhecendo. Um cavaleiro solit�rio se dirigia ao pal�cio a galope. � medida que ele se aproximava, Jasmine constatou, para sua surpresa e alegria, que se tratava de Barda. Ela correu para cumpriment�-lo quando ele fez o cavalo estacar, mas parou ao perceber as linhas sombrias que lhe marcavam o rosto cansado. � Barda, o que aconteceu? � ela exclamou. � Trago m�s not�cias � ele disse depressa. � Noradz est� vazia. Os alimentos foram destru�dos e todas as pessoas foram levadas... para as Terras das Sombras.

LIEF ESTAVA SENTADO � GRANDE MESA, NUMA DAS COZINHAS DO PAL�CIO, TENTANDO DOMINAR A RAIVA QUE SENTIA AO OUVIR O RELATO DE BARDA. PERDI��O, SENTADO � SUA FRENTE, N�O DEMONSTRAVA NENHUMA EMO��O. COMO SEMPRE. AO LADO DE PERDI��O, ESTAVA JASMINE, A CABE�A BAIXA. Barda soubera do destino do povo de Noradz por Tom, o estranho comerciante que ele, Lief e Jasmine haviam conhecido em sua jornada pelo Norte. � Quando encontrei a cidade deserta, fui procurar Tom. Sabia que, se algu�m podia nos dizer o que aconteceu, esse algu�m era ele. Tom disse que os Ra-Kacharz foram vistos conduzindo o povo na dire��o da fronteira apenas alguns dias antes da derrota do Senhor das Sombras. � Aquelas pessoas eram indefesas � disse Jasmine com amargura. � Entre elas estava Tira, a garota que salvou nossas vidas. E mesmo assim n�o fazemos nada! Ficamos aqui sentados e conversamos! Enquanto milhares de almas em toda a Deltora est�o dispostas e capazes de... � Jasmine! � Lief interrompeu zangado. � N�o podemos ir �s Terras das Sombras. A feiti�aria do Senhor das Sombras � poderosa demais para ser derrotada no pr�prio territ�rio. � Mas o Cintur�o... � Jasmine come�ou. � O Cintur�o foi feito visando � defesa, n�o ao ataque � Perdi��o interrompeu. � As pedras n�o podem ser levadas para al�m das fronteiras de Deltora. Voc� se esqueceu disso, Jasmine? Ela tinha mesmo esquecido, mas depois de uma pequena pausa prosseguiu teimosa: � Ent�o, precisamos invadir as Terras das Sombras sem o Cintur�o. O povo de Deltora est� l� escravizado, sofrendo, talvez sendo torturado... � Sei disso, Jasmine! N�o se passa uma hora sem que eu pense nisso! � gritou Lief, erguendo-se de um salto. � Mas para salv�-lo n�o posso enviar milhares de deltoranos para a morte, numa miss�o imposs�vel. N�o posso fazer nada at� encontrar uma arma que possamos usar contra o Senhor das Sombras. N�o posso e n�o o farei! Entendeu bem? � Entendo bem demais, Lief � Jasmine tornou com frieza, a express�o dura. � Devemos desistir dos prisioneiros enquanto voc� vai se esconder em Tora. Pois bem, n�o vou fazer parte disso! Ela se virou e saiu do aposento quase correndo. Praguejando, Barda a seguiu. Lief deixou-se cair na cadeira outra vez. � Ela n�o compreende. Perdi��o, eu preciso dizer a ela... � N�o, n�o precisa! � Perdi��o se inclinou para a frente, preocupado e agarrou o bra�o de Lief. � Voc� deve seguir o plano em segredo absoluto. Isso � muito importante. Ali�s, � a coisa mais importante de todas. Voc� sabe disso! Lief cerrou os dentes e ent�o assentiu lentamente. Enquanto isso, Jasmine j� n�o conseguia ouvir os chamados de Barda. Ele deixara o edif�cio, na certeza de que ela tinha sa�do em busca de ar fresco. Jasmine ficou satisfeita de n�o ser encontrada, pois n�o queria ouvir palavras de consolo. Ela queria continuar zangada. Pelo menos, a raiva era um sentimento que compreendia bem. Jasmine se dirigiu ao grande sal�o de refei��es, pois tinha certeza de que �quela hora estaria vazio. Ficou aborrecida ao constatar que se enganara. Curvada num dos lados da enorme mesa estava a figura desajeitada e selvagem de seu velho inimigo, Glock. Fitando-o, do outro lado, estava uma pessoa de quem ela gostava ainda menos �

Jinks, o maldoso homenzinho que antigamente fora acrobata do pal�cio. Ambos os homens usavam uma pesada luva em uma das m�os. Cada um tinha diante de si uma pequena gaiola de madeira, uma caneca de cerveja e uma pilha de moedas. Entre os dois, lutando sobre a madeira polida, encontravam-se duas aranhas imensas. Uma delas tinha manchas marrons e a outra era mais escura, com uma mancha amarela no dorso. Ao som da porta que se abria, Glock e Jinks viraram-se depressa, mas relaxaram ao ver quem entrava. � Ora, � a amiguinha rebelde do rei, her�i da busca pelo Cintur�o de Deltora � Jinks zombou. � A que devemos a honra de sua visita, senhorita? Enquanto ele falava, a aranha com as costas amarelas derrubou a oponente e saltou sobre ela, pin�as a postos. � Vit�ria para Flash? � berrou Glock entusiasmado. � Vit�ria para Flash � Jinks confirmou ressentido e empurrou a sua pilha de moedas na dire��o de Glock. Glock apanhou a aranha vencedora com a m�o enluvada e atirou-a na gaiola. A aranha que acabara de escapar � morte ergueu-se de um salto e jogou-se contra as barras da gaiola. � Quieta, Fury � ordenou Jinks, empurrando-a para longe com rudeza. � Voc� vai poder se vingar em breve. � Voc�s n�o t�m nada melhor a fazer do que apostar em aranhas-de-briga? � indagou Jasmine enojada. � Parece que voc� n�o tem nada melhor a fazer do que nos observar, fracote � resmungou Glock. � Por que n�o sai daqui? � Ouvi dizer que o rei vai para Tora � Jinks comentou, pigarreando, com o olhar travesso. � Voc� vai acompanh�-lo, senhorita? � N�o vou, n�o! � Jasmine disparou. Sorrindo, Jinks tirou um rolo de papel-pergaminho do casaco e fingiu examin�-lo. � Nessas circunst�ncias, isso n�o me surpreende � ele murmurou. Jasmine ardia de curiosidade para saber do que ele estava falando, mas estava determinada a n�o perguntar. � Lief n�o deveria ir a Tora � Glock murmurou, enchendo a caneca com mais cerveja. � Ele deveria estar formando um ex�rcito para invadir as Terras das Sombras e fazendo planos para resgatar o meu povo. � Ah, bem, voc� � o �ltimo dos Jalis, meu amigo desajeitado, e os Jalis sempre foram loucos por uma luta � Jinks acrescentou pensativo. � Mas voc� quer mesmo juntar-se ao resto de sua tribo e virar um escravo do outro lado das montanhas? � Eu n�o seria capturado � Glock resmungou. � Eu sou Glock, o maior lutador da tribo. Estou protegido por um talism� poderoso que est� com minha fam�lia h� gera��es. � Ah, est� certo � zombou Jinks. Glock remexeu sob a camisa manchada e retirou uma pequena bolsa de pano desbotado pendurada num cord�o ao redor do pesco�o. � Olhe aqui! � ele gritou, abrindo a bolsa e derramando na m�o enorme um peda�o de madeira esculpida, tr�s pedras, alguns galhos min�sculos e um peda�o de material roxo enrugado. � O talism� de um duende morto por um de meus ancestrais. Uma pedra tirada do ventre de uma serpente-diamante, e outras duas do ninho de um drag�o. Ervas de grande poder e a flor de uma planta carn�vora. � Ah, entendi! � Os pequenos olhos de Jinks brilhavam divertidos. � Ent�o voc� estaria a salvo nas Terras das Sombras, n�o � mesmo? Voc� poderia conduzir nosso ex�rcito � vit�ria? � Mas claro! � afirmou Glock num tom mais calmo, colocando a pilha de objetos de volta na bolsa, com cuidado. � E foi o que eu disse a Lief, v�rias vezes. Mas ele n�o quer ouvir. � Ah, ele tem coisas mais importantes em que pensar no momento � Jinks retrucou, com um ar de quem sabe tudo.

� Voc� n�o sabe nada do que se passa na mente de Lief, Jinks! � disparou Jasmine muito irritada. � Pois voc� se engana, senhorita � o homenzinho devolveu, lan�ando-me um olhar rancoroso. � Eu sei o que ou�o. � Voc� fala como um bobo! E pare de me chamar de �senhorita�! Jinks apertou os l�bios e voltou a examinar o rolo de papel-pergaminho. O sil�ncio se prolongou e, finalmente, a curiosidade de Jasmine superou o seu orgulho. � E ent�o? O que voc� ouviu? � ela indagou. � Ora, todo mundo sabe que Lief est� indo para Tora a fim de encontrar uma esposa � disse ele, sorrindo com mal�cia. Jasmine sentiu o rosto corar. � Isso � rid�culo! � ela gritou. � Lief � novo demais para se casar. Jinks fitou-a de cima a baixo, dos cabelos negros desgrenhados aos escuros p�s descal�os. � Sem d�vida, tal ignor�ncia era de se esperar em algu�m que, como voc�, cresceu numa floresta, e n�o num pal�cio � disse ele zombeteiro. � Mas pensei que voc� sabia, j� que � t�o amiga do rei. Ora, os boatos dizem que o seu pai tem ajudado Lief a escolher a melhor das j�ias reais para a noiva. Glock resmungou algo em voz baixa e tomou um grande gole, embora j� tivesse bebido cerveja em excesso. � Os reis e rainhas de Deltora sempre se casam jovens � Jinks continuou em tom professoral. � � o seu dever. Lief precisa ter um herdeiro o mais r�pido poss�vel, uma crian�a que ocupe o seu lugar, caso ele morra. Jasmine n�o respondeu. O que Jinks dizia fazia sentido. Uma vida era algo fr�gil para se colocar entre Deltora e o Senhor das Sombras. Mas casar? Por que Lief n�o lhe contara? Ciente do olhar astuto de Jinks, ela lutou para que a sua express�o n�o revelasse os seus sentimentos. Jinks empurrou o papel-pergaminho na dire��o dela. � Veja aqui, se n�o me acredita � ele disse. � Esse � um dos antigos documentos que o seu rei vem estudando. Dei um jeito de... h�... peg�-lo emprestado da biblioteca nesta manh�. Gosto de estar a par dos neg�cios de Estado. � Das fofocas, voc� quer dizer � grunhiu Glock, enterrando o nariz na cerveja mais uma vez. Jasmine deu uma olhada no papel. Ele estava coberto de nomes, linhas e s�mbolos. No alto, havia um t�tulo escrito com caligrafia delicada. As Principais Fam�lias de Tora � Est� vendo? � Jinks perguntou. � Lief vai escolher a sua rainha entre uma das melhores fam�lias de Tora. � Por que ir at� Tora em busca de uma esposa? � Glock se espantou. � H� muitas garotas bonitas em Del. � Lief est� obedecendo a costumes antigos � Jinks respondeu com desd�m. � O pr�prio Adin casou-se com uma torana e os seus filhos fizeram o mesmo. Adin era um cara ardiloso. Ele sabia a import�ncia de conservar la�os fortes entre o Leste e o Oeste. � Os toranos dizem que Adin se casou por amor � Jasmine retrucou. � N�o h� d�vidas de que a mulher torana em quest�o era bem-nascida, instru�da e muito bonita � Jinks devolveu abafando um riso. � Ouso afirmar que Adin ficou muito satisfeito com sua escolha. Assim como Lief ficar�, quando chegar a sua vez. Glock riu dentro da caneca, molhando a mesa com respingos de espuma. Jasmine n�o conseguia mais suportar a companhia deles. Ela deixou o aposento e dirigiu-se � cozinha. Mas, antes de l� chegar, foi interrompida pelo som da voz de Sharn. � Jasmine! Barda estava � sua procura � avisou Sharn, andando apressada em sua dire��o. � Agora ele foi descansar, pois viajou a noite inteira. E Lief e Perdi��o pediram para dizer adeus. Eles acabaram de partir para Tora.

Vendo a express�o carregada de Jasmine e presumindo o motivo, ela sorriu gentilmente. � Eles estar�o a salvo, Jasmine. A magia torana far� com que a viagem deles seja mais r�pida. Talvez eles at� j� tenham chegado. Eles voltar�o em um ou dois dias. � Trazendo algu�m com eles, imagino � Jasmine respondeu com frieza. � Uma jovem bem-nascida. � Quem lhe disse isso? � Sharn indagou, arregalando os olhos. � N�o me lembro. Mas � verdade, n�o � mesmo? � Eu n�o posso lhe dizer nada � disse Sharn, depois de hesitar por um momento. � Sinto muito. Tal resposta bastou para Jasmine. Ela assentiu levemente e virou-se para sair. � N�o se zangue com Lief, Jasmine � Sharn pediu, mordendo o l�bio. � Ele s� est� fazendo o que � preciso, o que � seu dever. � Ah, eu entendo � Jasmine tornou com calma. � Eu entendo muito bem.

QUANDO JASMINE ATINGIU A GRANDE ESCADARIA, J� TINHA TOMADO UMA DECIS�O. ELA N�O PODERIA MAIS PERMANECER NO PAL�CIO. � Vamos voltar �s Florestas do Sil�ncio, que � nosso lugar � ela murmurou para Filli e Kree. � Estou cansada de pal�cios, normas... e reis. Sentia o peito apertado e dolorido quando come�ou a subir os degraus. Algo a deteve e, ao olhar para baixo, viu uma grossa corda prateada esticada de um lado a outro da escada. Ela estava de tal modo perdida em seus pensamentos que ultrapassara o segundo andar onde ficavam os quartos de dormir. Mais adiante se encontrava a biblioteca, proibida a todos, com exce��o de Lief, Perdi��o e Sharn. A simples vis�o da corda aborreceu Jasmine. Seguindo um impulso repentino e desafiador, esgueirou-se por baixo dela. Se Jinks podia desobedecer � regra, ela podia fazer o mesmo. No alto dos degraus, havia um grande hall. Dois corpulentos guardas do pal�cio encontravam-se sentados contra a parede dos fundos. Canecas de cerveja pela metade estavam na mesa entre eles. Jasmine deu meia-volta, pronta para se retirar, mas os homens n�o se moviam nem falavam. Eles estavam dormindo. A mo�a sorriu com ironia. Sem d�vida, a cerveja tinha sido um presente de Jinks. Foi assim que ele conseguiu �emprestar� o pergaminho de Lief. Ela olhou � sua volta. � esquerda, havia uma alta porta em arco onde se lia BIBLIOTECA. Mas, � direita, um corredor largo que conduzia aos fundos do pal�cio estava bloqueado por outra corda prateada. Ent�o aquele andar encerrava mais segredos al�m da biblioteca. Quais seriam? Kree esvoa�ava ansiosamente quando Jasmine passou pelos guardas, esgueirando-se sob a corda e penetrou rapidamente na escurid�o do corredor. Ele nunca confiara naquele pal�cio sombrio onde n�o cresciam �rvores e o c�u podia ser visto somente atrav�s das janelas. Ali se sentia especialmente apreensivo. A princ�pio, Jasmine ficou desapontada com o corredor. Havia alguns

dep�sitos do lado direito, todos repletos de livros e documentos, exceto o �ltimo, que estava vazio e tinha as paredes enegrecidas. Estava claro que ali, h� muito tempo, havia ocorrido um inc�ndio. �Tenho certeza de que n�o houve preju�zo�, Jasmine pensou com amargura. �Ainda h� livros velhos em quantidade mais do que suficiente neste lugar.� A parede � esquerda parecia totalmente vazia, e no final ela encontrou algo estranho. Uma passagem em arco se abria para um curto corredor, e este terminava em uma parede r�stica de tijolos sobre a qual havia um aviso. Jasmine sentiu um estranho formigamento de excita��o. Ela correu at� a parede e lentamente leu as palavras do aviso. FECHADO POR ORDEM DO REI Pois ent�o ali se encontrava outro dos segredos reais de Lief. Obedecendo a um impulso irresist�vel que n�o conseguia explicar, Jasmine colou o ouvido aos tijolos. Tomp! Tomp! O som vinha do outro lado da parede! Jasmine fechou os olhos e ouviu com aten��o. O pulsar abafado se intensificou mais e mais, batendo como um cora��o acelerado. Os tijolos �speros ficaram quentes sob a face de Jasmine. O som encheulhe a mente e vibrou por todo o seu corpo. Tomp! Tomp! Tomp! O aviso caiu. Pequenos peda�os de argamassa come�aram a se soltar de entre os tijolos, tamborilando no ch�o como granizo. Os tijolos estavam cada vez mais quentes. De repente, a necessidade de Jasmine de chegar � fonte do som tornou-se insuport�vel. Esquecendo totalmente os guardas adormecidos e a necessidade de ficar em sil�ncio, ela bateu na parede com os punhos. Os tijolos pareceram tremer. A argamassa ca�a deles sobre os p�s de Jasmine. Kree grasnava, advertindo-a. Filli guinchava assustado. � Est� tudo bem � Jasmine os tranq�ilizou. Mas ela tremia ao empunhar a adaga e raspar a argamassa, que se desfazia. Tomp! Tomp! Tomp! Os tijolos estremeceram e se moveram em seus lugares com sons fortes e agudos. Jasmine pulou para tr�s quando um deles se soltou e caiu no ch�o. Por tr�s do buraco aberto, havia uma pesada ma�aneta de bronze. Lief e o Cintur�o se foram. Agora � a nossa chance. Venha at� mim... O pensamento foi muito claro, como uma voz. A intima��o era insistente e n�o podia ser ignorada. Mais peda�os de argamassa ca�am a todo momento. Jasmine guardou a adaga e come�ou a puxar os tijolos, um a um. Agora podia ver a madeira entalhada que circundava a ma�aneta. O espa�o aberto na parede era grande o bastante para que ela passasse. Venha at� mim... Jasmine girou a ma�aneta. A porta abriu-se com suavidade. Ignorando o grito de Kree, ela deslizou pelo buraco e penetrou no aposento. Jasmine parou, olhando ao redor. Que lugar era aquele? Era totalmente diferente de tudo o que vira no pal�cio. As paredes eram lisas, brancas e brilhantes, assim como o piso. N�o havia janelas e, mesmo assim, havia luz � uma luz forte e clara que lhe feria os olhos. De repente, teve certeza de que n�o deveria estar ali. Filli choramingava. Kree grasnava avisos do corredor. Jasmine se voltou, mas a porta j� se fechava atr�s dela. Antes que pudesse alcan��-la, ela se trancou com um leve clique. Tomp! Tomp! Jasmine ficou paralisada. O som era forte e repetitivo, t�o alto que expulsava todos os pensamentos. Devagar, ela se virou e se afastou da porta. O som vinha do centro do aposento, de algo que estava envolto num tecido negro e pesado. Atra�da por uma for�a � qual n�o conseguia resistir, Jasmine

dirigiu-se aos trope�os na dire��o da forma escura, estendeu a m�o e puxou o tecido. Tomp! Tomp! Tomp! Debaixo do tecido, havia uma pequena mesa cuja superf�cie era de um vidro grosso, ondulado como �gua. Jasmine olhou fixamente. O som apossou-se de seu corpo e de sua mente. A superf�cie em movimento parecia cham�-la. Jasmine se inclinou sobre ela, observando as suas profundezas transparentes. Lentamente, o som pulsante desapareceu. As ondas come�aram a girar e a ficar cinzentas como fuma�a, com bordas vermelhas. No centro das ondas, havia um c�rculo negro. � Jasmine! � voc�! A voz erguia-se da escurid�o: jovial, doce e quente. Jasmine prendeu a respira��o. � Quem � voc�? � sussurrou ela. � Como sabe o meu nome? � Eu sabia que voc� me ouviria, Jasmine � suspirou a voz. � Eu a chamei tantas vezes. � Quem � voc�? Onde est� voc�? � Jasmine se curvou sobre a mesa, esfor�andose para enxergar al�m da escurid�o. � Estou onde eu nasci � a voz respondeu. � Os outros escravos sofrem por Deltora, mas eu n�o conheci nenhum outro lar al�m deste. Jasmine agarrou a borda da mesa para firmar o corpo. � As Terras das Sombras � Jasmine murmurou. � Sim, � verdade, mas eu preciso me apressar. Se eu for descoberta usando o cristal... Houve um som sufocado e ent�o a voz recome�ou, embora mais insegura do que antes. � N�o devo chorar. Preciso ser corajosa como voc�, Jasmine. Nossa m�e nos disse isso. Ela disse que nas Florestas voc� n�o tinha medo de nada. Voc�... O cora��o de Jasmine pareceu parar. � O que voc� disse? � ela perguntou at�nita. � Nossa m�e? A voz jovem prosseguiu, as palavras se misturando umas �s outras. � Mam�e disse que voc� nos ajudaria. Antes de morrer, ela me disse que, de algum modo, eu deveria chegar ao cristal e chamar voc�. Ela disse que eu saberia quando a hora tivesse chegado. E foi o que eu fiz, Jasmine! Jasmine estava ofegante como se tivesse corrido. � E como voc� soube? � ela perguntou baixinho. � Nuvens vermelhas formaram um turbilh�o sobre as montanhas. Houve trov�es e uma ira terr�vel. As criaturas gemeram e rangeram os dentes. � Espere... � Jasmine implorou impaciente. � Conte-me... Mas a voz agora estava alvoro�ada. � Eu sabia o que a ira significava. Voc� derrotou o Senhor das Sombras, n�o �, Jasmine? � Voc�... e o outro, o filho do amigo de seu pai. O que n�o me escuta. O que guardou o cristal para que voc� n�o pudesse me ouvir... � Lief � Jasmine murmurou com dificuldade. � Sim. Ele n�o quer que voc� me conhe�a. Ele teme o Senhor das Sombras. Mas eu n�o perdi as esperan�as. Nossa m�e disse que voc� n�o sabe que tem uma irm�, pois eu ainda me encontrava em seu ventre quando ela foi levada das Florestas, mas eu deveria lhe contar... Jasmine obrigou-se a recuar, a cabe�a girando. Ela n�o conseguia assimilar essas informa��es. � Jasmine, voc� ainda est� a�? � A voz jovem estava tomada pelo p�nico. Jasmine respirou fundo, tr�mula. Inclinou-se para a frente e olhou com mais aten��o a superf�cie enfuma�ada e tumultuada da mesa. Ela se concentrou com todas as suas for�as, procurou e, ent�o, nas profundezas do centro negro, viu um rosto: o rosto de uma menina cercado por uma massa de cabelos negros emaranhados. Queixo afilado, olhos verdes arregalados e assustados... Era como olhar para um espelho, mas um espelho que refletia a sua imagem de alguns anos atr�s.

� Estou aqui � Jasmine respondeu, com voz rouca. � Voc� precisa se apressar � a menina sussurrou. � Vamos ser mortos muito em breve, todos n�s, por ordem do Senhor das Sombras. Essa � a vingan�a pelo que voc� e os que chama de Lief e Barda fizeram a ele. Por favor... aaah! A imagem na escurid�o ondulou e enfraqueceu. � Preciso ir � disse a voz apressada. � Posso ouvi-los. � Espere! Como voc� se chama? � Jasmine indagou. � Faith. O meu nome � Faith. � A voz era muito fraca agora. A imagem havia desaparecido, coberta por uma nuvem cinzenta e em movimento que tamb�m sumia. � Eu vou encontr�-la, Faith! � Jasmine gritou desesperada. � N�o perca as esperan�as. Eu vou encontr�-la. Jasmine ainda tremia ao correr escadas abaixo at� o andar t�rreo e for�ar passagem entre a multid�o. As pessoas a olhavam fixamente ao passar. Algumas a chamaram, mas ela n�o ouviu. Um homem moreno de express�o inteligente segurou-a pelo bra�o. Ela se livrou de sua m�o e continuou a correr. Jasmine alcan�ou as portas e viu que a multid�o havia se espalhado pelos degraus e pelo jardim. Correu na dire��o dos port�es e para a estrada adiante. Ela tinha de encontrar um local tranq�ilo onde pudesse pensar com clareza. Mas, para onde poderia ir? Ent�o, uma id�ia lhe veio � mente. A antiga casa de Lief... a ferraria. N�o ficava longe do pal�cio e lhe ofereceria a paz de que precisava. Ela se p�s a caminho, movimentando-se com rapidez sobre a grama alta da beira da estrada. Sua mente atordoada fervilhava com planos loucos e, por esse motivo, n�o ouviu os passos furtivos atr�s dela, tampouco sentiu o olhar de quem a seguia. EM UM MARAVILHOSO APOSENTO BEM ILUMINADO DA CIDADE DE M�RMORE DE TORA, LIEF TOMOU A M�O DA DELICADA JOVEM CUJOS GRANDES OLHOS NEGROS ESTAVAM FIXOS NOS DELE. HAVIA TR�S OUTRAS PESSOAS NO APOSENTO, MAS LIEF FALAVA COM A MO�A COMO SE ESTIVESSEM A S�S. � Est� disposta, Marilen? � ele perguntou com suavidade. Mostrando ansiedade e um certo receio, a garota olhou para o homem alto cuja m�o repousava protetoramente sobre seu ombro. Eram t�o parecidos que certamente se tratava de pai e filha. O homem hesitou. � A magia torana n�o vai proteger Marilen num local distante como Del � ele disse finalmente. � Ela � minha �nica filha e me � muito preciosa. Perdi��o, que estivera ao lado de Lief, deu um passo � frente. � Marilen � agora preciosa para toda a Deltora � ele disse com firmeza. � Ela ser� bem protegida. � Tudo que tenho ser� dela � Lief acrescentou, com mais calma. � E minha m�e a tratar� com se fosse filha dela. � A m�e dela teria ficado muito orgulhosa deste dia � o homem acrescentou, curvando a cabe�a. � Estou disposta � Marilen disse, voltando-se para Lief. � � uma grande honra. Vou tentar ser merecedora dela. � Voc� n�o precisa tentar, Marilen. Uma mulher de cabelos grisalhos postara-se ao lado da garota. Era Zeean, a l�der de Tora que quase perdera a vida no conflito final com o Senhor das Sombras, em Del. A sua t�nica escarlate brilhava como uma j�ia sob a luz do sol refletida das paredes brancas do aposento. � Este dia � muito importante para desfazer parte dos males do passado � ela afirmou. E, com um gesto, indicou os rolos de papel-pergaminho espalhados numa mesa pr�xima. � Guardar velhos documentos n�o � costume dos toranos. Deixamos isso para os bibliotec�rios de Del. Um erro, talvez. Mas estudaremos estes com cuidado, agora. � � verdade � o pai de Marilen concordou com ardor.

� Obrigado � tornou Lief. � E h� algo mais que... � Talvez devamos permitir que Marilen se prepare para a viagem � Perdi��o interrompeu com delicadeza. Zeean sorriu. Curvando-se para Marilen e seu pai, ela se dirigiu para fora da casa e para um p�tio cercado de videiras, onde uma fonte cintilante jorrava �gua para o alto. � E ent�o, Lief? � ela perguntou depois de se ajeitar na beirada da fonte. � O que voc� queria me perguntar que nem mesmo Marilen deve saber? Lief inclinou-se para a frente. � Os prisioneiros nas Terras das Sombras, Zeean. H� alguma chance, por menor que seja, de a magia de Tora nos ajudar a libert�-los? A express�o de Zeean ficou s�ria quando ela sacudiu a cabe�a. � Sinto muito. Nosso poder dentro de Tora � grande, mas fora de nossas fronteiras � muito limitado. Nossa magia n�o poderia ajud�-lo numa jornada at� as Terras das Sombras. Ela suspirou ao ver o rosto desanimado de Lief. � Receio que voc� deva aceitar o fato de que n�o existe nada que possa fazer, Lief. Segundo a lenda, a �nica coisa que o Senhor das Sombras teme em seus pr�prios dom�nios � a m�sica da Flauta de Pirra. A mente de Lief foi repentinamente atingida por um som. Uma �nica nota aguda, quase insuportavelmente doce. L�grimas saltaram-lhe aos olhos. Boquiaberto e incapaz de se mover ou fala, ele fitou Zeean. O som desapareceu e ele se deu conta de que Perdi��o estava sacudindo o seu bra�o e chamando-o pelo nome. � Estou bem � conseguiu dizer. Ele fitou Zeean. � Essa Flauta de Pirra... conte-me... � Acho que a magia da Flauta n�o � uma hist�ria real, mas sim uma lenda e sei pouco sobre ela � disse a velha mulher, a face perturbada. � Mesmo assim, conte-me, por favor! � Lief implorou. Zeean fitou Perdi��o e ent�o assentiu indecisa. � A Flauta de Pirra �, ou foi, um objeto dotado de grande magia e poder. Dizem que ela existiu nas terras al�m das montanhas, h� muito, muito tempo. Antes de elas se transformarem nas Terras das Sombras. � Ent�o, essa Flauta de Pirra existiu antes do surgimento do Senhor das Sombras? � Perdi��o indagou. � Sim. Ouvi falar dela quando era crian�a por um viajante de Jalis que conheci no rio. Era parte de uma hist�ria que ele me contou enquanto pescava um peixe para o seu jantar. Mas a hist�ria era... � Zeean ponderou com cuidado e finalmente balan�ou a cabe�a. � Sinto muito. Foi h� muito tempo. Lembro-me apenas do que lhe contei e da apar�ncia estranha e r�stica do homem e do seu modo de falar. Al�m disso, ele disse... � ela sorriu � ele disse que a hist�ria foi contada pela primeira vez a uma menina de minha idade por um p�ssaro preto. � Ent�o foi uma das hist�rias dos Cantos de P�ssaros de Tenna! � Perdi��o exclamou. � Antigas hist�rias folcl�ricas. Ouvi Glock falar delas. � Eu n�o consideraria Glock uma fonte de informa��es confi�vel � Zeean retrucou secamente. � Mas, se essas hist�rias de p�ssaros v�m dos Jalis, voc� logo pode descobrir algo sobre a Flauta de Pirra. Os contos folcl�ricos de todas as sete tribos se encontram no primeiro volume de Os Anais de Deltora. Adin insistiu em que... Ela se interrompeu quando Lief grunhiu frustrado. � O que foi? � ela perguntou. � Todos os volumes dos Anais de Deltora se queimaram na �poca do rei Alton, o meu av�. � Queimados? � O rosto de Zeean, geralmente calmo, se encheu de um horror at�nito. � Mas os Anais continham toda a hist�ria de Deltora! Eram o �nico registro...

� De fato � Lief concordou � s� que eles foram queimados por ordem do conselheiro-chefe do rei Alton, Prandine. � O seu rosto se retorceu ao pronunciar o nome odiado. � O bibliotec�rio do pal�cio que foi obrigado a obedecer � ordem chamava-se Josef. Ele se atirou �s chamas por n�o querer viver sabendo o que tinha feito. � Isso � terr�vel! � Zeean murmurou. � Por que queimar Os Anais? � Porque um reino que n�o se lembra de sua hist�ria n�o pode aprender as li��es de seu passado � Perdi��o afirmou com seriedade. � Acredito que aqueles velhos livros continham fatos que o Senhor das Sombras queria ver esquecidos. Entre eles, talvez, estivessem as hist�rias dos Cantos dos P�ssaros de Tenna. Uma em especial... � A hist�ria da Flauta de Pirra? � perguntou Lief, erguendo os olhos. � Por que n�o? H� quem alegue que muitos dos velhos contos folcl�ricos s�o baseados em fatos ver�dicos � Perdi��o continuou. A sua face magra e bronzeada estava tomada pelo entusiasmo. � Voc�s certamente n�o est�o pensando em tentar encontrar a Flauta de Pirra, n�o � mesmo? � Zeean balan�ou a cabe�a incr�dula. � Isso seria loucura. Se a Flauta � mesmo verdadeira, provavelmente n�o existe mais. Seu pa�s de origem se transformou nas Terras das Sombras! E, seja l� o que for o que o Senhor das Sombras temia, n�o o derrotou. � N�o sabemos de toda a hist�ria ainda � disse Lief. � Talvez tenha havido uma raz�o... � � mesmo � Perdi��o interrompeu. � Precisamos voltar a Del o mais r�pido poss�vel, assim que Marilen estiver pronta. Precisamos falar com Glock. Talvez ele n�o seja o contador de hist�rias mais confi�vel que existe, mas � o �nico membro da tribo dos Jalis vivo em Deltora. O �nico que pode contar o que precisamos saber. Muito longe, na ferraria de Del, as sombras da manh� ainda se estendiam sobre o chal� e o jardim de ervas coberto de vegeta��o. Jasmine come�ou a sentir os m�sculos tensos relaxarem � medida que a paz do lugar a envolvia. Quando Lief foi coroado rei, ele havia declarado que n�o viveria no pal�cio, mas, sim, que voltaria � ferraria onde passara a inf�ncia. A mudan�a fora postergada repetidas vezes. E agora... bem, agora Lief ia se casar com uma jovem de Tora e aquilo nunca aconteceria. Jasmine vira o m�rmore, as fontes e os finos objetos de Tora. Ela n�o conseguia imaginar uma mo�a daquele lugar vivendo numa casa humilde. Portanto, a mudan�a para a ferraria fora um sonho e uma mentira. Assim como a f� que tinha em Lief. Jasmine olhou sem ver a pintura da porta, j� meio descascada. Como Lief estava determinado a n�o invadir as Terras das Sombras, decidiu que ela n�o devia saber da exist�ncia da irm� e trancou o aposento. Como ousara tomar tal decis�o? �N�o � de surpreender que ele venha me evitando�, Jasmine pensou. �N�o � de surpreender que ele n�o consiga me olhar nos olhos.� Por ordem do rei... Sentindo a raiva invadi-la novamente, Jasmine voltou as costas para o chal� e atravessou o quintal at� a ferraria. A mo�a espiou o local onde o grande fogo queimava antigamente. Os pesados martelos, tenazes e foles encontravam-se ali, como que � espera da volta dos donos. Era estranho pensar que Lief trabalhara ali um dia, ajudando o pai a fazer ferraduras e l�minas de arado para o povo da cidade. Mas havia outra coisa estranha e, finalmente, Jasmine se deu conta do que era. A ferraria ficara inativa por quase um ano. As ferramentas deveriam estar cobertas de p�, mas n�o foi o que ela viu. E... seria a sua imagina��o ou o metal da forja estava mais quente do que seria de esperar? Jasmine olhou ao redor. Ali perto havia uma velha cadeira. O encosto estava empoeirado, mas o assento estava parcialmente limpo, como se, talvez, uma jaqueta

ou um casaco tivesse sido jogado sobre ela h� pouco tempo. No ch�o, atr�s de uma das pernas da cadeira, havia um peda�o de papel dobrado que n�o exibia a cor amarelada do envelhecimento. Isso indicava que ca�ra ali h� pouco tempo. Talvez tivesse escorregado do bolso da vestimenta que fora jogada sobre a cadeira. Jasmine o apanhou e leu: As letras e n�meros n�o faziam nenhum sentido para Jasmine, mas ela tinha certeza de uma coisa: fora Lief quem escrevera o bilhete. Ela vira a caligrafia dele muitas vezes para estar enganada agora. Aquele era algum tipo de c�digo. Mais um segredo. Ela atirou o bilhete no ch�o irritada. � Parece que voc� est� aborrecida � disse uma voz divertida atr�s dela.

TIRANDO A ADAGA DO CINTO, JASMINE VIROU-SE. DE P�, UM HOMEM A FITAVA. ERA O HOMEM MORENO DE EXPRESS�O INTELIGENTE QUE TENTARA FALAR COM ELA NA ENTRADA DO CORREDOR DO PAL�CIO. �ELE DEVE TER SE MOVIDO SILENCIOSAMENTE COMO UM GATO�, PENSOU JASMINE, POIS NEM ELA NEM KREE SENTIRAM A SUA APROXIMA��O. O homem sorriu, os dentes brancos contrastando com a pele escura. O sorriso fazia com que parecesse mais jovem do que Jasmine imaginara a princ�pio. Na verdade, era dif�cil determinar a sua idade. O corpo era magro, mas forte. O rosto n�o mostrava rugas, e os olhos castanhos eram claros e divertidos. Os cabelos negros e lisos eram longos, amarrados com um el�stico. Ele deu um passo na dire��o dela. � Afaste-se � advertiu Jasmine, segurando a adaga que rebrilhava sob um raio de sol. O homem parou e abriu os bra�os a fim de mostrar que estava desarmado. � N�o quero lhe fazer mal � ele garantiu sem o menor sinal de medo. � Quero lhe pedir um favor. � Ent�o, fale � Jasmine respondeu, admirando-lhe a calma. � Tenho um amigo que possui algo de grande valor para dar ao rei � o homem contou. � Estou esperando para falar com ele h� muitos dias. Eu a segui na esperan�a de que voc� pudesse nos ajudar. � Se acha que eu tenho alguma influ�ncia sobre Lief, est� muito enganado � Jasmine replicou, rindo com amargura. � Seria melhor voc� voltar ao pal�cio e ficar na fila novamente. � Estou cansado de ficar na fila � o homem retrucou, erguendo uma sobrancelha. Jasmine assentiu devagar. Ela reconheceu naquele homem uma alma g�mea. Algu�m a quem desagradavam as regras e que seguia o pr�prio caminho. Contudo, a �ltima coisa de que precisava naquele momento era se enredar em outro problema ligado ao pal�cio. Ela tinha de planejar, preparar... � Por favor, deixe-me lev�-la para ver o meu amigo � o homem pediu. � O tesouro que ele vem guardando n�o tem pre�o. Acredite em mim, o rei vai ficar agradecido.

Jasmine n�o tinha vontade de obter a gratid�o de Lief. Ela n�o queria v�-lo outra vez. No entanto... se aquele homem dizia a verdade e o tesouro do amigo era realmente valioso, ela causaria uma grande sensa��o no pal�cio. E uma sensa��o era o que ela precisava nesse momento. Ela era conhecida demais para viajar at� a fronteira das Terras das Sombras sem ser reconhecida. Se Sharn soubesse o que ela pretendia fazer, tentaria impedi-la. Mas se a aten��o de Sharn fosse desviada, mesmo que por um ou dois dias... � Que tesouro � esse? � ela perguntou bruscamente. � Isso o meu amigo vai contar � o estranho retrucou, balan�ando a cabe�a. � Ele sofreu muito para guard�-lo. Jasmine observou-o atentamente. Estaria ele tentando atra�-la para uma armadilha? � Voc� n�o tem motivos para confiar em mim � o homem disse, como se tivesse lido os pensamentos dela. � E n�o lhe pe�o para faz�-lo. Se preferir, ande atr�s de mim com a adaga em minhas costas. Jasmine tomou uma decis�o e assentiu com um gesto en�rgico. � V� na frente, ent�o � ela ordenou. � Mas estou avisando. Um movimento em falso e n�o vou hesitar em mat�-lo. E, seja l� o que for esse tesouro, � melhor que valha a pena. � medida que o estranho conduzia Jasmine para o cora��o de Del, ela dizia a si mesma que tinha agido bem em confiar nele. Quando, por�m, ele parou numa velha olaria incendiada, ela balan�ou a cabe�a. � Voc� acha mesmo que eu vou entrar nesse lugar com voc�? � ela exclamou. � N�o sou t�o boba. � Realmente, voc� tem raz�o em ficar desconfiada � o homem concordou, suspirando. � Mas eu sou a �ltima pessoa que poderia representar uma amea�a para voc�. Lutas e armas n�o me atraem nem um pouco. O meu amigo mora ali dentro. � Diga-lhe para trazer o tesouro at� aqui � Jasmine ordenou bruscamente. � Ele n�o vai fazer isso � o estranho afirmou. � Ele n�o acredita que Del seja um lugar seguro. Cansado da discuss�o, Kree soltou um grasnado forte, deixou o ombro de Jasmine e voou para o alto. � Kree vai seguir voc� � Jasmine declarou. � Eu vou esperar at� que ele venha me avisar que est� tudo bem. O homem olhou para o p�ssaro que voava em c�rculos e assobiou baixinho. � Ent�o, as hist�rias s�o verdadeiras � ele murmurou. � Voc� fala com os p�ssaros. Jasmine n�o respondeu. O estranho deu de ombros e entrou por um buraco na parede destru�da. Kree voejou atr�s dele e rapidamente ambos desapareceram da vista de Jasmine. Os minutos se arrastaram. Repentinamente inquieta, Jasmine olhou atr�s de si, mas a rua estava deserta. Ent�o ela ouviu um grito agudo e viu um vulto negro voando apressado em sua dire��o. Filli chiou agitado e saiu correndo de debaixo da gola do casado de Jasmine. � Sim, Filli, parece que vamos mesmo ver esse tal tesouro � disse Jasmine. Apesar de tudo, ela se sentiu um tanto alvoro�ada. Ela entrou na olaria e come�ou a andar sobre o entulho. O estranho a esperava ao lado de um buraco no ch�o, perto do final do edif�cio. Junto dele, sentado sobre um grande ba� feito de bambu tran�ado, encontrava-se um homem velho e fr�gil, de cabelos brancos. Ao perceber a aproxima��o de Jasmine, ele se ergueu com esfor�o. Quando Jasmine chegou perto dele e ele p�de v�-la com nitidez, pareceu bastante surpreso. � Tem certeza de que essa � a mo�a do pal�cio, meu rapaz? � ele indagou com uma voz que era pouco mais que um sussurro. O seu companheiro sorriu. � Certeza absoluta. Essa � Jasmine, que ajudou o rei Lief a recuperar o

Cintur�o de Deltora. Estamos muito honrados com a presen�a dela. Jasmine demonstrou embara�o e lan�ou-lhe um olhar furioso, mas o sorriso dele n�o desapareceu. � Claro, os tempos mudaram � o homem respondeu, assentindo com um leve gesto. � N�o temos tempo para nos preocuparmos em tran�ar o cabelo, vestir roupas finas e usar j�ias agora. Tanto melhor, talvez. Com grande dignidade, ele se curvou para Jasmine. � Obrigado por concordar em me ver, madame � ele agradeceu. � Eu sa� para receb�-la, pois acho que os degraus de nossa casa s�o muito �ngremes. Ele acenou com a m�o para o buraco no ch�o, e Jasmine percebeu que se tratava, na verdade, de um al�ap�o que conduzia a um por�o. Ela mal assimilara o que o homem dissera quando ele tornou a falar. � Esperei muito tempo por este momento. Posso me apresentar? Sou Josef, antigo bibliotec�rio do pal�cio na �poca do rei Alton. Quero... dar-lhe isto. A m�o dele tremia quando ergueu a tampa do ba� sobre o qual estivera sentado. Jasmine olhou para o seu interior e sentiu o desalento tomar conta dela. Ela imaginou v�rias coisas que poderiam compor o tesouro, mas n�o pensara naquilo! O ba� estava cheio at� a borda de velhos livros, todos encadernados com o mesmo tecido azul-claro, todos do mesmo tamanho e com a mesma inscri��o em letras douradas na capa.

Ela ergueu a cabe�a para fitar Josef. Ele se empertigara, claramente aguardando uma rea��o. � Os Anais de Deltora? � Jasmine indagou estupidamente. Um sorriso transfigurou o rosto enrugado do velho homem, fazendo-o brilhar. � Entendo que esteja chocada � disse ele animadamente. � Voc� achava que os Anais haviam sido queimados h� muitos anos no dep�sito. E eu com eles. Mas, como voc� pode ver, eu consegui enganar Prandine. Ah, sim, eu consegui. O velho riu. � Eu n�o podia desobedecer �s ordens dele abertamente, mas tampouco suportava a id�ia de queimar a hist�ria de Deltora. Ent�o, incendiei o dep�sito e deixei um bilhete dizendo que tinha dado fim � minha vida. Em seguida, fugi do pal�cio levando os Anais, me escondi e esperei por tempos mais felizes. Os olhos dele brilhavam. � E n�s sobrevivemos, como pode ver, durante muitos anos com a ajuda de Ranesh, meu aprendiz, que a trouxe at� aqui. N�o � maravilhoso? N�o acha que o jovem rei vai ficar exultante? Jasmine for�ou-se a sorrir e assentiu. Ela n�o queria desapontar o am�vel e entusiasmado homem. Ela ajudaria Ranesh e ele a levar os velhos livros para o pal�cio. Mas ela tinha certeza absoluta de que ningu�m daria import�ncia a eles. Principalmente Lief.

JASMINE AFIRMARA COM FREQ��NCIA QUE JAMAIS ENTENDERIA OS H�BITOS DO PAL�CIO. ELA FICOU AINDA MAIS CERTA DISSO QUANDO VIU COMO JOSEF FOI RECEBIDO. Ao ver o que havia no ba� de bambu, Sharn gritou assombrada e feliz. E ela n�o foi a �nica. Em instantes, o grande sagu�o de entrada foi tomado pelo som de vozes de pessoas alegres.

Jasmine ficou em sil�ncio, balan�ando a cabe�a aturdida, esperando uma oportunidade para escapar. � Obrigado por nos ajudar � uma voz disse em seu ouvido. O homem que agora sabia chamar-se Ranesh encontrava-se ao lado dela. � N�o foi nada � Jasmine respondeu, dando de ombros. � Voc� n�o entendeu a import�ncia dos Anais, n�o � mesmo? � Ranesh insistiu. � Eu vi a surpresa em seu rosto quando Josef abriu o ba�. � � verdade que livros velhos n�o s�o o que eu chamaria de tesouro � Jasmine explicou brevemente. � Quando conheci Josef, anos atr�s, eu teria concordado com voc� � o rapaz tornou rindo. � Na �poca, eu era apenas um �rf�o maltrapilho que vivia de roubos nas ruas de Del. Pensei que Josef era um velho tolo por ter abandonado a vida do pal�cio por causa de alguns livros velhos. Agora eu penso diferente. Os seus atentos olhos castanhos suavizaram-se ao olhar para o velho homem que se curvava diante dos admiradores aglomerados ao seu redor. � � bom ver Josef recebendo as honras que merece � ele murmurou. � Eu devo muito a ele. Ele me ensinou a ler e a escrever, deu-me um lar e me ensinou a viver sem roubar... bem, quase! Os seus dentes brancos mostraram-se em mais um sorriso. � Depois que a olaria foi atacada pelos Guardas Cinzentos, e as pessoas bondosas que nos alimentavam foram levadas, passamos muita fome. Ent�o, convencime de que o que Josef n�o sabia n�o poderia mago�-lo e, ocasionalmente, admito, voltei aos meus velhos h�bitos para conseguir comida para n�s dois. � Voc� teve sorte de sobreviver � batida � Jasmine disse. O sorriso de Ranesh desapareceu. � Os Guardas Cinzentos n�o encontraram o por�o e tampouco o fogo o atingiu. Mas ficou muito quente l�. Por um momento, pensei que Josef e eu ser�amos assados como patos no forno, e Os Anais de Deltora conosco. � Teria mesmo feito diferen�a? � Jasmine suspirou. � Quanto aos livros, quero dizer � ela acrescentou depressa, ao notar a express�o de surpresa do rapaz. � Acho que sim � ele respondeu. � Eles n�o s�o apenas livros de hist�ria, mas um relato di�rio dos acontecimentos do reino por v�rios s�culos. Cada volume est� repleto de contos, esbo�os, mapas... � Mapas? � Jasmine indagou subitamente atenta. � Claro � Ranesh confirmou, olhando-a com curiosidade. � Voc� est� interessada em mapas? � Se eles mostrarem como chegar a lugares a que quero ir... � Jasmine respondeu com cautela � ... e se eu puder entend�-los. � Ent�o voc� pode dar uma olhada nos meus preferidos, no volume 5. S�o apenas esbo�os simples, mas eu apostaria a minha vida neles. Eles foram feitos por Doran, o amigo dos drag�es. Ele olhou para Jasmine para ver se o nome lhe dizia alguma coisa e, ao perceber que nada significava, continuou: � Doran foi um famoso viajante que explorou Deltora desde as costas das Terras das Sombras. Ele escrevia nos Anais de pr�prio punho. Ele disse que n�o podia confiar nos bibliotec�rios, pois eles introduziam erros ao dar um cunho educado demais �s palavras e caprichar demais no tra�ado dos mapas. Doran era um tipo especial e um homem de muitos talentos que... Jasmine n�o estava mais escutando. Ela come�ou a pensar depressa, calculando a melhor forma de ficar algum tempo sozinha com os Anais. Os mapas de Doran pareciam exatamente o que precisava, se quisesse encontrar o caminho mais r�pido e secreto para as Terras das Sombras. � Jasmine? � Era a voz de Sharn. Jasmine olhou para ela. � Jasmine, voc� faria a gentileza de levar os Anais � biblioteca e ficar com eles por algum tempo? � Sharn pediu com delicadeza. � Eu gostaria que nossos amigos comessem alguma coisa, mas Josef n�o quer descansar enquanto os livros n�o estiverem em seguran�a sob os cuidados de algu�m em quem ele confia. Um tanto surpresa por seu desejo ter sido satisfeito com tanta rapidez,

Jasmine concordou de boa vontade. Momentos depois, ela corria degraus acima enquanto um guarda do pal�cio a seguia carregando o ba� com os livros. Sharn levou Josef e Ranesh � cozinha onde uma refei��o havia sido preparada para ambos. Ela voltou aos seus afazeres com o cora��o muito mais leve do que quando os come�ara pela manh�. Lief ficaria muito feliz por saber da volta inesperada dos Anais! Tamb�m era maravilhoso ver Jasmine contente. Pelo menos naquele momento, a garota parecia livre do sofrimento que pensar no destino dos prisioneiros das Terras das Sombras lhe causava. �E isso significa�, Sharn pensou com gratid�o, �que eu tamb�m posso ficar livre, pelo menos por alguns momentos, do receio de que ela fa�a alguma tolice.� Assim que o guarda do pal�cio pousou o ba� no ch�o e deixou a biblioteca, Jasmine procurou rapidamente entres os livros at� encontrar o volume de n�mero cinco. Assim que o apanhou, ele se abriu numa p�gina sem linhas e coberta de uma escrita desordenada. Jasmine deduziu que ele tinha sido aberto ali v�rias vezes antes. A p�gina estava assinada por Doran. Minha recente viagem �s Colinas Os-Mine foi desastrosa. Fui at� l� na esperan�a de encontrar a cova de um drag�o, depois que li o conto (a lenda) da Garota dos Cabelos Dourados, que faz parte dos Cantos de p�ssaros de Tenna no volume 1 dos Anais. A minha (tola) busca resultou apenas em um nariz machucado, uma dor de cabe�a e uma febre causada por uma noite dormida com as roupas encharcadas. N�o me recordo do que causou essas calamidades. N�o posso ter ca�do presa de um drag�o, pois ainda estou vivo. N�o deparei com um granous, pois ainda tenho todos os dedos das m�os e dos p�s. Certamente, apenas escorreguei e ca� em algum riacho imundo e rachei o meu cr�nio idiota. Os versos abaixo estavam dan�ando em minha cabe�a quando despertei de meu atordoamento. Eles podem oferecer um ind�cio ou ser meramente (s�o claramente) o produto de uma mente abalada. Preciso descobrir. CAN��O DOS MORTOS �Acima de nossa terra (nossas cabe�as), reina a desordem As lutas ecoam atrav�s dos tempos E assim a disc�rdia nunca cessar� Mas aqui embaixo vivemos (repousamos) em paz Onde as eternas mar�s (mar�s dos tempos) inundam as lembran�as Nossa pris�o sem sol nos liberta. AS luzes cintilantes como pedras preciosas iluminam nossas paredes rochosas (terrenas) E drag�es vigiam nossos corredores cintilantes.� NOTA: AGORA ESTOU CONVENCIDO DE QUE AS COLINAS OS-MINE S�O ALTAMENTE PERIGOSAS E N�O INTERESSAM AO VIAJANTE. DORAN �Doran, o amigo dos drag�es, deve ter sido um homem de muitos talentos�, Jasmine pensou, �mas n�o era muito chegado ao capricho�. Ele havia rabiscado suas descobertas e um poema, corrigindo-os numa data posterior com uma pena diferente e uma tinta mais escura. L�grimas queimavam os olhos de Jasmine ao ler as �ltimas palavras do poema e pensar na m�e, morta nas Terras das Sombras. No entanto... pareceu-lhe que algo naqueles versos n�o era totalmente verdadeiro.

Franzindo o cenho, ela leu toda a p�gina novamente. Quanto mais observava as corre��es apressadas e as linhas acrescentadas por Doran, mais se convencia de que elas tinham a inten��o de ocultar algo. A curiosidade dan�ava-lhe na mente como um inseto importuno. Rapidamente, ela verificou os livros que havia colocado sobre a mesa da biblioteca e procurou o volume 1. Uma hora depois, Josef entrou mancando na biblioteca apoiado no bra�o de Ranesh. Ele n�o conteve uma exclama��o de prazer ao rever o seu antigo local de trabalho. Josef ficou encantado em ver Jasmine sentada a uma mesa em que se encontravam espalhados v�rios volumes dos Anais. Um volume estava aberto diante dela e era evidente que ela copiara trechos dele. � Posso ajud�-la, querida? � ele ofereceu, aproximando-se depressa. � Obrigada, mas n�o � necess�rio � ela agradeceu, fechando o livro apressadamente e enfiando no bolso o papel em que estivera escrevendo. Jasmine empurrou a cadeira para tr�s e se levantou. � Preciso deixar voc�s � ela se desculpou. � Tenho umas coisas a fazer. � Mas claro! � Josef exclamou, dando-lhe tapinhas no bra�o. � V� em frente. Ranesh e eu tamb�m temos muito a fazer. Fomos convidados a ficar no pal�cio e cuidar dos Anais e dos outros livros. Isso n�o � maravilhoso? � Claro que � � Jasmine respondeu calorosa. Ela estava muito feliz de ver a dedica��o do velho homem sendo recompensada. Al�m do mais, tinha uma grande d�vida para com ele. Mal conseguia conter o entusiasmo ao pensar no papel que guardara no bolso do casaco. Ela se dirigiu apressada para a porta e, ent�o, se voltou. Tinha quase certeza de que o que havia planejado era o melhor a fazer, mas n�o custava se certificar. � Josef � ela come�ou, com toda a naturalidade de que era capaz -, se os escritores dos Anais tivessem mudado de id�ia sobre o que escreveram, eles teriam permiss�o de arrancar a p�gina? � Ah, claro que n�o! � tornou Josef, chocado. � Era poss�vel fazer pequenas corre��es supervisionadas. Mas isso era tudo. Por que pergunta? � Ah, nenhum motivo em especial � Jasmine respondeu, aparentando indiferen�a. O seu cora��o, contudo, batia acelerado no peito quando ela deixou a biblioteca. Acenando animada para os guardas que substitu�am aqueles pelos quais passara pela manh�, ela desceu as escadas correndo e se dirigiu ao seu quarto. N�o levaria mais que alguns instantes para reunir os seus pertences. A trepadeira que crescia na parede do lado de fora da janela era resistente e a sustentou facilmente quando saiu por ali e come�ou a descida. Ela quase alcan�ara o solo quando Kree a advertiu com um grasnado. Jasmine olhou para baixo e viu Glock, observando-a. � O que pensa que est� fazendo, senhorita? � ele rosnou.

ERA NOITE ESCURA QUANDO LIEF E PERDI��O VOLTARAM A DEL COM MARILEN. COMO LADR�ES, OS TR�S DESLIZARAM PARA O INTERIOR DO SILENCIOSO PAL�CIO PELA PORTA DOS FUNDOS. Sharn esperava-os sentada � mesa da cozinha e ergueu-se de um salto, o rosto coberto de sorrisos de al�vio. � Voc�s chegaram! Mal pude acreditar na mensagem que dizia que voltariam em breve. Ela se apressou a instalar Marilen perto do fog�o com uma caneca de sopa

quente. Em seguida, puxou Lief para o lado. � Tenho muitas coisas para lhe contar! � ela sussurrou. � H� boas e m�s not�cias. A voz de Perdi��o os interrompeu. � Vou acordar Glock � ele avisou da porta. � Devemos falar com ele imediatamente. � Por que Glock? � Sharn indagou. � O que ele tem a ver com... � Vou lhe contar mais tarde, m�e � Lief disse em voz baixa, depois que Perdi��o deixou o aposento. � Conte-me as novidades. As m�s, primeiro, enquanto n�o podemos ser ouvidos. Ele acenou com a cabe�a na dire��o de Marilen, que se inclinava sobre o fog�o para aquecer as m�os enregeladas. A garota parecia fr�gil, indefesa e muito cansada. Se ela ficasse assustada em sua primeira noite no pal�cio, poderia pedir para voltar a Tora. Como tal pedido n�o podia ser recusado, era essencial que ele nunca fosse feito. � Os guardas que se apresentaram para o turno desta tarde, no 3.� andar, descobriram que os dois homens que deveriam substituir estavam dormindo e n�o puderam ser acordados � Sharn sussurrou. � Achamos que lhes deram cerveja com um forte son�fero. Lief sentiu o estremecimento que sempre o dominava quando pensava no 3.� andar. � O quarto trancado! � ele sussurrou. � A parede foi... Sharn assentiu como relut�ncia ao ver as linhas de preocupa��o se aprofundarem no rosto do filho. � A argamassa se desfez e alguns dos tijolos ca�ram. Mas o buraco era pequeno, e a porta al�m dela estava bem fechada. Talvez o intruso tenha sido interrompido antes de conseguir entrar. � Devemos esperar que seja assim � Lief murmurou. � A parede foi restaurada? � Claro que sim � a m�e respondeu. Sharn olhou para a garota desanimada, sentada na cadeira. � Pobre crian�a. Em que lugar ela veio parar! E � t�o jovem... Lief sorriu com tristeza. � Ela n�o � mais jovem do que eu � ele lembrou. � Ou Jasmine. � Ah, isso me faz lembrar! As boas not�cias! Os Anais de Deltora nos foram devolvidos. E foi Jasmine que os descobriu. Ela havia esperado que o filho ficasse satisfeito. Mas at� mesmo ela ficou surpresa com a repentina e inacredit�vel alegria que lhe iluminou o rosto. Antes que pudesse lhe pedir explica��es, por�m, Perdi��o voltou para a cozinha, a express�o furiosa. � Glock n�o est� na cama dele! � ele murmurou. � Com certeza est� roncando debaixo de uma mesa em alguma taverna da cidade. � Deixe-o roncar! � Lief sorriu. � N�o precisamos mais dele. Logo depois, Lief e Perdi��o foram animadamente recebidos por Josef. Com os cabelos brancos desgrenhados, as dobras do roup�o emprestado balan�ando ao redor das pernas finas, ele apanhou um dos livros que se encontravam sobre a mesa. � Eu n�o tinha id�ia de que sua majestade voltaria t�o cedo! � exclamou ele, virando p�ginas rapidamente. � H� algo que preciso lhe mostrar. Algo muito importante. � Gostaria de ver tudo em seu devido tempo, Josef� Lief respondeu apressado. � Mas agora h� uma pesquisa que gostaria de... Ele ouviu um leve som atr�s dele, virou-se e encontrou o olhar de um homem moreno com uma express�o divertida no rosto. Aquele, Lief imaginou, devia ser Ranesh, o aprendiz de Josef. Como ele se aproximara silenciosamente! Ao contr�rio de Josef, ele tivera a preocupa��o de se vestir antes de deixar o quarto nos fundos da biblioteca. Talvez esse detalhe esclarecesse algo sobre a diferen�a das duas personalidades. Ranesh n�o se apressava em atender a qualquer pessoa. Ele era um homem que ponderava suas decis�es com cuidado e cujo verdadeiro car�ter seria dif�cil de

conhecer. �Um homem como Perdi��o�, Lief pensou, fitando o amigo. Perdi��o estava observando o rec�m-chegado. Lief sabia que ele tentava descobrir se Ranesh era uma pessoa confi�vel. � Sei que dever�amos ter arrumado esta mesa antes de ir dormir � Josef tagarelava, ainda procurando o livro -, mas eu quis limpar as prateleiras antes de organizar os Anais. Receio que a biblioteca tenha sido tristemente negligenciada. Ent�o fiquei muito cansado e... � Claro! � Lief disse ansioso para ficar sozinho com os preciosos livros. � Sinto que tenhamos acordado voc�s com nossa chegada. Por favor, voltem a dormir. Somos perfeitamente capazes de... � Ah, aqui est�! � Josef gritou. Ele colocou o livro aberto sobre a mesa e puxou uma cadeira. � Leia, majestade � ele pediu. � E aqui... � disse, entregandolhe papel e l�pis -... o senhor pode tomar nota com isto, se desejar, assim como Jasmine fez esta tarde. � Jasmine? � Lief exclamou. � Ela estava lendo? � Ah, sim � Josef assentiu. � Ela estava anotando trechos dos Anais. � Do volume 1 � Ranesh acrescentou. � Pude perceber isso antes que ela o fechasse. �Ah, sim, voc� perceberia mesmo, Ranesh�, pensou Lief. �Imagino que esses olhos atentos n�o percam muita coisa.� Ele fitou o rosto inexpressivo de Perdi��o sabendo que o amigo estava se perguntando, assim como ele, se Jasmine tamb�m tinha ouvido falar da Flauta de Pirra. � Ent�o, majestade � Josef insistiu, acenando para o livro. � O senhor vai ler...? � Claro que sim, mas somente se voc� e Ranesh nos deixarem � Lief retrucou, tentando com todas as for�as falar devagar e de modo descontra�do. � N�o vou conseguir me concentrar se continuar mantendo voc�s acordados. Josef hesitou, o olhar passando do livro aberto para o rosto de Lief. � Prometo que nos falaremos em breve � Lief acrescentou, for�ando-se por sorrir. Finalmente, Josef assentiu. Puxando a manga de Ranesh, a fim de se certificar de que o assistente o acompanharia, ele fez uma rever�ncia e se afastou, arrastando os p�s. N�o demorou para que Lief e Perdi��o ouvissem os cumprimentos de boa-noite e portas se fechando no fundo da biblioteca. � Finalmente! � disse Lief em voz baixa. -Agora... vamos procurar a hist�ria. Ele deu a volta � mesa. O livro estava aberto na p�gina que o bibliotec�rio estava t�o ansioso por lhe mostrar. Lief deu uma olhada impaciente nas p�ginas amareladas, na escrita mi�da, elegante e caprichada. Um nome chamou-lhe a aten��o. Ele abafou um grito e olhou com aten��o. � Perdi��o! � ele sussurrou. � Veja! O CONTO DA FLAUTA DE PIRRA H� muito, muito tempo, al�m das Montanhas, havia um pais verdejante chamado Pirra, onde a brisa espalhava magia. Sombras da inveja espreitaram as suas fronteiras, mas o pa�s estava protegido por uma flauta misteriosa que tocava notas de tal beleza que nenhum mal conseguia se instalar at� onde seu som alcan�ava. A flauta era tocada pela manh�, ao meio-dia e a noite pela flautista-chefe do povoado, a melhor flautista da regi�o. Numa noite escura de inverno, a flautista faleceu durante o sono. NO dia seguinte, tr�s excelentes musicistas ofereceram-se para substitu�-la. Elas eram Plume, a Corajosa; Auron, a justa; e Keras, a desconhecida.

As tr�s se revezaram para tocar para o povo, como era costume. A m�sica de Plume era t�o estimulante que as pessoas aplaudiam. A m�sica de Auron era t�o maravilhosa que o seu p�blico chorava. Keras criava sons t�o envolventes que todos que a ouviam ficavam maravilhados. Quando o povo votou para escolher a sua favorita, as tr�s receberam igual n�mero de votos. As tr�s tocaram, repetidas vezes, mas o resultado era sempre o mesmo. A noite caiu, e o teste continuou. O povo, agora separado em tr�s grupos de acordo com suas prefer�ncias, ficou cansado e zangado. Contudo, cada pessoa queria que a sua candidata se tornasse a nova flautista e recusava-se a votar em outra candidata. Finalmente, muito depois da meia-noite, quando a vota��o apresentou resultados iguais pela d�cima terceira vez, os tr�s grupos voltaram-se furiosamente uns contra os outros usando a magia para insultar e ferir. Um homem com uma capa e capuz adiantou-se. Ele era alto, mas curvado pela fraqueza, como se o longo dia e noite de m�sica quase tivessem ultrapassado as suas for�as. Cada se��o da multid�o pensou que ele era integrante do pr�prio grupo, pois ele passara algum tempo com todos, insistindo para que se mantivessem firmes em sua escolha. � Tenho a solu��o, meus amigos! � ele gritou. � deixem as concorrentes dividir a honra de ser a Flautista. A flauta � feita de tr�s partes que se encaixam. Deixem Plume, Auron e Keras ficar com uma parte cada uma. E assim, cansado e zangado, o povo concordou. Eles deram a Plume o bocal da Flauta; a Auron, a haste central; e a Keras, a ponta. Ent�o, como ainda nutriam m�goa uns pelos outros, os grupos seguiram caminhos separados, cada qual acompanhando a sua favorita. O homem encapuzado esfregou as m�os, muito satisfeito, e desapareceu como uma sombra antes do nascer do sol. O dia rompeu sem m�sica e as longas horas passaram em sil�ncio, pois os tr�s grupos rivais estavam separados e nenhuma das partes da Flauta de Pirra podia ser tocada sozinha. Sombras instalaram-se furtivamente em Pirra. As �rvores murcharam e as flores definharam. Pouco a pouco, as sombras engoliram os campos verdejantes e as agrad�veis vilas, enquanto, a cada momento, aumentava o medo oculto em seu interior. Os tr�s grupos perceberam tarde demais o perigo em que se encontravam. As sombras agora se moviam escuras entre eles e os impediam de aproximar-se um do outro a fim de restaurar a flauta m�gica. Finalmente, ao constatar que as suas terras estavam perdidas, eles foram for�ados a usar a magia que lhes restava para escapar e se salvar. E foi assim que Pirra se transformou nas Terras das Sombras. Os seus habitantes, ainda culpando uns aos outros por essa perda t�o antiga, vivem at� hoje em tr�s ilhas separadas, em um mar estranho e secreto. E a Flauta de Pirra, dividida para sempre, nunca mais foi ouvida.

PERDI��O AFASTOU-SE DA MESA. � Ent�o, o senhor das sombras usou em Pirra o mesmo truque que usou em Deltora. Ele dividiu as pessoas, inutilizou a prote��o do reino e ent�o a invadiu. � O povo de Pirra permitiu que ele fizesse isso � Lief murmurou, esfregando os olhos com a m�o. � Assim como n�s tamb�m fizemos em Deltora. Ele usou a raiva deles, a teimosia, a ambi��o, a fraqueza... � Majestade! Um vulto branco aproximava-se devagar, vindo do fundo da biblioteca. Era Josef. � Perdoe-me, majestade � o velho homem murmurou ao se aproximar. � Mas eu esqueci... Lief ergueu-se e estendeu a m�o. � Eu � que devo pedir perd�o, Josef. � Voc� estava tentando me contar a hist�ria da Flauta de Pirra e eu n�o lhe dei aten��o. O rosto de Josef iluminou-se com um sorriso ansioso ao segurar a m�o que lhe era oferecida. � Ent�o, o senhor leu o conto? � ele sussurrou. � O senhor acredita que ele tenha um fundo de verdade? Quando Lief assentiu, ele prosseguiu depressa. � Tenho certeza de que cada uma das tribos de Pirra guardou e manteve a sua parte da Flauta em seguran�a. Assim, se esse povo ainda vive, as tr�s partes da Flauta tamb�m devem existir. � Tenho tanta certeza disso quanto voc� � Lief retrucou. � E eu sei que a Flauta pode nos ajudar, pois tenho ouvido o seu som. Josef o fitou aturdido. � O senhor deve entender, majestade � ele arriscou, afinal -, que o poder que o inimigo tem sobre as Terras das Sombras agora � t�o forte que nem mesmo a Flauta de Pirra pode libert�-las. Acho que ela s� conseguiria enfraquec�-lo. � Eu compreendo � tornou Lief com firmeza. � N�o tenha medo, Josef. Tudo o que esperamos � ter tempo para resgatar os nossos prisioneiros. Mas primeiros precisamos encontrar as ilhas de Pirra. � Sim! � Josef exclamou. � Foi isso que me esqueci de lhe contar. � Rapidamente, ele apanhou o volume 5 dos Anais e com habilidade folheou as �ltimas p�ginas. N�o demorou muito para que encontrasse o que estava procurando: uma s�rie de mapas. Ele apontou para um pequeno desenho sobre outro mapa, muito maior, do mar do oeste.

� N�o h� assinatura, mas tenho quase certeza de que esse desenho foi feito por Doran, nosso maior explorador � Josef afirmou. � Certamente, foi ele quem desenhou o mapa maior abaixo. Reconhe�o a caligrafia dele. � Obrigado, Josef. � Lief estava por demais perturbado para dizer qualquer outra coisa. O mapa era t�o simples que era praticamente in�til, por�m provava pelo menos um fato: as ilhas de Pirra n�o eram uma lenda. Elas existiam e isso significava que poderiam ser encontradas. Josef parecia radiante. � � um prazer poder ser �til � ele disse. Josef curvou-se e voltou mancando para o seu quarto. Lief apanhou o papel e o l�pis. � Vou copiar o mapa � ele decidiu. � Talvez encontremos outros com os quais possamos compar�-lo. Ele observou a folha de papel � sua frente. Agora, sob uma luz melhor, ele podia ver que a p�gina de cima apresentava marcas deixadas pelas anota��es de Jasmine. Ele passou levemente a ponta do l�pis sobre a superf�cie branca. Como esperava, os sulcos na superf�cie come�aram a revelar as palavras.

� O que ser� que isso significa? � ele murmurou. � Voc� pode perguntar a Jasmine � Perdi��o retrucou, mal olhando a p�gina. � Vou acord�-la e a Barda tamb�m. Se eles quiserem me acompanhar nesta viagem... � Nos acompanhar, voc� quer dizer � Lief acrescentou depressa. � Eu vou com voc�. Voc� acha mesmo que o povo de Pirra vai entregar o seu maior tesouro a algu�m que n�o seja o rei de Deltora? � Voc� tem raz�o � Perdi��o concordou, enfim, a express�o grave. � Deve ser o rei a pedir esse favor. Mas voc� deve concordar com uma coisa, Lief: Barda e Jasmine e eu seremos os que correr�o riscos, se eles existirem. Lief assentiu com relut�ncia. Perdi��o tocou levemente o seu ombro e deixouo. Sozinho, Lief analisou outra vez as estranhas palavras escritas por Jasmine. Elas o deixavam intranq�ilo. �Colinas O-M� deveriam se referir �s perigosas Colinas Os-Mine, ao norte de Del. Mas ele n�o fazia id�ia do que as demais poderiam significar. Ranesh disse que Jasmine estivera lendo o volume 1 dos Anais, exatamente o livro que se encontrava � sua frente naquele momento. Lief come�ou a folhe�-lo e encontrou mais contos de Cantos de P�ssaros de Tenna. O conto dos tr�s cavaleiros, Os sete duendes, O ovo do drag�o... Ent�o, Lief encontrou algo diferente. Entre duas p�ginas, havia uma pequena pena preta. Kree! Lief imaginou o grande p�ssaro preto sentado no livro enquanto Jasmine lia. Ele o imaginou voando para tr�s quando Jasmine fechou o livro apressada, ao notar a aproxima��o de Josef, e uma pena caindo e sendo presa entre as p�ginas. Ele leu a hist�ria nas duas p�ginas abertas com uma crescente sensa��o de pavor.

A GAROTA DE CABELOS DOURADOS Houve, certa vez, uma donzela chamada Alyss, cuja �nica beleza eram os longos cabelos dourados, brilhantes como O sol. Embora os seus olhos fossem pequenos, o nariz muito comprido e as orelhas grandes como asas de morcego, as suas tran�as douradas eram t�o lindas que ela tinha muitos admiradores. Ela encorajava a todos, exceto um jovem chamado Rosnan, que era t�o comum quanto ela. Um dia, Alyss penteava os cabelos para o deleite de todos que a observavam, quando um imenso drag�o dourado surgiu do c�u e a levou embora. Todos os bonitos admiradores choraram e a deram como perdida, mas Rosnan apanhou uma espada e seguiu o drag�o at� a sua caverna em um vale das colinas OsMine. Ao v�-lo, o drag�o rosnou e cuspiu fogo, mas o jovem manteve-se firme. � Liberte Alyss, grande drag�o! � ele ordenou. � Fique comigo em seu lugar. O drag�o riu. Um som realmente terr�vel que fez silenciar at� os p�ssaros que se encontravam nas �rvores que os rodeavam. � N�o farei isso! � o monstro respondeu. � Voc� tem cabelos dourados para revestir o meu ninho? Eu acho que n�o. Assim, ele desferiu um golpe com a cauda e atingiu Rosnan, cuja espada caiu in�til no ch�o. � Corra, Alyss! � Rosnan gritou preparado para morrer. � Salve-se! Mas Alyss apanhou, a espada e com um s� golpe cortou os cabelos. � Tome! � ela gritou para o drag�o, estendendo os cabelos sedosos t�o longos e espessos que lhe enchiam os bra�os. � Mas deixe-o viver! O drag�o desviou a aten��o de Rosnan e os seus olhos brilharam de prazer ao apanhar os cabelos,. � Obrigado � ele respondeu. � Vou deix�-lo viver.

E ent�o Alyss viu-se no espelho dos olhos do drag�o e ficou de tai modo horrorizada diante da pr�pria fei�ra que gritou e correu para o fundo da caverna do drag�o, embrenhando-se nas profundezas da terra onde vivem os duendes. Chamando seu nome, Rosnan a seguiu, mas Alyss n�o parou, pois uma luz dourada brilhava nas paredes da caverna, atormentando-a e lembrando-a do que tinha perdido. Eles fugiram, Alyss na frente, Rosnan logo atr�s, pelo mundo sem sol debaixo da terra, onde fervilham os mares do esquecimento. Eles fugiram, para t�o longe que esqueceram por que estavam fugindo, mas nenhum mal lhes aconteceu, pois eram t�o feios que os duendes os confundiram com algu�m de seu povo. A luz dourada ficou vermelha e brilhava como o sol quando se p�e. Em seguida, vieram os arco-�ris cintilantes e o verde das florestas ap�s a chuva. E ainda assim a fuga continuou. Entretanto, quando a cor esmaeceu e ficou cinzenta como o p�, e a escurid�o da mais escura das noites os esperava, Alyss teve medo de seguir adiante e parou. Ent�o Rosnan a alcan�ou e a tomou nos bra�os, dizendo que para ele ela era a mais linda mo�a do mundo, o que n�o era nada al�m da verdade, pois ele a amava de todo o cora��o. Alyss o olhou e viu uma alma honesta, corajosa e sincera. E dentro dela o seu cora��o se enterneceu. Os duendes viram o amor dos dois e ficaram maravilhados diante de sua for�a. Alguns viajaram para o mundo exterior � procura da mesma felicidade para si, embora nunca a encontrassem. Os amantes, contudo, nunca foram vistos sob o sol novamente, e apenas os p�ssaros sabem que, nas profundezas do mundo subterr�neo, eles viveram felizes para sempre. Lief sentou-se por alguns instantes mergulhado em pensamentos. Ent�o, ouviu um barulho vindo da porta. Perdi��o e Barda caminhavam em sua dire��o, a express�o sombria. Ele sabia o que vinham lhe contar antes mesmo que falassem. � Jasmine se foi, n�o � mesmo? � ele indagou. Eles pareceram surpresos, mas n�o perguntaram como adivinhara. � A cama dela n�o foi desfeita. � Barda esfregou a testa zangado. � Ela escapou ontem, com certeza, enquanto eu dormia. Eu devia ter adivinhado. Agora, ela j� deve estar nas Florestas. E sozinha! Lief sacudiu a cabe�a. � Sozinha, n�o � ele retrucou. � Se eu n�o estiver errado, Glock est� com ela. E eles n�o foram �s Florestas, mas �s Colinas Os-Mine. Eu tenho certeza de que Jasmine acredita ter encontrado um caminho secreto para as Terras das Sombras. Um caminho subterr�neo.

ARILEN ESTREMECEU E AJEITOU MELHOR O CASACO EM VOLTA DO CORPO. AINDA N�O AMANHECERA, MAS LIEF SABIA QUE ELA TREMIA, N�O DE FRIO, POR�M DA ANSIEDADE QUE TENTAVA DESESPERADAMENTE DISFAR�AR. � N�o tenha medo, Marilen � ele disse com suavidade. � Voc� s� precisa esperar. Perdi��o vai ficar aqui e se preparar para a jornada. Ele vai tomar conta de voc�. Barda e eu voltaremos em breve.

Ele desejou que ela n�o lhe perguntasse para onde ia. Mesmo em Tora, ela pode ter ouvido hist�rias assustadoras sobre as Colinas Os-Mine. Ele ocultou um suspiro de al�vio quando ela assentiu em sil�ncio. � Eu n�o planejava partir t�o cedo � prosseguiu Lief, com cautela. � Mas n�o acho que Jasmine voltaria com outra pessoa, mesmo porque fui eu quem a magoou. � Eu entendo, Lief � Marilen garantiu em voz baixa. � E n�o pense que sou covarde e que sempre entro em p�nico quando voc� n�o est� perto de mim. Dividido entre a f�ria pela teimosia de Jasmine e um terr�vel temor por sua seguran�a, Lief estava impaciente para partir. Contudo, restava ainda uma pergunta a fazer. � Marilen, muito poucas pessoas sabem que voltamos na noite passada com Perdi��o. � A maioria pensa que ainda estamos em Tora. � mais seguro que continuem a pensar assim, por enquanto. Voc� concorda em ficar escondida enquanto eu estiver fora? Minha m�e vai cuidar de suas refei��es. Marilen ergueu os olhos e encontrou a express�o ansiosa de Lief. � N�o se preocupe comigo, Lief � ela respondeu com calma. � Vou me ocupar na biblioteca. Lief sorriu, ocultando as suas preocupa��es. Ele n�o se lembrara da biblioteca, por�m n�o teve coragem de proibi-la a Marilen. Quando a deixou, disse a si mesmo que tudo ficaria bem. Os guardas n�o permitiriam que Marilen chegasse ao sagu�o proibido. E certamente poderia confiar em Josef para manter a presen�a dela em segredo. E, quanto a Ranesh? Novas d�vidas o invadiram, mas Lief se obrigou a expuls�-las e desceu apressadamente as escadas. Ele se aproximava da cozinha onde combinara encontrar Barda, quando ouviu um grito abafado. Apressou o passo e, quando abriu a porta, uma vis�o atordoante o esperava. Barda segurava Jinks pelo colarinho e o sacudia. O homenzinho, vestindo uma camisola vermelha, a boca lambuzada de gel�ia, uivava e tentava chutar as pernas do homenzarr�o. � Voc� sabia que eles haviam partido, seu verme miser�vel! � Barda trovejava. � E mesmo assim n�o disse nada! � Por acaso, sou o vigia de Glock? � guinchou Jinks. � Ele � velho e feio o suficiente para cuidar de si mesmo. E quanto � criatura de olhos verdes com quem ele saiu... O tom de sua voz transformou-se num grito agudo quando Barda o ergueu com um gesto violento, quase o estrangulando. � Barda, ponha-o no ch�o! � Lief implorou. � Ele vai acordar todo o pal�cio! Barda virou-se com um movimento s�bito, carregando Jinks com ele. Os olhos de Jinks se arregalaram. � Eu n�o sabia que estava em casa, majestade! � o homenzinho disparou. � Mande esse monstro parar, eu lhe imploro! Ele enlouqueceu! � Posso ficar ainda mais louco que isso, Jinks! � Barda grunhiu. � N�o me tente. Voc� gostaria de explicar �a sua majestade� por que estava roubando comida enquanto o restante de n�s apertamos os cintos e comemos somente a nossa justa por��o? � A minha sa�de est� numa situa��o delicada � Jinks choramingou. � Preciso de refei��es freq�entes e saborosas para manter o corpo e a alma em ordem. � � mesmo? � Lief indagou com frieza. � Eu o encontrei roubando gel�ia � contou Barda, fitando Jinks com desprezo. � Para se livrar dos problemas, ele acusou Glock e Jasmine de traidores. � Foi um grande erro da parte deles partirem para as Terras das Sombras depois que sua majestade proibiu � Jinks choramingou para Lief. � Ora, dividido como eu estava entre a lealdade para com eles e para com o senhor, n�o � de surpreender que eu tenha ficado tonto e precisasse de um pouco de doce. Barda resmungou. Lief aproximou-se de Jinks. � Glock e Jasmine t�m liberdade de ir para onde desejarem � ele afirmou. � S� estamos preocupados com a seguran�a deles. Voc� sabe que caminho eles tomaram?

� Eles n�o se preocuparam em me informar � Jinks tornou ir�nico, esquecendo que deveria parecer doente. O rosto dele se encrespou numa zombaria furiosa. � Glock, aquele animal, n�o se importa com os outros! A minha aranha-debriga perdeu para a dele em nossa �ltima competi��o e est� doida por uma revanche. Ela me manteve acordado a noite toda batendo na gaiola. Isso � mesmo tudo de que preciso... � Jinks! � Lief come�ou exasperado. Mas a voz de Barda, tensa de ansiedade, o interrompeu. � Glock levou a aranha com ele? � ele indagou. � Sim. E se ele ficar fora durante semanas ou se nem voltar? O que eu... Ele soltou um grito agudo quando Barda come�ou a empurr�-lo na dire��o da porta. � Para onde estamos indo? � ele gritou apavorado. � N�o � para as masmorras, certo? Foram s� algumas Colheres de gel�ia! Majestade! Fa�a-o parar! Tenha piedade! � Fique quieto! � Barda grunhiu. � N�o vou lev�-lo para as masmorras, seu idiota. Voc� vai se vestir e colocar a corrente em sua aranha. Depois, vai nos acompanhar. A jornada para as Colinas Os-Mine foi a mais estranha de que Lief participou. Barda segurava o lamuriento Jinks � sua frente, na sela. Jinks segurava a ponta de uma longa e fina corrente. Na outra extremidade, correndo adiante dos cavalos, estava a imensa aranha de manchas marrons chamada Fury. � Aranhas-de-briga n�o suportam derrotas � Barda explicou a Lief enquanto cavalgavam. � Uma aranha derrotada n�o descansa enquanto n�o encontrar seu oponente e o obrigar a lutar novamente. Se puder, Fury vai seguir o cheiro da aranha de Glock at� o fim do mundo. Ela � a nossa melhor chance de rapidamente encontrar Glock... e Jasmine. Logo ficou claro que Lief estava certo ao julgar que Jasmine se dirigia �s Colinas Os-Mine. Sem hesita��o, Fury os conduzia para os picos recortados que todos em Del temiam. Ela caminhava t�o depressa que os cavalos mal conseguiam acompanhar-lhe o ritmo. Quando foi obrigada a parar, lutou furiosamente para prosseguir. Durante a noite, ela batia incessantemente nas laterais da gaiola na qual Jinks a mantinha presa enquanto dormia. N�o que ele ou os companheiros conseguissem dormir. Era realmente espantoso como uma aranha apenas, mesmo daquele tamanho, era capaz de fazer tanto barulho. O segundo dia levou-os �s primeiras colinas baixas e rochosas. O caminho ficou ainda mais dif�cil para os cavalos, e Fury puxava a corrente quando o passo dos que a seguiam desacelerava. � Acho melhor continuarmos a p� � sugeriu Barda quando o seu cavalo trope�ou pela terceira vez. � N�o! � protestou Jinks. Ele se retorceu na sela, uma express�o de temor no rosto. � Estamos em territ�rio dos Granous. Voc�s n�o ouviram as hist�rias? � Claro! � tornou Barda sombrio. � Assim como todo mundo. � por isso que n�o h� trilhas nessas matas. A p�, poderemos seguir Fury com mais seguran�a. Jinks abriu a boca para protestar, mas as palavras n�o chegaram a ser proferidas. Repentinamente, um vulto cinzento com dentes pontiagudos e amarelos � mostra surgiu de entre os arbustos diante deles, e os cavalos recuaram, guinchando de dor e medo, lan�ando os at�nitos cavaleiros ao ch�o. Quando, lentamente, Lief voltou a si, viu que estava sentado no ch�o, amarrado a uma �rvore � beira de uma clareira. Algo arfava em seu rosto, o h�lito quente e malcheiroso. Lief abriu os olhos e viu as mand�bulas sorridentes, o p�lo cinzento manchado e o nariz negro e �mido. Desalentado, percebeu que aquele devia ser um Granous. E havia mais deles, muitos mais, pelos sussurros e risos que ouvia ao fundo.

A criatura que lhe enchia a vis�o recuou e raspou o ch�o. Agora, Lief podia ver os demais, quatro deles. Todos exibiam os mesmos sorrisos malvados. De tempos em tempos, um deles mostrava os dentes de modo desagrad�vel. Lief lutou para se libertar, por�m logo percebeu que seria imposs�vel. Seus tornozelos estavam amarrados a pinos fincados no ch�o. Seus pulsos estavam presos a dois pesados troncos de madeira, um de cada lado. Sua espada ainda se encontrava na cintura, mas ele n�o podia alcan��-la. Ao virar a cabe�a, ele viu que Barda e Jinks estavam amarrados exatamente da mesma maneira. Barda ainda gritava furioso. A boca de Jinks se encontrava aberta, os olhos com uma express�o de pavor, e o que restava da corrente de Fury pendia de seu pulso. �A corrente da aranha certamente quebrou quando Jinks caiu�, pensou Lief. �Ela vai alcan�ar Jasmine e Glock sem n�s. Talvez j� tenha conseguido�. Mais uma vez, ele lutou em v�o para se soltar das amarras. Eram apenas cip�s, mas t�o fortes quanto uma boa corda. � Libertem-nos, Granous, ou vai ser pior para voc�s � Barda rugiu. Os captores riram ruidosamente. � Vai ser pior para voc�s! � imitou um deles. � Ah, estou com tanto medo! � Esse � o rei de Deltora! � Barda avisou, fazendo um gesto de cabe�a na dire��o de Lief. � N�o ousem feri-lo. � N�o ligamos para reis � resmungou o primeiro Granous, que parecia ser o l�der. � Os drag�es se foram. Essas colinas agora s�o nossas! Ele sorriu para Lief e curvou-se zombeteiro. � Mas, se voc� � um rei, voc� pode jogar o jogo das Vinte Perguntas conosco. Nunca comparamos nossa intelig�ncia com a de um rei antes. Seus companheiros peludos sorriram, ressonaram e mostraram os dentes. Um calafrio percorreu o corpo de Lief. O primeiro Granous se aproximou esfregando as m�os, cujo dorso era coberto por tufos de p�los cinzentos. Os dedos eram finos como arame e em suas pontas havia unhas longas, amarelas e sujas. Lief olhava fixamente para ele com um horror fascinado. Os pr�prios dedos formigavam ao imaginar aquelas m�os a agarr�-lo, os dentes pontiagudos se aproximando... � As regras s�o simples, caro rei � disse o chefe com um sorriso horr�vel. � N�s fazemos a pergunta, voc� responde. Se a resposta estiver errada, voc� paga o pre�o. Um dedo seu e um de cada um dos seus amigos. Certo? Jinks come�ou a choramingar de modo lament�vel. Esfor�ando-se para manter a calma, Lief se concentrou nos p�ssaros que chilreavam nas �rvores que circundavam a clareira. Sem d�vida, aqueles eram os p�ssaros tecel�es de Os-Mine, de que ouvira falar quando crian�a. Os seus famosos ninhos em forma de rede enfeitavam a copa de v�rias �rvores. Ele respirou fundo e sentiu o olhar de Barda sobre ele. Lief sabia que o amigo esperava, apesar de todas as chances em contr�rio, que as pedras de Deltora pudessem ajud�-los naquele momento. O top�zio que agu�ava a mente, a ametista que acalmava, o diamante que conferia for�a... Ele procurava desesperadamente uma sa�da. � E se eu n�o jogar? � Lief perguntou. � Se voc� n�o responder depois de eu contar at� vinte, voc� perde � respondeu o Granous, dando de ombros � e cada um de voc�s perde um dedo. Depois, fazemos outra pergunta e assim por diante. Entendeu? Lief entendia bem demais. � E se eu acertar? � Ent�o, nenhum dedo ser� cortado � o monstro replicou. � E faremos outra pergunta. Ao final de vinte quest�es, voc�s estar�o livres para partir. � O rosto dele se abriu em outro sorriso terr�vel. � Se voc�s puderem � acrescentou -, pois, quando os dedos da m�o acabam, passamos para os dos p�s. Os uivos de Jinks tornaram-se ainda mais altos.

O CHEFE DOS GRANOUS COLOCOU UMA PEQUENA T�BUA DE MADEIRA NO COLO DE LIEF. A T�BUA ERA MUITO ANTIGA E MARAVILHOSAMENTE TRABALHADA. V�RIOS QUADRADOS DE MADEIRA, CADA QUAL EXIBINDO UMA LETRA PINTADA, HAVIAM SIDO ARRUMADOS EM FILEIRAS. � Onde voc� conseguiu isso? � Lief perguntou espantado.

� Tivemos v�rios visitantes antes de voc�, rei � o Granous riu. � Agora, a sua primeira pergunta: quais s�o as �nicas coisas �teis em voc�? A resposta est� oculta na t�bua. Ela pode estar na vertical, na horizontal, da direita para a esquerda ou vice-versa. Comece! No mesmo instante, os demais Granous come�aram a bater palmas e a cantar. � Vinte, dezenove, dezoito... Lief examinou a t�bua. As letras pareciam nadar ante seus olhos. Ele piscou, numa tentativa de aclarar a mente, � procura desesperada de um ponto de partida. As palavras pareciam saltar em sua dire��o. G�S, DEUS, MULA, BEM. Mas elas n�o conduziam a lugar algum. Para cima, para baixo, para os lados ou todos os tr�s... � ...quatorze, treze, doze... � As vozes dos Granous ficavam cada vez mais fortes. Lief olhou para Barda desesperado. Barda, que observava a t�bua e tentava enxergar as letras a dist�ncia, balan�ou a cabe�a. Atr�s dele, Jinks, a express�o concentrada e o rosto brilhante de suor, estava olhando algum ponto � frente dele. Ent�o, Lief notou uma das m�os do acrobata que se abria e fechava rapidamente. Jinks tentava fazer um de seus velhos truques. E, dessa vez, n�o era para entreter estranhos ou para ganhar uma aposta, mas para salvar a pr�pria vida. Ele tentava libertar-se do que o prendia enquanto os Granous n�o o observavam. Lief voltou depressa a aten��o para a t�bua, o cora��o batendo forte. O chefe das criaturas fingiu esconder um bocejo, tapando a boca aberta com a m�o. Os dentes de aspecto maligno eram afiados como uma navalha... afiados o bastante para cortar carne e esmigalhar ossos. As �nicas coisas �teis em voc�... Uma id�ia surgiu na mente de Lief. Ansiosamente, ele procurou no quadro. � Seis, cinco, quatro... E, de repente, l� estava a resposta, oculta entre o grupo de letras, enroscada como uma serpente. � Os dez dedos das m�os e dos p�s! � Lief gritou. A cantoria parou, transformando-se num coro de grunhidos de desapontamento. Lief arriscou outra olhadela para Jinks. O homenzinho conseguira libertar a m�o e, com cautela, procurava a adaga presa ao cinto. � Voc� certamente se acha muito esperto, rei � disse o primeiro Granous malhumorado. � Veremos. Aqui est� a segunda pergunta. Ou�a com aten��o. Ele cruzou as m�os sobre a barriga e recitou:

Um rei jantou com a irm�, Um amigo e a esposa desse amigo. Todos eram bestas �vidas Que amavam mais a comida do que a vida. No final restaram somente tr�s tortas. E nenhuma faca. Como eles as dividiram em partes iguais Sem brigar? A cantoria dos n�meros recome�ou. Lief tentou esquecer Jinks e se concentrar nos versos. Tr�s tortas. Nenhuma faca. Partes iguais para quatro pessoas. Parecia imposs�vel! Mas ele sabia que charadas aparentemente insol�veis sempre encerravam uma resposta simples. A cantoria dos Granous ficou mais intensa. � ...DOZE, ONZE, DEZ... � Lief! � Barda sussurrou ansioso. � Talvez um dos quatro tenha sido morto pelos outros. O verso diz que eles gostavam de comida mais do que da vida. Lief sacudiu a cabe�a. � E diz tamb�m que todos receberam partes iguais � ele sussurrou em resposta. � Todos eles. O rei, a irm�, o amigo e... Um pensamento se formava no fundo de sua mente. � ...CINCO, QUATRO... Barda praguejou baixinho. -...TR�S! DOIS... � A irm� do rei era casada com o amigo dele! � Lief gritou. � Assim as tr�s tortas foram distribu�das igualmente. Havia s� tr�s pessoas � mesa o tempo todo! Dessa vez, a cantoria foi interrompida com uivos de frustra��o. O chefe dos Granous fechou a carranca quando os demais come�aram a gritar para ele, criticando a sua escolha de perguntas. Lief deixou-se cair sentado para tr�s, fingindo al�vio e espiou Jinks entre as p�lpebras semicerradas. O acrobata havia sumido! Os cip�s com os quais ele tinha sido amarrado encontravam-se soltos no ch�o. Ele, certamente, estava rastejando entre os arbustos atr�s de Lief e Barda, a adaga pronta para cortar-lhes as cordas. �Depressa, Jinks!�, Lief pensou. Os Granous ainda discutiam, sem prestar aten��o aos prisioneiros. Jinks nunca teria melhor oportunidade do que aquela. Barda respirou fundo e emitiu um som agudo. O seu olhar estava fixo numa colina rochosa que mal podia ser vista acima das �rvores do outro lado da clareira. Lief acompanhou-lhe o olhar. Um pequeno vulto subia a colina com esfor�o. Jinks! Longe de ficar para salvar os companheiros, o acrobata fugia o mais depressa que podia. De repente, um dos Granous berrou e apontou. � Prisioneiro escapou! � ele uivou. No mesmo instante, todo o grupo pulou para dentro dos arbustos, seguindo o cheiro do acrobata. � Espero que o apanhem, aquele vermezinho maldito! � Barda balbuciou, lutando com todas as for�as para se livrar das cordas que o amarravam. � Como ele p�de nos deixar aqui? Um p�ssaro tecel�o desceu voando da �rvore sobre Barda e pousou no tronco ao qual sua m�o direita estava presa. Ele inclinou a cabe�a para o lado e olhou-o com os olhinhos negros brilhantes. O p�ssaro fez um movimento com a cabe�a, parecendo satisfeito, ent�o pulou no pulso de Barda e come�ou a bicar o cip�. � Lief! � Barda sussurrou at�nito. � Olhe! Os n�s estavam se soltando! O bico comprido e h�bil do p�ssaro fazia tudo o que Barda, com toda a sua for�a, n�o conseguira. Em instantes, a m�o direita do homem estava livre. O p�ssaro come�ou a bicar os n�s que prendiam Barda � �rvore enquanto este cortava as demais cordas com a espada. Ele se ergueu com o corpo dolorido e cambaleou at� onde Lief se encontrava a

fim de libert�-lo. Em seguida, com o tecel�o esvoa�ando sobre eles, ambos deixaram a clareira aos trope��es e se embrenharam entre os arbustos. O p�ssaro continuou a voar depressa, claramente esperando que os homens o seguissem. Mesmo quando o caminho se transformou numa subida �ngreme, ele n�o diminuiu o ritmo e assobiava impaciente sempre que os companheiros paravam para respirar melhor. Finalmente, eles chegaram ao topo da colina e desabaram no ch�o ofegantes. O ar estava tomado pelo canto dos p�ssaros e, quando Lief ergueu a cabe�a, deu-se conta do motivo. Mais abaixo, n�o muito longe, havia um espesso grupo de copas de �rvores cercadas pelos picos de outras colinas cinzentas. Milhares de p�ssaros teciam ativamente seus ninhos ou alimentavam-se das frutas silvestres amarelas que cobriam as �rvores. O guia de Lief e Barda disparou ao redor de suas cabe�as, chamando-os com insist�ncia. �� tolice pensar que o p�ssaro est� nos guiando at� Jasmine�, Lief disse a si mesmo quando o acompanharam para o outro lado da colina. �Jasmine est� � procura de um vale, n�o de uma floresta no alto de uma montanha.� Mas a esperan�a ainda estava viva quando ele seguiu Barda por entre as �rvores, os p�s mergulhando fundo no espesso tapete formado pelas folhas em decomposi��o que cobriam o solo. Ent�o ele viu, imediatamente � frente, d�zias de p�ssaros esvoa�ando ao redor de um pequeno arbusto que balan�ava com viol�ncia de um lado a outro sem raz�o aparente. O tecel�o voou rapidamente para o local. E ali, a corrente presa aos galhos, estava Fury. A aranha furiosa se retorcia e puxava, enquanto tentava picar quem se aproximasse. A corrente que a prendia enredara-se no arbusto e prendia-lhe os movimentos. Lief disfar�ou o seu desapontamento. Parecia que o tecel�o acreditava que uma boa a��o merecia outra. Ele os havia libertado e agora queria que eles livrassem a sua floresta do visitante indesejado. Em pouco tempo, Barda conseguiu soltar a corrente. No instante em que Fury sentiu-a afrouxar, fez um movimento violento para a frente e quase o derrubou. Lief sentiu a esperan�a renascer. � Ela ainda est� seguindo o cheiro! � berrou Lief, para ser ouvido apesar dos gritos animados dos p�ssaros. � A aranha de Glock deve ter passado por aqui. Com palavras de agradecimento para o feliz tecel�o, eles mergulharam na floresta atr�s de Fury. � medida que se embrenhavam entre as �rvores, a floresta ficava mais escura e silenciosa. As �nicas criaturas vivas que encontravam eram mariposas gordas e douradas que esvoa�avam �s cegas na luz difusa, como raios de sol perdidos. Durante um longo tempo, Fury correu sem vacilar e, ent�o, parou bruscamente. Ergueu-se nas patas traseiras, as pin�as batendo uma contra a outra, as patas dianteiras paradas no ar. � O que ela est� fazendo? � sussurrou Lief. Ele e Barda avan�aram cautelosamente. Muitas das imensas mariposas amarelas esvoa�avam junto do ch�o imediatamente � frente de Fury. � Ela deve estar com fome � Barda arriscou. Fury pousou as patas dianteiras e come�ou a rastejar na dire��o dos insetos. Ela quase as alcan�ara quando Lief notou algo estranho. Havia mais mariposas do que antes e, no entanto, nenhuma das rec�m-chegadas pousara para reunir-se �s demais. Ent�o, ele se deu conta do que estava acontecendo. As mariposas flutuavam ao redor de um buraco no ch�o. Mais mariposas sa�am dele a cada instante. � Elas devem estar pondo ovos ali � Barda murmurou. Logo em seguida, ele gritou aborrecido quando Fury repentinamente deu um salto para a frente e entrou no buraco, desaparecendo em suas profundezas. As mariposas se espalharam, saindo do caminho. Barda puxou a corrente da

aranha em v�o, praguejando e ordenando que voltasse. Mas o cora��o de Lief saltava acelerado, quando ele se jogou no ch�o, afastou as pilhas de folhas que se encontravam ao redor do buraco e espiou para dentro. Quando ergueu a cabe�a, os seus olhos brilhavam. � Barda! � ele exclamou. � Barda, voc� n�o vai acreditar nisso! E, sem mais palavras, ele atirou as pernas no buraco e seguiu Fury.

BARDA SE INCLINOU SOBRE O BURACO, RESMUNGANDO FURIOSO. MAS LIEF, QUE DESAPARECIA RAPIDAMENTE NA ESCURID�O, MAL TEVE TEMPO DE GRITAR PARA QUE O SEGUISSE. ESTAVA CLARO QUE FURY N�O TINHA A INTEN��O DE VOLTAR PARA A SUPERF�CIE, E A CORRENTE PRESA NO PULSO DE BARDA ERA PUXADA COM VIOL�NCIA. Havia somente uma coisa a fazer. Barda entrou no buraco, praguejando. O que o garoto estava fazendo? O que ele vira naquela cova malcheirosa? Terra e folhas em estado de decomposi��o cobriam o rosto de Barda enquanto ele se embrenhava no buraco, segurando-se �s ra�zes das �rvores que formavam uma rede nas paredes da cavidade. As suas m�os do�am e, ao olhar para cima, p�de ver somente uma leve r�stia de luz. � Cuidado! � Barda ouviu a voz abafada de Lief. � At� parece que voc� tem condi��es de me dar conselhos � Barda replicou. Logo em seguida, um dos p�s de Barda atingiu o espa�o vazio e ele esperneou � procura de apoio. Algo lhe agarrou os tornozelos, e ele gritou. � Eu peguei voc�! � Lief avisou. � Espere! Com al�vio, Barda sentiu os p�s sendo guiados para uma superf�cie firme. Lentamente, ele se abaixou e saiu do t�nel. A primeira coisa que viu foi o rosto de Lief tomado pelo entusiasmo e sujo de terra. Em seguida, olhou para baixo e o que viu o espantou. Diante dele, abria-se um amplo espa�o cheio de milhares de enormes troncos cinzentos que se estendiam do ch�o ao teto. Um riacho gorgolejante cercado de samambaias claras abria caminho entre eles e desaparecia na escurid�o. Quando se deu conta do que via, o seu espanto foi ainda maior. � Ora, s�o �rvores gigantes! � ele murmurou. � Estamos numa floresta. Uma floresta debaixo de outra floresta. Como pode ser? � Acho que isso � culpa dos p�ssaros tecel�es � Lief conjeturou, tocando a rede entrela�ada de galhos e trepadeiras acima de sua cabe�a. � Antes eles viviam nas copas destas �rvores, tecendo seus ninhos e se alimentando de frutas silvestres. Com o passar do tempo, a cobertura ficou t�o espessa e emaranhada que ficou quase compacta. As frutas que os p�ssaros deixavam cair n�o chegavam at� o ch�o e ficavam presas nos velhos ninhos e nos galhos. � E ent�o as sementes brotaram regadas pela chuva, e novas �rvores cresceram em cima das antigas � Barda concluiu. � E depois de centenas de anos... � Depois de centenas de anos... � Lief terminou por ele � ... n�o restou mais sinal da velha floresta. Nenhum sinal do vale em que crescera. Somente as �rvores, as mariposas e os p�ssaros l� fora conheciam o segredo.

Barda sentiu que Fury puxava novamente a corrente. Ela desceu por uma �rvore at� onde p�de e agora estava agitada e frustrada por n�o poder prosseguir. � Ainda n�o sabemos se Jasmine e Glock est�o aqui ou se � somente a aranha de Glock. � O que p�ssaros e �rvores sabem Jasmine descobre bem depressa � tornou Lief sorrindo. � Ela e Glock encontraram este lugar, n�o tenho d�vidas. Venha! Ele apontou e ali, amarrada ao tronco de uma �rvore e pendendo quase at� o ch�o, estava uma corda. N�o demorou muito para que Lief e Barda chegassem ao ch�o com a ajuda da corda, mas at� mesmo essa pequena demora fez com que se distra�ssem, e Fury, assim que sentiu que estava livre, correu ao longo do c�rrego. Dessa vez, Lief e Barda mal precisaram que ela lhes mostrasse o caminho. O ch�o estava quase que totalmente coberto por fr�geis cogumelos brancos e samambaias quebradi�as. Os rastros de duas pessoas eram bem vis�veis: um par de pegadas grandes e pesadas e outro de pegadas menores e mais leves. O ar estava dominado pelo cheiro de terra e h�mus. N�o se ouvia nenhum som exceto o gorgolejar do c�rrego. As �rvores se erguiam silenciosas e assustadoras ao redor deles, os troncos cobertos de l�nguas de cogumelos amarelos dos quais pendiam amontoados de gordas lagartas que se contorciam. Era evidente que as mariposas da floresta acima usavam o vale oculto como um lugar seguro para a reprodu��o. Vez ou outra, Lief ou Barda chamava o nome de Jasmine, mas nenhum grito de resposta chegou aos ouvidos deles. Lentamente, uma sensa��o de pavor come�ou a se formar dentro de Lief. Teriam chegado tarde demais? Palavras da A garota dos cabelos dourados ecoavam-lhe na mente. Ela correu para o fundo da caverna do drag�o e para as profundezas da terra, para as cavernas onde viviam os duendes... � Os drag�es foram extintos em Deltora h� centenas de anos � Barda afirmou, como que lendo a mente de Lief. � Se existe uma toca de drag�o neste vale, est� vazia. De outro modo, a floresta nunca teria sido coberta. O drag�o teria mantido a cobertura aberta ao sair voando todos os dias para ca�ar. � E os duendes? � Lief balbuciou. � Eles tamb�m foram extintos? � Se � que existiram � Barda retrucou. � Minha m�e costumava contar a hist�ria de sete duendes que viviam nos campos ao norte de Del. Mas ela sempre come�ava com �Era uma vez�, como nos contos de fadas. � Ouvi Glock dizer que um de seus ancestrais lutou e matou um duende � Lief contou. � Glock diz muitas coisas � Barda replicou. Eles contornaram uma curva do riacho e viram adiante um penhasco que se erguia entre as �rvores, como uma parede. O riacho terminava num pequeno lago profundo aos seus p�s. � Chegamos � borda da floresta � Barda sussurrou. � Esta deve ser a base de uma das colinas que vimos quando olhamos para baixo pelo outro lado. Lief assentiu, a pele formigando quando viu que as pegadas se afastavam do c�rrego e conduziam para dentro de uma caverna ampla e escura no penhasco. Fury disparou adiante deles enquanto eles se esgueiraram para a entrada da caverna rodeada por muitas samambaias, o que a fazia parecer uma enorme boca aberta e sem dentes. Em seu interior, estava escuro como a noite e silencioso como um t�mulo. � Lief � Barda sussurrou. � O rubi... Com relut�ncia, Lief puxou a capa para o lado e descobriu o cintur�o com as pedras preciosas. O vermelho-vivo do rubi parecia s� um pouco mais fraco. � Se houver perigo, n�o � grande � Barda disse visivelmente relaxado. � Mesmo assim, acho que devemos tomar cuidado � Lief retrucou, molhando os l�bios. � Talvez o cintur�o n�o seja t�o poderoso aqui quanto na superf�cie. E olhe para Fury. Barda olhou para baixo. A imensa aranha estava parada, im�vel e desconfiada a seus p�s.

Eles acenderam uma tocha. Ent�o, lado a lado, segurando as espadas, eles entraram na caverna. A tocha iluminava o ch�o � frente deles, mas uma espessa escurid�o cercava a chama quente e bruxuleante. Era como se eles flutuassem num mar negro dentro de uma pequena bolha de luz. Lief teve a impress�o de que se movimentava num sonho. O ar era pesado e morno. E, muito lentamente, um cheiro almiscarado se fazia sentir com maior intensidade. � H� algo vivo aqui dentro � ele sussurrou. Quando ele falou, a luz iluminou algo acima deles. Algo muito grande. Escamas de um brilho dourado em meio �s sombras dan�antes... dentes e garras brancos... cauda espessa enrolada e coberta de espinhos afiados como agulhas... asas fechadas que pareciam de couro, cobertas de teias de aranha, arrastando-se na poeira. Um drag�o! Um pavor profundo e antigo tomou conta de Lief, fazendo as suas pernas tremerem. Ele ouviu Barda respirar fundo. O drag�o ficou im�vel. Apenas a tocha que bruxuleava sobre o seu corpo enorme se movia. � Os olhos dele est�o fechados. Ele est� dormindo... ou est� morto � Barda sussurrou. � N�o acho que esteja morto � Lief retrucou, lutando para se acalmar. � Mas tamb�m n�o est� dormindo ou teria percebido a nossa presen�a e acordado. Acho que ele est� sob algum tipo de feiti�o. Fury come�ou a se esgueirar para a esquerda. Quando Lief e Barda a seguiram, a luz da tocha come�ou a tremeluzir na parede rochosa da caverna. Logo, eles puderam ver que havia um espa�o estreito entre a parede e a cabe�a do drag�o. Ent�o, aquele era o caminho que deveriam seguir. Fury j� rastejava obstinadamente pela passagem. Barda respirou fundo e a seguiu, olhando sempre para a frente. Lief come�ou a acompanh�-lo. Ele sabia que tamb�m deveria manter os olhos voltados para a frente, mas n�o conseguiu. Ele se virou e olhou fascinado para a cabe�a terr�vel t�o pr�xima que bastaria estender a m�o para toc�-la. E, enquanto os seus olhos se encontravam pregados no monstro, um grande olho dourado se abriu. Lief sentiu-se paralisar e a sua mente ficou vazia. N�o havia medo, esperan�a ou pensamentos. Havia somente o olho do drag�o e a pr�pria face refletida na superf�cie espelhada � p�lida, fraca e pequena, flutuando em um mar frio e plano, dourado como o top�zio do Cintur�o de Deltora, repleto de lembran�as antigas. Por um longo momento, o olho pareceu prend�-lo. Ent�o, lentamente, ele se fechou outra vez. Libertado e quase desfalecendo de susto, Lief prosseguiu com dificuldade at� onde Barda esperava por ele. � Por que parou? � Barda indagou em voz baixa. � Voc� est� louco, Lief, a ponto de arriscar... Lief passou por Barda como se n�o o visse. A escurid�o o esperava adiante, mas era melhor do que o que havia atr�s dele. Um ar frio lhe soprava no rosto, enregelando o suor que cobria a sua testa. Tudo em que conseguia pensar era numa forma de sair dali e de se esconder. Ele ouviu Barda correndo atr�s dele, sentiu o amigo tentando pux�-lo para tr�s. Houve outra lufada de ar frio. A tocha estremeceu e se apagou. Lief trope�ou, endireitou o corpo e... caiu no vazio. Houve um momento de incredulidade, seguido pela percep��o de que estava caindo e que arrastava Barda com ele, mergulhando cada vez mais fundo na escurid�o.

�GUA FRIA E FUNDA PUXANDO-O PARA BAIXO. SUBA! SUBA! RESPIRA! COM OS PULM�ES QUASE EXPLODINDO, LIEF LUTOU PARA VOLTAR � SUPERF�CIE. ALI, ELE SE DEBATEU, ENCHENDO O PULM�O DE AR E OLHANDO CEGAMENTE AO REDOR ATRAV�S DE UMA CORTINA DE �GUA TURVA. � Barda! � ele gritou desesperado. Barda... Barda... Barda... Ecos lhe respondiam, milhares de ecos chamando e sussurrando de todos os lados. Ele sentiu um espadanar perto dele. Tonto e aliviado, Lief ouviu Barda ofegar e tossir. � Barda! Estou aqui! � ele chamou, lutando para se aproximar do som. Aqui... aqui... aqui... Quando a vista come�ou a se aclarar, Lief percebeu o contorno da cabe�a de Barda, uma forma escura contra a �gua que se movia, como um claro l�quido dourado. Ele viu o suave brilho amarelado ao seu redor, reverberando nas paredes de uma ampla caverna que parecia n�o ter come�o nem fim. Dourado, como o olho do drag�o e as suas escamas. Dourado, como o grande top�zio. Aquela era a caverna pela qual Alyss fugira s�culos antes. Aquele era o lugar que Jasmine procurava. O come�o do caminho subterr�neo para as Terras das Sombras. Mas o velho conto n�o mencionou um detalhe importante. A caverna estava inundada e... Lief foi tomado pelo des�nimo. Jasmine n�o sabia nadar. Atrav�s da confus�o provocada pelo sofrimento, ele viu o bra�o de Barda se estender e apanhar algo que flutuava na �gua ao lado dele. Por um momento assustador, Lief imaginou ser um corpo, mas logo percebeu n�o passar de um tronco de madeira. Ele olhou para cima. O teto cintilante da caverna curvava-se bem acima dele como um c�u dourado. O buraco pelo qual ele e Barda haviam ca�do era somente uma mancha escura pequena e emba�ada que ele mal conseguia divisar. N�o havia como ele e Barda pudessem alcan��-la. Barda aproximava-se dele nadando, apoiando parte do corpo no tronco. � Isso vai nos manter flutuando pelo menos por algum tempo � disse ele ofegante. � At� que encontremos outra sa�da ou... �Ou o qu�?�, Lief pensou, quando a voz do companheiro hesitou. �At� que finalmente a madeira fique encharcada e afunde? At� que fiquemos exaustos demais para nos segurarmos nela?� � Talvez seja mais raso ali adiante � ele sugeriu com voz rouca. � Vamos tentar. Enquanto falava, Lief percebeu um movimento com o canto do olho. Algo pequeno e escuro serpeava na dire��o deles na �gua agitada. Ele mal p�de acreditar em seus olhos quando reconheceu o emaranhado de pernas que se agitavam violentamente e os olhos vermelhos e zangados. � Fury! � ele exclamou, quando a aranha alcan�ou o tronco. Fury saiu da �gua

com dificuldade, ainda carregando um pequeno peda�o de corrente. Ela atingiu o topo da madeira e ali ficou agachada, cintilante, o retrato fiel da ira. Barda sacudiu a cabe�a sem acreditar. � Pensei que pelo menos tivesse me livrado de voc�, aranha � ele resmungou. Ao mesmo tempo, o aparecimento de Fury os tinha animado. Apoiados no tronco, eles come�aram a avan�ar lentamente. Primeiro, eles conversaram maravilhados diante da misteriosa beleza do lugar e at� brincaram sobre o constante mau humor de Fury. Contudo, � medida que as horas passavam, as palavras foram diminuindo at� que ficaram em total sil�ncio. Era o sil�ncio provocado pelo frio, pela exaust�o e pelo gradativo desaparecimento da esperan�a. As pernas de Lief estavam dormentes. Ele n�o tinha mais for�as para nadar e pousou a cabe�a no tronco, sentindo uma estranha maciez esponjosa sob o rosto. � Lief, ag�ente firme! Voc� n�o pode morrer... A voz de Barda parecia vir de muito longe. Lief n�o conseguiu responder. A sua mente vagava, flutuava... assim como ele flutuava naquela �gua cintilante. Como o seu reflexo havia flutuado na superf�cie do olho do drag�o... Aos poucos, Lief saiu das profundezas de um estado de semiconsci�ncia, sem ter id�ia de quanto tempo se passara. Ele abriu os olhos e piscou. A luz dourada agora estava escarlate. At� o ar parecia tingido de vermelho. Ele podia ouvir o espadanar de �gua e teve a sensa��o de estar se movendo rapidamente. Ent�o, ele se deu conta de que se encontrava no fundo de um barco. Barda estava deitado ao lado dele. E, sentadas no centro do bote, mergulhando remos na �gua num ritmo acelerado, estavam duas criaturas de aspecto estranho. Seus corpos eram pequenos, mas humanos. Provavelmente, quando se levantassem, n�o seriam mais altos do que gnomos, embora fossem bem menos atarracados. Pareciam n�o ter cabelos, e as cabe�as e rostos eram semelhantes aos de c�es, com longos focinhos e grandes orelhas pontudas. A princ�pio, Lief imaginou que estivessem vestindo trajes vermelhos e que a pele tamb�m fosse vermelha. Depois, percebeu que era somente uma ilus�o provocada pelo brilho escarlate. Na verdade, a pele das criaturas tinha uma palidez mortal e uma maciez comum �s criaturas rastejantes que vivem debaixo da terra. Lief estremeceu. Esses devem ser os duendes, as feias e maldosas criaturas dos velhos contos, embora n�o tivessem a apar�ncia que ele imaginara. Relutante em revelar que tinha acordado, Lief observava por entre p�lpebras semicerradas, enquanto os duendes remavam em sil�ncio, os olhos claros atentos � frente. Ocorreu-lhe que eles estavam com pressa. Havia urg�ncia em seus movimentos e nos rostos graves. Devem ter levado algum tempo para colocar Lief e Barda no barco. Parecia que agora eles estavam atrasados ou em algum tipo de perigo. Ele sempre ouvira que duendes eram criaturas malignas e, no entanto, aqueles dois os haviam salvado de morrer afogados, mesmo que a demora viesse a causar-lhes problemas. Talvez a reputa��o dos duendes fosse falsa. Talvez os poucos deltoranos que os tinham visto no passado tivessem ficado com medo simplesmente por causa de sua apar�ncia estranha. Mas, enquanto esses pensamentos lhe invadiam a mente, Lief procurou a espada. Ela lhe fora tomada. Virou a cabe�a e constatou que a arma de Barda tamb�m n�o estava na cintura dele. Esfor�ando-se para enxergar atrav�s da luz avermelhada, ele percebeu o cintilar de metal aos p�s das criaturas. Ele e Barda haviam sido desarmados. Seria somente uma precau��o dos duendes? Ou isso significava algo mais sinistro? Um som baixo e irritante, como o de pedra raspando sobre pedra, ecoou na caverna. Os dois duendes pararam, as orelhas estremecendo, o olhar atento. Um deles murmurou algo para o outro e, ent�o, os dois recome�aram a remar ainda mais depressa. O bater da �gua contra o barco ficava mais forte � medida que a velocidade da embarca��o aumentava.

O som irritante se fez ouvir novamente, seguido de um forte estrondo a dist�ncia e, de repente, para o pavor de todos, o nariz do bote ergueu-se violentamente e tornou a cair na �gua. Lief sufocou um grito quando a �gua fria ergueu-se sobre as bordas e se derramou sobre ele. Barda se mexeu e gemeu. Os duendes lan�aram um olhar para eles, mas n�o pararam de remar um segundo sequer. O barco subiu e caiu assustadoramente mais uma vez. E agora Lief conseguiu ver enormes ondas de �gua vermelha erguendo-se ao redor deles, claramente vis�veis nos lados da embarca��o e maiores a cada momento. Era como se eles tivessem sido apanhados por uma tormenta, apesar de n�o haver vento. Havia somente o som irritante e amea�ador e o ribombar surdo cuja intensidade aumentava e que Lief agora reconhecia como sendo o som de ondas batendo em terra firme. Terra firme! Ele tentou sentar-se, mas caiu para tr�s outra vez no momento exato em que o barco passou por outra onda e escorregou para o outro lado. Debatendo-se na �gua fria e espumante, ele se esfor�ou para levantar-se. � N�o se mexa! � gritou um dos duendes zangado. Ele e o companheiro j� estavam com �gua quase pelos joelhos, mas ainda remavam com a mesma ferrenha concentra��o de antes. Enormes ondas vermelhas elevavam-se sobre o bote por todos os lados, mas os duendes s� olhavam adiante, os longos narizes se contorcendo, os olhos claros esfor�ando-se por enxergar. Ent�o, quase de repente, seguiram-se um som e uma sensa��o que fizeram Lief gritar de al�vio. O fundo do barco raspava em terra firme. Os duendes largaram os remos, saltaram na �gua e come�aram a arrastar a embarca��o para longe das ondas, enquanto chamavam por ajuda. Machucados, atordoados e tr�mulos, Lief e Barda arrastaram-se e ficaram de joelhos. Os duendes puxavam o barco para o solo enlameado, longe da �gua agitada. Outros botes estavam pr�ximos, amarrados ao que pareceram, a princ�pio, �rvores de formas estranhas, mas que Lief logo percebeu serem imensos cogumelos vermelhos. Aturdido, o rapaz olhou ao redor tentando assimilar o que via. Colinas formadas por cogumelos vermelhos e marrons, alguns mais perto da �gua quebrados ou com as ra�zes arrancadas pela for�a das ondas. Campos bem arrumados, em que fileiras de algum tipo de planta��o surgiam mais ao longe. E, al�m da lama da praia, uma vila. Ondas haviam quebrado por cima do muro baixo que a cercava, e as ruas estavam inundadas. V�rios duendes acorreram da vila, gritando aliviados e felizes. Era evidente que os salvadores de Lief e Barda, cujos nomes pareciam ser Clef e Azan, haviam sido ansiosamente aguardados. Contudo, ao verem Lief e Barda, a alegria foi ainda maior, e m�os �vidas ajudaram-nos a sair do barco. � Levem-nos para um lugar seguro, depressa � recomendou Azan, curvando-se para apanhar as espadas de detr�s do banco. Apertados no centro do grupo, Lief e Barda foram rapidamente levados em dire��o ao vilarejo. Ao se aproximarem do muro, o som estridente se fez ouvir novamente. Dessa vez, atingindo uma nota alta e irritante que feria os ouvidos. Para surpresa de Lief, os duendes desaceleraram e os seus rostos tensos relaxaram um pouco. Ap�s um momento, ele percebeu que as ondas n�o batiam mais contra os muros. A crise, ao que tudo indicava, havia passado. Pelo menos, por enquanto. Eles entraram na vila e come�aram a chapinhar pelas ruas vazias e inundadas cercadas de moradias. As casas eram todas vermelho-escuras ou marrons. Muitas tinham sido danificadas pela tormenta. Em alguns casos, as portas tinham sido abertas com viol�ncia, permitindo que a �gua invadisse os aposentos. Tigelas e potes pintados de cores vivas, pequenos m�veis, at� camas e roupas flutuavam na �gua. Clef espiava com express�o zangada de um lado e de outro, enquanto percorriam as ruas.

� Isso � pior do que jamais vi! � ele grunhiu afinal. � Por que Worron n�o deu in�cio � Oferenda? � N�o houve tempo � o duende ao seu lado respondeu nervosamente. � T�nhamos de recome�ar a cerim�nia de prepara��o para o novo Presente e ela ainda n�o foi completada. � O que isso importa? � retrucou Azan. � Aquele �ltimo chamado foi o aviso final. Cerim�nias s�o mais importantes do que nossas vidas? Barda soltou uma exclama��o abafada e Lief olhou para ele rapidamente. Mas Barda n�o estivera ouvindo. Ele estava olhando acima das cabe�as dos demais duendes para um espa�o aberto na extremidade da vila, onde uma multid�o havia se reunido. No centro do espa�o, claramente vis�vel quando a multid�o se adiantou para cumprimentar os rec�m-chegados, havia uma jaula sustentada por uma parede alta e cercada por um complicado arranjo de pedras vermelhas. E, presos em seu interior, as m�os amarradas nas costas, estavam Glock e Jasmine.

COM UM RUGIDO, BARDA DERRUBOU OS DUENDES PR�XIMOS A ELE E SE VIROU BRUSCAMENTE, COM A INTEN��O DE ABRIR CAMINHO NA DIRE��O DE AZAN E AS ESPADAS. LIEF SALTOU A FIM DE AJUD�-LO, MAS ANTES QUE TIVESSE DADO DOIS PASSOS, VIU-SE UM CLAR�O BRILHANTE E ELE FICOU PARALISADO ONDE ESTAVA. No mesmo instante, a caverna ficou mergulhada na escurid�o. Tr�mulo e sem enxergar, bra�os e pernas recusando-se a obedecer ao seu comando, Lief ficou indefeso enquanto a confus�o reinava ao seu redor. O ambiente foi tomado por gritos e gemidos. Devagar, muito devagar, uma luz suave se acendeu, um leve cintilar rubro, como a promessa do nascer do sol. Lief come�ou a perceber formas e movimentos. Barda encontrava-se rigidamente parado ao seu lado, t�o im�vel quanto ele. Os duendes que haviam sido derrubados ao ch�o esfor�avam-se para levantar, ajudados pelos companheiros. � Amarrem as criaturas depressa! � ordenou uma nova voz. � N�o posso imobiliz�-los e manter a luz ao mesmo tempo. Desalentado, Lief sentiu os bra�os serem puxados para tr�s e os pulsos, amarrados. Os seus tornozelos tamb�m foram atados, mas frouxamente, para que pudesse andar. Ele viu que Barda recebia o mesmo tratamento. � Por que eles n�o foram amarrados antes, Clef? � indagou a nova voz irritada. � Voc�s deveriam ter imaginado que os Cabelos Longos lutariam ao ver o Presente. � Como eles puderam v�-lo a uma dist�ncia t�o grande? � Clef resmungou. � Eles t�m olhos m�gicos? � Se voc� tivesse ouvido quando as velhas hist�rias foram contadas, garoto, saberia que Cabelos Longos possui uma vis�o excelente � respondeu o outro zangado. � Voc� colocou a todos n�s em perigo com o seu descuido. � E voc�, Worron, nos colocou em perigo com o seu atraso! � Clef retorquiu furioso. � A Oferenda deveria ter ocorrido h� muito tempo. Azan e eu lutamos por nossas vidas no mar enquanto voc� ficou aqui sem fazer nada, desafiando a ira do Medo e permitindo que a vila fosse... � N�o tente desviar a aten��o de sua falha! � interrompeu o duende de nome Worron. � E se voc� n�o me respeita, Clef, pelo menos respeite minha posi��o e meu t�tulo. Clef manteve-se num sil�ncio mal-humorado, mas na escurid�o Lief viu os l�bios dele se retorcerem numa express�o de desprezo. Worron aguardou um momento e, ent�o, ergueu a voz novamente. � Agora vou libertar os Cabelos Compridos para que possamos ter mais luz � ele avisou. � Segurem-nos com firmeza.

Lentamente, a caverna se iluminou e Lief sentiu os bra�os e pernas formigarem � medida que recuperava os movimentos. Algu�m o agarrou por tr�s pelos ombros e o virou. Barda foi colocado ao seu lado. Parado diante deles, encontrava-se um duende muito enrugado, que vestia uma longa t�nica escarlate e um chap�u alto cravejado de pedras vermelhas. Ao que tudo indicava, aquele era Worron. Worron inclinou-se para a frente a fim de ver melhor os prisioneiros e, ent�o, se retraiu de repente, tremendo levemente e franzindo o nariz. Estava claro que ele tinha achado Lief e Barda extremamente feios e de cheiro desagrad�vel. � Traga-os para a Ba�a das Oferendas � ele ordenou. -A cerim�nia deve continuar imediatamente. O Medo est� ficando impaciente. Com um farfalhar da t�nica, ele se virou e come�ou a voltar mancando para o espa�o aberto. Empurrados pelas costas, os bra�os agarrados com for�a, Lief e Barda caminharam atr�s dele com dificuldade. Parecendo min�scula ao lado da imensa figura de Glock, que se encontrava atr�s dela, Jasmine pressionou o rosto contra as barras da jaula. O cora��o de Lief pareceu dar voltas em seu peito. Kree estava pousado no ombro de Jasmine, enquanto Filli gemia escondido em sua gola. Os cabelos de Jasmine estavam �midos e emaranhados. A sua apar�ncia era a mesma de quando Lief a vira pela primeira vez nas Florestas do Sil�ncio. Mas naquela �poca ela era livre. Era doloroso v�-la aprisionada. Jasmine lan�ou-lhes um olhar exasperado quando eles alcan�aram a jaula. Era evidente que ela mal conseguia acreditar no que via. � Lief! Barda! O que est�o fazendo aqui? � ela disparou. -Como... � Sil�ncio! � berrou Worron. Ele abriu a porta da jaula e acenou com impaci�ncia para que Lief e Barda fossem empurrados para dentro. � O que est� fazendo? � gritou Clef zangado quando a ordem foi obedecida. � Certamente, voc� n�o pretende usar todos os Cabelos Compridos em uma Oferenda! � Mas claro que sim � Worron respondeu. Ele olhou para baixo, estalou a l�ngua numa demonstra��o de aborrecimento e curvou-se para substituir algumas das pedras vermelhas que haviam sa�do do lugar. � Mas isso � loucura! � Azan grunhiu, abrindo caminho entre a multid�o a fim de ficar ao lado de Clef. � O Medo exige apenas um Presente por ano. Se guardarmos tr�s dessas criaturas para o futuro, o nosso povo n�o vai ter de tirar a sorte por mais tr�s oferendas. Muitos duendes assentiram e murmuraram em concord�ncia. Worron balan�ou a cabe�a com desd�m. � N�o podemos manter Cabelos Compridos com seguran�a. Eles s�o t�o malvados quanto feios. Al�m disso, se o Medo ficar satisfeito, talvez ele n�o exija outra Oferenda por um bom tempo. � � mais prov�vel que no futuro ele queira quatro presentes em vez de um! � Clef gritou. Murm�rios de descontentamento come�aram, enquanto Worron continuava a ajeitar as pedras, sem se incomodar em responder. � Do que eles est�o falando? � Lief sussurrou. � O que � o Medo? � � a morte � Glock grunhiu. Sem nada dizer, Jasmine se virou e acenou com a cabe�a na dire��o de um painel na parede que se divisava por tr�s da jaula. Lief sentiu um calafrio quando viu o que estava entalhado ali. Era a imagem de um terr�vel monstro do mar, com dez tent�culos retorcidos. A besta agarrava um duende aos gritos e rasgava-o em peda�os. � O Medo est� numa caverna perto daqui, chamada A Luz � Jasmine murmurou. � Todos os anos, ele exige um sacrif�cio vivo. Se os duendes se atrasam, ele agita a �gua e cria enormes ondas que inundam a ilha e destroem a vila. Eles n�o ousam desafi�-lo. Lief virou-se e horrorizado observou a multid�o que murmurava reunida em torno da jaula. Ele viu Worron endireitar o corpo, erguer as m�os e depois

pression�-las contra os l�bios. O povo fez sil�ncio imediatamente. Movendo as m�os lentamente para a frente, para que as pontas dos dedos se tocassem, Worron iniciou em voz alta uma cantoria curiosa e sem palavras. N�o demorou para que os demais duendes o acompanhassem. O som se intensificou e ganhou for�a, estranhamente poderoso e vibrante. � O mais velho tira a sorte para ver quem vai ser o Presente � Glock murmurou. � Este ano foi aquela mulher ali. Ele apontou para uma mulher velha, curvada e enrugada que agarrava o bra�o de Clef, incentivando-o a participar da cantoria. Clef franziu o cenho, afastou-se dela e se aproximou da jaula. Balan�ando a cabe�a, ela o seguiu. � Ela se chama Nols. Eles a estavam preparando para a Oferenda quando Glock e eu chegamos aqui � Jasmine acrescentou desanimada. � Quase afogados, fomos tirados da �gua por um dos barcos de pesca deles. Se Glock n�o tivesse arriscado a pr�pria vida para me manter � tona, h� muito que eu teria morrido. � Arriscar minha vida? � ele zombou. � Ora, eu poderia ter segurado vinte iguais a voc�, fracote! O meu talism� n�o deixa que eu me afogue. � � claro! � Jasmine retrucou secamente. � Ele vai proteger voc� do Medo tamb�m? Glock molhou os l�bios e ficou em sil�ncio. � Eles ficaram felizes quando nos viram � Jasmine continuou, observando a multid�o. � Pensamos que �ramos bem-vindos, mas eles s� estavam animados porque Nols � muito amada e eles encontraram dois intrusos para tomar o lugar dela. Ela soltou um gemido. � Tentamos assust�-los para que nos libertassem dizendo que n�o est�vamos sozinhos. N�o t�nhamos id�ia de que era verdade! Ah, por que voc�s nos seguiram? � O que mais poder�amos fazer? � Lief respondeu bruscamente, a fim de ocultar a dor que sentia no peito. � Voc� correu direto para o perigo e arrastou Glock com voc�! � Glock me obrigou a traz�-lo! � Jasmine se defendeu. � Ele amea�ou impedir a viagem se eu n�o o trouxesse. � Pensei que voc� sabia o que estava fazendo � Glock disparou. � Esse foi o meu erro. Eu ca� na �gua, a minha aranha-de-briga, que custou cinco moedas de ouro, escapou. E agora estou para ser oferecido em sacrif�cio para um monstro. � Por que quis correr esse risco, Jasmine? � Lief suspirou. � A garota dos cabelos dourados falava de duendes nos subterr�neos e deixou claro que eles devem ser temidos. Jasmine balan�ou a cabe�a com teimosia. � Um homem chamado Doran, o amigo dos drag�es, veio at� aqui pelo menos duas vezes e para ele este era um lugar tranq�ilo e maravilhoso. � Como voc� pode saber disso? � Lief indagou. � Eu li as hist�rias nos Anais � Jasmine esclareceu. � Depois da primeira visita, Doran escreveu um poema sobre este povo. Depois da segunda, ele mudou os versos para disfar�ar o significado do que tinha escrito. � Por qu�? � Barda perguntou secamente. � Voc� n�o percebe? � Jasmine exclamou. � Doran queria que o lugar ficasse em segredo. Ele achava que n�s somos uma amea�a para os duendes, e n�o o contr�rio. � Ent�o Doran era um idiota � Barda resmungou. � Voc� n�o pode dizer isso! Os companheiros viram a velha mulher, Nols, olhando para eles atrav�s das barras da jaula. � Voc� n�o deve falar mal de Doran neste lugar � ela repetiu em voz mais baixa. � Ele foi nosso amigo em tempos passados. Antes de o Medo aparecer. � Saia da�, vov� � Clef murmurou, puxando-a para tr�s. � Eles falaram mal de Doran � Nols reclamou. � Eu n�o podia deixar isso passar.

� Doran n�o passa de um personagem de uma lenda � Clef disse com impaci�ncia. � N�o importa o que eles dizem dele. � Doran n�o foi uma lenda! � Nols exclamou. � N�o foi Doran quem nos disse para termos cuidado com os Cabelos Compridos e outras criaturas da superf�cie? N�o foi Doran quem disse que alguns deles eram servos do Senhor das Sombras? Como soubemos disso? � Doran era bastante real e estava certo em avisar voc�s � Jasmine disparou depressa. � Mas n�s somos inimigos do Senhor das Sombras, e n�o seus amigos. Surpresos, o jovem e a velha viraram-se para olhar para ela. � Estamos aqui somente para encontrar o caminho secreto para as Terras das Sombras � Jasmine continuou apressada. � Muitos de nosso povo, nossos entes queridos, foram aprisionados pelo Senhor das Sombras. Precisamos chegar at� eles e salv�-los. Precisamos! Antes que seja tarde demais. � A voz de Jasmine tremeu quando ela disse as �ltimas palavras. Lief e Barda olharam para ela, rapidamente, surpresos pelo desespero em sua voz. Jasmine sempre fora determinada em libertar escravos, mas esse forte sentimento parecia muito mais pessoal. E por que ela tinha dito �antes que seja tarde demais�? A express�o no rosto enrugado de Nols havia mudado de raiva para algo semelhante � compaix�o. � Se isso for verdade, a sua jornada foi totalmente em v�o � ela disse, balan�ando a cabe�a com tristeza. � A Luz � a �nica sa�da para os mares distantes e ela foi fechada pelo Medo. Jasmine curvou a cabe�a e mordeu o l�bio. Nesse mesmo instante, a cantoria ao fundo atingiu o seu ponto culminante e em seguida desapareceu aos poucos. � Clef! Nols! � Worron chamou com rispidez. -Voltem! A Oferenda j� vai come�ar.

CLEF TOMOU O BRA�O DA AV� E PUXOU-A COM DELICADEZA. NO MESMO INSTANTE, O PAINEL ENTALHADO ATR�S DA JAULA COME�OU A DESLIZAR PARA O LADO, SEM FAZER RU�DO. Pela fresta, os prisioneiros puderam ver uma estreita faixa de areia e um trecho de �gua escarlate. Do outro lado da �gua, a caverna terminava numa parede natural de rocha alta e inclinada que exibia um brilho avermelhado. Na rocha, exatamente na dire��o da jaula, abria-se a entrada para uma gruta. Cordas presas ao topo da gruta estendiam-se ao longo da �gua e levavam diretamente � jaula. Lief viu horrorizado que v�rios integrantes da multid�o seguravam uma das cordas. A jaula balan�ou e come�ou a se mover na �gua. � Parem! � Lief gritou. � Podemos ajudar voc�s! Usem-nos para destruir o Medo, e n�o para aliment�-lo. Os duendes que puxavam a corda hesitaram. � N�o d�em ouvidos ao que Cabelos Compridos est� dizendo! � Worron vociferou. � A cerim�nia precisa continuar! A jaula deu um solavanco e come�ou a deslizar outra vez. � Somos guerreiros! � Lief gritou. � Juntos derrotamos muitos monstros, alguns deles, servos do Senhor das Sombras. Libertem-nos, devolvam as nossas armas e livraremos voc�s do Medo para sempre! A jaula parou novamente de se mover. Os duendes que a estavam puxando come�aram a discutir em voz baixa. � Acho que devemos deix�-los tentar! � opinou Azan em meio � multid�o. � Eles s�o Cabelos Compridos... altos, fortes e habilidosos lutadores. As armas

deles s�o de a�o. Se eles puderem destruir o Medo... pensem no que isso significaria para n�s. � N�o! � O rosto de Worron estava retorcido pela raiva. � Voc� est� louco? Se libertarmos os Cabelos Compridos, eles v�o se voltar contra n�s, e o poder n�o � forte o bastante para imobilizar todos eles. � N�o vamos ferir voc�s, n�s prometemos! � Barda garantiu e apontou para Lief. � Este � o rei de Deltora. O cintur�o m�gico que ele usa � a prova disso. Doran n�o lhes contou hist�rias sobre o seu poder? Muitos na multid�o adiantaram-se curiosos quando Lief afastou a capa a fim de mostrar o cintur�o. Era evidente que eles tinham ouvido falar do Cintur�o de Deltora. Os olhos de Worron se estreitaram com desconfian�a quando ele tamb�m espiou pelas barras da jaula. � Parece com o cintur�o das hist�rias � ele disse devagar. � Mas n�o vejo nenhuma magia nele. � Talvez os seus olhos fracos n�o mere�am ver, duende! � Glock grunhiu, ignorando os esfor�os de Barda para fazer com que ficasse quieto. Lief foi invadido pelo des�nimo ao ver Worron se afastar com a express�o dura. � Voc�s viram? � Worron gritou, voltando-se para a multid�o. � Cabelos Compridos mentem e enganam com a mesma facilidade com que respiram. Voc�s ouviram o que um deles disse a meu respeito? Isso n�o lembra a voc�s quando Cabelos Compridos mataram os traidores que vieram em busca do sol h� muito tempo, chamando-os de �duendes� para justificar a matan�a? � Se voc�s n�o s�o duendes, o que s�o ent�o? � Glock retrucou em tom zombeteiro. � N�o somos mentirosos, Worron! � Jasmine bradou desesperada para desfazer os danos causados por Glock. � Vamos cumprir a nossa palavra. Temos um bom motivo para fazer isso. Precisamos passar pela Luz. Precisamos chegar ao outro lado. E, para isso, precisamos enfrentar o Medo de qualquer maneira. � Acho que ela est� falando a verdade � argumentou Nols. Quando as cabe�as se voltaram em sua dire��o, ela ergueu o queixo e continuou com mais veem�ncia. � N�o importa o que voc� diga, Worron, n�o podemos dar as costas � oportunidade de nos livrar do Medo. Talvez nunca mais tenhamos essa chance. � E se os Cabelos Compridos nos tra�rem? � resmungou Worron. � Se eles correrem, roubarem nossos barcos e partirem para o mar? E a Oferenda? J� recebemos o aviso final. Nols olhou para ele com orgulho. � Eu fui o Presente escolhido antes de os estranhos chegarem. Se eles nos falharem, tomarei o lugar deles na jaula. � Se Nols est� disposta a confiar neles, eu vou fazer o mesmo! � bradou uma voz aguda na multid�o. Muitas outras vozes a seguiram. Mas Worron balan�ou a cabe�a, a express�o preocupada. � O Medo n�o pode ser destru�do � ele afirmou, cruzando as m�os. � O sacrif�cio que ele exige � injusto, mas o sofrimento faz parte da vida. E, se A Luz est� fechada, tanto melhor. N�o queremos saber quem vive do outro lado. � Agora chegamos ao ponto! � gritou Clef de modo apaixonado. � Uma morte ou uma centena n�o faz diferen�a para voc�, Worron. Contanto que nada mude. Ele correu para a jaula e come�ou a abrir a tranca. � Pare! � Worron bradou irado. � Ele ergueu a m�o. Houve um clar�o, a luz diminuiu e Clef foi imobilizado. Seguiu-se um momento de sil�ncio tenso. Ent�o, Nols caminhou devagar para o lado do neto. � Liberte-o, Worron � ela pediu com calma. � Ou vamos tirar o poder que demos a voc�. � Voc�s n�o podem... � Worron retrucou furioso.

� Podemos � Nols retrucou. � Podemos e � o que vamos fazer. Emudecido pela raiva, os olhos de Worron percorreram a multid�o. Ele n�o notou ali nenhum sinal de apoio. Ao contr�rio, ele viu raiva, determina��o e... esperan�a. Zangado, ergueu a m�o novamente. A luz voltou ao normal, Clef cambaleou um pouco, mexeu o corpo e sem dizer palavra come�ou a dar aten��o � fechadura da porta da jaula. Momentos depois a porta estava aberta. Um por um, Lief, Barda, Jasmine e Glock sa�ram para a liberdade. Eles estenderam as m�os e as pernas aliviados, quando Clef e Azan cortaram as cordas que os prendiam. Outros duendes lhes trouxeram as armas. � Agora, veremos � resmungou Worron bem afastado. � Acho que vou aquecer a minha espada nele antes de partirmos � Glock murmurou, flexionando as m�os enrijecidas. � Guarde a espada para a besta! � Jasmine disparou. Ela avaliou a dist�ncia para a gruta com um golpe de vista. � Como podemos chegar l�? � Tenho um plano � Lief come�ou. � A jaula... � Sei o que est� pensando e concordo � Barda interrompeu. � Mas voc� n�o vai participar, Lief. Voc� vai ter de esperar. � N�o posso e n�o vou fazer isso � Lief replicou. O pensamento de Marilen esperando ansiosamente em casa invadiu a sua mente, mas ele o afastou. � Fa�a o que Barda disse, Lief � Jasmine ajuntou. � Voc� n�o tem escolha. � Ou voc� fica em lugar seguro, ou vamos lev�-lo para l� � Glock grunhiu. � Voc� precisa ficar protegido. � � tarde demais para isso! � Lief exclamou. � Agora, ningu�m est� seguro aqui. Se n�o conseguirmos matar o Medo, ele vai destruir a vila. E n�o h� como sair desta caverna. Clef, Nols e Azan os fitavam ansiosos e se aproximaram. � Por favor, n�o esperem mais � Clef murmurou. � O Medo vai se cansar de esperar a qualquer momento. Ainda assim, os companheiros hesitaram. Lief os olhava desafiador. Kree grasnou e bateu as asas. Jasmine olhou para cima atenta. � A coisa na caverna est� se mexendo � ela avisou. Os duendes, por�m, j� tinham percebido o movimento. Eles estavam todos tremendo e se afastando. Algumas das crian�as haviam come�ado a chorar. Lief saltou � frente de Barda e se atirou sobre o alto da jaula. � Vamos, depressa! � ele ordenou. Ao perceber que ele resolvera assumir o controle da situa��o, Glock, Jasmine e Barda o seguiram. � Peguem as cordas! � Lief gritou para Clef e Azan. � Puxem-nos at� a gruta. Enquanto Clef e Azan corriam para cumprir sua tarefa, um som irritante e forte se fez ouvir acima da �gua. Era um som baixo e cheio de amea�as. Ondas pintalgadas de espuma come�aram a surgir, vindas da gruta. A �gua batia contra o muro, entrava pelo painel aberto e atravessava a jaula. � Est�o vendo? � Worron sussurrou para Clef. � A sua rebeldia e a insensatez de sua m�e v�o ser a nossa morte. Clef n�o respondeu. Com Azan, ele puxava a corda. A jaula deslizou pela praia e atingiu a �gua. Alguns duendes deram vivas. � Perdemos as nossas tochas e a gruta est� �s escuras � Lief gritou. � Voc� pode ilumin�-la? � Worron pode � Clef informou. � Se ele quiser. Ele tem todo o nosso poder nas m�os dele. � O duende voltou a cabe�a na dire��o de Worron, que estava im�vel e com um olhar furioso. � Voc� vai iluminar a gruta, Worron? Se for isso o que o povo quiser? � N�o, n�o vou! � ele bradou com voz aguda numa demonstra��o de raiva. � Como ousa me pedir isso? Voc�s decidiram contrariar as minhas ordens. Todos voc�s v�o morrer por causa de sua loucura. E eu n�o vou mexer um dedo para ajudar voc�s! Outro grito assustador veio da gruta. A multid�o se afastou aterrorizada.

At� Clef e Azan trope�aram para tr�s, deixando a corda afrouxar. � Continuem a puxar! � Nols ordenou determinada. Clef e Azan agarraram a corda e puxaram com for�a. A jaula que balan�ava com viol�ncia, carregando os quatro companheiros que se seguravam �s barras foi erguida acima das ondas e come�ou a se afastar da praia. Lief olhou para tr�s. A espuma se agitava ao redor dos tornozelos de Nols enquanto ela olhava para Worron com desprezo. A voz dela flutuou claramente sobre a �gua. � Eu o obedeci fielmente desde que foi escolhido, Worron, apesar de minhas d�vidas. Mas agora voc� est� mostrando quem realmente �. Voc� � um tirano e um covarde! Voc�... � A l�ngua da velha senhora � t�o afiada quanto a sua, fracote � Glock brincou com Jasmine. � Cale a boca, Glock, ou eu vou cort�-la e jog�-la aos peixes! � Jasmine disparou. Satisfeito por ter conseguido despertar a raiva dela, Glock soltou uma risada e se calou. E assim, as palavras finais de Nols chegaram aos seus ouvidos claramente. Palavras que atingiram Lief e Barda como raios. � N�o confio mais em voc�, Worron � Nols bradou. � Voc� n�o serve para liderar os Plumes. Voc� n�o tem condi��o de ser o Flautista.

PERPLEXO, LIEF OLHOU EM DIRE��O � PRAIA E PARA A MULTID�O REUNIDA ALI. DE REPENTE, ELE VIU O LOCAL COMO ERA REALMENTE: UMA ILHA. � O mar secreto! � ele murmurou. � N�s o encontramos e n�o sab�amos! E a ilha, o povo... � Duendes � resmungou Glock. � N�o! � Lief exclamou com a voz rouca. � O povo de Pirra. Os descendentes dos pirranos que seguiram Plume. Os propriet�rios do bocal da Flauta de Pirra! � Nunca imaginei que as ilhas ficassem em outro lugar que n�o o mar aberto � Barda comentou. � Nenhum de n�s imaginou � Lief concordou. � Doran disfar�ou bem o mapa quando desenhou outro, do mar do oeste, debaixo dele. No entanto, se tiv�ssemos refletido com cuidado sobre a hist�ria, poder�amos ter descoberto a verdade. � Do que voc�s est�o falando? Que verdade? � Jasmine indagou. Mas, para seu desapontamento, nem Lief, nem Barda pareceram ouvi-la. � Os pirranos n�o tinham tempo para pensar � Lief murmurou. � O Senhor das Sombras os perseguia. Eles tinham de se esconder, desaparecer de suas vistas, imediatamente! Assim, eles simplesmente ordenaram � terra que os engolisse. E, no subsolo, eles encontraram outro mundo. Um mundo de que at� mesmo o Senhor das Sombras nada sabia. Segurando-se com uma das m�os � jaula, Lief tirou a sua c�pia do mapa e a abriu.

� As linhas n�o marcam as correntes mar�timas, mas sim os muros das cavernas! � E, se isso for verdade, n�s estamos... aqui � Barda mostrou um ponto entre a ilha de Plume e um espa�o no tra�ado que a cercava. � E o espa�o � A Luz. Se bem que n�o sei por que tem esse nome, j� que � escuro como a noite. Lief enfiou o mapa de novo no bolso. � Se tivermos �xito aqui, uma parte da Flauta de Pirra ser� nossa. O povo de Plume n�o vai poder nos recusar isso. E o caminho estar� aberto para chegarmos �s outras ilhas. � Eu n�o tenho id�ia do que voc� est� falando � Jasmine interferiu com irrita��o. � Mas sei que, se n�o tivermos �xito, vamos todos morrer. Ela se virou para olhar a gruta que se abria diante deles. A �gua estava mais calma e agora batia pacificamente contra a parede de pedra. � O Medo ouviu ou sentiu a aproxima��o da jaula � ela disse. � Ele est� esperando calmamente por seu Presente. � Pois ent�o vai ter uma surpresa desagrad�vel � Glock amea�ou, sorrindo de modo selvagem e empunhando a pesada espada. � Talvez n�s tenhamos uma surpresa � retorquiu Jasmine. � Esse monstro pode assustar esses duendes insignificantes, mas n�o vai ser p�reo para um guerreiro Jalis � Glock se gabou, enchendo o peito. � Vou cort�-lo ao meio com uma s� m�o. � Acho melhor planejarmos alguma coisa, no caso de voc� precisar de ajuda � Jasmine sugeriu secamente. � Barda? � O Medo espera que o Presente venha na jaula e vai se aproximar sem receio � Barda conjeturou. � Podemos peg�-lo de surpresa. Glock, Lief e eu temos espadas, portanto, vamos atacar os tent�culos. Enquanto a besta estiver distra�da, voc�, Jasmine, vai atacar o corpo dele por tr�s, entendeu? Lief e Jasmine olharam um para o outro e assentiram. Glock resmungou impaciente. � O Medo vive no subsolo, por isso, deve ca�ar com o tato, a audi��o ou at� com o faro, e n�o com a vis�o � Jasmine afirmou. � Mas n�s precisamos enxergar. N�s precisamos de luz. Lief olhou para a praia por sobre o ombro. Nols e Worron ainda discutiam. A multid�o hesitava e olhava nervosamente para a gruta. � Se Nols n�o conseguir convencer o povo a apoi�-la, n�o haver� luz � ele disse. � N�o podemos depender disso. A gruta j� se abria � frente deles. Quando a jaula entrou devagar pela abertura, Lief sentiu uma corrente de ar no rosto: uma brisa fria e desagrad�vel que fez a sua pele arrepiar. Em instantes, a luz do exterior era apenas um leve brilho. E, finalmente, se apagou de vez. A jaula parou com um rangido na escurid�o espessa e de cheiro acre. A �gua rasa batia suavemente no fundo. O local estava muito quieto, muito calmo, muito escuro. E, na escurid�o, algo se mexeu. � Preparar! � Barda sussurrou. Lief prendeu a respira��o. A espada em sua m�o estava escorregadia de suor. Ouviu-se um som deslizante, como o de uma grande serpente arrastando-se sobre as pedras, e um delicado ondular, como o de uma enguia gigante deslizando pela �gua. Mas os sons pareciam vir de todos os lados. Eles ecoavam nas paredes e no teto da caverna, de modo que era imposs�vel dizer de onde tinham se originado. A escurid�o estava viva com ru�dos de algo que deslizava e espadanava. Os companheiros viraram-se para a direita e depois para a esquerda, chocando-se uns contra os outros confusos. � Onde est� a coisa? � Glock sussurrou. � Maldita escurid�o! A jaula deu um solavanco quando algo atingiu as barras em um dos lados. � Ali! � Barda sussurrou. Quase que imediatamente, houve uma segunda

colis�o, dessa vez do outro lado. � Ele se move depressa � grunhiu Glock. � Vamos ter de nos separar. Eu vou... � N�o! � A voz de Jasmine parecia muito calma, mas algo em seu tom fez com que Lief sentisse um calafrio. Ele a escutou respirar fundo. � Acho... � ela come�ou. Mas ela n�o conseguiu terminar o que pretendia dizer, pois nesse instante uma luz vermelha come�ou a brilhar nas paredes da caverna. E, � medida que a luz ficava mais forte, os companheiros viram o Medo. Lief escutou Glock praguejando baixinho, viu os olhos de Jasmine mostrando preocupa��o, sentiu o corpo de Barda enrijecer e lutou contra o pr�prio terror. O Medo n�o estava em um dos lados da jaula. Ele n�o estava em cima, nem embaixo. Ele estava em todas as partes. Tent�culos gigantescos, como troncos retorcidos de enormes �rvores, enchiam a caverna de uma parede a outra, do ch�o ao teto. De repente, a jaula pareceu min�scula ao lado dos tent�culos manchados que se enroscavam acima e ao redor dela. Na ponta de cada tent�culo, viam-se montes sinuosos de fios brancos e pegajosos armados de ganchos terr�veis. Alguns deles j� deslizavam suavemente pela barras da jaula. Outros escorregavam, como vermes, sobre as paredes gotejantes da caverna, enquanto os tent�culos dos quais sa�am se retorciam e procuravam uma posi��o. E, na parede mais afastada da caverna, vis�vel somente em lampejos, quando os tent�culos se moviam, estava o centro do terror. Uma montanha inchada de carne encrespada e limosa agigantava-se ali, derramando-se de uma concha t�o antiga, grossa e coberta de crostas que parecia fazer parte da pr�pria rocha. Os pequenos olhos da criatura eram invis�veis. O seu hediondo bico curvo abria-se �vido enquanto os tent�culos exploravam seus dom�nios. Talvez ela j� tivesse percebido que a jaula estava vazia, mas sentia que a presa estava pr�xima. Ela n�o tinha pressa, pois sabia que n�o havia como escapar. � O plano! � Glock murmurou. � O que vamos...? Lief sentiu uma incontrol�vel vontade de rir. Plano? O plano era uma piada. O plano havia sido baseado em informa��es t�o inadequadas que era totalmente in�til. A gravura no painel... h� quanto tempo tinha sido feita? H� duzentos anos? Quinhentos? Mais? Como n�o tinham previsto isso? Durante s�culos, o Medo nunca fora desafiado. Ele n�o fora visto, nem mesmo por suas v�timas. Ele tinha sido conhecido somente por seus gritos assustadores e as ondas com que inundava a terra firme. E, na escurid�o, ele cresceu. Lief se deu conta de que Glock estava de p� e ia com dificuldade at� o tent�culo mais pr�ximo, a espada erguida bem acima da cabe�a. � Glock, n�o! � Barda bradou. Mas era tarde demais. Com um grito selvagem, Glock desceu a espada com toda a for�a. A l�mina poderosa atingiu o tent�culo com o som de uma enxada sobre a pedra e partiu-se em dois.

GLOCK OLHOU PARA A ESPADA QUEBRADA PERPLEXO. ELE PARECIA INCAPAZ DE ACREDITAR NO QUE HAVIA ACONTECIDO E N�O REAGIU AO RUGIDO TENEBROSO QUE ECOOU NA

CAVERNA, TAMPOUCO SE MOVEU. � Glock! Cuidado! � Jasmine gritou. A ponta do tent�culo subiu feito um raio, contorcendo-se como uma serpente. Fios brancos pegajosos agarraram Glock pelo pesco�o, os ganchos enterrando-se profundamente em sua carne. Ele caiu de joelhos, gritando de dor. Em quest�o de segundos, o tent�culo enrolou-se em seu corpo e ergueu-o no ar. Jasmine disparou para a frente. � N�o, Jasmine! � Lief gritou. Mas Jasmine n�o ouviu ou n�o quis ouvir. Com Kree grasnando sobre sua cabe�a, ela saltou para o tent�culo que se erguia, como costumava saltar de uma �rvore para outra nas Florestas do Sil�ncio. Im�vel, agarrou-se ao monstro por um instante, mas logo come�ou a escalar, a adaga entre os dentes, os dedos mergulhando na superf�cie dura e pegajosa. � A sua adaga vai ser in�til contra ele, Jasmine! � Barda gritou. � Glock est� perdido. Salve-se! Mas Jasmine j� passava por cima do corpo inerte de Glock e se dirigia � ponta do tent�culo que estava curvada, os fios brancos esticados enquanto continuava a apertar a garganta de sua presa. Jasmine apanhou a adaga da boca e investiu contra as ra�zes dos fios brancos. Um a um, eles ca�ram espessos, enquanto um l�quido esverdeado borbulhava dos ferimentos. O Medo urrou furioso. O tent�culo ferido se encrespou e Glock caiu como uma pedra. Jasmine saltou depois dele, gritando para Kree. Apavorados, Lief e Barda olharam para baixo e viram Jasmine surgir na �gua e em seguida cambalear entre os tent�culos agitados do monstro. Ela arrastava Glock pelo ombro, mantendo a cabe�a dele fora da �gua. Grasnando, Kree voou sobre a ponta do tent�culo ferido, bicando-o e disparando para o lado quando o monstro tentava agarr�-lo. Ele n�o podia ter esperan�as de salvar Jasmine. Tudo o que podia fazer era tentar distrair a besta e dar � sua dona tempo para se salvar. Glock ainda estaria vivo? Lief n�o sabia dizer, mas sentiu o cora��o subirlhe � boca quando viu um peda�o de metal recortado na �gua agitada. A enorme m�o de Glock ainda segurava a espada, como se, vivo ou morto, ele nunca quisesse solt�-la. Os terr�veis rugidos do Medo ecoavam pela caverna. O monstro bateu na �gua, e Glock e Jasmine desapareceram num redemoinho de espuma. Ondas enormes se ergueram e rolaram para a entrada da caverna, o que fez Lief lembrar-se dos Plumes aguardando na praia. Os tent�culos que cercavam a jaula apertaram-na com firmeza e as barras se quebraram como se fossem galhos. Os que se encontravam acima de Lief e Barda come�aram a se desenrolar e deslizar para baixo, a parte interna riscada como a barriga de uma serpente. A luz tremeluziu e se apagou. � Salte! � Barda ordenou. Lief pulou para salvar a vida enquanto a jaula se desfazia debaixo dele. Ele atingiu a �gua espumante, afundou e se debateu inutilmente na �gua gelada, a boca e o nariz tomados pelo gosto e pelo cheiro da besta. Peda�os da jaula estra�alhada e os ossos de v�timas mortas h� muito tempo giravam com ele na espuma malcheirosa. O ombro direito de Lief bateu contra um objeto s�lido e uma dor lancinante percorreu o seu bra�o. Cegamente, ele estendeu a outra m�o, sentiu uma rocha sob os dedos e conseguiu erguer-se. Ele tinha sido atirado contra a parede da caverna. Tr�mulo e ofegante, a �gua chegando-lhe � cintura, ele se segurou na rocha. Os seus olhos estavam bem fechados, mas lentamente ele percebeu uma luz inconstante brilhando contra as suas p�lpebras. De alguma forma, enquanto as ondas atingiam a sua ilha, um pequeno grupo de Plumes havia conseguido reunir seu poder mais uma vez. Lief obrigou-se a abrir os olhos doloridos e, atrav�s de uma n�voa vermelha

tremeluzente, viu uma cena de pesadelo. Imensos tent�culos agitados enchiam a caverna. A �gua se erguia e parecia ferver. Um dos tent�culos, o que Jasmine havia atingido, torcia-se mais violentamente que os demais, a ponta ferida movendo-se aos solavancos, salpicando as paredes e o teto com grossas gotas de um lodo esverdeado. Lief se retraiu e somente ent�o percebeu que estava agarrado a uma sali�ncia na rocha que se projetava da parede ao n�vel da �gua. Devagar, sentindo muita dor, ele deslizou para a sali�ncia, levantou-se, encostou-se � parede e come�ou a procurar desesperadamente algum sinal de Jasmine, Barda ou Kree. Lief n�o conseguiu ver nada al�m dos tent�culos furiosos que agora se aquietavam, come�ando a tatear com mais paci�ncia, mais aten��o. Os fios nas pontas dos nove bra�os feridos se retorciam, esticavam e pulsavam como vermes assustadores enquanto examinavam as paredes rochosas, vasculhavam a �gua vermelhoescura. Procurando, procurando... Quantos corpos esmagados estariam flutuando debaixo daquela superf�cie coberta de espuma, esperando para ser encontrados? Glock estaria ali? E Jasmine e Barda? Lief fechou os olhos, lutando contra o desespero que amea�ava tomar conta dele. Tentou afastar da mente todos os pensamentos, exceto o da necessidade de sobreviver. Com cautela, estremecendo de dor, ele moveu o bra�o ferido. Nesse momento apenas, ele percebeu que a sua m�o n�o estava s� adormecida, mas vazia tamb�m. Ele perdera a espada. Tentando afastar o p�nico, ele se obrigou a pensar. Estava certo de que segurava a espada quando caiu na �gua. Ele conseguiu lembrar a sensa��o do cabo em sua m�o quando rolava na espuma. Mas ent�o ele se chocou contra a rocha, contra a sali�ncia na qual estava descansando naquele momento. Espiou a �gua escura manchada de espuma que batia a seus p�s. Foi tomado por n�useas quando viu a carne p�lida e estriada que girava lentamente. Um dos tent�culos do monstro estava se retorcendo exatamente abaixo da sali�ncia. Se ele ainda estivesse ali... A ponta do tent�culo subiu � superf�cie da �gua. Lief o observou com um pavor fascinado enquanto os dedos semelhantes a vermes se esticaram na dire��o da sali�ncia, tocaram-na e come�aram a deslizar para a frente. Lief se manteve im�vel, mal ousando respirar. Se tentasse recuar, os dedos sentiriam o movimento e atacariam, como haviam feito com Glock. No entanto, se ele ficasse onde estava, eles logo alcan�ariam os seus p�s, subiriam por seus tornozelos e, assim que sentisse a carne quente... � Fique totalmente im�vel. A voz era s� um sussurro. R�gido, Lief virou a cabe�a para a direita e viu Barda saindo de um buraco raso na parede a somente meio metro de dist�ncia. Barda estava molhado e enlameado. O rosto e os cabelos dele estavam cobertos de sangue, mas a sua espada brilhou quando ele a ergueu para o alto. Lief olhou para baixo outra vez. As pontas de suas botas estavam cobertas por uma massa de fios que se retorciam. Um suor frio cobriu-lhe a testa. Seu est�mago revirava repugnado. Os fios continuavam a avan�ar. A ponta do tent�culo de onde eles sa�am ergueu-se mais ainda da �gua, movendo-se amea�adoramente... � V�! � Barda ordenou e atacou, a l�mina cortando os fios brancos perto de suas ra�zes. Lief arrastou-se para o lado, escorregando e deslizando na base irregular na parede. A �gua debaixo da sali�ncia come�ou a subir e a borbulhar como se estivesse fervendo. � V� para tr�s da concha! � Barda gritou. Lief olhou por sobre o ombro. Imensos rolos do tent�culo ferido estavam se levantando, saltando da �gua violentamente. Aponta ferida e agitada, espalhando limo se atirava contra a sali�ncia onde ele estivera de p�.

Barda voltou apressado para o seu esconderijo na parede, mas ele n�o estaria seguro ali por muito tempo. Nenhum lugar seria seguro dali em diante. O monstro urrava ferozmente, seus tent�culos batendo na �gua mais uma vez. A luz voltou a tremeluzir. Uma onda bateu contra Lief, fazendo-o cair de joelhos, sacudindo o seu bra�o ferido, que latejava de um modo insuport�vel. Ofegante, ele continuou a rastejar, metade do corpo coberto pela �gua. Ele n�o podia voltar. Ele n�o podia ficar onde estava. Ele s� podia seguir em frente. Durante longos e agonizantes minutos ele rastejou, esperando a cada momento ser erguido no ar. Contudo, finalmente ele percebeu que a �gua debaixo de seus p�s se aquietava. A sali�ncia na rocha se alargara. Descorados, ossos brancos formavam pilhas ao redor dele. Finalmente, ele teve coragem de olhar para cima. Ele chegara ao fim da caverna, o cora��o do Medo. Agora ele podia ver claramente o que havia atr�s da imensa massa de tent�culos. Ele podia ver o bico cruel e cortante. Ele at� podia ver os pequenos olhos claros olhando vagamente para a frente. Ele podia ver o corpo feio e a imensa concha semelhante a uma pedra que se erguia at� perto do teto da caverna, de um azul-claro, margeada com mat�ria acumulada durante s�culos. A concha havia se tornado parte da parede da caverna. O Medo n�o podia se mover, mas tampouco precisava. Os seus bra�os poderosos eram mais do que suficientemente compridos para alcan�ar todos os cantos de seu dom�nio. Nenhuma presa podia escapar. Um leve movimento na concha chamou a aten��o de Lief. Ele olhou e mal conteve um grito. Quem fez o movimento foi Jasmine! Ela escalava os sulcos azulados de pedra com a adaga na m�o. Como que sentindo o olhar de Lief, ela olhou para baixo. Os olhos de ambos se encontraram e o rosto dela se iluminou num amplo sorriso. Talvez ela tenha visto a alegria do companheiro ao constatar que estava viva. Talvez ela tenha ficado contente por ver que ele estava bem. Mas ela n�o falou: simplesmente apontou para baixo, ergueu a m�o para Lief e continuou a subir. Com o cora��o aos pulos, Lief olhou para onde ela tinha apontado. Ele viu Glock ca�do na concha, a espada quebrada ainda em sua m�o. Glock respirava com dificuldade, e grandes equimoses vermelhas marcavam o seu pesco�o e o rosto. Kree encontrava-se im�vel ao lado dele, como que a vigi�lo. Quando Lief ergueu os olhos outra vez, notou que Jasmine chegara ao topo da concha. Enquanto ele observava aterrorizado, ela saltou com leveza sobre a carne serpeante que sa�a dela, virou o corpo para baixo e come�ou a rastejar para a frente. Os pequenos olhos do Medo n�o deram sinal de que tinham percebido a presen�a dela. Talvez a criatura imaginasse que ela n�o passava de um simples inseto rastejando sobre seu corpo. �s vezes deslizando, outras rastejando, Jasmine continuou at� ficar imediatamente atr�s dos olhos do monstro. Com cautela, ela ergueu a adaga. Lief ergueu-se paralisado, indefeso, incapaz de fazer qualquer coisa al�m de assistir � cena. O cora��o dele pareceu falhar quando Jasmine investiu com todas as suas for�as e enterrou a arma at� o cabo entre os olhos da criatura. Entretanto, com um estremecimento de pavor, ele viu os olhos vagos e claros rolarem para tr�s e se fixarem no rosto de Jasmine. Ele viu a amiga olhar o monstro fixamente, sem acreditar, quando a adaga saltou de volta � sua m�o, rejeitada pela carne borrachenta que deveria perfurar. Ent�o, com um movimento r�pido como um raio, um tent�culo saltou para tr�s, enrolou-se ao redor do corpo de Jasmine e a ergueu no ar, aos gritos.

UM VULTO NEGRO RISCOU O AR. ERA KREE, OS OLHOS DOURADOS DETERMINADOS E SELVAGENS. ELE N�O TENTOU ATACAR A IMENSA ESPIRAL QUE AGARRAVA JASMINE, MAS VOOU CORAJOSAMENTE AT� A PONTA DO TENT�CULO, INVESTINDO E RASGANDO OS DEDOS BRANCOS MUNIDOS DE GANCHOS QUE ALI SE RETORCIAM. Dessa vez, por�m, o Medo n�o diminuiu a press�o e mais tent�culos viraramse, as pontas batendo como chicotes no ar, investindo contra o p�ssaro veloz e tentando agarrar os p�s pendentes de Jasmine. Num gesto impetuoso, Lief mergulhou para a frente ciente apenas do perigo que a amiga corria. Ele apanhou um osso da pilha sobre a rocha e, com a m�o esquerda, atirou-o com toda a for�a na confus�o de tent�culos acima de sua cabe�a. O osso atingiu a ponta de um dos tent�culos. Este se retorceu e se retraiu. Com um grito selvagem, Lief atirou outro osso e mais outro. Com o canto dos olhos, ele percebeu um vulto se movendo perto dele no ch�o. Ele n�o podia parar para verificar quem era, pois um tent�culo dirigia-se sinuoso, diretamente para ele. Lief jogou um osso que o atingiu na ponta. Alguns dos fios brancos se enrolaram para tr�s, retorcendo-se e soltando limo. Lief gritou triunfante. Mas o som morreu em seus l�bios quando outro tent�culo se ergueu da �gua agitada e o atacou com tal rapidez que ele mal o viu antes de ser agarrado. A cabe�a de Lief girou ao ser erguido para o alto, lutando e chutando. A ponta do tent�culo ferido que o segurava pendia ao lado de seu ombro. Pontas brancas agitavam-se na extremidade e soltavam um l�quido viscoso. Apesar do ferimento, conseguia segurar Lief com for�a. Ele podia sentir a press�o aumentando ao redor do peito, esmagando as suas costelas, apertando e extraindo a vida de dentro dele. Lutando para respirar, Lief foi erguido para o centro da massa contorcida de tent�culos e foi ent�o que ele ouviu um grito vindo de baixo. Lief viu, em meio ao lugar em que os tent�culos come�avam, diretamente na frente da boca aberta do monstro, a figura imensa e oscilante de Glock. Glock arrastara-se para fora do esconderijo, ignorando a dor e o medo e fora para o centro do terror. Agora, curvado e cambaleando, ele erguia a espada partida. � Ent�o voc� nos faz em peda�os e joga fora os ossos! � ele rugiu. � Voc� gosta de carne macia, n�o � mesmo? Pois, ent�o, vamos ver o que acha disto! E tombou para a frente, mergulhando o bra�o e o que restava de sua grande l�mina diretamente na garganta do monstro. Um rugido borbulhante e assustador ecoou por toda a caverna. O tent�culo que prendia Lief pareceu congelar no ar e logo come�ou a estremecer e a se contorcer. Lief ouviu Kree grasnar, sentiu a press�o sobre seu corpo afrouxar e escorregou. Seus dedos rasparam na pele enrugada e pegajosa da parte inferior do tent�culo enquanto ele mergulhava em dire��o � �gua. Lief voltou � superf�cie se debatendo e virou-se, freneticamente, tentando ver Jasmine entre a espuma e as espirais retorcidas da besta. � Lief, aqui! Depressa! Barda nadava em sua dire��o, segurou-o pela cintura e o puxou descuidadamente sobre os tent�culos em dire��o � rocha. Lief enfraquecido mal conseguia se mover. � Jasmine! � ele chamou, asfixiando. � Ela est� bem! Ali, est� vendo? Perto da concha. Lief voltou a cabe�a, piscando atrav�s da n�voa formada pela �gua. Ele viu Jasmine ajoelhada ao lado do corpo agonizante do monstro. Os cabelos de Jasmine estavam molhados de �gua e sangue, mas ela estava viva! Filli estava encolhido em seus bra�os, e Kree pousado em seu ombro. Enquanto Lief a observava, ela levantou a cabe�a, fitou-o e depois olhou para cima. A express�o dela mudou. Ela se ergueu cambaleante. � Lief! � ela gritou. Lief olhou para cima e, de repente, compreendeu. Acima de sua cabe�a, grandes tent�culos se curvavam para dentro e oscilavam

como grandes �rvores prestes a cair. Os tent�culos iam cair sobre eles! Lief libertou-se de Barda com um movimento brusco e come�ou a nadar pela �gua, apesar da dor no bra�o. Juntos, ele e Barda lutaram para se afastar. Juntos, alcan�aram a rocha e rastejaram para um local seguro no exato momento em que os gigantescos tent�culos come�aram a despencar, abrindo grandes sulcos na �gua que batia no teto e descia novamente, atingindo a rocha e o corpo agonizante e tr�mulo do Medo. Ent�o, de repente, tudo ficou em sil�ncio. Lief, Barda e Jasmine levantaram-se com dificuldade. Na caverna, s� a �gua se movia batendo de encontro �s pedras. Uma luz vermelha tremeluzia fracamente. Os tent�culos, assumindo um tom cinza-claro, estavam semi-submersos, como os troncos de uma imensa �rvore. Glock estava im�vel, de olhos fechados, esmagado sob a massa de carne manchada do peito do monstro. Apenas a cabe�a e os ombros estavam livres. Os companheiros foram at� ele e se ajoelharam ao seu lado. � Glock � Lief chamou com suavidade. Os olhos de Glock se abriram. Eles estavam enevoados, mas uma leve chama brilhava em seu interior. � Ent�o ele morreu? � ele perguntou. � Sim � Barda tornou devagar. � Voc� o derrotou, Glock. Com uma s� m�o. Como voc� sempre disse que faria. Glock assentiu lentamente. � Isso � bom � ele respondeu. � Eu pensei... h� um lugar em que a besta n�o tem prote��o. Um lugar. Se voc� puder atingi-lo... se voc�... A luz da caverna aumentou lentamente. Um brilho cintilante caiu sobre o rosto de Glock. � Estou morrendo � ele murmurou quase admirado. � Mas isso tamb�m � bom. Afinal, para que serve um Jalis sem o bra�o com que segura a espada? � Voc� vai lutar outra vez, Glock � Lief garantiu. � N�o nesta vida � ele retrucou com um sorriso zombeteiro. O olhar dele passou para o rosto de Jasmine. � A garota sabe. Ela n�o mente para mim ou para si mesma. Ela sabe que estou acabado. Jasmine olhou para Glock. Os olhos dela queimavam com l�grimas n�o derramadas, mas ela assentiu levemente com a cabe�a. � Eu a chamei de fracote mais de uma vez, garota. Mas isso... foi s� brincadeira � disse o homem agonizante com voz rouca. � Voc� tem o cora��o de um Jalis. Pegue o talism� do meu pesco�o. Agora ele � seu. Talvez ele ajude voc�. Os olhos de Jasmine se arregalaram, mas ela n�o se moveu. Uma chama de impaci�ncia cruzou a express�o de Glock. � Pegue! � ele balbuciou. � Pegue agora, para que eu possa v�-lo em suas m�os. Jasmine estendeu a m�o e obedeceu. Glock olhou para a pequena bolsa desbotada e mais uma vez a sua boca se retorceu num sorriso. � Talvez voc� pense que ele n�o me ajudou nem um pouco... mas lembre-se disto: o maior desejo de um Jalis � morrer lutando por uma grande causa. E foi o que aconteceu. A luz na caverna ficou cada vez mais brilhante e, de repente, pareceu a Lief que v�rios arco-�ris come�avam a dan�ar no interior dela. Piscando, atordoado, ele olhou para cima. Os seus olhos n�o o enganavam. Finalmente vis�vel, atr�s do corpo do Medo, que ca�a lentamente, estava a boca de um t�nel. Nele brilhava a luz de um arco�ris que se misturava ao vermelho da caverna e fazia com que o pr�prio ar parecesse cintilar. � A Luz � Jasmine murmurou. Um som fraco chegou aos ouvidos dos companheiros. O som dos Plumes festejando animados na praia. Eles haviam visto a luz.

� Lief! � A voz de Glock estava muito baixa, e Lief se inclinou sobre ele. Arco-�ris brincavam no rosto abatido de Glock. � O caminho para as Terras das Sombras est� aberto � ele murmurou. � Agora... voc� pode encontrar o meu povo. Voc� pode traz�-los para casa. Lief assentiu. O cora��o dele estava t�o apertado que ele n�o foi capaz de falar. � Quando os encontrar � disse o homem agonizante -, eu gostaria que voc� lhes contasse a meu respeito. � Vou contar, Glock � Lief conseguiu dizer finalmente. � Pode ter certeza. Glock assentiu de leve satisfeito. Ent�o os seus olhos se fecharam e ele se calou.

A ILHA TINHA SIDO IMPIEDOSAMENTE ASSOLADA PELA IRA DO MEDO, MAS OS PLUMES CANTAVAM AO LEVAR LIEF, BARDA, JASMINE E GLOCK EM SEUS BARCOS AT� A PRAIA, FLUTUANDO SOBRE A �GUA COMO FOLHAS SECAS VARRIDAS PELO VENTO. E, quando os barcos aportaram, a can��o ficou mais forte at� que pareceu dominar toda a caverna. As palavras ecoavam das paredes cintilantes e rolavam em ondas de beleza sobre o mar escarlate. Nossa terra � assolada pela desordem Lutas ecoam atrav�s dos tempos E as guerras podem nunca terminar Mas aqui embaixo vivemos em paz. Onde mar�s intermin�veis inundam as lembran�as, A nossa pris�o sem sol nos liberta. As luzes cintilantes iluminam nossas paredes rochosas. E drag�es guardam nossos brilhantes sagu�es. � N�o � uma can��o de morte, mas de vida � disse Jasmine com suavidade quando as �ltimas notas desapareceram no ar. � Eu sabia que seria assim. Lief e Barda a olharam com curiosidade, mas nada disseram. O olhar dela estava fixo no barco que a pr�pria Nols havia dirigido, o barco em que jazia o corpo de Glock, envolto num tecido escarlate. � Ent�o, Glock vai ficar aqui � Jasmine suspirou. � Parece estranho... � O seu amigo ser� reverenciado por n�s � Nols garantiu, dando um passo � frente e pousando a pequena m�o no bra�o de Jasmine. � Ele vai ficar com os Flautistas de Plume e nunca ser� esquecido. Jasmine refletiu por um instante e ent�o sorriu levemente. � Glock gostaria disso � ela disse. � Ele gostaria de repousar junto dos l�deres. � Nunca poderemos pagar a d�vida que temos com ele e com voc�s. N�o temos muito para oferecer, mas o que tivermos � de voc�s. Barcos para a sua jornada, comida, luz, at� onde pudermos fornec�-la... � Ela parou e esperou. Lief respirou fundo. Aquela era a oportunidade pela qual ele esperara, mas, agora que ela se apresentava, quase temia tocar no assunto. � H� uma coisa que somente voc�s podem nos dar � ele come�ou devagar. � � um

tesouro de que precisamos muito... embora apenas por algum tempo. O bocal da Flauta de Pirra. Nols deu um passo para tr�s, um olhar espantado no rosto. As pessoas atr�s dela murmuraram e sussurraram. Desalentado, Lief olhou rapidamente para Barda e Jasmine. Barda fechara o semblante numa atitude de irada incredulidade. Jasmine, que ainda nada sabia sobre a Flauta de Pirra, estava confusa. � Sei que estamos pedindo muito � Lief disse, mantendo a voz firme com dificuldade -, mas eu lhe imploro para que considerem o nosso pedido. Se quisermos salvar o nosso povo do Senhor das Sombras, precisamos montar a Flauta outra vez. � a �nica coisa que o Senhor das Sombras teme. A �nica coisa que poder� nos dar tempo para... Nols ergueu a m�o para que ele parasse de falar. � Voc� n�o entende � ela come�ou, a voz tr�mula. � N�o � que n�o queiramos lhes dar o bocal da Flauta. � que n�o podemos. Ele se perdeu h� muito tempo. A explica��o teve o efeito de um soco no est�mago de Lief. Incapaz de falar, ele olhou para Nols. � Ela n�o se perdeu, mas foi roubada! � Worron interferiu com voz aguda. Ele se adiantou, uma figura imponente na longa t�nica vermelha e com o chap�u escarlate que ainda n�o tirara. � O s�mbolo da lideran�a do Flautista foi roubado do povo pelos Sete Traidores... os malvados que deixaram a seguran�a de nossos mares pelo mundo exterior. � Isso foi h� muito tempo, quando os Plumes estavam h� pouco tempo no mundo subterr�neo � contou Nols, mais calma. � O povo naquele tempo n�o estava acostumado �s cavernas, como n�s. Est� escrito que os rebeldes planejaram encontrar um local seguro para depois retornar e conduzir os Plumes de volta ao sol. Mas eles nunca retornaram. Ela suspirou. � Doran, o amigo dos drag�es, disse aos nossos ancestrais que todos eles tinham morrido. Ele conhecia uma hist�ria antiga muitas vezes contada, segundo ele, pelos membros de uma tribo selvagem de Cabelos Compridos chamados Jalis, cujos ancestrais foram respons�veis pelas mortes. � Sim. � Os olhos de Worron se estreitaram com hostilidade. � N�o h� d�vidas de que os Sete Traidores foram destru�dos e, com eles, o bocal da Flauta. Assim, se a Flauta � o que voc�s vieram procurar, Cabelos Compridos, a sua jornada, o seu tempo e a vida de seu amigo foram desperdi�ados. A imagem de Glock sorrindo diante de uma caneca de cerveja veio � mente de Lief. Glock, o �ltimo dos Jalis. De repente, os seus olhos arderam marejados de l�grimas, e ele rapidamente desviou o olhar. Ele viu que Jasmine havia retirado a pequena bolsa de tecido do pesco�o e a abria. Era evidente que ela tamb�m pensava em Glock. Lief virou-se para Worron. � Certamente, � uma grande perda para n�s que as tr�s pe�as da Flauta n�o possam mais ser reunidas � disse ele, esfor�ando-se para manter a voz firme. � Mas o Medo est� morto, Worron. Os Plumes est�o livres dele. Portanto, nada foi desperdi�ado. � � mesmo, n�o foi � Clef ajuntou em voz alta. � N�s... Ele parou, olhando fixamente para algum lugar. Lief percebeu que Nols, Worron e todos os Plumes reunidos atr�s deles tamb�m n�o conseguiam desviar o olhar. Eles, por�m, n�o estavam olhando para ele, mas, sim, para Jasmine. Ou melhor, para o peda�o de madeira empoeirada de formato estranho que ela segurava na palma da m�o estendida. Houve um momento de sil�ncio eletrizante. Ent�o, Nols estendeu a m�o e apanhou o objeto de madeira com respeito. Devagar, ela se agachou e mergulhou-o na �gua. A poeira de s�culos se soltou formando uma pequena nuvem e, quando ela se levantou, a pe�a em sua m�o parecia brilhar: um pequeno milagre de madeira brilhante e com estranhos desenhos entalhados.

� O bocal da Flauta de Pirra! � ela sussurrou. A boca de Worron se abria e se fechava, como a de um peixe. � Onde... onde...? � ele gaguejou. � Estava com Glock o tempo todo � Jasmine afirmou com calma. � Era parte de um talism� passado para ele pela fam�lia. Ele n�o tinha id�ia de que era algo mais do que um amuleto da sorte. Eu tamb�m n�o, at� alguns momentos atr�s. E, mesmo assim, eu s� suspeitava da verdade. Sabiamente, ela se calou. Ela queria que Glock fosse enterrado junto dos Flautistas de Plume. Ela sabia que era melhor n�o admitir como os ancestrais dele haviam se apoderado do objeto que a multid�o estava ansiosa para ver. O rosto de Nols era o retrato da alegria. � � um milagre! � ela gritou. � O nosso tesouro nos foi devolvido. Agora podemos pagar a nossa d�vida com voc�s. Lief, observando o rosto radiante de Nols e as express�es alegres que o rodeavam, perguntou-se como conseguira achar esse povo feio. Ele pensou tamb�m no acaso que havia devolvido o bocal da Flauta de Pirra aos seus verdadeiros donos. E, finalmente, ele se perguntou se tinha sido mesmo um acaso, e n�o algo diferente. Ele se voltou para Barda, que perplexo ainda olhava fixamente para o bocal reluzente. � Alcan�amos a nossa primeira meta, Barda � ele murmurou. � E o caminho est� aberto para a segunda. De acordo com o mapa, a ilha de Auron � nosso pr�ximo desafio. Barda balan�ou a cabe�a devagar. � Primeiro, precisamos voltar a Del. Perdi��o est� � nossa espera com suprimentos, lutadores... � N�o! � Jasmine gritou furiosa. � N�o podemos nos demorar mais! O tempo est� se acabando! Precisamos... Ela se interrompeu quando Lief e Barda se voltaram para ela. � Por que est� dizendo isso, Jasmine? � Barda quis saber. Jasmine molhou os l�bios. � Eu ouvi... eu ouvi dizer que o Senhor das Sombras vai matar os prisioneiros. Logo. � Foram os p�ssaros que lhe contaram isso? � Lief perguntou ansioso. Jasmine hesitou. N�o gostava de mentir, mas ela n�o queria que Lief soubesse que havia entrado no aposento proibido, que tinha falado com a irm� que ele procurara manter afastada dela. Ela sabia que n�o conseguiria suportar a express�o do rosto dele quando tentasse negar ou explicar a sua manobra e a trai��o da confian�a. Ela preferia esquecer esse fato para poder se concentrar na tarefa que a esperava; preferia afastar esses pensamentos agindo. Assim, ela apertou os l�bios e assentiu. � Ent�o, precisamos continuar... todos os tr�s � Lief disse de imediato. � N�o! � Barda protestou. � Voc�, pelo menos, n�o pode... � Posso, sim � Lief retrucou com firmeza. � E acho que sempre esteve escrito que eu deveria. � Mas voc� � o rei de Deltora! � Jasmine gritou. Lief estava apenas dizendo o que ela queria que dissesse. No entanto, de repente, ela se viu tomada pela d�vida. Lief encontrou o olhar ansioso de Jasmine. � Tenho pensado muito nisso � ele disse. � Eu sou o rei, mas ainda sou Lief. Tenho de fazer o que � preciso. � N�o! � Barda discordou, mas Lief negou com a cabe�a. � N�o posso ser um prisioneiro � ele justificou. � Foi isso que aconteceu com reis e rainhas do passado, e foi a ru�na deles. N�o foi isso que Adin pretendia quando criou o Cintur�o de Deltora. Ele... Ao sentir um leve toque no bra�o, ele se virou e viu Nols, que o fitava. � Pedi a Azan para arrumar acomoda��es para voc�s dormirem nas terras altas,

onde ainda est� seco � Nols avisou. � O seu ferimento precisa de cuidados e voc� precisa descansar. Ah, Azan! � o sorriso dela recebeu o jovem Plume que corria ofegante na dire��o dela. � Est� tudo bem? Azan balan�ou a cabe�a, a express�o dominada pela ansiedade. � N�o! Receio que n�o esteja tudo bem � ele disparou. � Os �nicos aposentos secos foram tomados por dois monstros terr�veis, de um tipo que nunca vi antes. Nols pareceu alarmada. Azan olhou tristemente para Lief, Barda e Jasmine. � Eles s�o assustadores... t�m o tamanho de minha cabe�a, presas enormes, oito pernas e olhos vermelhos. E est�o lutando ferozmente, como se n�o quisessem parar! Os companheiros se entreolharam. � Acho que conhecemos esses monstros � Barda disse com relut�ncia. � Deixeos conosco. O rosto de Azan abriu-se num sorriso de al�vio. � Vou levar voc�s at� a casa � disse ele ansioso, partindo em disparada. � Ah, como � bom ter her�is em nosso meio! � Nols comentou radiante. � De fato � Lief retrucou mal-humorado, enquanto ele, Barda e Jasmine, com Kree esvoa�ando sobre sua cabe�a, seguiam Azan. � E, se podemos derrotar o Medo, certamente podemos controlar Fury e Flash. � Eu n�o teria tanta certeza � Barda balbuciou. � O que voc� estava nos dizendo quando Nols nos interrompeu? � Jasmine indagou, voltando-se para Lief. Lief hesitou. Ele pensara novamente no que, em meio ao seu entusiasmo, estivera prestes a dizer. � Seja l� o que for, n�o importa mais � ele mentiu. � Se n�s tr�s sobrevivemos � busca das pedras para recuperar o Cintur�o de Deltora, por que n�o ir�amos sobreviver a isto? � Isto vai terminar nas Terras das Sombras � Barda tornou com seriedade. � E tudo depende da Flauta de Pirra. Conseguimos a primeira pe�a por milagre. E a segunda, e a terceira? Lief virou-se para observar A Luz, que lan�ava o seu brilho sobre o mar escarlate. Que perigos existiriam al�m daquela misteriosa entrada? Essa era uma pergunta que ele n�o sabia responder. Mas, enquanto olhava, ouviu novamente o chamado daquela m�sica suave e doce. � Elas est�o esperando por n�s � ele disse simplesmente. � Eu sei. Tudo que precisamos fazer � encontr�-las.

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