DELTORA � UMA TERRA DE MONSTROS E MAGIA...

Lief, Barda e Jasmine est�o com duas partes da lend�ria Flauta de Pirra. Agora eles precisam encontrar a �ltima parte na ilha de esmeralda de Keras. A Flauta ajudar� a salvar os milhares de deltoranos escravizados nas Terras das Sombras, pois dizem que ela � a �nica coisa temida pelo Senhor das Sombras em seus pr�prios dom�nios. Mas ser� poss�vel recuper�-la? E, se for, a sua magia antiga ainda poder� triunfar sobre os feiti�os do inimigo? Ou ser� que os companheiros est�o se dirigindo para uma armadilha? Cheios de d�vidas, eles avan�am, sabendo que, n�o importa o que acontecer, a sua busca ir� terminar na escurid�o e no horror das Terras das Sombras.

O CANAL ESTREITO QUE ATRAVESSAVA A ROCHA DESAPARECEU NA ESCURID�O PROFUNDA, ONDE ECOAVA O SOM DA �GUA BATENDO NAS PEDRAS. UMA FAIXA LARGA DE ALGAS MARINHAS AMARELAS E COR-DE-ROSA FLUTUAVA NA ENTRADA. Lief n�o precisou consultar o pequeno mapa que segurava para saber que aquele t�nel sombrio era o Caminho Proibido � o �nico caminho para a ilha de Keras e a terceira parte da Flauta de Pirra. Mas, mesmo assim, ele examinou o mapa e a flecha desenhada pelo Flautista de Auron. O mapa tinha sido molhado, marcado e rasgado, mas, apesar de todas as dificuldades, tinha sobrevivido. �Como n�s�, Lief pensou, olhando para Jasmine e Barda. Os dois amigos estavam sentados muito quietos, observando a fenda escura na rocha. Eles n�o tinham mais que se esfor�ar para enxergar atrav�s da luz ofuscante. Os guardas de Auron que rebocavam o barco haviam ordenado que as enguias nadassem mais devagar. Como os barcos de Auron eram estreitos e sem espa�o para que duas pessoas se sentassem lado a lado, Barda estava sozinho no banco do meio levando o �nico remo. Jasmine ia na frente levando Kree, cuja asa machucada ainda n�o tinha sarado completamente, no ombro, e Filli chilreando debaixo da gola de sua jaqueta. Lief estava no fundo. � N�o vamos poder voltar depois de entrar nesse t�nel � Barda murmurou. � Vamos ter que prestar muita aten��o. Lief concordou. Certamente Doran, o amigo dos drag�es, o primeiro explorador do mundo subterr�neo de Deltora tinha passado pelo Caminho Proibido. Mas isso tinha acontecido centenas de anos atr�s, e muitas coisas haviam mudado desde ent�o. Assim que a proa do barco encostou nas primeiras algas brilhantes, os guardas soltaram o barco e se afastaram. Somente Penn, a preservadora da hist�ria de Auron continuou perto do bote falando suavemente com a enguia gigante, em cujo pesco�o ela estava montada. Os guardas, vestidos com roupas de pele de animais e carregando estranhas lan�as de osso, eram selvagens e assustadores, mas n�o cruzavam a barreira de algas, o antigo aviso de perigo dos aurons, a menos que o seu l�der, o Flautista, mandasse. E essa ordem n�o foi dada. � Vamos dar um barco a voc�s e lev�-los at� a fronteira de nosso territ�rio, mas essa � toda a ajuda que podemos dar � o Flautista tinha dito a Lief, Barda e Jasmine quando comeram a sua �ltima refei��o na pequena cabana de Penn. � Nenhum auron entra no Caminho Proibido. � � a nossa lei mais antiga � Penn acrescentou, ansiosa para suavizar as

palavras frias do Flautista. � Se os aurons entrarem no mar dos kerons, eles v�o atacar. � Os plumes dizem a mesma coisa de voc�s � Jasmine observou. � Eles disseram que voc�s iriam nos matar assim que nos vissem. � Os plumes s�o selvagens e mentirosos � o Flautista respondeu irritado, os olhos faiscando de raiva no rosto enrugado. Lief e Barda olharam um para o outro arrependidos. Eles sabiam que n�o tinha sentido defender os plumes. O antigo �dio entre as tribos de Pirra era forte demais para ser apagado com os argumentos de tr�s estranhos. Mas Jasmine estava observando as duas aranhas de briga que dormiam pacificamente juntas em sua grande gaiola nova. Unidas pelo medo do inimigo comum, Flash e Fury tinham esquecido a amarga rivalidade e agora brigavam somente de brincadeira. Como resultado, elas iam ficar com Penn, que tinha come�ado a gostar muito delas, apesar de seu aspecto assustador. � At� Flash e Fury descobriram que t�m muitas coisas em comum � Jasmine disse. � Mas os plumes, os aurons e os kerons insistem em brigar. � dif�cil acreditar que antes todos moravam em Pirra. � Isso foi h� muito tempo � o Flautista murmurou. � Pirra hoje � A Terra das Sombras, e os plumes e os kerons s�o os culpados. Se eles tivessem aceitado a flautista de Auron como l�der, a Flauta de Pirra nunca teria sido dividida, e o Senhor das Sombras n�o teria roubado as nossas terras. O rosto de Penn ficou s�rio. Ela, pelo menos, tinha o bom senso para admitir que os seguidores de Auron tinham sido t�o teimosos quanto os rivais. Os tr�s grupos tinham se dividido igualmente na precipitada decis�o de dividir a Flauta de Pirra. Agora, enquanto o barco balan�ava suavemente nas ondas provocadas pelo movimento das enormes enguias, Lief olhou para o rosto ansioso de Penn. A preservadora da hist�ria tinha insistido em acompanhar o grupo at� o Caminho Proibido e levar o fogo que acenderia as suas tochas. Ela tinha estado feliz durante a viagem pelo do mar do arco-�ris, mas agora o medo estava vis�vel em seus olhos. Segurando a chama para o alto, ela incentivou a sua enguia a ir at� a frente do barco e acendeu a tocha de Jasmine. Ent�o, em sil�ncio, virou-se e foi at� junto de Lief. � At� logo, Penn � Lief se despediu. � Obrigado por tudo o que fez por n�s. � Eu n�o fiz nada � Penn respondeu, encostando a chama na tocha que Lief estendia para ela. � Mas nunca vamos poder pagar o que voc�s fizeram por n�s. Vou rezar por voc�s... � ela curvou a cabe�a, sem conseguir continuar. � N�o tenha medo � Barda disse com entusiasmo. � N�s vamos viver para comer mais empadas de peixe com voc�, Penn. � Espero que sim � ela sussurrou. � Que Auron os proteja. Ela sussurrou uma ordem para a enguia, que nadou para tr�s do barco obediente e o empurrou para a frente. O bote deslizou por cima da faixa de algas e entrou na boca do t�nel. Imediatamente, a mente de Lief se encheu com a m�sica suave e insistente da Flauta de Pirra. O som era t�o alto e forte que ele imaginou que Barda e Jasmine tamb�m o escutavam. Mas a express�o do rosto deles n�o revelava nada. Ele olhou fixamente para a escurid�o � sua frente. A boca dele estava seca, e a cabe�a, dominada pela m�sica. Lief percebeu vagamente que segurava com for�a a bolsa de pano que estava pendurada em seu pesco�o debaixo da camisa, onde estavam escondidos o bocal e a haste da Flauta. O �ltimo peda�o da Flauta os chamava da escurid�o... Pare com isso! Voc� precisa estar atento, preparado... Lief se obrigou a apanhar um pouco de �gua e jogou-a no rosto. Ele abafou um grito quando o l�quido gelado espirrou em sua pele quente. O feiti�o foi quebrado. A m�sica desapareceu e deixou um vazio estranho e triste em seu lugar. Lief piscou rapidamente e voltou a enxergar melhor. A luz diminu�a rapidamente. Eles passavam depressa pelas paredes da

passagem. Lief se virou para olhar para tr�s e ficou surpreso ao perceber que a entrada o t�nel era apenas um pequeno ponto de luz na dist�ncia. � O que est� acontecendo? � Jasmine exclamou. � Por que estamos indo t�o depressa? � Alguma corrente est� nos puxando � Barda respondeu inquieto. � Eu quase n�o estou remando e mesmo assim... � � a Flauta � Lief conseguiu dizer. � Eu sinto... E o barco avan�ou pela escurid�o onde as paredes eram iluminadas somente pela luz amarela tremeluzente das tochas. As paredes faiscavam com as cores do arco-�ris, que logo se transformaram num verde vivo. Por�m, onde as luzes das tochas n�o chegavam, havia somente uma profunda penumbra. De repente, Kree grasnou quando Jasmine se retorceu no banco e bateu com a m�o no pesco�o. � Alguma coisa caiu em cima de mim � ela exclamou. � Pode ser uma mariposa � Barda sugeriu, concentrado em dirigir o bote que corria pela �gua. � Vi algumas por a�. Ent�o ele tamb�m bateu no pesco�o. Algo tinha ca�do em sua pele e ficou grudado ali. Lief sentiu c�cegas na m�o. Ele olhou para baixo e viu uma criatura parecida com uma lesma se retorcendo sobre sua pele. Lief sacudiu a m�o, mas a criatura n�o se desprendeu. Assustado, percebeu que o bicho o mordia e enterrava a cabe�a em sua carne. E estava crescendo. O seu corpo inchava enquanto Lief o observava cheio de seu sangue. � Sanguessugas! � ele gritou, sacudindo a m�o de novo enojado. Ele viu Kree voando do ombro de Jasmine quando ela remexia na gola da jaqueta, tentando arrancar duas sanguessugas que estavam penduradas em seu pesco�o. Com horror, Lief notou que mais criaturas asquerosas j� tinham ca�do nas m�os da amiga. � Cuidado! Em cima! � Barda gritou. Lief olhou e congelou. O espa�o acima deles estava cheio de sanguessugas voadoras, que se aproximavam formando nuvens grossas e agitadas na escurid�o. Desesperado, ele agitou a tocha sobre a cabe�a. Dezenas de corpos alados e pegajosos queimaram na chama, mas, mesmo assim, muitas das criaturas conseguiram se desviar da barreira de fogo e chegar at� os seus bra�os e m�os para se alimentar. E aquelas eram apenas as primeiras e foram seguidas por outras centenas que voavam para baixo, vindas da escurid�o. � Jasmine, Barda! Abaixem-se! � Lief gritou, jogando a sua tocha na �gua sem pensar. Ele tirou a capa e atirou-a sobre o bote para formar uma cobertura. Em instantes, os companheiros estavam deitados de bru�os debaixo da capa. A primeira nuvem de sanguessugas aterrissou na capa, atra�da pelo calor dos corpos ali escondidos e provocou um ru�do semelhante ao da chuva. O ru�do aumentou e se transformou num golpear incessante, e a capa come�ou a afundar. Os bra�os e pernas de Lief tremiam com o esfor�o de manter a capa no lugar. As sanguessugas que tinham se colado nele antes de se esconder e as poucas que conseguiram entrar no abrigo estavam penduradas como bexigas inchadas nos pulsos e nas costas de suas m�os. Ele cerrou os dentes, lutando contra a vontade irresist�vel de arranc�-las. A capa pesada come�ou escorregar da beira do barco. Apavorado, Lief puxava o tecido e tentava recoloc�-la no lugar, mas algumas sanguessugas j� entravam pela pequena fresta e se colavam �s suas m�os e deslizavam por baixo das mangas de sua camisa. A capa escorregou outra vez, e a fresta na lateral do barco ficou ainda maior. Sanguessugas invadiram o espa�o como uma avalanche. �� o nosso fim�, Lief pensou, de repente. �Depois de tudo por que passamos, estamos perdidos... derrotados pelas menores criaturas que j� enfrentamos.� Se n�o fosse t�o horr�vel, poderia at� ser engra�ado.

Mesmo enquanto as suas m�os lutavam inutilmente para fechar a fresta, os seus pensamentos voaram at� Del. Ele nunca voltaria. Os piores receios de Marilen tinham se tornado realidade. �No entanto, n�o me arrependo de nada�, Lief pensou. �Fiz o que tinha que fazer.� Uma paz estranha tomou conta dele e, junto com essa paz, veio a m�sica da Flauta de Pirra, atingindo-o com intensa do�ura. Finalmente, Lief se rendeu � m�sica. Ele se deixou levar pelas ondas do som e fechou os olhos. Por esse motivo, Lief n�o percebeu quando, de repente, uma luz da cor de esmeralda come�ou a brilhar atrav�s do tecido que cobria a sua cabe�a. Ele n�o notou que o som forte e insistente tinha parado. Ele n�o ouviu o leve barulho da �gua quando o barco foi levado pelo mar verde e ondulante at� a seguran�a da terra firme.

QUANDO LIEF VOLTOU A SI, O SOM DA FLAUTA TINHA DIMINU�DO, E UM PESO ENORME O EMPURRAVA PARA BAIXO. COM UM MOVIMENTO VIOLENTO, ELE FINALMENTE CONSEGUIU SAIR PARA A LUZ COR DE ESMERALDA. BARDA E JASMINE MEXERAM-SE AO SEU LADO. QUANDO SE SENTARAM, O BARCO SE INCLINOU COM O PESO DE MILHARES DE SANGUESSUGAS MORTAS. O barco balan�ava levemente na �gua verde e rasa que batia na praia arenosa. Mais adiante, havia uma floresta de �rvores de suaves tons de verde e marrom. � Estamos em Keras! � Barda disse devagar. � Acho que chegamos ao fim do Caminho Proibido. Quando sa�mos dele, todas as sanguessugas morreram por causa da luz. Ele tremeu de repente e esfor�ou-se para sair do barco, seguido de perto por Jasmine e Lief. Eles mergulharam os bra�os e rostos na cintilante �gua verde v�rias vezes, como que para se livrar de todas as marcas das sanguessugas. Quando se sentiram limpos, os amigos caminharam at� a praia puxando o barco atr�s deles. Eles empurraram a embarca��o para um pequeno monte de areia e o viraram, tirando dele o seu carregamento horr�vel. Em seguida, Lief apanhou a capa, e eles avan�aram para a sombra verde da floresta. Uma trilha de areia dava voltas entre as �rvores, e os companheiros decidiram segui-la. Vez ou outra, ouvia-se o som de alguma criatura fugindo rapidamente pela areia, mas esse era o �nico sinal de vida. O sil�ncio era sinistro. � Ent�o estamos no territ�rio da esmeralda � Barda afirmou num tom natural, mas muito baixo. � Acima de n�s, est� a Montanha do Medo, onde vivem os nossos amigos gnomos do medo. Lief percebeu que Barda dizia a qualquer observador invis�vel que n�o se apressasse em atac�-los. Barda sentia, assim como ele, que a floresta n�o era t�o deserta quanto parecia.

Eles chegaram a uma clareira densamente cercada por �rvores, onde o sil�ncio parecia ainda mais profundo. Lief sentiu um arrepio na nuca e olhou rapidamente ao redor, mas nada se mexeu. Os olhos de Jasmine moveram-se rapidamente at� as grandes pedras preciosas que enfeitavam o cintur�o na cintura de Lief. O rubi e a esmeralda n�o tinham perdido o brilho. � N�o podemos confiar nas pedras para nos darem avisos aqui embaixo � Barda murmurou. � Sei disso, Barda � Jasmine respondeu. � Mas por que isso acontece? As pedras foram retiradas das profundezas de Deltora. Aqui elas deviam ser mais poderosas, e n�o menos. � Quem s�o voc�s? O que est�o fazendo aqui? Os companheiros deram um pulo para tr�s e puxaram as armas. As vozes que sussurravam pareciam vir de todos os lados, mas a clareira estava vazia. � Respondam! Jasmine respirou fundo e cutucou Lief. Seguindo o olhar da amiga, ele olhou para cima. Uma espada ardente pendia sobre a sua cabe�a de ponta para baixo. Mais duas estavam penduradas sobre Jasmine e Barda. A testa de Lief se encheu de suor. Estava claro que as perguntas tinham que ser respondidas bem depressa e com cuidado. � Eu sou Lief, o rei de Deltora, o reino acima de voc�s � ele explicou. � Os meus companheiros s�o Jasmine e Barda. Muitas pessoas de nosso povo est�o presas na Terra das Sombras, e somente a magia da Flauta de Pirra poder� salv�-las. Os plumes e os aurons nos emprestaram as suas partes da Flauta. Estamos aqui para implorar que o povo de Keras fa�a o mesmo. Houve um momento de profundo sil�ncio. Ent�o, bruscamente, as espadas desapareceram, e um grande grupo de pessoas apareceu como que do nada. Assim como os plumes e os aurons, as pessoas eram pequenas, tinham olhos claros, narizes grandes e compridos e orelhas pontudas. Os seus trajes emitiam um brilho verde e, estranhamente, alguns tinham cabelos amarelos. Uma dessas pessoas, uma mulher, que usava a touca alta de um flautista, aproximou-se dos visitantes. Mariposas verdes com asas cintilantes voavam sobre ela como uma coroa em movimento. Um menino com um rosto ansioso e magro e cabelos fartos e espetados tinha se aproximado dela. � Os meus cumprimentos, primos! � a mulher disse com uma voz baixa e musical que tinha um toque de humor. � Eu sou Tirral, a Flautista de Keras. Por favor, guardem as suas armas. Como Lief hesitou, houve um som leve e irritante e, no momento seguinte, as armas dos tr�s companheiros estavam ca�das aos p�s de Tirral. Jasmine e Barda deram um passo, mas, no mesmo instante, Lief estendeu um bra�o para impedi-los. Ele vira algo que passara desapercebido aos amigos. No momento em que se moveram, as mariposas verdes que voavam ao redor da cabe�a de Tirral haviam se transformado em flechas cintilantes apontadas para os seus cora��es. Tirral, que tinha ficado totalmente im�vel, sorriu. � Desculpem os nossos cuidados, primos � ela disse. � Voc�s dizem que as partes da Flauta de Pirra que carregam foram dadas a voc�s, mas � muito mais prov�vel que as tenham tomado � for�a. � Pode ser mais prov�vel, mas n�o � verdade � Lief retrucou, abaixando o bra�o devagar. � Mas continuem segurando as suas armas, se isso os faz sentir mais seguros. Barda e Jasmine, atentos �s flechas apontadas, recuaram relutantes. As flechas encolheram e retomaram a forma de mariposas. � Obrigada � Tirral disse com calma. � N�o gostar�amos de ferir nossos parentes. Especialmente os que fizeram o que � certo e trouxeram consigo um excelente presente. � Presente? � Barda grunhiu desconfiado. � Uma quantidade imensa de iscas amontoada na praia! � disse o garoto de

express�o agitada. � Ah, obrigado, gra�as a voc�s, vamos ter frutos do mar por semanas! � ele agradeceu, lambendo os l�bios. � Frutos do mar s�o deliciosos! E n�o h� nada melhor do que sanguessugas da entrada do mar de Keras para apanh�-los. Se ao menos pud�ssemos... � Pegar sanguessugas � uma tarefa perigosa e quase nunca o fazemos � Tirral explicou, interrompendo o garoto. � Se ilumin�ssemos o t�nel, s� por alguns momentos... � o garoto come�ou. � N�o podemos iluminar o t�nel, Emlis � Tirral disse com tristeza, como se j� tivessem tido a mesma discuss�o muitas vezes antes. � A escurid�o e as sanguessugas nos protegem dos aurons. Devemos nos arriscar a ser atacados por nossos inimigos por causa de algumas iscas? � Estou surpresa por ver que voc�s precisam de iscas para pescar, Flautista, pois a sua m�gica � muito poderosa � Jasmine disse atrevida. � H� muitos meios de pegar peixes � Tirral respondeu, sorrindo. � E se o peixe que se deseja puder ser fisgado com uma simples isca, tanto melhor � ela disse. � Por favor, sigam-me. Ela se virou e se afastou, fazendo com que Emlis andasse � sua frente. � Espero que n�s n�o sejamos o peixe, nesse caso � Barda balbuciou quando ele, Lief e Jasmine acompanharam Tirral, seguidos de perto por outros kerons. � Somos convidados ou prisioneiros? � N�o vamos muito longe, primos! � Emlis avisou, esfor�ando-se para v�-los por cima dos ombros. � Por que nos chamam de primos? N�o somos parentes deles! � Jasmine disse em voz alta. � Mas voc�s s�o! � Tirral respondeu, parando onde o caminho terminava num denso grupo de �rvores. � Voc�s n�o se lembram de sua hist�ria? � Ela se virou para encar�-los e ajeitou as mechas de cabelos claros que apareciam sob a touca. � A Garota dos Cabelos Dourados! � Jasmine exclamou perplexa. � Alyss e Rosnan! Voc� quer dizer...? � Certamente � Tirral respondeu. � Depois que se instalaram em Keras, Alyss e Rosnan tiveram muitos filhos que se casaram com kerons e tamb�m tiveram filhos. E assim foi durante v�rias gera��es. � Quase todos aqui t�m sangue do povo do mundo superior correndo nas veias � Emlis interrompeu. � At� mesmo os que n�o t�m cabelos claros como eu � ele correu os dedos pelos cabelos crespos com orgulho. Tirral suspirou. � E assim cumprimentamos voc�s como primos distantes, como os nossos ancestrais cumprimentaram Doran, o amigo dos drag�es, h� muito tempo � ela completou. � Doran n�o ficou surpreso. Foi a hist�ria de Alyss e Rosnan que o trouxe para as cavernas, para come�ar. � Foi a mesma hist�ria que nos trouxe para c� � Lief murmurou. � E, � claro, Alyss e Rosnan pararam em Keras! � Jasmine gritou. � A caverna cor de esmeralda � a �ltima antes do lugar cinzento do qual tinham medo. � Mas quem iria imaginar que depois de tanto tempo ainda haveria tra�os deles aqui? � Barda exclamou. � Sangue � sangue, n�o importa o quanto ele tenha se dilu�do ao longo dos s�culos � Tirral disse, dando de ombros. Ela ergueu a m�o e tr�s �rvores que bloqueavam o caminho desapareceram e revelaram um grande grupo de crian�as assustadas e com ar de culpa. � Peixinhos malvados! N�o mandamos que ficassem escondidos na loja de frutas? � Tirral repreendeu. � E se n�s f�ssemos um bando de aurons selvagens que tivessem vindo para comer voc�s vivos? Ela parecia muito zangada, mas escondeu um sorriso quando as crian�as correram. Agora os companheiros podiam ver que as �rvores escondiam uma vila. Sem falar, Tirral levou-os pelas ruas largas e limpas. A vila era grande, iluminada e agrad�vel. As casas eram feitas de madeira

verde das �rvores que cresciam na praia e eram cobertas de algas secas. Peixes nadavam pregui�osamente nos lagos em quase todos os jardins, e as crian�as que tinham sido enxotadas da entrada da vila espiavam por detr�s dos muros. Finalmente eles chegaram a um grande espa�o aberto no meio do qual um fogo queimava num profundo ber�o de pedras. Esteiras estavam espalhadas no ch�o ao redor do fogo. � � aqui que nos reunimos � Tirral contou, sentando-se em uma das esteiras e fazendo um sinal para que Lief, Barda e Jasmine a imitassem. � Aqui, Alyss e Rosnan contaram a sua hist�ria aos nossos ancestrais. � Doran tamb�m se sentou aqui, naquela �poca � Emlis contou, jogando-se desajeitadamente ao lado dela. � Foi ele quem trouxe o fogo que ainda queima aqui. Os outros kerons que estavam reunidos em volta do fogo sussurravam e observavam os visitantes com interesse, mas nenhum se mostrou t�o curioso quanto Emlis. Tr�mulo de entusiasmo, ele olhava os visitantes e prestava aten��o a todos os detalhes de sua apar�ncia. � Esse � o Cintur�o de Deltora, n�o � mesmo? � ele perguntou, ficando mais perto de Lief. � Doran disse que ele � muito poderoso. Tirral olhou para o garoto com uma irrita��o afetuosa. � Este � meu filho Emlis � ela disse. � Acho que ele tem mais sangue do mundo superior do que a maioria de n�s, pois ele sonha em viajar e conhecer de cor as hist�rias de Doran. A chegada de voc�s o deixou muito contente. O jovem rapaz corou e abaixou a cabe�a, resmungando algo atrapalhado. � Pois bem! � disse Tirral, erguendo um pouco a voz. � Voc�s s�o nossos parentes e, segundo as cren�as do povo de Keras, � nosso dever ajud�-los se poss�vel. A nossa parte da Flauta de Pirra � valiosa para n�s, mas poderemos sobreviver sem ela se necess�rio. A nossa m�gica � suficiente para as nossas necessidades. As pessoas que os cercavam murmuraram, concordando solenemente. O cora��o de Lief come�ou a bater mais depressa. Ent�o, com uma pontada de des�nimo, ele viu a express�o de Tirral se endurecer. �Seja l� o que for que ela conta sobre as cren�as de seu povo, ela n�o quer abrir m�o de seu tesouro�, ele pensou. �Ela encontrou um meio de n�o nos entregar a ponta da flauta... um meio que o seu povo vai aceitar.� � N�o perderemos a Flauta � Lief garantiu depressa. � Juro que ela vai ser devolvida �s cavernas! Tirral continuou como se ele n�o tivesse dito nada. � Mas tamb�m, segundo as nossas cren�as, quando algu�m nos pede algo emprestado e jura devolv�-lo, eu posso exigir algo como garantia dessa promessa. Algo que seja t�o importante para voc�s quanto o nosso tesouro � para n�s. Ela abriu um sorriso largo, mostrando todos os dentes brancos e pontiagudos.

LIEF, BARDA E JASMINE OLHARAM PARA AS PESSOAS SILENCIOSAS AO SEU REDOR, JUNTO AO FOGO. TODOS CONCORDAVAM COM UMA EXPRESS�O S�RIA NO ROSTO. ERA EVIDENTE QUE TIRRAL FALAVA A VERDADE. �Mas � um truque�, Lief pensou. �Ela vai pedir uma coisa que, com certeza,

sabe que n�o vamos dar.� Olhando para os companheiros, viu quando Jasmine acariciou Filli e Kree, que estavam em seu ombro em sil�ncio. Barda estava de cara feia, sem d�vida pensando na espada que tinha sido a sua fiel companheira por quase toda a vida. Lief pensou em seus pertences mais preciosos � a espada feita para ele pelo pai e a capa tecida pela m�e, que os escondia em situa��es de perigo. Como ele poderia sobreviver na Terra das Sombras sem elas? Ele esperou, num suspense terr�vel, quando Tirral se virou para eles com os olhos brilhantes. Finalmente, ela falou. � Eu quero... esse lindo cintur�o enfeitado de j�ias que voc� est� usando, rei de Deltora � ela disse. � M�e! � Emlis gritou horrorizado. Uma forte onda de calor atordoante tomou conta de Lief. Ele ouviu os gritos de surpresa e raiva de Barda e Jasmine e as exclama��es das pessoas que assistiam, mas ele s� estava perturbado � perturbado pelo al�vio que sentia. Ele abaixou a cabe�a, pois n�o queria que Tirral visse os seus olhos. Finalmente ele olhou para cima. � Muito bem � ele disse. Ignorando os protestos surpresos de Barda e Jasmine, ele abriu o fecho do cintur�o brilhante e o entregou a Tirral. As pessoas presentes abriram a boca admiradas. Muitas se levantaram com um salto e correram para se reunir � l�der, ansiosas para ver o famoso cintur�o de perto. Mas o rosto de Tirral era uma m�scara confusa de raiva. Nunca, em momento algum, tinha imaginado que Lief iria concordar com sua exig�ncia. Como todos os kerons, ela tinha crescido ouvindo as hist�rias de Doran e sabia o quanto o Cintur�o de Deltora era importante para a seguran�a do mundo superior. � Lief, o que voc� tem na cabe�a? � Jasmine sussurrou furiosa. � Tr�s coisas � Lief sussurrou em resposta. � Primeiro, logo vamos estar na Terra das Sombras. Segundo, as pedras do Cintur�o de Deltora n�o podem ser levadas para al�m das fronteiras de Deltora � e tenho certeza de que Tirral n�o sabe disso. E, terceiro, acho que este � o lugar mais seguro para esconder algo de grande valor. A express�o de Jasmine mudou de repente. Ela vinha vivendo no presente por tanto tempo que tinha esquecido que Lief teria que deixar o Cintur�o para tr�s se quisesse entrar na Terra das Sombras. Mas o rosto de Barda estava enraivecido. � Lief, voc� est� dizendo que pretende mesmo cruzar a fronteira com a gente? � ele murmurou. � Claro que sim! � Lief respondeu, olhando para ele espantado. � Eu j� n�o disse isso? Barda sacudiu a cabe�a furioso. � N�o importa o que voc� disse. Pensei que, quando a hora chegasse, voc� iria criar ju�zo. Voc� ficou louco? Voc� n�o pode entrar na Terra das Sombras! Voc� e o Cintur�o s�o as �nicas coisas que est�o entre Deltora e o Senhor das Sombras. Voc� perdeu o senso de dever? � Dever? � Lief repetiu, os punhos fechados com for�a. Nos �ltimos meses, a vida dele n�o tinha sido nada al�m de uma r�gida dedica��o ao dever. Ele trabalhou at� cair de cansa�o, se escondeu de tudo e de todos que amava, guardou segredos e foi criticado, foi mal compreendido e at� odiado, porque a seguran�a do reino era a sua primeira responsabilidade e porque havia inimigos em todos os lugares. Palavras entusiasmadas tremiam em seus l�bios. Ele tinha um forte desejo de finalmente se livrar da carga que levava no cora��o. N�o! Voc� n�o deve fraquejar agora. Principalmente agora... Lief cerrou os dentes e lutou para que palavras impensadas n�o sa�ssem de sua boca. � Barda, a Flauta de Pirra me chamou quando eu nem mesmo sabia que ela existia � ele contou. � Sei que � meu dever encontr�-la e lev�-la nesta miss�o.

N�o vou abandonar esta jornada agora. � Ent�o eu gostaria que nunca a tiv�ssemos visto � Barda respondeu irritado. Jasmine tinha uma express�o preocupada e indecisa. � Na verdade, Lief, o risco � muito grande. Talvez... � Jasmine, n�o fique do lado de Barda contra mim! � Lief gritou. � N�o posso ir contra a minha natureza! �Ou o meu cora��o�, ele pensou com tristeza. � Jasmine, voc� n�o entende? Mesmo que a Flauta de Pirra n�o existisse, como eu poderia n�o seguir voc� depois que partiu? Lief percebeu que as pessoas agrupadas ao redor de Tirral estavam se afastando. Tirral carregava o Cintur�o nas m�os com uma mistura de desprezo amargo e raiva no rosto. � Essa n�o � uma troca justa! � ela exclamou em voz alta. � O cintur�o n�o tem nenhum poder. � M�e, n�o pode ser! � Emlis falou depressa, corando, envergonhado da m�e. � Doran nos contou! O Cintur�o de Deltora � t�o poderoso quanto a Flauta de Pirra! � No mundo superior, talvez � ela retrucou zangada. � Aqui, � apenas uma ninharia cheia de pedras preciosas. Mas a multid�o murmurava agitada e, quando Tirral olhou � sua volta, mordendo o l�bio, Lief suspirou aliviado. Por mais que quisesse, a Flautista n�o podia recuar sem parecer desonrosa e perder a confian�a de seu povo. Rigidamente, como se todos os movimentos provocassem dor, Tirral pegou uma pequena caixa feita de conchas de dentro das dobras de sua t�nica. No mesmo momento, Lief tirou a pequena bolsa de tecido vermelho que continha o bocal e a haste da Flauta de Pirra de dentro da camisa. Tirral abriu a caixa e a estendeu para ele. A ponta da Flauta de Pirra estava l� dentro, protegida por uma cama de seda. Ela era muito pequena, e a sua superf�cie entalhada e estranha emitia um leve brilho verde debaixo da luz cor de esmeralda. Ela ergueu a cabe�a, e o olhar de ambos se encontrou, enquanto a m�sica da Flauta flutuava ao seu redor. O povo ficou em sil�ncio. Ele tamb�m podia ouvir a m�sica. Mas Jasmine e Barda olhavam nervosos um para o outro, pois n�o conseguiam ouvir nada. Atordoado pela m�sica, Lief tirou a Flauta incompleta da bolsinha, e Tirral estendeu a ponta para ele. Lief finalmente reuniu as tr�s partes. A m�sica parou de repente, como se tivesse sido fechada com uma tampa. � Ela parou para chorar � Tirral sussurrou e, de repente, l�grimas brilhantes sa�ram de seus olhos claros e frios. Espantado com o repentino sil�ncio, Lief olhou fixamente para o objeto m�gico que segurava nas m�os. Ele brilhava muito levemente, como se tivesse uma luz em seu interior. Ali, finalmente, estava a Flauta de Pirra � inteira e perfeita pela primeira vez desde que as tribos rivais de Pirra a tinham dividido e silenciaram a sua voz. E, completa, ela tinha se transformado. � Mas ela mudou! � Jasmine balbuciou admirada. � Ela brilha! E parece maior do que deveria ser. Era verdade. A ponta da flauta era a menor parte das tr�s e deveria ter aumentado muito pouco o instrumento. Mas agora, completa, a Flauta parecia muito maior e forte, muito mais estranha, bela e vibrante do que antes. Era como se fosse maior do que a soma de suas partes. Mas ela estava silenciosa. Esperando. Esperando que um sopro c�lido lhe devolvesse a vida. Esperando pelo toque h�bil e carinhoso que recuperasse a sua m�sica nos campos fantasmag�ricos em que havia sofrido por tanto tempo e a deixasse cantar no presente. �E eu n�o posso fazer isso�, Lief pensou, com uma pontada de tristeza. �Eu n�o saberia onde come�ar e, mesmo que tivesse capacidade, outra pessoa deveria toc�-la.� Ele olhou para Tirral e viu o desejo em seus olhos brilhantes. De repente, ele soube o que devia fazer. Lief estendeu as m�os que seguravam a Flauta cintilante.

� Voc� � a Flautista, Tirral � ele disse devagar. � Toque, por favor. E assim, pela primeira vez desde o come�o do mundo, as notas puras da Flauta de Pirra soaram nas cavernas do mar secreto, enquanto o povo de Keras ouvia com express�es de �xtase e faces cobertas de l�grimas. A m�sica acariciou as �guas encrespadas, ecoou nas rochas cintilantes at� que o ar pareceu tremer com sua beleza, e nenhuma parede foi capaz de segur�-la. Ela flutuou pelo Caminho Proibido, onde as sanguessugas a ouviram e se esconderam na escurid�o. Ela cantou no mar de opala, onde as grandes enguias ergueram as cabe�as da �gua e flutuaram ao seu som. Os aurons, que trabalhavam em sua ilha, deixaram as suas tarefas paralisados quando o som chegou aos seus ouvidos. A express�o no velho rosto do Flautista n�o mudou, mas o seu corpo todo estremeceu, como que atingido por um vento forte e gelado. E Penn, que arrumava manuscritos em sua pequena cabana nas balsas, juntou as m�os feliz e maravilhada. O som da Flauta atravessou as cavernas de arco-�ris, onde as lagartas se enterraram no fundo da areia para dele fugir, e as criaturas rechonchudas do mar saltaram e brincaram. Ele encheu a luz com sua beleza e flutuou para o mar de rubi e a ilha de Plume. Nols, que cuidava do t�mulo do guerreiro Glock, deu um grito quando escutou a m�sica. Ela se levantou com esfor�o e correu para a praia, onde pessoas admiradas e silenciosas entravam na �gua escarlate at� a cintura, olhando na dire��o do som. A m�sica continuava a sua trajet�ria suave e persistente, at� atingir os mais long�nquos recantos do mar dourado, onde Clef e Azan, que pescavam em seu min�sculo bote, largaram as redes e ficaram sentados enfeiti�ados. Ent�o o �ltimo e pequeno vest�gio de som se elevou acima de suas cabe�as e atravessou a n�voa cor de top�zio. E, carregado pela brisa leve e fria, invadiu o sono encantado do drag�o dourado, levando consigo sonhos de sol, ventos fortes, montanhas altas, magia e gl�ria desaparecida.

TIRRAL FICOU SENTADA EM SIL�NCIO DURANTE AS COMEMORA��ES QUE SE SEGUIRAM � SUA APRESENTA��O COM A FLAUTA. HAVIA COMIDA, BEBIDA E RISOS AO REDOR DA FOGUEIRA, MAS ELA N�O PARTICIPOU DE NADA. ELA PRESTOU ATEN��O SOMENTE QUANDO OS KERONS TROUXERAM AS SUAS PEQUENAS FLAUTAS DE MADEIRA. De fato, valia a pena ouvir a m�sica doce e suave. E, para surpresa dos companheiros, os tons mais agrad�veis sa�ram da flauta de Emlis. Quando eles o cumprimentaram, Emlis baixou o instrumento e se sentou ao lado da m�e t�mido. � Sempre fiquei feliz em tocar � ele disse. � Mas agora que ouvi a Flauta de Pirra, sei que os sons que tiro de minha flauta s�o apenas um leve reflexo do que pode ser a verdadeira m�sica.

Desajeitado, ele limpou o instrumento na manga da camisa e estendeu-o a Barda. � Voc� n�o quer tocar para n�s? � ele pediu. � Tenho muita vontade de ouvir a m�sica do mundo superior. � � muito parecida com a de voc�s � Barda respondeu, rindo. � Mas, eu sinto muito, n�o posso tocar para voc�s. E nenhum de meus amigos sabe tocar tamb�m. N�o entendemos nada de m�sica. � O qu�? A exclama��o aguda de Tirral cortou a m�sica e os risos como um raio. O sil�ncio caiu entre eles. � Voc� est� dizendo que nem sabem tocar flauta? � N�o sabemos tocar como voc�s � Lief concordou desanimado. � Mas � a m�gica da Flauta de Pirra que conta, n�o a habilidade do m�sico. Uma �nica nota ser� suficiente para dominar o Senhor das Sombras. � Voc� n�o tem certeza disso! � Tirral gritou. � Antigamente, a Flauta s� era tocada pelos melhores m�sicos de Pirra! Com o rosto radiante pela esperan�a renovada, ela apelou ao povo silencioso que a cercava. � As nossas cren�as n�o exigem que a gente ofere�a ou empreste a Flauta para um primo se a sua causa for in�til, kerons! N�o � verdade? As pessoas concordaram com relut�ncia. � Pois ent�o, muito bem! � Tirral gritou. � O que poderia ser mais in�til do que dar a Flauta de Pirra a quem nem sabe toc�-la? � ela perguntou, olhando ao redor com ar de triunfo. � Isso n�o importa! Todos se sobressaltaram quando a voz alta e nervosa interrompeu o sil�ncio. Todos olharam quando Emlis deu um passo � frente, corado at� a raiz de seus cabelos loiros. � N�o... n�o importa se nossos primos n�o sabem tocar a Flauta � Emlis balbuciou, encontrando o olhar zangado da m�e numa atitude de desafio. � N�o importa porque... porque eu sei tocar muito bem. E eu vou com eles! A declara��o foi seguida de muitas discuss�es, mas a f�ria de Tirral e os protestos dos companheiros de nada adiantaram. Para o povo de Pirra, o argumento de Emlis tinha derrubado o �ltimo obst�culo para que a Flauta de Pirra fosse levada para a Terra das Sombras. � Ent�o, voc�s venceram e eu perdi � Tirral disse com amargura, quando devolveu as armas dos companheiros. � Eu perdi n�o s� a Flauta de Pirra, mas tamb�m o meu filho. Voc�s conquistaram o direito de destruir os dois, e tamb�m a voc�s. Espero que a sua vit�ria lhes traga alegria. O rosto de Tirral estava sombrio, e as mariposas que voavam ao seu redor mal se moviam. � Tirral... � Lief come�ou, mas a Flautista j� tinha se virado e se afastava rapidamente. � N�o podemos fazer nada se o filho dela quer vir com a gente � Jasmine sussurrou. � A culpa � toda dela. Se ela nos tivesse deixado ir em paz, Emlis nunca teria tido essa id�ia. � Teria, sim � Barda discordou. � Esse rapaz est� t�o ansioso quanto n�s para escapar desta ilha. Acho que ele viu a oportunidade e a segurou com as duas m�os. � Mas ele n�o sabe o que est� fazendo! � Lief murmurou. � N�o � Barda retrucou. E n�s, sabemos? Poucas horas depois, dois barcos compridos remados por dois colhedores de sanguessugas de cara enrugada avan�avam para o norte da ilha. Lief, Jasmine, Barda e Emlis estavam sentados na popa de um deles. No outro, estavam Tirral com uma express�o gelada no rosto e dois de seus conselheiros mais �ntimos. A �gua de cor esverdeada se estendia � frente deles e se transformava lentamente em cinza. O horizonte estava escondido pela escurid�o. Kree se mexia agitado.

� A Zona Cinzenta � Jasmine disse, observando o horizonte amea�ador. Emlis concordou com um gesto de cabe�a. O medo se misturava ao entusiasmo no seu rosto magro, que estava quase totalmente coberto pelo capuz da capa grossa e verde que os colhedores de sanguessugas costumavam usar. � N�o � tarde para voc� mudar de id�ia, Emlis � sugeriu Barda, que estava sentado ao lado dele. � Isso n�o � um dos contos de Doran. Isso � real e pode ser mortalmente perigoso. � N�o posso mudar de id�ia agora � Emlis replicou. � Voc�s precisam de mim. Eles n�o v�o deixar que levem a Flauta se eu n�o for junto. � A sua pele n�o foi feita para o mundo superior, Emlis � Jasmine sussurrou, inclinando-se para a frente. � O sol vai te queimar, e a luz vai te cegar. Emlis balan�ou a cabe�a com teimosia. � A capa vai me proteger do sol. E eu n�o sou o primeiro pirrano a sair das cavernas. Doran contou que sete pirranos fizeram isso na �poca de Alyss e Rosnan. � E todos morreram, Emlis � Barda respondeu com crueldade. � Eles morreram e nunca viram os seus lares outra vez. � Eles foram mortos pelo povo do mundo superior, n�o pelo sol � Emlis falou com a voz tr�mula. � E, de qualquer forma, eles eram plumes, e plumes s�o t�o tolos e est�pidos quanto os aurons s�o malvados. � Plumes e aurons n�o s�o est�pidos e maus! � Jasmine gritou. � Eles s�o o seu povo. S�o seus parentes. Eles s�o muito mais pr�ximos de voc�s do que n�s. Os colhedores de sanguessugas que remavam o barco deles se viraram e olharam para eles com uma express�o feroz. Um deles emitiu um som baixo, e o outro mostrou os dentes de modo desagrad�vel. Jasmine fechou a boca e retribuiu seus olhares sem piscar, at� que finalmente eles se viraram e continuaram a remar. � Por favor, n�o briguem mais comigo � Emlis pediu, os ombros curvados. � Esta � a minha �nica chance de fazer o que mais quero na vida. Ver um mundo diferente do meu. Se eu morrer na viagem, vai ser porque decidi assim. Barda, desesperado, correu os dedos pelos cabelos emaranhados. � Tr�s deles � ele balbuciou baixinho. � Tr�s jovens desatinados. Por Deus, dois j� n�o eram suficientes? A luz cor de esmeralda diminuiu aos poucos. Uma hora depois, a embarca��o atravessava uma regi�o envolta numa sombria cor cinzenta. O grupo j� estava muito al�m do que indicava o mapa de Doran e j� tinha ultrapassado as fronteiras de Deltora. Quando olharam para cima, tudo o que viram foi uma agitada escurid�o. Eles sabiam que acima deles se erguiam os cumes trai�oeiros que se agrupavam atr�s da Montanha do Medo � rochas duras como ferro, cheias de grutas �midas e secretas onde viviam monstros terr�veis como Gellick. O bote se movia mais devagar, e os rostos enrugados dos remadores estavam tensos e vigilantes. � frente deles, surgiu uma sombra negra como a noite � a caverna que se encontrava embaixo da Terra das Sombras. � Quando eles v�o nos deixar? � perguntou Jasmine. � Precisamos ir at� a beira da sombra � um dos remadores avisou inesperadamente sem se virar. � Foi o que a Flautista disse. E ali vamos parar, gra�as a Keras, e mandar voc�s para cima, para o lugar maligno que existe l�. � Mandar a gente para cima? � Lief piscou confuso. Ele tinha imaginado que os kerons iam mostrar um caminho secreto para chegar � superf�cie. Mas parecia que... � � poss�vel que n�o precisemos da magia de sete para essa tarefa � disse o colhedor de sanguessugas � , mas achamos melhor garantir. Quem sabe qual � a profundidade da rocha? Mesmo com todas as suas id�ias estranhas, ningu�m vai querer que voc�s sejam apanhados no meio do caminho, n�o � mesmo? O seu companheiro soltou um riso sinistro. Lief sentiu Jasmine estremecer e percebeu que ela tamb�m imaginara o pesadelo que seria ficar presa em meio � rocha s�lida.

� N�o tenham medo � Emlis os tranq�ilizou. � Nossos ancestrais, muitas vezes, mandaram Doran para a superf�cie sem problemas. � Isso foi h� muito tempo � Barda murmurou abatido. � E suponho que Doran n�o foi mandado para a Terra das Sombras. � Ah, n�o! � Emlis concordou. � Doran sempre deixou as cavernas e foi para um lugar a oeste de Keras. Ele dizia que, na terra acima, exatamente nesse ponto, havia um grande canal e barcos que o ajudariam na viagem para casa. � O rio Tor! � Lief exclamou. � Ent�o era esse o caminho secreto de Doran. Ele reaparecia no matagal abaixo da Montanha do Medo, andava at� o rio e esperava por um barco. Naquele tempo, n�o havia tantos piratas. � Ou Ols � Jasmine completou. Kree grasnava nervoso no ombro da dona, mas ela n�o se virou para ele. Os olhos de Jasmine estavam fixos na massa escura que surgia diante deles. A Terra das Sombras. Em breve, muito breve, ela poderia come�ar a procurar por Faith, a sua irm� desaparecida. E Lief e Barda estariam a seu lado. Jasmine n�o tinha perdoado Lief por tentar esconder Faith dela. Mas tudo que passaram juntos depois que entraram nas cavernas fez a sua raiva perder a for�a. Agora ela tinha certeza de que o amigo guardara esse segredo somente para manter a ela, Jasmine, longe do perigo. �Ele errou em me enganar�, Jasmine pensou. �Mas ele acreditou estar fazendo o que era certo.� Apesar de n�o enxergar nada, os olhos dela estavam presos na sombra que aumentava na sua frente. A futura esposa de Lief, a mo�a nobre e instru�da que seria uma rainha adequada e que daria � luz a uma crian�a que usaria o Cintur�o de Deltora estava esperando por ele em Del. Mas era Jasmine que estava com Lief naquele momento. E ela era sua amiga � sua verdadeira amiga. �E isso � o bastante�, ela disse a si mesma. Era assim que deveria ser. Afinal, o que ela sabia de pal�cios, boas maneiras e roupas finas? Absolutamente nada e tampouco queria aprender. Lief sabia disso. Filli choramingou baixinho debaixo de sua gola, e ela ergueu a m�o para acalm�-lo, inconscientemente tirando conforto do calor do animalzinho. � A primeira vez que Doran veio at� as cavernas, ele n�o conseguiu chegar a Keras � Emlis tagarelava para Barda. � Alguns plumes o encontraram se afogando no mar de top�zio. Eles o salvaram, mas o mandaram imediatamente de volta para a superf�cie. Veja s� como os plumes s�o est�pidos. Ele parou de falar e olhou arrependido para Jasmine, mas ela ainda olhava fixamente para a frente. � O plumes pensaram que Doran iria esquecer o que tinha acontecido � Emlis continuou. � Mas uma can��o que eles cantaram enquanto remavam o bote ficou em sua mente e o fez lembrar. Assim ele voltou, e desta vez... A sua voz ansiosa foi interrompida por um grito agudo. A escurid�o tinha ca�do como uma cortina. A �gua que os cercava era negra como a noite. Eles n�o conseguiam ver nada e s� conseguiam ouvir o som das ondas e a pequena embarca��o que os acompanhava batendo em seu barco levemente. � Chegou a hora � a voz tr�mula de Tirral flutuou na escurid�o. � Agora voc�s t�m a �ltima chance de mudar de id�ia. Voc�s v�o voltar com a gente para a seguran�a de Keras? Lief... Barda... Jasmine... Emlis? Houve uma longa pausa. � Muito bem � a voz de Tirral estava rigidamente controlada agora. � Tenho um conselho para dar a voc�s e, por favor, n�o deixem de segui-lo, pois acho que realmente vale a pena. As Sombras mergulharam no fundo do territ�rio de Pirra agora. N�o importa o que os plumes e os aurons pensam, mas Pirra est� perdida para sempre. Nunca vai poder ser recuperada. � Sabemos disso � Lief disse. � E nem os plumes nem os aurons esperam que... � Ainda n�o terminei � Tirral interrompeu. � Escutem! O poder do Senhor das Sombras est� muito maior hoje do que quando a Flauta o manteve afastado do territ�rio de Pirra. Bem ou mal tocada, a Flauta vai domin�-lo somente por pouco tempo, e somente se for pego de surpresa. Guarde a sua m�gica para quando for

realmente necess�ria. � Vamos fazer isso � Lief, Barda e Jasmine murmuraram juntos. � Ent�o, n�o tenho mais nada a fazer al�m de desejar sorte a voc�s � Tirral disse na escurid�o. � Abracem-se, fechem os olhos e n�o pensem em nada. Como se estivesse num sonho, Lief passou para o centro do barco. Ele se ajoelhou nas t�buas duras, esticou os bra�os e segurou firme nos companheiros. Ele abaixou a cabe�a e expulsou todos os pensamentos de sua mente. � Boa sorte, primos � a voz rouca de um dos colhedores de sanguessugas trovejou baixinho em meio ao sil�ncio. Ent�o... Frio, um frio gelado. A escurid�o. Uma tontura forte, insuport�vel... De repente, um sil�ncio aterrador. Um cheiro amargo e estranho. Um som r�pido e palpitante, muito pr�ximo, misturado ao gemido do vento. Lief abriu os olhos e respirou com dificuldade pela primeira vez na Terra das Sombras.

LIEF FICOU DEITADO E MUITO QUIETO. AOS POUCOS, PERCEBEU QUE O SOM LATEJANTE QUE OUVIA ERAM OS BATIMENTOS DE SEU CORA��O. ELE ESTAVA DE BRU�OS NA TERRA DURA. O VENTO SOPRAVA SOBRE ELE, UMA CORRENTE DE AR, NEM FRIA NEM QUENTE, QUE CARREGAVA COM ELA O CHEIRO AMARGO QUE TINHA SENTIDO ANTES. Ele levantou a cabe�a com cuidado, piscando na luz sombria. Jasmine estava agachada ao seu lado com Kree no ombro. Barda se levantava devagar n�o longe dali. Emlis, envolto na capa, ainda estava no ch�o, encolhido como uma pequena bola. Com um estremecimento, Lief se deu conta de que estavam ao ar livre, numa plan�cie varrida pelo vento, espremida entre duas crateras abertas. Um terreno coberto por uma argila branca e �rida, ressecada e rachada como o leito seco de um rio, se estendia diante deles at� onde a vista alcan�ava. Grossas nuvens cinzentas pairavam baixas e escondiam o sol. A terra estava morta. Morta como ossos brancos e descorados. Os olhos de Lief arderam quando as palavras do Conto da Flauta de Pirra vieram � sua cabe�a de repente. H� muito, muito tempo atr�s, al�m das Montanhas, havia um pa�s verdejante chamado Pirra, onde a brisa espalhava magia... Pirra, antes um lugar repleto de beleza, sol e flores. O antigo lar dos kerons, dos plumes e dos aurons. Agora... um deserto. E isso � o que Deltora poderia ter sido. E ainda pode ser. Se voc� estiver errado, Lief. Se voc� estiver errado... Lief balan�ou a cabe�a, tentando calar a voz em seus ouvidos, a voz torturante de sua consci�ncia, mas ela n�o parava. Voc� deveria ter deixado Jasmine partir. Voc� deveria ter ficado em Del. Esse era o seu dever. O seu dever... Jasmine puxava o seu bra�o. � Lief! Precisamos procurar um abrigo depressa � ela sussurrou. � H� coisas aqui... chegando mais perto. Lief deixou de contemplar o horizonte �rido e olhou para a amiga. Os olhos

dela estavam assustados, arregalados, quase negros. � Pessoas? Monstros? Ols? � ele perguntou depressa. � N�o... n�o sei � Jasmine murmurou. � Coisas � ela estremeceu. Filli choramingou em seu esconderijo debaixo da jaqueta. Barda levantou Emlis do ch�o e correu para perto deles. � N�o fiquem parados a�! � ele disse agitado. � Se um Ak-Baba nos vir, vai se o nosso fim! � ele agarrou Lief pelo bra�o e fez com que ele se virasse. Somente ent�o Lief percebeu que n�o tinham sido abandonados no meio de uma grande plan�cie, como havia imaginado. Atr�s deles, as montanhas se erguiam como uma grande cerca recortada. Os seus cumes cru�is perfuravam as nuvens, e a sua base beirava a plan�cie. O imenso contorno da Montanha do Medo se elevava ao fundo e se espalhava para o oeste. �Mas claro!�, Lief pensou, correndo para o sop� da montanha acompanhado de perto dos companheiros. �Os kerons nos enviaram para a superf�cie com sua magia e chegamos exatamente na fronteira da Terra das Sombras. � claro que as montanhas est�o aqui. No que eu estava pensando?� Lief ouviu Emlis despertando, protestando e exigindo ser colocado no ch�o. Bem, isso era bom. Pelo menos Barda ficaria com as m�os livres para escalar. Lief contornou as primeiras grandes pedras cinzentas que estavam na beira da plan�cie e come�ou a subir com dificuldade, procurando o abrigo que um penhasco maior oferecia. Ent�o, de repente, uma forte dor explodiu em sua cabe�a quando um objeto atingiu a sua testa com uma for�a surpreendente. Ele cambaleou para tr�s agitando os bra�os desesperado, lutando para manter o equil�brio. Atrav�s do som em seus ouvidos, ele escutou gritos abafados de alerta quando, com al�vio, um bra�o firme apoiou as suas costas. Barda o empurrava e ajudava e ficar de p�. Tr�mulo, ele caiu de joelhos. Barda, Jasmine e Emlis agacharam-se bem perto dele para que a grande pedra os escondesse da plan�cie. � Lief, o que aconteceu? � ele escutou Jasmine sussurrar. � Voc� n�o viu? � ele balbuciou, apertando a testa com as m�os. � Alguma coisa bateu em mim. � N�o! � ela sussurrou em resposta. � N�o tinha nada aqui. Voc� s� caiu para tr�s de repente, sem motivo. Num minuto, voc� estava correndo, no outro... Barda respirava com dificuldade. Ele apanhou algumas pedras e as jogou no ar na frente deles. Perplexo, Lief viu que as pedras pararam em pleno ar, voltaram ent�o ca�ram no ch�o. � Uma parede invis�vel! � Jasmine murmurou. � Sim � Barda concordou aborrecido. � Achei estranho as montanhas n�o terem nenhuma prote��o. Parece que o Senhor das Sombras fechou a fronteira do seu pr�prio jeito. Enquanto Barda falava, eles perceberam um movimento perto de onde as pedras tinham ca�do. Um pequeno lagarto marrom, listrado e com olhos brilhantes tinha sa�do de seu esconderijo. � Mas ele veio da montanha! � Jasmine sussurrou animada. � De tr�s do muro invis�vel. Eu vi! Ser� que s� os humanos s�o afetados pelo feiti�o? Lief sentiu-se mal. Ele tinha pensado em outra explica��o e p�de ver, pela express�o de Barda, que o amigo tinha tido a mesma id�ia. A pequena l�ngua bifurcada do lagarto entrou e saiu de sua boca por alguns instantes. Ent�o, bruscamente, ele se virou e voltou para o alto da montanha. Quando chegou na frente da parede invis�vel, ele parou e caiu para tr�s. � Foi o que pensei � Barda disse devagar. � Era o que eu temia. O feiti�o n�o impede pessoas ou animais de entrar, apenas de sair. Ele, Lief e Jasmine olharam um para o outro, sem vontade de falar. Ent�o Lief come�ou a se levantar com esfor�o. � Fique quieto � Jasmine falou baixinho, segurando o amigo pelo bra�o. � Voc� precisa descansar. Voc� bateu a cabe�a... � N�o! � Lief protestou zangado, soltando-se da m�o de Jasmine. Jasmine segurou-o com mais for�a, e ele caiu para tr�s com um gemido, sentindo a cabe�a

girar. � Voc� disse que tinha uma coisa se aproximando � ele murmurou. � Precisamos... � Fa�a o que Jasmine mandou, Lief! � Barda ordenou s�rio, puxando a espada. � No momento, estamos t�o seguros atr�s desta pedra quanto em qualquer outro lugar. E, mesmo que Jasmine esteja ouvindo muitos ru�dos, eu ainda n�o estou vendo nada. O pequeno lagarto arranhava freneticamente a parede invis�vel. Ele corria ao longo dela de um lado a outro sem parar. De tempos em tempos, ele levantava e empurrava o ar com as patas dianteiras agitando a cauda freneticamente. � Mas por que o Senhor das Sombras n�o protege a sua fronteira? � Emlis perguntou em voz alta e tr�mula. � Ele tem muitas pessoas de seu povo em seu poder. Ele n�o tem medo de que um ex�rcito... ou um pequeno grupo como o nosso possa cruzar as montanhas e invadir o seu territ�rio? � � isso que ele espera, tenho certeza � Barda murmurou. � Afinal, ele deixou o caminho aberto. � Mas por qu�? � Emlis insistiu, a voz aguda. O lagarto caiu para tr�s exausto. No mesmo instante, uma criatura semelhante a um besouro espinhento cor de laranja saltou de uma fenda no ch�o exatamente atr�s dele. Num piscar de olhos, a criatura alaranjada agarrou o lagarto, comeu a sua cabe�a e arrastou a carca�a que ainda se contorcia para debaixo da terra. � Isso responde a sua pergunta? � Barda retrucou secamente. Emlis olhou para ele boquiaberto. Lief virou o rosto para o penhasco, o est�mago revirado. E ent�o ele viu... uma marca que tinha sido rabiscada com vigor na superf�cie dura da rocha. Ele olhou fixamente, mal acreditando no que via.

� O sinal da Resist�ncia! � ele sussurrou, acompanhando o contorno do desenho com o dedo. O seu cora��o batia depressa. Outro deltorano tinha buscado abrigo ali. Um deltorano que, de algum jeito, tinha escapado da pris�o e se dirigido �s montanhas, onde acabou encontrando o caminho para a liberdade fechado. Um deltorano que, possivelmente, usou as suas �ltimas for�as n�o para chorar e amaldi�oar o destino, mas, sim, para rabiscar uma mensagem de desafio na pedra. A confus�o desesperada que tinha tomado conta de Lief desde que haviam chegado �quele lugar assustador pareceu desaparecer de repente e ele conseguiu raciocinar outra vez. Barda estava examinando o sinal. � Ele n�o foi feito recentemente, mas tamb�m n�o � muito antigo � ele disse devagar. � Acho que um ano ou dois, no m�ximo. Lief se lembrou de outro sinal da Resist�ncia que tinha visto numa rocha. Ele tinha sido a assinatura de uma mensagem escrita com sangue na parede de uma gruta na Montanha do Medo. Aquela mensagem tinha sido escrita por Perdi��o que, segundo se dizia, era o �nico deltorano preso na Terra das Sombras que tinha conseguido escapar. E ele tinha escapado de... Kree grasnou baixinho em sinal de advert�ncia. � A luz est� mudando � Jasmine sussurrou, pegando a adaga. Lief e Barda olharam para cima depressa. As nuvens baixas e agitadas exibiam manchas vermelho claro e a luminosidade da plan�cie estava diminuindo. � N�o � poss�vel que um pequeno lagarto tenha disparado o alarme da fronteira � Barda deduziu. � Essas coisas devem acontecer com freq��ncia. � � o sol que est� se pondo � Lief disse, olhando para o oeste, onde as nuvens mostravam um brilho mais forte. � A noite est� caindo. Houve um breve sil�ncio. Os companheiros tinham estado em cavernas durante tanto tempo que quase tinham esquecido que os dias no mundo superior eram

regulados pelo movimento do sol. � Doran disse que o p�r-do-sol � um espet�culo magn�fico � Emlis disse, contemplando as nuvens desapontado. � Doran disse que ele parece uma fogueira vermelha e cor de laranja queimando no c�u. � Pelo jeito, n�o � o que acontece aqui � Barda resmungou. Jasmine n�o estava espiando o c�u, mas, sim, a plan�cie. � Olhem � ela falou baixinho, apontando. A plan�cie pareceu criar vida. Pernas andavam, antenas ondulavam, centenas de besouros alaranjados surgiam das fendas na terra.

LIEF OLHOU PARA BAIXO. HAVIA MUITO MOVIMENTO NAS FENDAS NA TERRA PERTO DE SEUS P�S, EMBORA AT� AQUELE MOMENTO NADA TINHA SE AVENTURADO A SUBIR � SUPERF�CIE. � N�o gosto disso � Barda comentou. � � melhor sairmos daqui. Esses insetos s�o pequenos, mas s�o muitos e comem carne. Se estiverem com muita fome... Ele n�o tinha completado a senten�a, mas tinha dito o suficiente para que os amigos se levantassem depressa. � Para que lado a gente vai? � Jasmine perguntou, olhando desesperada para os dois lados. � Para o oeste � Lief respondeu de imediato, virando-se para observar o brilho vermelho escuro onde o sol se punha. � Por que oeste? � ela quis saber. � Se quisermos encontrar o quartelgeneral do Senhor das Sombras em tempo... � O qu�? � Barda interrompeu, olhando para ela sem acreditar. � Que loucura � essa? O quartel-general do Senhor das Sombras? Esse � exatamente o lugar que temos que evitar de qualquer jeito. � Mas... mas os escravos! � Jasmine balbuciou, corando. Ela tinha se tra�do, tinha esquecido que os seus companheiros n�o sabiam nada sobre os seus planos. Jasmine tinha certeza de que Faith se encontrava perto ou dentro do quartelgeneral do inimigo. Para pedir ajuda, a garotinha tinha usado secretamente o que chamava de �o cristal�. E onde mais poderia estar esse instrumento m�gico, sen�o na principal fortaleza do Senhor das Sombras? De alguma forma, Jasmine tinha que convencer os companheiros a procurar por ela. Deveria ela contar o segredo, afinal? Contar para Lief e Barda o que Faith tinha dito? Quase que imediatamente ela decidiu que n�o podia correr esse risco. N�o ali, naquela plan�cie varrida pelo vento, onde cada brisa trazia o cheiro do perigo. Ela tinha guardado o segredo durante muito tempo para p�r tudo a perder. Aquele n�o era o lugar ideal para brigas, perda de confian�a ou palavras zangadas que ela acabaria dizendo assim que a interrogassem. �N�o. Agi sozinha at� agora, e � assim que tenho que continuar at� chegar o momento certo�, Jasmine pensou. � Os escravos devem estar espalhados por todo esse maldito territ�rio � Barda grunhiu. � Por que voc� acha que...? � Esperem! � Lief olhou rapidamente de um lado a outro. � Onde est� Emlis? Assustados, Jasmine e Barda se viraram bruscamente. Emlis n�o estava mais atr�s deles. Ele tinha desaparecido. � Mas... mas ele estava aqui! De p�, do lado dessa pedra! � Barda declarou.

� Pois agora n�o est� mais � Lief disse preocupado. � Ele deve ter se afastado de n�s enquanto a gente discutia. Estava ficando cada vez mais escuro. Eles se separaram depressa e, chamando baixinho, procuraram nas proximidades. Mas Emlis n�o foi encontrado em nenhum lugar. Eles se reencontraram na grande pedra, todos com medo e zangados. � N�o posso acreditar numa coisa dessas! � Barda vociferou. � Que jogo esse garoto bobo pensa que est� brincando? � Vamos ter que continuar sem ele � Jasmine disparou, queimando de impaci�ncia. � N�o temos tempo a perder. E esses insetos est�o aparecendo aos montes. Lief esfor�ou-se para enxergar na plan�cie. O barro, escurecido pelo sol que se punha, tinha agora a mesma cor dos besouros. Se n�o fossem tantos, os insetos poderiam ficar totalmente camuflados. Eles faziam o ch�o parecer agitado, como se estivesse coberto por ondas provocadas pela mar�. As ondas pareciam especialmente grandes num ponto ao lado da cratera maior. Era como se elas quebrassem sobre uma grande pedra que estava ca�da ali. �Parte de minha mente ainda est� no mar secreto�, Lief pensou. Ent�o, de repente, ele se inclinou para a frente e observou a penumbra com aten��o. Por que os besouros se amontoavam t�o perto uns dos outros exatamente naquele lugar? Era quase como se... De repente, Lief compreendeu o fato terr�vel que estava acontecendo. Ele gritou e saltou para a frente. Ele ouviu Jasmine e Barda seguindo-o, pedindo aos gritos para que parasse, enquanto corria pela plan�cie, esmagando dezenas de besouros a cada passo pesado de seus p�s. Mas n�o havia tempo para parar, para explicar. N�o havia tempo para contar aos amigos por que o seu est�mago se revirava, o seu cora��o batia acelerado.... Em poucos instantes, ele atingiu a massa enorme de besouros perto da cratera e mergulhou os seus bra�os em meio aos insetos. Ent�o, ofegante e tr�mulo, ele ergueu o corpo mole e ensang�entado de Emlis do ch�o. Com exclama��es de horror, Barda e Jasmine come�aram a bater com as m�os nos insetos colados �s roupas esfarrapadas de Emlis e arranc�-los da carne ferida. No ch�o, milhares de besouros corriam em p�nico, lutando por espa�o enquanto voltavam para as fendas na terra. Emlis gemia fracamente e tentava falar. � Como isso aconteceu? � Barda gritou. � Ser� que ele � t�o louco que se afastou... As palavras morreram em seus l�bios e ele arregalou os olhos. Quando Barda ergueu a espada, Lief e Jasmine se viraram rapidamente para ver o que estava acontecendo. Vultos sa�am das crateras � vultos maltrapilhos de olhos brilhantes e dentes arreganhados que andavam arrastando os p�s. As m�os cheias de garras se estendiam para eles. Grunhidos baixos e uivos agudos se juntavam num terr�vel coro de raiva frustrada. Lief, que carregava e arrastava Emlis, se virou e voltou com dificuldade para as colinas no ch�o coberto por besouros. Barda e Jasmine o seguiram, as armas estendidas diante deles para afastar as criaturas medonhas que sa�am rastejando da cratera em n�mero cada vez maior. As criaturas pareciam humanas, apesar de exibir mudan�as horr�veis. Algumas estavam cobertas de cabelos, tinham dentes enormes saindo das bocas abertas. Outras tinham bra�os e pernas encolhidos, caudas compridas e pele coberta de escamas. Outras ainda tinham corcundas cobertas por uma casca brilhante, pernas torcidas semelhantes �s de insetos e nadadeiras espinhentas no lugar dos bra�os. Rugindo e uivando, elas come�aram a se espalhar, cercando os amigos em fuga como um bando de animais se aproximando de sua presa. Lief, Barda e Jasmine chegaram � pedra marcada com o sinal da Resist�ncia e, mudos de terror, viraram-se para lutar. As criaturas chegavam de todos os lados.

N�o havia por onde fugir. Ent�o, de repente, um tremor pareceu atingir o grupo selvagem e ele parou onde estava. Houve um ru�do longo e baixo parecido com um trov�o distante e, no mesmo instante, a luz fraca ficou brilhante. Instintivamente, Lief olhou para cima, e um calafrio percorreu a sua espinha. Em vez da Lua que esperava ver, outra figura se formava no c�u. Enorme e amea�adora, ela brilhou como um fogo branco e frio contra as nuvens cinzentas.

Gemendo e se lamentando, as criaturas ca�ram ao ch�o e cobriram os olhos. � Agora! Corram! � Barda ordenou, erguendo Emlis sobre o ombro. Juntos, ele deixaram a prote��o da pedra, atravessaram o grupo de criaturas ca�das no ch�o e come�aram a correr ao longo da fileira de colinas na dire��o do oeste. Ap�s apenas alguns momentos, eles ouviram o som forte de p�s atr�s deles e um terr�vel coro de latidos, grunhidos e uivos. As criaturas se recuperaram do momento de medo provocado pelo surgimento da marca do Senhor das Sombras no c�u e recome�aram a persegui��o cruel. Sem ousar olhar para tr�s, os companheiros continuaram correndo, desviandose de pedras, trope�ando no ch�o irregular, atingidos pelo vento implac�vel que varria a plan�cie. Ent�o eles viram, n�o longe de onde estavam, alguma coisa que bloqueava a passagem. Uma pedra comprida emergia da terra, cintilando na terr�vel luz que vinha do c�u. � Para cima! � Barda disse ofegante. � N�o podemos nos arriscar a dar a volta. N�o podemos deixar que eles... fiquem na nossa frente. O grupo alcan�ou a barreira e saltou para cima, subindo para o alto com dificuldade e escorregando pelo outro lado. Lief caiu no ch�o duro, torcendo o ombro. Quando Jasmine aterrissou ao seu lado, ele se ergueu de um salto e esperou Barda para ajud�-lo com Emlis. E ent�o ele ouviu Jasmine gritar o seu nome. Ele se virou, carregando Emlis nos bra�os e viu algo que gelou o seu sangue nas veias. N�o muito longe deles, havia outra pedra imensa emergindo da terra, mais alta do que a que tinham acabado de escalar. E de sua sombra surgia uma figura enorme em forma de domo que emitia um brilho fosco igual ao das rochas. O seu corpo imenso ondulava e inchava horrivelmente enquanto se movia, como se a pele grossa e lisa cobrisse a carne, que nada mais era do que uma gel�ia trepidante. Lief abafou um grito quando o vulto se arrastou para onde havia luz. Ele ouviu Filli guinchando apavorado, Kree grasnando e Barda praguejando. Ao redor do corpo do monstro, havia um colar formado de dezenas de cabe�as, cada uma com olhos vidrados e abertos, bocas abertas sem l�bios das quais pendia uma l�ngua longa, fina e gotejante. Os amigos se encostaram � rocha. Os uivos e o barulho de p�s batendo no ch�o ficavam mais fortes. Os seus perseguidores estavam se aproximando. Virar-se e escalar por onde tinham vindo seria entregar-se diretamente nas m�os do inimigo. Mas a besta caminhava na dire��o deles. Ela deslizava sem esfor�o no ch�o tortuoso sobre centenas de min�sculas patas quase escondidas debaixo de uma franja de pele que pendia do corpo como uma saia esfarrapada. Ele tinha dezenas de olhos, que tinham girado para se fixar nos intrusos. As suas l�nguas ficavam cada vez mais compridas e se enrolavam e tremiam amea�adoras. � Precisamos nos dividir e tentar dar a volta � Barda murmurou para Lief e Jasmine. � Voc�s dois v�o para a direita. Eu vou para a esquerda com Emlis. Mas assim que deram o primeiro passo, ouviu-se um som agudo, e as l�nguas dispararam para a frente como cobras em ambas as dire��es, n�o atingindo Barda e Jasmine por pouco. Os companheiros recuaram e se recostaram � rocha. Era evidente que n�o poderiam se mover. O corpo da besta se enrugava e parecia inchar enquanto se aproximava, e os seus olhos vazios brilhavam.

AO LADO DE JASMINE E BARDA, LIEF OBSERVOU O MONSTRO. ELE ONDULAVA DIANTE DELES, AS SUAS L�NGUAS SE AGITANDO E ENROLANDO, O CORPO SE ACHATANDO E ESPALHANDO, ERGUENDO-SE LEVEMENTE DO LADO VOLTADO PARA A ROCHA. �Ele est� se preparando para nos engolir�, Lief pensou. Suas pernas enfraqueceram. O cora��o dele batia acelerado. A m�o que segurava a espada estava �mida e escorregadia. Suor corria sobre suas sobrancelhas e, quando Lief ergueu a m�o livre para limp�-lo devagar, o seu bra�o ro�ou a Flauta de Pirra escondida debaixo da camisa. De repente, ele se lembrou da promessa feita a Tirral. A Flauta n�o estar� perdida. Juro que ela vai ser devolvida para as cavernas. Lief molhou os l�bios secos. Aparentemente, essa promessa tinha sido in�til. T�o in�til quanto todas as suas promessas � aos plumes, aos aurons, a Marilen... N�o tenha medo, Marilen. Voc� s� precisa esperar. O vento gemia ao redor das rochas, como a voz fantasmag�rica de seu desespero. � A flauta, Lief � Barda sussurrou ao seu lado. � A flauta! Use-a! Lief hesitou. Era poss�vel que a Flauta parasse a besta e talvez lhes desse a chance de fugir. Mas, no momento em que fosse tocada, o Senhor das Sombras tomaria conhecimento dela e de sua presen�a. Eles perderiam a vantagem da surpresa e seriam ca�ados sem piedade, n�o encontrariam os prisioneiros e nem conseguiriam libert�-los. Ele se obrigou a deslizar a m�o por debaixo da camisa e afrouxar o cord�o que fechava a bolsa de tecido vermelho. A ponta de seus dedos encostaram na Flauta e a seguraram... Um formigamento quente percorreu a sua m�o, subiu por seu bra�o e depois por todo o seu corpo. Era como se sangue novo corresse em suas veias, fortalecendo as pernas tr�mulas, acalmando o cora��o acelerado. Lief endireitou os ombros, respirou fundo, de repente se sentindo vivo outra vez. Em meio ao lamento do vento, ele ouviu os sons enraivecidos do bando do outro lado do rochedo. E de repente, soube o que devia fazer. � Estamos aqui! � ele gritou o mais alto que p�de. � Venham pegar a gente! � Lief! � Jasmine gritou aterrorizada. Uivos e gritos de f�ria encheram o ar, seguidos do som de p�s escalando a rocha agitadamente e do raspar e bater de garras. � Encostem bem na pedra! � Lief gritou, empurrando Barda e Jasmine para tr�s. � O mais que voc�s puderem! Pronto... Os amigos ouviram grunhidos agudos acima de suas cabe�as e, no momento seguinte, figuras selvagens estavam se atirando cega e descuidadamente sobre a borda do rochedo. Gritos de triunfo se transformaram em guinchos de terror quando os atacantes perceberam o erro que tinham cometido. Retorcendo-se e uivando, eles ca�ram sobre o corpo ondulado da besta, perfurando a sua pele com garras e dentes, rolando e caindo estendidos no barro. Arrastando Emlis com eles, os companheiros come�aram a se esgueirar pela beira do rochedo na dire��o da plan�cie aberta. O in�cio da caminhada foi lento e cuidadoso, mas eles j� n�o interessavam ao monstro. Inchando e girando, com um l�quido claro borbulhando dos orif�cios em sua pele, ele atacava os novos intrusos, os atacantes que tinham ousado feri-lo. Sibilando, dezenas de l�nguas dispararam para fora e se enrolavam nos vultos retorcidos no ch�o. Outras l�nguas se atiraram para cima, tentando apanhar as

criaturas ainda penduradas na beira do rochedo. As l�nguas agarravam os que estavam ca�dos no ch�o sobre seus p�s e os arrastavam, aos gritos, para a morte. Os companheiros j� estavam perto do fim da rocha. Agora era o momento de tomar uma decis�o: deveriam correr para a plan�cie e arriscar-se a enfrentar os novos terrores que talvez estivessem � espera ali? Ou deveriam ir at� a segunda rocha, o que significava cruzar um espa�o perigoso no qual a besta ainda girava e grunhia? Lief olhou para tr�s e ficou repugnado. O corpo da besta, rasgado e ondulante, estava se desfazendo. As cabe�as que pendiam do seu lado fugiam da massa encrespada, arrastando grandes peda�os de carne. Olhando apavorado, Lief ouviu os companheiros soltarem gritos abafados quando compreenderam o que acontecia. Ent�o, de repente, ele tamb�m viu a verdade. As cabe�as que rodeavam o corpo do monstro n�o faziam parte dele. Elas pertenciam a vers�es menores e mais jovens dele mesmo que ele carregava em bolsas ao redor do corpo enorme. Os jovens rastejavam para longe da besta ferida, deixando grandes buracos atr�s de si. Eles tinham o tamanho de um homem, mas eram quatro vezes mais largos. Todos estavam ansiosos por arrastar a presa que tinham capturado com a sua l�ngua enrolada e se banquetear. Com os uivos e gritos das v�timas engolidas pelos monstros em seus ouvidos, os amigos atravessaram correndo o espa�o que os separava do segundo rochedo. Eles o rodearam e se dirigiram para as rochas espalhadas, que marcavam a beira da plan�cie. Ofegantes e tr�mulos, se refugiaram atr�s da maior pedra que encontraram. Emlis estava gemendo de dor. Barda o colocou no ch�o e, juntos, os companheiros limparam e trataram de seus ferimentos da melhor forma poss�vel, usando a pomada e as ataduras que tinham recebido dos kerons. Durante um longo tempo, eles n�o comentaram sobre o que tinham acabado de escapar. A lembran�a ainda era muito brutal. Mas, finalmente, quando Emlis se acalmou, Barda conseguiu falar. � Me desculpem � ele murmurou. � N�o foi gra�as a mim que estamos salvos. Pensei que era o nosso fim. N�o consegui pensar nem fazer nada, s� consegui ficar desesperado. E ainda estou paralisado. N�o sei o que aconteceu comigo. Lief olhou para Jasmine. O rosto dela estava p�lido e sombrio. Filli se escondia debaixo de sua jaqueta e s� o seu nariz estava vis�vel. Kree, com as penas arrepiadas, estava encolhido em seu ombro. � Voc� tamb�m est� se sentindo assim, Jasmine � Lief disse com calma. Ela concordou. � Venho tentando lutar contra essa sensa��o, mas � imposs�vel � ela balbuciou. � � como se... o medo aumentasse cada vez que respiro. Como se o ar estivesse envenenado. Com um sobressalto, Lief se lembrou do cheiro estranho e amargo que sentiu no ar quando chegaram � Terra das Sombras. Ele tinha se acostumado com ele e n�o tinha pensado nele por muito tempo. Mas agora Lief percebia que Jasmine estava certa. O vento era a forma encontrada pelo Senhor das Sombras para enfraquecer a vontade dos que entravam no seu reino. O cheiro amargo que carregava era o cheiro do desespero. � Voc� tem raz�o! � ele exclamou. � Mas n�s podemos combater esse cheiro � ele tirou a bolsa vermelha de dentro da camisa. Com cuidado, tirou a Flauta e estendeu-a a Barda e Jasmine. Assim que eles a seguraram, Lief notou a mudan�a em seus rostos. As express�es estranhas e desanimadas desapareceram, os seus olhos se iluminaram, as suas bocas ficaram firmes. � Mas isso � um milagre! � Barda exclamou. � Experimente em Emlis tamb�m � Jasmine pediu. Eles colocaram a Flauta entre os dedos p�lidos de Emlis e, de fato, somente alguns minutos depois, os olhos do jovem keron se abriram. Ele olhou os companheiros confuso, estremeceu e tentou se sentar. A Flauta come�ou a escorregar para o ch�o. Lief a pegou antes que ca�sse e a guardou na

bolsa vermelha. � Onde estamos? � Emlis balbuciou. � O que aconteceu? As criaturas... me pegaram e carregaram e ent�o... � ele arregalou os olhos apavorado quando se lembrou do que tinha acontecido. � Fique quieto, Emlis � Lief mandou, enfiando depressa a bolsa vermelha debaixo da camisa. � Guarde as suas for�as. Vamos ter que continuar daqui a pouco. � � mesmo � Barda murmurou, olhando por cima do ombro na dire��o do rochedo, ainda muito pr�ximo para que ficasse tranq�ilo. Lief dominou um estremecimento. Ele n�o queria pensar no que estava acontecendo ali. Jasmine tamb�m olhava para tr�s, mas por um motivo diferente. � O caminho para o leste est� impedido agora, a menos que a gente queira se arriscar a cruzar o territ�rio da besta outra vez � ela disse preocupada. � Por que est� t�o decidido a ir para o oeste, Lief? Lief inclinou-se para a frente, ansioso em explicar. � Porque me lembro de Perdi��o � ele disse. � Perdi��o fugiu da Arena das Sombras. Dali, ele atravessou as colinas e chegou a Deltora, e foi perseguido pelos Guardas Cinzentos ao subir a Montanha do Medo. Assim... � A Arena deve ficar muito perto da fronteira e perto do lado oeste da Montanha do Medo! � Barda exclamou. � Claro! Como n�o pensei nisso? Se andarmos para o oeste, vamos chegar l� facilmente. � E, com certeza, muitos prisioneiros devem estar na Arena das Sombras � concluiu Lief, olhando para Jasmine. � Se eles v�o ser executados, como o p�ssaro te contou... Ele fez uma pausa, e Jasmine concordou inquieta. N�o tinha sido um p�ssaro, mas, sim, Faith que tinha contado que os prisioneiros estavam em perigo. �A verdade n�o muda, n�o importa quem a conte�, Jasmine disse a si mesma. Barda se levantou. � Para o oeste, ent�o � ele disse. � N�o que a gente tenha outra escolha. Eu, pelo menos, n�o quero encontrar com a besta outra vez � ele afirmou, desafiando Jasmine a discordar. Mas Jasmine tinha raciocinado depressa. Lief tinha raz�o. A Arena das Sombras tinha que estar perto da fronteira e tamb�m da Montanha do Medo. E ela tinha se lembrado de outro fato. O veneno que os Guardas Cinzentos usavam nas armas que atiravam as bolhas mortais era levado por uma trilha que ia da Montanha do Medo at� a Terra das Sombras. Ningu�m carregaria frascos de vidro contendo veneno mortal por uma dist�ncia maior do que a necess�ria. Portanto, era quase certo que a f�brica onde as bolhas eram produzidas ficava perto da trilha, do lado das Terras das Sombras. A Arena das Sombras e a f�brica. Dois lugares muito importantes. Ambos perto da Montanha do Medo. Fazia sentido que pelo menos uma das principais bases do Senhor das Sombras estivesse no mesmo lugar. E Faith, talvez, estivesse muito perto. Ela baixou a cabe�a para que Barda n�o visse o brilho de esperan�a em seu olhar. � Muito bem � ela murmurou. � Se voc� estiver certo, vamos continuar avan�ando para o oeste. Barda olhou para ela desconfiado. Jasmine n�o costumava concordar t�o facilmente. Mas ele n�o queria perder tempo fazendo perguntas. Ansioso para partir, ele j� estava ajudando Emlis a se levantar. Lief estava parado ao lado deles e observava a plan�cie. Ela estava inundada de luz, mas grossas nuvens cobriam a Lua e as estrelas. A marca do Senhor das Sombras dominava o c�u, queimando como um fogo branco e frio. � Vamos ter que andar com cuidado � ele murmurou, virando-se para olhar a fileira de rochas recortadas que se dirigia para o oeste. � N�o vejo muitos lugares para a gente se esconder. Se nos virem... � Voc�s j� foram vistos, idiotas! � grunhiu uma voz rouca vinda do ch�o. E antes que ele pudesse se mexer ou falar, os seus tornozelos tinham sido segurados por garras que o puxavam para baixo.

TENTANDO AGARRAR-SE INUTILMENTE AO CH�O DURO, LIEF SENTIU AS PERNAS RASPANDO NAS PEDRAS. APAVORADO, ELE PERCEBEU QUE ESTAVA SENDO ARRASTADO PELOS P�S PARA DENTRO DE UM BURACO QUE SE ABRIA DEBAIXO DA ROCHA. Desesperado, Lief estendeu os bra�os para a frente. Abafando um grito e assustados, Jasmine, Emlis e Barda o agarraram, tentando em v�o pux�-lo para tr�s. Lief tentou chutar, mas as garras cobertas de escamas que prendiam os seus tornozelos o seguraram com mais for�a e puxaram com mais vontade. Ele sentiu como se estivesse sendo rasgado em dois. Ele gritou de dor e medo. � Cale a boca ou vou matar todos voc�s! � a voz rouca rugiu. Ouviram-se insultos e grunhidos vindos de baixo. Ent�o, de repente, Lief sentiu outro par de m�os agarrar as suas pernas e puxar. Os amigos n�o conseguiram mais segurar os seus bra�os e ele deslizou para baixo da rocha, caindo com um ru�do surdo no ch�o duro. No mesmo instante, ele foi levantado e jogado contra uma parede, enquanto o seu pesco�o era apertado por uma m�o enorme. Atordoado e quase estrangulado, ele viu que a rocha n�o era uma pedra solta, mas parte do teto de uma enorme caverna. Uma tocha tremeluzia nas paredes e no ch�o. �gua gotejava nas sombras. Um pequeno grupo de seres de apar�ncia estranha espiava para ele. Havia um espantalho barbado em forma de homem cujas m�os eram garras cobertas de escamas, como as garras de uma ave de rapina. Do lado dele, estava uma mulher � jovem e alta, mas magra e com olhar de poucos amigos � com a marca do Senhor das Sombras cruelmente queimada na testa. E, prendendo Lief � parede, zombando, sujo, com um colar de ferro ao redor do pesco�o, estava... Glock! Lief abriu a boca ao ver o rosto bruto t�o perto do seu. N�o podia ser! Ele estava sonhando! Glock estava morto � morto e enterrado no t�mulo de um her�i na ilha de Plume. Teria um Ol assumido a sua forma para engan�-los? Um Ol grau tr�s, capaz de imitar at� o toque quente da pele de um ser humano? Mas se isso fosse verdade, o Ol certamente fingiria reconhec�-lo, o chamaria pelo nome e usaria a voz de Glock. Mas nenhum sinal de reconhecimento brilhava nos olhos dele. A m�o imensa ao redor do pesco�o de Lief pressionou mais ainda enquanto Jasmine atravessava o buraco do teto da caverna seguida de perto de Barda e Emlis. Os companheiros carregavam as suas armas nas m�os. Eles saltaram para o ch�o e congelaram ao ver Lief preso � parede. � D� mais um passo e vou quebrar o pesco�o dele como se fosse um galho! � rugiu o ser parecido com Glock. � Larguem as armas � ordenou o homem com m�os em forma de garras, dando um passo � frente. � N�s somos amigos. � Amigos que arrastam nosso companheiro para esse lugar? � Barda vociferou, erguendo a espada levemente. O homem inclinou a cabe�a para o lado e observou Barda com curiosidade. � Brianne, feche o al�ap�o � ele mandou por sobre o ombro. Com um olhar furioso, a mulher alta obedeceu. � Voc� foi um idiota por trazer eles para c�, Garra! � ela criticou quando a luz da caverna diminuiu bruscamente. � Eu n�o lhe disse? � Ent�o eu deveria deixar que fossem apanhados pelos Selvagens? � o homem com as garras resmungou. � Voc� ficou bem satisfeita ao ser salva quando estava vagando pela plan�cie, Brianne. Eles s�o inofensivos, ouvi a conversa deles. O ser que se parecia com Glock cuspiu enojado. � Inofensivos? Voc� est� louco! Na melhor das hip�teses, eles s�o iscas, e espi�es, na pior! Olhe para eles! Eles se parecem com escravos fugidos? Eles n�o mostram sinal da Tristeza. � E eles vieram do leste, Garra � Brianne exclamou. � Todos os escravos est�o no oeste. Vimos com os nossos pr�prios olhos quando eles atravessaram a plan�cie, acorrentados e bem vigiados pelos guardas, enquanto um Ak-Baba voava

acima deles. Com os nossos pr�prios ouvidos, escutamos quando os guardas os amea�aram, dizendo que iriam para a Arena das Sombras. Como esses quatro poderiam ter escapado? Jasmine respirou fundo. Lief imaginou o que ela estava pensando e era s� o que podia fazer para manter o rosto inexpressivo. Ele estava certo. Todos os escravos tinham sido levados para a Arena. Algum plano terr�vel estava em a��o. Eles tinham que fugir dali, e depressa. Lief encontrou o olhar de Barda e piscou. Os l�bios do amigo se apertaram levemente. � Ent�o, estranhos? � Garra disse secamente. � Voc�s ouviram a opini�o dos meus amigos. Quero explica��es! � N�o temos que dar explica��es a voc� � Lief disse com dificuldade. � N�o queremos a sua ajuda ou sua companhia. S� queremos continuar nosso caminho. � Mas claro! � Garra respondeu, curvando-se zombeteiro. � E por que ir�amos deixar que fizessem isso? Em segundos, Garra recebeu a resposta, pois, antes que pudesse piscar, Barda tinha dado um salto e apontava a espada para o seu pesco�o. Um gemido rouco escapou dos l�bios de Lief quando a m�o poderosa que segurava o seu pesco�o apertou ainda mais. Barda apenas sorriu. � Ent�o, vamos trocar uma vida por uma vida? � ele perguntou com indiferen�a. � Posso me virar sem o rapaz, que causa muito mais problemas do que vale a pena. Os seus amigos podem se virar sem voc�? O atacante de Lief grunhiu zangado. Brianne, o rosto de pedra, cruzou os bra�os para disfar�ar o tremor. � Voc� tem um bom argumento � Garra respondeu, aparentemente sem se importar. � Solte o rapaz! � ele ordenou, erguendo a voz. Lief sentiu o aperto afrouxar e ent�o a criatura recuou. Lief escorregou para o ch�o da caverna tonto, o ar passando com dificuldade pela garganta machucada. Quando Emlis e Jasmine correram at� ele, Barda empurrou Garra para junto do grupo. Os outros moradores da caverna os olhavam, sem coragem para se mover. � Acho que o nosso relacionamento come�ou mal � Garra disse com calma, como se estivesse conversando educadamente numa reuni�o social. � Isso � uma pena, porque eu acho que vamos ter que ajudar uns aos outros muito em breve. Voc�s n�o agem como escravos fugitivos, isso � verdade. Mas tamb�m n�o acho que sejam criaturas do Senhor das Sombras. � O que eles s�o, ent�o? � Brianne perguntou irritada. Ent�o, de repente, ela cobriu a boca com a m�o e arregalou os olhos. Garra concordou, sem tirar os olhos de cima de Barda. � Eles s�o a prova do que eu disse no dia em que as nuvens vermelhas voltaram para cima das montanhas e os Selvagens gritaram e tremeram diante da f�ria do inimigo. Deltora est� livre. De alguma forma, o Cintur�o de Deltora foi restaurado e o seu poder devolvido ao herdeiro. Nossos visitantes atravessaram as montanhas vindos de Deltora. O rosto de Barda continuou inexpressivo. O canto da boca de Garra se torceu como se ele estivesse se divertindo. � Voc�s n�o confiam em n�s � ele disse. � Talvez as coisas melhorem depois das apresenta��es. Eu sou conhecido como Garra, por motivos que devem ser evidentes. Mas o meu verdadeiro nome � Mikal, de Del. Ele viu os olhos de Lief se arregalarem, viu Jasmine e Emlis olharem rapidamente para as suas garras. Ele sorriu sem vontade. � Voc�s est�o surpresos � ele observou. � Voc�s pensaram que eu era uma criatura estranha de algum pa�s distante? Ah, n�o, meus amigos. Sou um cidad�o de Deltora � ou era, antes que ela tivesse me esquecido. Vivi e trabalhei na olaria. Voc�s devem saber onde �. Ele esperou e, ao n�o receber resposta, continuou. � Quando vim para c� com a minha fam�lia, o Inimigo fez algumas ...

melhorias na minha apar�ncia. O inimigo gosta dessas experi�ncias... Ele estendeu as garras e as flexionou pensativo. � Elas s�o fortes e muito �teis � ele declarou. � Eu escapei da F�brica antes que o Inimigo tivesse terminado a sua obra. Eu sou um dos felizardos. Outros n�o tiveram tanta sorte assim. O seu pequeno companheiro com o capuz j� deve ter conhecido alguns deles na Plan�cie da Morte, quando eles o usavam como isca. N�s os chamamos de Selvagens. Ele sorriu tristemente. Lief ouviu Emlis choramingar baixinho, sentiu a tens�o de Barda e a m�o de Jasmine procurar a sua. Nauseado e aterrorizado, ele olhou para Garra, e se obrigou a enfrentar a terr�vel verdade. As criaturas selvagens que tinham raptado Emlis � aqueles terr�veis seres metade animais, metade humanos que rondavam na plan�cie �rida � eram o seu pr�prio povo. V�timas da maldade do Senhor das Sombras, enlouquecidas e sem esperan�as. Satisfeito com o efeito causado por suas palavras, Garra acenou para a mulher alta. � Brianne � o mais novo membro de nosso grupo. � a boca dele se torceu num meio sorriso zombeteiro. � Muitas vezes, eu me arrependo do dia em que a trouxe. Ela � teimosa como uma mula e tem sido uma pedra no meu sapato desde o come�o. A mulher alta olhou para ele e endireitou os ombros. � Brianne, de Lees � ela se apresentou bruscamente. Uma lembran�a passou pela cabe�a de Lief. Brianne, de Lees. Onde j� tinha ouvido esse nome? Mas Garra continuava a falar. � Brianne escapou da Arena das Sombras. Dizem que � a terceira dos deltoranos que conseguiu fugir. Mas o segundo est� aqui. Ele fez um gesto na dire��o da figura enorme que zombava ao lado de Brianne. � Este � o �ltimo integrante de nosso grupo. O �ltimo e maior, segundo as suas pr�prias palavras. Gers, de Jalis. � Gers! � Jasmine exclamou surpresa. O homem que Garra chamou de Gers estendeu o queixo para a frente e fechou os punhos enormes. � Est� achando o nome engra�ado? � ele rugiu. � Ent�o lute comigo, fracote, e vamos ver se vai continuar sorrindo quando a luta terminar. � N�o tem nada de errado com o seu nome! � Jasmine gritou. � � s� que... � que voc� � exatamente igual a... um amigo nosso. � Um Jalis chamado Glock � Barda acrescentou, sem tirar a espada do pesco�o de Garra. O rosto de Gers ficou im�vel. � Eu tinha um irm�o chamado Glock � ele disse devagar. � N�o acredite neles, Gers! � Brianne exclamou. � Eles s�o criaturas do Inimigo! Eles est�o tentando enganar voc�. Os olhos de Gers se estreitaram. � Ningu�m vai me enganar. Eu tinha um irm�o. Ele era s� um ano mais velho do que eu. Mas faz muito tempo que ele morreu. Eu o vi ser derrubado no campo de batalha quando Jalis fez a �ltima tentativa de combater o Inimigo, imediatamente antes de n�s sermos capturados. � a m�o enorme ajeitou o colar de ferro ao redor de seu pesco�o. � � poss�vel que Glock tenha sido derrubado, mas ele n�o morreu � Jasmine disse emocionada. � Ele viveu para ter uma participa��o importante na retirada do Senhor das Sombras de Deltora, e morreu como her�i em... Barda pigarreou e Jasmine parou de falar, percebendo que quase tinha falado demais. � ...em nossos bra�os � ela concluiu sem firmeza. Quando Gers a olhou desconfiado, Jasmine tirou o talism� de Glock, que levava pendurado no pesco�o, e o estendeu para ele. � Glock me deu isso antes de morrer � ela contou. � Voc� sabe o que �? Gers arregalou os olhos.

� O talism� de nossa fam�lia! � ele balbuciou, os l�bios mal se movendo enquanto olhava a pequena bolsa desbotada. � O amuleto de madeira de um duende morto por um de nossos ancestrais. Uma pedra da serpente-diamante, e mais duas no ninho de um drag�o. Ervas de grande poder. E a flor de uma Carn�vora. Nunca imaginei que os veria outra vez. Jasmine olhou para Lief e Barda. O seu rosto mostrou que pelo menos ela estava convencida. Ela estendeu a m�o para Gers novamente. � Pegue � ela insistiu com suavidade. � � seu por direito, e Glock gostaria que ficassem com voc�. Ele deu o talism� para mim, porque n�o tinha mais ningu�m, e n�s lutamos lado a lado. Ele n�o est� mais completo, pois o que voc� chama de amuleto do duende n�o est� mais a�. Mas, mesmo assim, talvez voc� goste de ficar com ele. O homenzarr�o olhou para ela, ainda sem fazer nenhum movimento para pegar a pequena bolsa. � O que Glock disse quando deu isso para voc�? � Ele disse... � a voz de Jasmine tremeu um pouco, mas ela se esfor�ou e continuou � ele disse �Voc� tem o cora��o de um Jalis. Pegue o talism� do meu pesco�o. Agora ele � seu. Talvez ele ajude voc�.� Gers molhou os l�bios. � �Pegue o talism� do meu pesco�o. Agora ele � seu. Talvez ele ajude voc� � ele repetiu. � Essas s�o as palavras. As palavras que sempre s�o ditas quando o talism� � passado adiante. Ele se virou para Garra. � Ela est� falando a verdade! � ele disse, a voz rouca de emo��o. � Ela lutou junto com o meu irm�o. E se ele disse que ela tem o cora��o de um Jalis, � verdade. Gers olhou para Jasmine, curvou-se e tomou o talism� da m�o dela. � Espero que um dia eu tamb�m possa lutar ao seu lado � ele desejou. Esse, estava claro, era o maior cumprimento que ele poderia oferecer a algu�m. � Ent�o deixe este lugar agora e v� com a gente para o oeste, Gers � ela respondeu, sorrindo. � Esse dia chegou.

UMA HORA DEPOIS, OS COMPANHEIROS ESTAVAM MAIS UMA VEZ AVAN�ANDO PARA O OESTE. MAS ELES N�O VIAJAVAM POR TERRA, COMO TINHAM PLANEJADO. ELES RASTEJAVAM POR UM T�NEL DEBAIXO DA TERRA, E N�O ESTAVAM MAIS SOZINHOS. N�O S� GERS OS ACOMPANHAVA, MAS TAMB�M GARRA E BRIANNE. Lief estava muito satisfeito com a ajuda e a companhia dos moradores das cavernas, mas n�o tinha esperado por aquilo. Os novos companheiros nem sabiam os nomes dos visitantes. Ap�s a sua hist�ria dram�tica, Jasmine apenas contara a Gers que ela e os amigos tinham a inten��o de libertar os escravos da Arena das Sombras. Ela n�o tinha contado nada sobre a Flauta de Pirra, de modo que a miss�o parecia realmente uma loucura. Lief entendeu por que Gers se mostrou interessado, mas tinha imaginado que Garra e Brianne seriam mais cuidadosos. Por�m, havia um

fato que Lief n�o tinha considerado. Garra disse simplesmente que a caverna n�o era mais segura. � Voc�s n�o querem admitir que acabaram de chegar de Deltora, meus amigos, mas tenho certeza de que foi isso que aconteceu � ele disse. � Voc�s passaram pelo feiti�o que cria uma barreira nas montanhas, e o Inimigo foi avisado. Guardas Cinzentos estar�o aqui aos bandos a qualquer momento, farejando voc�s. Quanto mais cedo partirmos, melhor. Gers apenas grunhiu, concordando, mas o rosto de Brianne se encheu de um desespero furioso quando se virou para encher um cantil de �gua. Com uma express�o de pena, Emlis chamou Lief, Barda e Jasmine de lado. � Por que n�o podemos contar a Garra que ele n�o precisa ter medo, porque chegamos �s Terras das Sombras pelo subterr�neo? � ele sussurrou. � Ningu�m pode saber disso! � Lief sussurrou em resposta. � Seja l� como isso for terminar, o Senhor das Sombras n�o pode saber sobre as cavernas. O seu povo n�o pode ser tra�do. � Mas eu tenho certeza de que podemos confiar em Garra e nos outros � Emlis afirmou. � Eles n�o v�o contar. � Talvez n�o espontaneamente � Barda concordou sombrio. � Mas, vindo com a gente ou n�o, eles podem ser capturados a qualquer momento. Existem meios de fazer um prisioneiro falar, e o Senhor das Sombras conhece todos. Emlis pareceu aterrorizado. � � por isso que dei poucas informa��es a Gers � Jasmine murmurou. � Quanto menos os outros souberem das nossas inten��es, mais seguros n�s vamos ficar, Emlis. E eles tamb�m, porque n�o poder�o ser obrigados a contar o que n�o sabem. Ela olhou para Lief surpresa por ele ainda n�o ter falado. A cabe�a do amigo estava baixa, e ele parecia estar tomado por uma emo��o muito forte. � Voc� n�o concorda, Lief! � ela exclamou. � Claro que concordo � ele disse, erguendo a cabe�a e encontrando o olhar de Jasmine. � N�s poder�amos diminuir o peso que carregamos jogando nosso segredo sobre essas pessoas. Mas, se fizermos isso, talvez a gente os condene a morrer se culpando por trair os amigos e seu pa�s. Precisamos ficar em sil�ncio. Mas concordo com Emlis que isso � dif�cil. Antes que Jasmine pudesse responder, Gers passou por eles e desapareceu nas sombras no fundo da caverna. Garra o seguiu com uma tocha. Os companheiros ouviram o som de uma rocha raspando no ch�o. Ent�o, quando Garra ergueu a tocha, eles viram que Gers tinha aberto a entrada de um pequeno t�nel escuro. � Este t�nel leva a outra c�lula da Resist�ncia mais para o oeste � Garra contou. � N�s n�o o usamos desde o dia da ira do Senhor das Sombras, mas ele � mais seguro do que andar ao ar livre. Ele notou a hesita��o dos companheiros e ergueu as sobrancelhas. � N�s vamos na frente, se preferirem. � Gers e Brianne primeiro � Barda disse. � Voc�, Garra, entre a gente. Garra concordou e levou Gers e Brianne para a entrada do t�nel. Eles entraram sem hesitar, aparentemente por estarem acostumados. Jasmine entrou em seguida, e depois Emlis e Barda. Na vez de Garra, ele deu uma �ltima olhada na caverna e sorriu com amargura. � Quando vim para este lugar, ele era s� um buraco debaixo da rocha, com espa�o apenas para me esconder como um animal ferido � ele disse devagar. � Ent�o eu ouvi o barulho de �gua. Louco de sede, comecei a cavar. Encontrei a caverna e a �gua. A nascente vem dos subterr�neos de Deltora � acho que da Montanha do Medo � pois vence o desespero provocado pela Terra das Sombras, que chamamos de Tristeza. Este lugar tem sido meu ref�gio h� muito tempo. � Desculpe se voc� est� indo embora por nossa causa � Lief murmurou com dor na consci�ncia. Garra abriu um sorriso largo. � N�o precisa se desculpar. Assim que vi as minas sendo abandonadas e o nosso povo sendo levado para o oeste, eu soube que n�o ficaria escondido por muito tempo. Enquanto eu podia fingir que o esconderijo atendia a um objetivo � que

salvar algumas pessoas ou matar alguns Guardas enfraquecia o Inimigo � , eu pude suportar. Agora... Ele apagou a tocha e foi atr�s de Barda, seguido de perto por Lief. O t�nel era escuro e estreito. Os companheiros de Garra falavam pouco. Na jornada atrav�s do corredor escuro, apertado e cheirando a mofo que parecia intermin�vel, Lief teve bastante tempo para se perguntar se estariam sendo levados a uma armadilha. Mas, finalmente, eles pararam de andar. Houve outro som forte quando a pedra que fechava o t�nel foi arrastada para o lado. Ent�o, um longo e baixo grunhido ecoou pelo t�nel. � O que � isso? � Lief escutou Brianne sussurrar. � Gers? N�o houve resposta. A caminhada continuou quando Brianne, seguida pelos companheiros, se juntou a Gers na caverna do outro lado do t�nel. Lief ouviu um grito abafado, uma s�rie de sussurros e, ent�o, sil�ncio total. Com medo, ele se arrastou pela estreita abertura atr�s de Garra. Nenhuma tocha tinha sido acendida, mas a caverna n�o estava escura. Uma luz branca e fria entrava pelo teto que tinha sido quebrado como a casca de um ovo. Uma grossa camada de poeira cobria os restos de alguns poucos pertences tristemente espalhados no ch�o � roupas de cama queimadas, uma tigela quebrada, algumas roupas esfarrapadas. A marca do Senhor das Sombras tinha sido gravada com fogo numa parede de pedra manchada de sangue. Estava claro o que tinha acontecido ali � uma descoberta seguida de ataque. At� o ar tinha cheiro de medo. Lief foi rapidamente para o lado de Barda, Jasmine e Emlis, que estavam parados sem se mexer debaixo do buraco do teto, perto do que restava de uma escada queimada. � Hellena � Brianne gemeu, caindo de joelhos e apertando um xale azul rasgado junto ao rosto, mergulhada em profundo sofrimento. � Pi-Ban, Tipp, Moss, Pieter, Alexi... Os l�bios finos de Garra estavam apertados. Ele estava t�o quieto que mal parecia respirar. Gers cuspiu na marca do Senhor das Sombras. � Tivemos sorte que os Guardas estavam ocupados demais destruindo tudo para fazer uma busca � ele murmurou. � Eles n�o encontraram o t�nel. A rocha ainda estava no lugar. � Isso n�o significa que eles n�o o encontraram � Garra respondeu s�rio. � Est� claro que isso aconteceu alguns meses atr�s, mas eles ainda podem estar l� em cima, como gatos esperando o rato sair da toca. Brianne se levantou, alta e ereta, o rosto magro marcado, mas ainda bonito, frio como o gelo. � Espero que estejam � ela disse, acariciando a adaga que levava na cintura. Foi ent�o, de repente, que Lief lembrou onde ouvira o nome dela. Tinha sido na estrada para Rithmere. Brianne, de Lees, tinha a fama de grande atleta, uma Campe� dos Jogos de Rithmere. Dizia-se que ela tinha se escondido para n�o dividir o pr�mio que tinha conquistado com o seu vilarejo. Essa hist�ria era falsa. Maldosamente falsa, pois tinha feito com que o seu povo a odiasse, como certamente os Guardas fizeram quest�o de lhe contar, j� que gostavam de ver o sofrimento dos outros. Lief gostaria de poder contar a ela que o seu povo agora sabia o que tinha acontecido e sofria a sua perda. Mas ele n�o podia dizer nada. Ainda n�o. Jasmine murmurou algo para Kree, que voou at� o buraco no teto. Eles viram a silhueta negra do p�ssaro desenhada no c�u, os seus olhos amarelos brilhando. Ent�o Kree voltou para o ombro de Jasmine e emitiu uma s�rie de grasnados. O rosto de Jasmine ficou atento. Gers praguejou e apertou o talism�. � Voc� viu isso? � Lief escutou-o sussurrar para Garra. � O p�ssaro est�

falando com ela. � � o que parece � os olhos espertos de Garra observaram Jasmine e Kree com interesse. � Kree n�o viu nenhum Guarda, mas h� um edif�cio enorme um pouco para a esquerda � Jasmine informou. � � a F�brica � Garra disse. � Precisamos passar por ela para chegar na Arena das Sombras � a voz dele era baixa e firme, mas enquanto falava um nervo repuxou ao lado de seu olho e ele dobrou as garras sem perceber. � � melhor a gente come�ar enquanto ainda � noite � Gers resmungou, olhando para ele. Garra concordou e ent�o, sem dizer nada, foi para debaixo do buraco e pulou, agarrou a borda do teto com as garras e se puxou para fora. Jasmine, Barda, Lief e Brianne o seguiram e se viraram imediatamente para puxar Emlis enquanto ele era erguido por Gers, que saiu por �ltimo, grunhindo e praguejando com o esfor�o, as m�os enormes se apoiando na borda do buraco, as pernas dando impulso nas paredes da caverna. Quando finalmente ele caiu deitado na terra seca, os companheiros se viraram para o oeste para observar a grande constru��o longa e escura que se erguia a dist�ncia. A F�brica se espalhava quase at� as montanhas. As suas chamin�s altas e finas atiravam chamas para o ar, colorindo de escarlate a nuvem quente que as cobria. O simples fato de v�-la encheu Lief de pavor. Ele se virou para Jasmine e viu que ela estava olhando fixamente para o edif�cio ao longe, os olhos verdes fazendo c�lculos, a boca firme e determinada. Lief ficou agitado. Por que Jasmine estava daquele jeito? Eles come�aram a andar abaixados em fila indiana, movendo-se depressa nos espa�os abertos entre as rochas espalhadas. As chamas das chamin�s queimavam altas, orientando o seu caminho. Os seus ouvidos estavam atentos a sons de perigo, mas tudo que conseguiam ouvir era o leve e mon�tono ronco que ficava cada vez mais alto a cada passo que davam. As chamas se aproximavam. O som trovejante ficou mais forte, fazendo com que at� o ar parecesse estremecer, e a pr�pria terra sob seus p�s parecesse vibrar. Um desagrad�vel cheiro doce e azedo era levado at� eles pelo vento. Agora Lief via o tamanho colossal da F�brica de perto. Ele via uma estrada larga que corria ao longo do edif�cio na dire��o do oeste e depois desaparecia atr�s de uma colina alta. Ele tamb�m conseguia ver a fonte do cheiro terr�vel. Montes de lixo imensos e sombrios se formavam entre a estrada e as montanhas. � Esses montes v�o nos dar uma boa cobertura � Barda murmurou para Lief. Garra se virou. O rosto dele brilhava de suor. Os seus olhos estavam vidrados, os l�bios fixos num sorriso que mais parecia um rosnado. � Boa cobertura � ele repetiu. � Ah, sim. Tamb�m acho. Ent�o, repentinamente, ele arregalou os olhos. � Gers, Brianne! � ele gritou com voz rouca. Lief se virou depressa e viu, saltando na dire��o deles, um vulto verde e monstruoso, de formas humanas, com ombros largos e curvados, m�os em forma de garras e uma cauda agitada. As escamas iguais as de uma serpente brilhavam, a horrenda boca sem l�bios aberta num sorriso selvagem, os olhos alaranjados queimando. Lief sabia do que se tratava. J� tinha visto um ser parecido na Montanha do Medo. Ele era uma cria��o do Senhor das Sombras, feito para lutar. Uma m�quina de matar insuper�vel. Um vraal.

AS TERR�VEIS GARRAS CURVAS E AFIADAS DO VRAAL ESTAVAM ESTENDIDAS. A SUA CAUDA BATIA DE UM LADO A OUTRO E PEDA�OS DE ARGILA SE ESPALHAVAM ATR�S DE SEUS CASCOS RACHADOS QUANDO ELE SALTAVA PARA A FRENTE. � Corra, menina! � Gers gritou para Jasmine. � N�o tente lutar com ele. O aviso era desnecess�rio para Jasmine, Lief e Barda. Eles j� tinham tentado lutar contra um vraal uma vez, e tinha sido suficiente. Aquele monstro era invenc�vel. Ele n�o se importava em sentir dor e n�o sabia o que era desistir ou ter medo. Jasmine se virou e correu na dire��o dos montes de lixo. Arrastando Emlis no meio deles, Lief e Barda a seguiram com passos largos. Furioso porque os seus oponentes n�o ficaram para lutar, o vraal come�ou a persegui-los. A corrente quebrada e enferrujada que ainda pendia da argola de ferro em seu pesco�o chocalhou e tiniu, mas o vraal, acostumado ao som, n�o se importou. Ele tinha vivido com ele desde que escapara do cativeiro. Para o monstro, o som de correntes quebradas representava liberdade. Liberdade para matar e se alimentar quando tivesse fome, em vez de se submeter � vontade dos donos. Liberdade para vaguear pela plan�cie, t�o aberta, t�o diferente dos espa�os apertados da cela debaixo da Arena das Sombras. Liberdade para ca�ar os homens-bestas que comiam besouros, os escravos maltrapilhos, que cavavam buracos na terra, e os mestres cinzentos, que tinham um gosto horr�vel, mas que proporcionavam um bom exerc�cio antes de cair gritando em suas garras e dentes. Esses inimigos eram diferentes. Por causa do cheiro e tamb�m das atitudes, o vraal sabia que eles n�o eram iguais aos inimigos com que tinha sido obrigado a lutar antigamente. Sangue fresco e saboroso ainda corria em suas veias. O fogo ainda queimava em seus cora��es. Esses eram inimigos que valia a pena matar. Eles eram como os inimigos dos velhos tempos da Arena das Sombras, fortes e cheios de energia, que eram trazidos todos os dias para lutar e morrer. Mas esses inimigos n�o estavam lutando. Eles estavam correndo. Correndo para as colinas que cheiravam como carne podre, que o vraal s� comia quando estava faminto. O nariz do vraal era apurado e delicado e n�o gostava de mau cheiro como qualquer ser humano. Ele tamb�m sabia que os seus cascos, adequados para quase todos os tipos de superf�cie, n�o teriam bom desempenho nos morros que ca�am aos peda�os. Mas ele hesitou s� por um segundo antes de entrar no monte de sujeira. Seus inimigos n�o conseguiriam se esconder por muito tempo. No fim, ele iria encontr�-los. Logo haveria luz, e o edif�cio que se erguia ao lado dos montes asquerosos � o edif�cio que soltava fogo � n�o servia de esconderijo. O vraal sabia que os humanos preferiam morrer a entrar l�. Os moradores das cavernas tinham se espalhado e se enterrado nos montes at� desaparecerem. Anos se escondendo tinham ensinado a eles que, ao primeiro sinal de amea�a, era preciso ir para o subterr�neo. Barda, Emlis, Lief e Jasmine, por�m, n�o tinham sido t�o r�pidos e agora ouviam o vraal escorregando e se aproximando deles com dificuldade. Com Jasmine na frente, eles trope�aram na escurid�o, muitas vezes mergulhados at� os joelhos no lixo pegajoso e repugnante, tentando se afastar ao m�ximo da besta antes de tentar parar e se esconder. Mas os sons emitidos pelo vraal eram cada vez mais altos. Em vez de ficar para tr�s, ele se aproximava. Ent�o, de repente, enquanto eles avan�avam com dificuldade pela lateral de um morro, a F�brica apareceu na frente deles, sem janelas e sombria. �Jasmine nos levou para o lado errado!�, Lief pensou apavorado. �Como isso

tinha acontecido? Jasmine sempre foi capaz de se orientar, mesmo no escuro, e ela n�o hesitou por nenhum momento. Era como se ela quisesse estar perto da F�brica. Mas isso � imposs�vel!� Nesse instante, Emlis tamb�m viu a F�brica, soltou um grito agudo, escorregou e caiu em cima de Barda. O homenzarr�o cambaleou, e os seus p�s se enterraram fundo na lateral do morro. A superf�cie solta come�ou a deslizar e logo toda uma se��o do monte caiu. Sem poder fazer nada, os companheiros foram levados para baixo junto com uma massa de lixo e aterrissaram, assustados e sem f�lego, no alto de um pequeno monte, bem ao lado da estrada. Meio cobertos pela sujeira, quase sufocados pelo mau cheiro, eles ficaram deitados ali, apavorados demais para se mover. Lief n�o conseguia mais ouvir o vraal. Com cuidado, ele limpou a sujeira do rosto, olhou para os lados e para cima. Ent�o ele o viu � o monstro havia escalado um morro exatamente atr�s daquele que tinha ca�do. Com sua silhueta assustadora contrastando com o c�u claro, ele n�o se mexia e espiava para baixo, procurando sinais de movimento. � Sinto cheiro de carrapatos! Lief sentiu o cora��o parar. A voz pouco clara tinha vindo do lado de seu ouvido, e ele se esfor�ou para virar a cabe�a. Um rosto medonho estava bem ao lado dele. Um rosto de olhos brancos, meio derretido, de fei��es emba�adas e retorcidas. Quando Lief se encolheu horrorizado, a boca torta mostrou um sorriso terr�vel e falou outra vez. � Carrapatos de Deltora! Voc� ouviu, Carns? Lief escutou o grito abafado de Jasmine, o choro alto e apavorado de Emlis, logo abafado, provavelmente pela m�o de Barda. � Fique quieto! � Barda sussurrou. � Ele n�o pode nos machucar. Voc� n�o viu que ele est� meio morto? � Carrapatos, sim, Cam 2 � outra voz grunhiu, muito perto. � Os Perns querem esses carrapatos! � dessa vez, a voz vinha de debaixo do ombro de Lief. � Os Perns v�o matar os carrapatos e agradar o mestre. Ele vai ver que ainda podemos prestar bons servi�os por muitos anos! Algo se mexeu no peito de Lief. O est�mago dele se revirou quando percebeu que se tratava de uma m�o de dedos inchados que sa�a de um bra�o coberto por um uniforme cinzento. Ent�o, de repente, houve movimentos em toda a sua volta, e foi como se os seus olhos pudessem ver, pela primeira vez, o que o cercava e o que estava debaixo dele. O morro era uma massa de corpos em uniformes cinzentos, empilhados um em cima do outro. Cabe�as afundadas e deformadas estavam viradas para cima. P�s saindo de botas rasgadas se retorciam sem poder fazer nada. Membros abertos e frouxos estremeciam. M�os que se dissolviam abanavam e se debatiam. E vozes pastosas se ergueram num coro horrendo. � Matem os carrapatos! Vamos peg�-los e satisfazer o senhor! Vamos mostrar ao senhor que n�o somos... O vraal virou a cabe�a na dire��o do som e do movimento. Os seus olhos avermelhados pareciam faiscar. A sua boca aberta como uma grande ferida vermelha mostrava uma fileira de dentes brancos. Quando ele deu um passo � frente, Lief, Jasmine, Barda e Emlis levantaram-se de um salto, livrando-se das m�os agitadas que tentavam pux�-los para tr�s. Kree mergulhou do ar, usando o bico forte num Guarda que tentava pegar o tornozelo de Jasmine. � P�ssaro preto! Comunico presen�a de p�ssaro preto e garota! � o Guarda avisou. O grito foi ouvido pelos seus companheiros e sussurrado de um morro a outro, ecoando horrivelmente de centenas de gargantas secas. P�ssaro preto e garota... informar o senhor, o senhor... A respira��o dif�cil, o peito apertado de medo e horror, os companheiros desceram trope�ando at� a estrada e come�aram a correr.

Olhando por cima do ombro, Lief viu que o vraal tinha chegado ao morro do qual tinham acabado de fugir. O monte ainda ondulava com o movimento dos guardas agonizantes. O vraal estava parado no alto, a cauda agitada, as garras abertas. Lief sabia que o monstro estava apreciando o momento, ansioso pela ca�ada, pelo ato de matar, pela vit�ria certa. Em segundos, ele estaria atr�s deles. Em segundos. � Lief! � Jasmine gritou. Lief olhou para a frente. Jasmine estava parada diante de uma porta de metal da F�brica. Ela a segurava aberta, e Barda e Emlis j� corriam para dentro. Com um rugido, o vraal pulou. Antes de atingir o ch�o, Lief j� se aproximava da porta. Ele se aproximou dela, empurrou Jasmine para dentro, entrou e a fechou no exato momento em que o vraal se chocava contra ela. Os companheiros ficaram ofegantes de costas para a porta, enquanto a besta golpeava o metal, urrando e rugindo. Eles estavam em um quarto quadrado com portas em todos os lados. Uma das portas, a do lado direito, exibia um grande s�mbolo pintado de preto.

Jasmine correu at� a porta, colou o ouvido nela e ouviu com aten��o. Lief olhou ao redor. N�o havia lugar para se esconder. O quarto estava completamente vazio. As paredes eram duras, lisas e emitiam um brilho branco. O teto era iluminado com uma luz fria que parecia vir de lugar nenhum. �Como o quarto de Fallow no pal�cio�, Lief pensou. No mesmo instante, ele se repreendeu e tentou bloquear a mente. Tarde demais. Lembran�as daquele outro quarto branco j� passeavam em sua mente, trazendo com elas fraqueza e terror. Um suor frio escorreu por sua testa. Ele lutou contra as lembran�as. Mas n�o adiantou. O seu c�rebro estava repleto de imagens e sons. Sozinho e em segredo, confiando na prote��o do Cintur�o de Deltora, ele tinha tentado com todas as for�as destruir o perigo e o mal encerrados no quarto de Fallow. Tinha sido uma batalha desesperada e angustiante. Era uma batalha que ele tinha lutado sozinho, como sabia que tinha que fazer, e tinha perdido. No final, exausto, fraco e doente, ele teve que se satisfazer em fechar o quarto com tijolos e mandar o corredor ser vigiado por guardas para que ningu�m entrasse. Ent�o, ele tentou apag�-lo de sua mente, esquecer que existia. Mas ele n�o conseguia esquecer. O conhecimento da profunda escurid�o que estava escondida no cora��o do pal�cio continuava a atormentar Lief. Ele nunca comentou o fato com ningu�m. Somente uma pessoa sabia o que ele tinha passado naquele quarto fechado, e essa pessoa era Marilen, pois n�o podia haver segredos entre eles. Marilen... Ele se lembrou da imagem da garota como a tinha visto da �ltima vez � tr�mula, envolvida em sua capa, o rosto assustado virado para o dele quando se despediram. Ele se apegou � imagem como se fosse uma linha da vida, usando-a para se libertar da confus�o de medos e lembran�as que amea�avam engoli-lo. Jasmine estava puxando o seu bra�o e sussurrava algo para ele com insist�ncia. Algo sobre um esconderijo. Sobre... Ouviu-se um forte estrondo, e a porta de metal se curvou para dentro e o vraal chocou-se contra ela mais uma vez. � Lief! Os Guardas v�m vindo! � Jasmine avisou ofegante, enquanto Filli guinchava freneticamente em seu ombro. Ela arrastou Lief at� a porta que tinha o s�mbolo preto. Ela estava aberta, e Barda e Emlis j� passavam para o quarto do outro lado. � N�o tem ningu�m aqui � Jasmine conseguiu falar. � E acho que o sinal mostra que ele � proibido para Guardas Cinzentos. Isso vai nos dar algum tempo. Depressa!

Agora Lief tamb�m conseguia ouvir os passos duros e as vozes que gritavam e se aproximavam deles vindos de algum lugar do edif�cio. Ele atravessou a porta aberta, seguido de perto por Jasmine. ENQUANTO JASMINE FECHAVA A PORTA, LIEF, BARDA E EMLIS CONTEMPLARAM, ESPANTADOS, O GRANDE SAL�O EM QUE TINHAM ENTRADO. ELE ERA T�O BRANCO E FORTEMENTE ILUMINADO QUANTO O QUARTO DE QUE TINHAM ACABADO DE SAIR, MAS ERA MUITO, MUITO MAIOR. ELE ERA TOMADO POR UM ZUNIDO BAIXO E OUTROS SONS LENTOS, CONT�NUOS E BORBULHANTES. COMO O QUE SE OUVE QUANDO SE COZINHA MINGAU. O SAL�O ESTAVA MUITO QUENTE E CHEIO DE VAPOR, E HAVIA UM CHEIRO ESTRANHO QUE LEMBRAVA A LIEF O CHEIRO DE FERRO QUENTE. O aposento estava lotado de recipientes compridos de metal apoiados em pequenos p�s. Eles estavam bem arrumados um atr�s do outro e ocupavam quase toda a largura da sala. Da porta, Lief n�o conseguiu ver o que havia dentro deles. Ele se aproximou de um deles e congelou. O som de botas pesadas p�de ser ouvido na sala ao lado. Vozes �speras gritavam. � A porta est� torta. Algu�m tentou entrar. Uma gangue de Selvagens certamente. D� uma olhada, Bak 3. Os amigos ouviram a porta de metal sendo aberta, um grito e um forte estrondo quando ela foi fechada com for�a. � Vraal! � v�rias vozes gritaram em meio a pancadas e golpes do monstro que atacava a porta novamente. Surpreendentemente, os Guardas ainda n�o tinham sentido o cheiro dos invasores e n�o tinham adivinhado que o vraal estava perseguindo os intrusos. Lief sentiu Jasmine tocar o seu bra�o. Ela p�s o dedo sobre os l�bios e acenou. Ent�o, muito devagar e em sil�ncio, ela come�ou a avan�ar pela sala. � Ele n�o vai embora! � uma voz gritou do outro lado da porta. � Chame os Perns! � N�o! Podemos cuidar disso sozinhos! � outra voz protestou. � Temos as novas varinhas que soltam fa�scas, n�o �? Agora vamos poder us�las. Os Guardas ainda estavam concentrados no vraal. �Quando eles expulsarem o monstro, poderemos escapar. Mas Jasmine est� certa em n�o ficar parada. Qualquer um pode nos ver aqui. Precisamos achar um esconderijo seguro enquanto esperamos�, Lief pensou. Ele acompanhou Jasmine na ponta dos p�s, seguido de perto por Barda, que praticamente carregava Emlis. Mas quando chegaram ao primeiro recipiente de metal, eles congelaram. O recipiente era dividido em dez diferentes se��es e dentro de cada compartimento havia algo parecido com uma sopa que fervia lentamente. No l�quido cinza claro boiavam peda�os de formas estranhas. � O que � isso? � Barda murmurou, franzindo o nariz. � N�o importa � Jasmine sussurrou, espiando dentro do recipiente e continuando a andar. � N�o pare. Tem uma porta no fundo da sala. Vamos... Jasmine cobriu a boca com a m�o e soltou um som abafado. Lief correu para junto dela com Barda e Emlis. Quando viu o que a amiga tinha descoberto, o seu est�mago revirou. Os compartimentos da segunda caixa estavam cheios at� a metade com a sopa cinza claro, que cozinhava devagar, mas no l�quido flutuavam corpos sem forma com cabe�as, bra�os, pernas... Barda praguejou baixinho. Emlis cobriu o rosto com as m�os. O rosto de Jasmine estava retorcido de horror. � Pessoas mortas! � ela conseguiu falar. � Corpos sem vida se dissolvendo... � N�o! � Lief tinha andado ao lado do recipiente e tinha visto o que os amigos n�o viram. Havia tr�s palavras gravadas no metal. CASULOS DE CARNS

� Eles n�o est�o se dissolvendo � ele disse com voz rouca, quando se virou para os amigos. � Eles est�o se formando. Eles s�o Guardas Cinzentos. Eles n�o nascem, mas s�o criados! Aqui, na F�brica! Ele mostrou as palavras gravadas com o dedo tr�mulo. � Sabemos que os Guardas Cinzentos sempre v�m em grupos de dez. Dez irm�os id�nticos com o mesmo nome, que trabalham e lutam juntos. Voc�s n�o percebem? Cada um desses recipientes � um casulo. Esses s�o os casulos dos Carns. � Os Carns que est�o no monte de lixo, Lief! Como eles tamb�m podem estar aqui? � Barda perguntou intrigado. � Porque... � Lief ia explicando. Ent�o, de repente, a porta do fundo da sala come�ou a se abrir. Com um raio, os companheiros se agacharam atr�s do recipiente. � ... parece que era s� um vraal furioso � disse uma mulher jovem. � Os Baks v�o cuidar dele. � Ou o monstro vai cuidar deles � respondeu uma voz masculina. � Esses Baks j� passaram dez dias da data de vencimento. Eles est�o come�ando a cometer erros. Al�m disso, na minha opini�o, o modelo Bak nunca foi perfeito. Ouviu-se o ru�do de passos no ch�o duro. Espiando por tr�s dos p�s dos recipientes, Lief viu dois pares de p�s cal�ados em botas brancas, que passavam lentamente pelo sal�o, inspecionando a �ltima fileira de caixas. Ele tamb�m viu que a porta estava s� encostada. � Esses Baks novos j� est�o quase prontos � disse a mulher com suavidade, depois de um instante. Lief achou a voz conhecida, mas isso era imposs�vel. Estava claro que ela era uma serva do Senhor das Sombras. � J� estava na hora � o homem respondeu irritado. � Eu j� lhe disse. Os estoques de Guardas est�o baixos demais. Quando verificarmos os Carns, voc� vai ver como a situa��o � grave. Tivemos que nos livrar dos velhos Carns semanas atr�s, e os novos nem estavam formados! Lief sentiu os olhos de Jasmine e Barda voltados para ele e soube que os companheiros tinham compreendido afinal. Os Guardas Cinzentos, criados apenas para servir, para serem cru�is, totalmente obedientes e sem nenhum tra�o de simpatia ou pena, viviam somente por um per�odo limitado. Quando come�avam a ficar gastos, eram simplesmente jogados fora e substitu�dos por modelos id�nticos. �N�o � surpresa que a entrada deles nessa sala seja proibida�, Lief pensou. �Apesar da obedi�ncia cega, at� eles poderiam reagir se vissem os seus substitutos crescendo aqui.� As botas brancas se viraram e come�aram a voltar para o outro lado do aposento. Os rec�m-chegados estavam inspecionando outra fila de Guardas em forma��o. Com cuidado, Lief, Barda, Jasmine e Emlis come�aram a rastejar para a frente, junto dos recipientes. Sair de onde estavam era arriscado, mas era um risco que eles tinham que enfrentar. Se ficassem onde estavam, logo seriam descobertos. Felizmente, os inspetores estavam interessados demais em seu trabalho e em sua conversa para perceber os sons baixos de p�s que se arrastavam do outro lado do sal�o. � Esses Perns est�o crescendo mais devagar do que a previs�o � a mulher comentou, quando chegou ao final da pen�ltima fileira. � Bom, n�o � minha culpa! � o seu companheiro exclamou. � A energia foi cortada duas vezes ontem � ele continuou com a voz queixosa. � � tudo culpa do Projeto de Convers�o! Na minha opini�o, ele usa material demais h� muito tempo e toda a aten��o do mestre. �Projeto de Convers�o?�, Lief repetiu mentalmente, prendendo a respira��o e ouvindo com aten��o. Os inspetores tinham passado pela pr�xima fila e voltavam devagar para onde os companheiros estavam escondidos. Esperar era perigoso, mas ele tinha que ouvir o que diziam.

� Parece que voc� tem muitas opini�es, 3-19 � a mulher comentou, endurecendo a voz. � Se eu fosse voc�, tomaria cuidado. � O que voc� quer dizer? � o homem perguntou desconfiado. � Por que voc� acha que o Projeto de Convers�o passou a ser mais importante que tudo para o mestre, seu idiota? � a mulher perguntou irritada, perdendo a paci�ncia. � � porque o recente desastre em Deltora o fez perder a confian�a nos Ols de Grau 3. Em voc� e na sua ra�a, 3-19! O cora��o de Lief acelerou. O ser chamado de 3-19 era um Ol de Grau 3! Um exemplo dos seres capazes de mudar de forma mais perfeitos e perigosos criados pelo perverso Senhor das Sombras. Capazes de imitar os humanos com tanta exatid�o que podiam viver entre eles sem serem descobertos. Quem � ou o que � era a mulher, ent�o? Ele queimava de curiosidade para saber qual seria a apar�ncia dos dois, mas n�o ousou levantar a cabe�a. � O mestre est� achando que os Ols de Grau 3 foram um erro � a mulher continuou. � S�o parecidos demais com humanos. S�o orgulhosos, curiosos, fracos e desobedientes. E voc�, 3-19, parece estar provando que ele est� com a raz�o! Depois de dizer isso, ela se afastou depressa do companheiro. Lief deslizou para a frente e saiu depressa da passagem lateral bem a tempo de se esconder outra vez. Ele podia ver os vultos agachados de Barda, Jasmine e Emlis algumas fileiras adiante. Ele tamb�m podia ver as pernas, cobertas com botas brancas, da mulher misteriosa no fundo da sala. Com um estremecimento de pavor, Lief viu a ponta da capa verde de Emlis aparecendo no corredor. Se a mulher olhasse para a frente e para baixo... Mas ela n�o parecia estar disposta a notar o que havia ao seu redor. Ela batia um dos p�s com impaci�ncia enquanto 3-19 corria para se juntar a ela, murmurando desculpas e explica��es. � ...n�o quis criticar ningu�m � Lief escutou o Ol dizer. � Eu nunca duvidaria da opini�o do mestre. � Pois eu acho que era exatamente isso que voc� estava fazendo! � a mulher disparou, passando � pr�xima fileira de novos Guardas Cinzentos. � O Projeto de Convers�o � a porta para o futuro, 3-19. Como voc� vai descobrir muito em breve. � Breve? � 3-19 engasgou muito assustado. � Mas eu pensei... � Todos os erros do processo foram corrigidos � a mulher replicou com frieza. � Voc� v� algum defeito em mim? Houve um momento de sil�ncio. � Eu... eu n�o sabia que voc� era um deles � 3-19 conseguiu balbuciar enfim. � Pois bem, eu sou! � a mulher confirmou. � Agora, explique por que esses Krops parecem mais magros do que deveriam ser. Eles estavam passando ao outro lado do aposento outra vez. Lief, Barda, Jasmine e Emlis se esgueiraram para fora do esconderijo e come�aram a rastejar para a frente o mais depressa poss�vel. Em instantes, eles estavam quase na mesma altura que os dois inspetores, que naquele momento j� tinham quase chegado ao fim do Casulo de Krops. Aquele era o momento mais perigoso. Um por um, os companheiros atravessaram o espa�o entre os recipientes. Se um dos inspetores parados na extremidade do corredor se virasse, eles seriam vistos claramente. Mas eles n�o se viraram. Olhando para os lados ao sair do esconderijo, Lief viu rapidamente os dois vultos vestidos de branco, um alto, o outro baixo e magro, parados juntos no fim do recipiente. O vulto baixo consultava um gr�fico. O alto estava curvado para virar uma das alavancas do recipiente de metal reluzente. Ent�o, os dois ficaram fora das vistas de Lief mais uma vez quando ele seguiu os amigos, passou pelos dois �ltimos casulos junto da parede dos fundos, em dire��o da porta aberta. Ainda abaixada, Jasmine espiou com cuidado para fora. Ela se virou, acenou para os amigos e rastejou pela abertura. Barda e Emlis a seguiram, mas, quando Lief ia acompanh�-los, percebendo que a outra sala era algum tipo de sala de trabalho, ele ouviu o Ol falar de novo, muito t�mido.

� O plano do mestre... � O mestre tem muitos planos! � a mulher interrompeu irritada. � E nenhum deles � da sua conta! Jasmine acenava com insist�ncia do outro lado do aposento, mas Lief n�o conseguiu mais conter a curiosidade. Assim que p�de, levantou-se e espiou com cuidado atr�s da porta semi-aberta para dentro da sala de casulos. Os dois vultos tinham come�ado a inspecionar mais uma fileira de Guardas. O mais baixo, a mulher, estava consultando o gr�fico. O alto a seguia de perto. Ele tinha o rosto magro e azedo de Fallow. Lief agarrou a porta at� os n�s dos dedos ficarem brancos. �Aquele n�o � Fallow�, ele lembrou desesperado. �Fallow morreu. Aquela criatura, 3-19, apenas usa o mesmo rosto.� Mas, mesmo assim, a sua respira��o se acelerou, e um calafrio percorreu o seu corpo. Ent�o, a mulher ergueu os olhos do gr�fico e se virou para o companheiro. O seu rosto delicado e os seus olhos azuis claros foram iluminados pela luz forte. Lief olhou para ela durante uma fra��o de segundo e ent�o recuou atr�s da porta chocado.

BARDA, JASMINE E EMLIS ESTAVAM REUNIDOS NA FRENTE DE UMA PORTA ESTREITA AO LADO DA SALA DE TRABALHO. LIEF CONTORNOU UMA LONGA MESA BRANCA, ONDE HAVIA MUITOS JARROS, CANECAS DE MEDIDAS E UM POTE CONTENDO UM L�QUIDO VERDE E BORBULHANTE EM CIMA DE UMA CHAMA, E CORREU BARULHENTAMENTE AT� ELES. � N�o tem lugar para a gente se esconder aqui � Jasmine sussurrou. � Temos que procurar outro lugar � ela parou quando percebeu a express�o do rosto de Lief. � O que foi? � ela murmurou. � Parece que voc� viu um fantasma. � Eu vi � Lief respondeu baixinho. � Aquela mulher, a da sala dos casulos, � Tira, de Noradz. Barda e Jasmine olharam para ele horrorizados. � Quem � Tira? � Emlis perguntou, olhando de um para outro. � Uma amiga que uma vez arriscou a vida para nos ajudar � Jasmine contou desalentada. � Ficamos sabendo que o povo dela foi trazido para a Terra das Sombras. Esper�vamos encontr�-la e salv�-la, mas... � Mas parece que ela n�o quer ser salva � Barda retrucou zangado. � Ela se tornou uma criatura do Senhor das Sombras. O que fizeram com ela? � Acho que a resposta est� ali dentro � Jasmine disse devagar. Ela deu um passo para o lado e apontou o aviso na porta.

N�o se ouvia nenhum som atr�s da porta. Lief segurou a ma�aneta, que girou com facilidade. Ele abriu a porta um pouquinho e espiou na sala. No in�cio, tudo o que conseguiu ver foi uma luz rosa avermelhada. Ele piscou e, lentamente, conseguiu enxergar melhor. Era outra sala de trabalho, muito maior � enorme, silenciosa e vazia. A estranha luz vermelha brilhava das paredes, do teto e do ch�o. Na parede em frente a Lief, havia duas portas grandes firmemente fechadas. Uma onda de medo o invadiu. Jasmine o empurrava, incentivando-o a andar, mas, durante um longo momento, ele resistiu. Tudo dentro dele ordenava que ficasse onde estava. Ele segurou a Flauta de Pirra debaixo da camisa e, finalmente, reuniu for�a suficiente para entrar trope�ando no quarto. V�rias mesas de trabalho estavam encostadas �s paredes laterais, cada uma ocupando um ter�o da largura da sala, cada uma coberta com um conjunto de tiras de couro largas. Lief estremeceu quando a sua imagina��o come�ou a encher o aposento de pessoas. As v�timas indefesas presas aos balc�es, as criaturas vestidas de branco trabalhando nelas, obedecendo �s ordens do mestre. Fazendo... o qu�?

O corredor formado no meio da sala estava vazio, mas o piso arranhado indicava que nem sempre tinha sido assim. Algo pesado, grande e quadrado tinha estado exatamente no centro. Marcas rasas, como as deixadas por rodas de carro�as, mostravam que o objeto tinha sido arrastado para fora da sala, por uma porta dupla. Apesar de n�o ter visto nada assustador, todo o corpo de Lief estremeceu ao se aproximar das marcas no ch�o. Ele sabia, sem d�vida alguma, que o mal tinha estado naquele aposento iluminado de vermelho. Seus companheiros tiveram a mesma sensa��o. Emlis pareceu ter encolhido dentro da capa, o pequeno rosto aflito e os dentes ligeiramente � mostra. Barda respirava ruidosamente, como se tivesse corrido. O rosto de Jasmine estava p�lido. Filli tinha desaparecido debaixo de sua gola, e Kree parecia uma est�tua negra em seu ombro. Por instinto, todos evitaram pisar nas marcas no ch�o. Eles as contornaram andando bem perto das mesas de trabalho e evitando olhar para elas. Os companheiros se aproximaram da porta dupla e, depois de escutar com aten��o e n�o ouvir nenhum som, eles a atravessaram. Uma onda de poder maligno os atingiu em cheio no rosto, fazendo com que parassem onde estavam. Eles se encontravam num espa�o mal-iluminado por uma luz avermelhada, com uma porta dupla em cada parede. O espa�o estava vazio, exceto por uma enorme caixa quadrada de metal colocada no centro, onde terminavam as marcas dentadas no piso. A caixa tinha a mesma altura de Jasmine, rodas e um al�ap�o em uma extremidade. A sua tampa estava aberta e pendia em uma das laterais. N�o havia d�vidas de que era o objeto que tinha sido movido da sala de trabalho. O mal soltava-se dela como uma onda de calor, mas, ao mesmo tempo, transmitia uma sensa��o de frio mortal, que parecia congelar o sangue dos amigos. Emlis come�ou a choramingar. Lief obrigou-se a agarrar a Flauta de Pirra. Uma sensa��o de calor percorreu os seus dedos, e ele deu um passo a frente. � Pare! � Jasmine sussurrou, segurando o bra�o dele. � Lief, n�o! N�o chegue perto disso! Mas Lief tinha que saber o que havia dentro da caixa. Agarrando a Flauta com mais for�a, ele deu outro passo, seguido por Jasmine, que tentava impedi-lo. Ele estendeu a m�o para a caixa e, assustado, olhou sobre a beirada. No in�cio, ele s� conseguiu ver uma massa rosada que se retorcia. Mas ent�o o seu cora��o pareceu parar quando se deu conta do que estava vendo � milhares de vermes compridos e claros, com cabe�as escarlate, que se retorciam no banho de um l�quido vermelho. E ent�o os vermes perceberam a sua presen�a. Eles come�aram a se levantar para peg�-lo, agitando as caudas, as cabe�as vermelhas perversas se esfor�ando para subir pela lateral da caixa. Com um grito abafado, Lief recuou rapidamente, chocando-se contra Barda e Jasmine, que estavam bem atr�s dele. Ele n�o precisou perguntar aos amigos se eles tinham visto, pois os seus rostos horrorizados lhe diziam que sim. � Temos que sair deste lugar � Barda murmurou. Ele apontou para a porta dupla � direita. � Por ali! O meu senso de dire��o me diz que os montes de lixo est�o daquele lado. Talvez tenha outra porta... � N�o! � Jasmine protestou, balan�ando a cabe�a, apontando para outra porta. Barda olhou para ela, e o rosto de Jasmine corou violentamente. � Precisamos continuar! � ela gritou desesperada. � Deve haver prisioneiros aqui. Lief olhou de um amigo para outro e para Emlis, que se encolhia atr�s deles. �O tempo todo, Jasmine queria vir para c�...�, o pensamento passeou em sua mente e ali ficou. Ele sabia que tinha raz�o. � Jasmine, quem...? � ele come�ou secamente. Ele s� teve tempo de perceber o olhar assustado e culpado da amiga quando um ru�do vindo da sala de trabalho fez com que parasse de falar.

Era o som de vozes e passos. Tira e o companheiro tinham terminado a inspe��o muito antes do que ele tinha esperado. � ...n�o se pode fazer nada! � Tira estava exclamando. � Voc� ouviu a mensagem. Precisam de n�s imediatamente! O Projeto de Convers�o est� para ser colocado em a��o. Os companheiros olharam ao redor agitados. N�o havia onde se esconder. Barda agarrou o bra�o de Lief e se dirigiu para a porta � direita, acompanhado por Emlis. Depois de hesitar um instante, Jasmine os seguiu. Eles entraram na escurid�o. A porta mal tinha se fechado atr�s deles quando algu�m entrou na sala da qual tinham acabado de sair. � Ah, minhas belezinhas! � eles ouviram Tira dizer. � A hora de voc�s chegou. Acabo de receber a ordem. Houve um rangido, uma batida forte e quatro cliques, como se a tampa da caixa estivesse sendo fechada e trancada. � O que est� acontecendo? � Jasmine sussurrou em p�nico. � O que eles v�o fazer com aquelas... coisas? � Psiu! O assobio na escurid�o silenciosa foi assustador. Lief, Barda, Jasmine e Emlis deram um pulo violento e se viraram. Atr�s deles, havia uma jaula de ferro sobre rodas, com o teto coberto por um emaranhado de peda�os de tecido. Dentro dela, alguma coisa se mexia. � Me ajudem! � a voz grunhiu. � Me tirem daqui, pelo amor de Deus! Os companheiros dispararam at� a jaula em sil�ncio. Aporta estava trancada com uma forte fechadura. Um Gnomo do Medo, de olhar assustado, espiava pelas grades, o rosto quase invis�vel na escurid�o. � Eu me chamo Pi-Ban � o gnomo balbuciou. � Pi-Ban, antes da Montanha do Medo. Voc�s s�o a causa do p�nico? Foi Garra que mandou voc�s? Onde est�o Brianne e Gers? Barda agarrou duas das grades da jaula e puxou com toda a for�a, mas mesmo ele n�o conseguiu entortar o ferro grosso e r�gido. Sem falar nada, Jasmine estendeu a adaga. Lief a pegou e usou a sua ponta para tentar abrir a fechadura. � Garra n�o nos mandou para c�, exatamente, Pi-Ban � ele sussurrou. � Mas j� ouvimos o seu nome. Sabemos que voc� � um dos que foram capturados na caverna da Resist�ncia que fica a leste deste lugar. � Onde est�o os seus amigos � Jasmine perguntou ansiosa, enquanto Barda recome�ava a tentar entortar as barras. � Onde ficam os prisioneiros? O gnomo grunhiu, os olhos fixos nas m�os de Lief. � As masmorras ficam no subsolo � ele informou, mal mexendo os l�bios. � Mas elas agora est�o vazias. Moss, Pieter, Tipp, Alexi, Hellena... foram levados embora, um por um. Tudo come�ou no dia em que fomos capturados. Moss foi o primeiro, e Hellena foi a �ltima. Ela foi levada ontem. S� eu fiquei. � Mas... mas deve haver outros escravos aqui � Jasmine disse com a voz tensa. � Havia outros, no come�o � Pi-Ban disse. � Muitos outros, novos e velhos. Alguns estavam na masmorra com a gente. Os mais calmos e obedientes faziam a limpeza e o transporte. Mas eles n�o est�o mais aqui. � Esses... esses mais calmos � Jasmine disse depressa. � Havia alguma menina entre eles? � Uma garota chamada Tira, por exemplo? � Barda perguntou ofegante, interrompendo por um momento o esfor�o para abrir a jaula. O gnomo ergueu o rosto abatido. � Voc�s vieram para buscar Tira? � ele perguntou com ar cansado. � Sim, eu sei quem �. Uma criatura delicada e com olhos cor do c�u que, junto com outros, veio de Noradz. � Um pessoal estranho e t�mido que usava roupas pretas e que limpava os corredores e levava �gua e comida para as masmorras. Primeiro, pensamos que eles serviam o Senhor das Sombras de boa vontade, mas n�o era verdade. Eles eram prisioneiros como n�s.

Barda acenou tristemente com a cabe�a e atacou as barras outra vez, como se as suas m�os enormes estivessem estra�alhando o pr�prio Senhor das Sombras. Lief estava concentrado na fechadura, com o olhar s�rio. Como se fosse incapaz de esperar mais, Pi-Ban se virou e andou at� o fundo da jaula. Ele agarrou as barras e caiu de joelhos, olhando para a escurid�o. Jasmine se aproximou dele e se ajoelhou para falar com ele cara a cara. � Fiquei sabendo de outra menina que talvez estivesse aqui, Pi-Ban � ela disse em voz baixa. � Mais nova do que Tira � uma crian�a de cabelos pretos e olhos verdes chamada Faith. Ela prendeu a respira��o quando Pi-Ban ficou s�rio e pensativo. � Faith. Estranho voc� mencionar esse nome � o gnomo disse finalmente. � S� h� pouco tempo � que ouvi falar dele pela primeira vez, quando os Guardas me trouxeram para c�. Eles eram Baks, e o humor deles estava pior do que nunca. Tr�s de seu grupo tinham acabado de ser destru�dos por um vraal, que perseguia um quarto no deserto. Eles receberam ordens para abandonar a busca para me acompanhar. Eu lhes disse que fiquei contente com o que tinha acontecido e, por isso, levei um ou dois tapas. Um sorriso selvagem brilhou brevemente por entre os fios emaranhados de sua barba, e ent�o ele ficou s�rio outra vez. � Eles me disseram que eu seria levado para a Arena das Sombras e que Faith tinha ido antes de mim � ele balbuciou. � Eles acharam que essa informa��o ia me atormentar porque eu conhecia a menina. Mas eu n�o a conhecia. Ele olhou para Jasmine com ar esperto. � Est� claro que essa menina � muito importante para voc�. Quem � essa menina de cabelos pretos e olhos verdes iguais aos seus? E por que voc� faz de tudo para perguntar sobre ela enquanto os seus amigos n�o est�o ouvindo? Com a cabe�a a mil, Jasmine se afastou dele depressa. � N�o consigo abrir, Barda! � Lief murmurou da frente da jaula. � A fechadura � forte demais. Vamos ter que encontrar outro jeito. Nesse momento, houve um ru�do forte na sala da qual tinham vindo. Portas estavam sendo abertas, e p�s marchavam naquela dire��o. � Guardas! � Barda deduziu. � V�o embora! Depressa! � Pi-Ban sussurrou. � Tem outra porta atr�s da jaula. Acho que � uma sa�da. � N�o! � Jasmine sussurrou desesperada, levantando-se depressa. � N�o podemos ir embora agora! � Voc�s precisam! � o gnomo ergueu a cabe�a despenteada com orgulho. � Se vou morrer, quero morrer como um Gnomo do Medo, n�o como um covarde que arrasta outras pessoas com ele. Saiam! Salvem-se! Mas era tarde demais. A porta dupla foi empurrada, e a luz vermelha e opaca brilhou pela abertura. Os Guardas estavam entrando na sala. COMO UM RAIO, LIEF, BARDA E JASMINE SALTARAM NO TETO DA JAULA, ARRASTANDO EMLIS ATR�S DELES. ELES SE ESCONDERAM DEBAIXO DAS CAMADAS DE TECIDO E FICARAM QUIETOS, ESPIANDO PARA FORA COM CUIDADO, OS CORA��ES BATENDO FORTE. � Chegou a hora de ir, esc�ria! � zombou um dos Guardas. Ele se aproximou da jaula e empurrou um bast�o pesado pelas barras. Houve uma s�rie de fa�scas e os companheiros ouviram Pi-Ban gemer e cair pesadamente no ch�o. Os Guardas se dobraram de tanto rir. Dois vultos vestidos de branco atravessaram a porta � Tira e o Ol chamado de 3-19. Os Guardas ficaram imediatamente em sil�ncio. � Voc� vai acompanhar a jaula, 3-19 � Tira disse secamente. � Eu vou seguir voc�s com o Projeto. � S� temos um prisioneiro � 3-19 protestou. � Ele pode ir acorrentado. A jaula n�o � necess�ria. � N�o � voc� quem decide o que � necess�rio � Tira replicou irritada. � Este prisioneiro foi guardado especialmente para este momento. N�o podemos nos arriscar

que ele fuja. Ele n�o deve ser machucado, portanto, vigie bem os guardas. 3-19 concordou, a raiva estampada no rosto magro. � N�s, Baks, n�o precisamos de um Ol para nos dizer o que fazer � resmungou um dos Guardas. � Sil�ncio! � Tira gritou. Ela se virou e voltou para a sala com a luz vermelha onde outro grupo de Guardas esperava, cinco de cada lado da caixa de metal. 3-19 pigarreou. � Voc�s escutaram! � ele disse para os Baks. � Tomem posi��o! Enquanto os Baks se colocavam ao lado da jaula de mau humor, ele passou por eles e abriu o outro par de portas. Uma luz fraca entrou no aposento, trazendo com ela o mau cheiro dos montes de lixo. Lief ficou im�vel, temendo que fossem vistos a qualquer momento, mas n�o houve nenhum grito de alerta. Os Guardas olhavam ressentidos para 3-19, cujos olhos estavam fixos no caminho � frente. � Andem! � Tira gritou do outro aposento. � Mexam-se! � 3-19 murmurou para os Baks. � Antes precisamos cobrir a jaula � um deles grunhiu. Com um calafrio, Lief se deu conta de que os peda�os de tecido debaixo dos quais estavam escondidos eram abas feitas para serem puxadas sobre os lados da jaula. � N�o precisamos cobrir a jaula, idiota! � 3-19 respondeu irritado. � J� � noite! Os prisioneiros n�o v�o ver nada. � Uma jaula em movimento precisa ser coberta � o Guarda insistiu teimoso. � Essas s�o as ordens. N�s, Baks, sempre... � Voc�s, Baks, j� passaram do tempo de ir para o monte de lixo, e quanto antes forem, melhor! � 3-19 disparou furioso. � Andem! Resmungando, os seis Baks encostaram os ombros na jaula e a empurraram para dentro da noite mal-cheirosa. Atr�s deles, seguia barulhentamente a grande caixa de metal. Pi-Ban, ainda deitado, resmungava atordoado. Lief, Barda, Jasmine e Emlis seguravam-se, desesperados, no teto da jaula cambaleante. Cada um dos servos do Senhor das Sombras estava ocupado com os pr�prios pensamentos de ressentimento ou triunfo. E, por esse motivo, ningu�m viu as tr�s sombras que sa�ram do esconderijo oferecido pelos montes de lixo e os seguiram. No in�cio, Lief s� conseguia ouvir o chacoalhar da jaula, mas, depois de alguns momentos, ele come�ou a perceber vozes vindas de baixo. � N�s merecemos mais respeito � um dos Guardas resmungava. � N�s demos o alerta! Fomos n�s que est�vamos l� fora lutando com o vraal. Fomos n�s que ouvimos aqueles restos gritando no monte de lixo. Lief ficou arrepiado e escutou com aten��o. � O Ol disse que n�s dever�amos estar no monte de lixo, Bak 3 � outro Guarda disse. � O Ol � um idiota! � Bak 3 resmungou. � Voc� sabe que n�o temos uma data de vencimento como os outros grupos, Bak 9. Disseram isso desde o come�o e nos avisaram para n�o contar para os outros. Voc�s esqueceram? � N�o � Bak 3 murmurou. � Mas o Ol disse... � Esque�a o que ele disse! � Bak 3 respondeu irritado. � O mestre nunca se livraria de n�s. Ora, fomos n�s que demos as not�cias que ele estava esperando: as not�cias sobre a garota e o p�ssaro preto. Por que acha que estamos indo para a Arena agora? O cora��o de Lief bateu com for�a. O Senhor das Sombras estava esperando por Jasmine o tempo todo. Eram as not�cias sobre ela que tinham causado aquela pressa. A suspeita que Lief vinha tentando afastar desde que chegaram � Terra das Sombras voltou � sua cabe�a e, dessa vez, ele pensou nela com seriedade. Jasmine tem um segredo � um segredo perigoso. Ela os tinha levado � F�brica. Ela tinha se recusado a fugir, quando uma fuga ainda era poss�vel.

Lief estava ansioso por virar a cabe�a e falar com Jasmine, pedir explica��es a ela. Mas n�o teve coragem. O menor som ou movimento poderia tra�los. Atrav�s de um buraco no tecido, ele p�de ver que a jaula estava rodeando a colina que tinha visto da F�brica. Os Guardas estavam ofegantes ao empurrar as rodas barulhentas para a curva. Ent�o, de repente, a estrada ficou reta novamente. Agora ela acompanhava as montanhas e, mais � frente, estava a imensa Arena iluminada. Pelo barulho, havia uma grande multid�o � espera. � Mais depressa! � Tira gritou de tr�s, a voz aguda de entusiasmo. � Pare no t�nel, 3-19! O Projeto deve entrar na Arena primeiro. Voc� ouviu? � N�o sou surdo! � resmungou 3-19. � Guardas! Mais depressa! � N�s tamb�m n�o somos surdos, Ol � Bak 9 resmungou. A jaula come�ou a se mover mais depressa. O barulho da multid�o ficou mais forte. Ent�o, de repente, a intensidade da luz diminuiu, e a jaula parou com um rangido. Lief viu pedras escuras e imaginou que estavam na entrada do t�nel que atravessava os muros da Arena. Ele ficou tonto, ouviu o som das rodas pesadas e se deu conta de que a caixa de metal estava sendo empurrada para a frente da jaula para que pudesse entrar na Arena primeiro. � Espere ser chamado, 3-19! � Tira gritou de algum ponto adiante. � A mulher de vermelho � a escrava Faith? � 3-19 perguntou curioso. Lief sentiu Jasmine ficar tensa. � � claro que n�o! � Tira respondeu com maus modos. � Ela � o caminho para o futuro, assim como eu. A escrava est� acorrentada debaixo da plataforma. Perns! Em frente! Um tambor come�ou a soar � um som profundo e pulsante como o bater de um cora��o. A multid�o ficou em sil�ncio. Lief tinha que ver o que estava acontecendo. Com cuidado, ele puxou um pouco do tecido para o lado. Atr�s de Tira, a caixa de metal, estava sendo empurrada por debaixo de um grande arco n�o muito longe dali. Ela saiu da escurid�o e foi iluminada por uma luz muito forte. A luz da Arena. Lief imaginou que haveria fileiras de assentos rodeando a Arena, mas n�o conseguia v�-los de onde estava. Ele tamb�m n�o conseguia ver os vraals, cujos rugidos se misturavam ao bater do grande tambor. Mas ele podia ver o ch�o com clareza. Tudo o que estava emoldurado pelo arco estava claro como o dia. Era como ver uma imensa imagem em movimento. Guardas Cinzentos segurando bast�es de choque estavam enfileirados ao longo do caminho pelo qual a caixa de metal passava. O caminho levava a uma imensa plataforma cercada de colunas brancas. Algu�m usando uma t�nica vermelha esperava ali, longe demais para que Lief pudesse ver com clareza. Atr�s dos Guardas, estavam pessoas esfarrapadas, apertadas umas contra as outras. Os ombros das pessoas estavam curvados, e os seus olhos mostravam medo e desespero. A maioria tinha a marca do Senhor das Sombras na testa ou na face e observava a passagem de Tira com a caixa de metal. Lief ficou angustiado ao reconhecer entre elas o povo vestido de preto de Noradz, os vultos fortes de centenas de Jalis, alguns guardas do pal�cio. Ele n�o reconheceu todos, mas sabia que eram fazendeiros do nordeste, do oeste e de Plains, gladiadores de Rithmere, pescadores da costa, membros da Resist�ncia, cidad�os de Del... Muitos deltoranos. Espancados, explorados e castigados pelo vento do desespero at� perderem o �nimo e a esperan�a. Eles acreditavam que tinham sido levados para l� para morrer. Para muitos, talvez, a morte poderia parecer um al�vio para o sofrimento causado pela escravid�o. �Mas eles n�o v�o morrer. Eles n�o v�o mais ser escravos!�, Lief pensou com tristeza. Mas eles eram tantos. Agitado, Lief encostou os dedos na Flauta de Pirra que

escondia debaixo da camisa. Logo chegaria o momento de test�-la. Ser� que a sua magia daria tempo a eles para reunir as pessoas e tir�-las da Arena? Ela poderia quebrar o feiti�o que fechava a sa�da das montanhas? A caixa j� estava perto da plataforma, e a luz da Arena estava mudando para um vermelho forte e sem brilho. O dia estava raiando. Um movimento chamou a aten��o de Lief. Os Baks estavam se aproximando do arco. 3-19 estava olhando para Tira ressentido. Ningu�m vigiava a jaula. � Essa � a nossa chance de descer! � Barda murmurou. � N�o! � Jasmine sussurrou, ansiosa. � Precisamos ficar aqui. Que outro jeito temos de chegar at� a plataforma em seguran�a? � A plataforma? � Barda exclamou espantado. � Por que...? Lief tinha certeza de que Jasmine tinha motivos para querer chegar at� a plataforma. Mas ele tamb�m acreditava que eles deveriam ir para o centro da Arena. � A Flauta deve ser tocada onde o Senhor das Sombras possa ouvir bem � ele sussurrou. � E as pessoas precisam nos ver. Emlis, vou dar a Flauta para voc� assim que chegarmos na plataforma. Esteja preparado! Emlis concordou com um grunhido assustado. � Esse plano � precipitado, Lief � Barda protestou. � As pessoas n�o foram avisadas. Elas n�o v�o saber... � Sshh! � Jasmine sussurrou. Lief congelou. Ent�o ele ouviu o que Jasmine tinha ouvido antes dele. Ru�dos leves vinham do fundo da jaula. Vozes que sussurravam, um tinido como se algu�m tivesse mexido na fechadura. Um grunhido de esfor�o e um xingamento abafado. Ent�o, algo bateu no p� de Lief. � Des�am da�, seus idiotas! � ordenou uma voz rouca. � N�o podemos soltar Pi-Ban, mas, pelo menos, podemos salvar voc�s. � N�o, Garra! Vamos ficar em cima da jaula � Lief sussurrou. � Voc� ficou louco, rapaz? � Garra se espantou. � N�o temos tempo para explicar � Barda disse depressa. � Se voc� quer ajudar a gente, entre na Arena. Diga a todas as pessoas que puder para ficarem prontas para lutar e sair daqui. Elas v�o saber quando chegar a hora. � Se tentarmos salvar todas elas, elas v�o ser massacradas � Garra replicou. � E n�s tamb�m. Algumas poder�o... � Diga para elas irem at� a passagem atr�s da Arena! � Barda interrompeu. � Agora, Garra, v� embora, pelo amor de Deus! Os Guardas v�o se virar e ver voc�! � A passagem est� fechada por um feiti�o � Garra respondeu. � Deixe isso por nossa conta � Barda retrucou. � Apenas fa�a o que mandei. � Voc� est� louco! � Garra murmurou, tirando a m�o de cima do p� de Lief. Os companheiros ouviram mais alguns sussurros e depois tudo ficou em sil�ncio. Garra, Brianne e Gers tinham desaparecido nas sombras. � Ser� que ele vai fazer o que voc� pediu? � Jasmine sussurrou. � Quem sabe? � Barda disse preocupado. � E acho que estamos mesmo loucos como ele disse. Pelo que sabemos, a Flauta de Pirra n�o vai perturbar o Senhor das Sombras mais do que o zumbido de uma mosca. � Olhem! � Jasmine sussurrou. Uma mulher vestida de vermelho andava para a frente da plataforma, o rosto marcante e os cabelos macios e prateados agora claramente vis�veis. � Hellena! O grito desesperado e surpreso tinha vindo de debaixo deles. De Pi-Ban. 3-19 se virou. � Voltem aos seus postos! � ele ordenou aos Guardas furioso, para depois se virar para a Arena. A mulher vestida de vermelho tamb�m tinha ouvido o grito de Pi-Ban e os seus l�bios se torceram num sorriso frio. Lief olhou horrorizado. Hellena tinha sido um membro do grupo de Pi-Ban. Ela era a amiga por quem Brianne tanto tinha chorado. No entanto, agora os olhos dela brilhavam triunfantes, enquanto os Perns empurravam a caixa de metal numa rampa

at� a plataforma. Ela se deliciava com a crueldade. Assim como Tira. O Projeto de Convers�o... o caminho para o futuro... � Hoje n�o vamos soltar nenhum vraal � Hellena avisou com voz aguda. Uivos de desapontamento se ergueram do p�blico � uivos que mudaram bruscamente para lamenta��es quando soou um trov�o e um frio assustador percorreu a Arena. Os Baks tremiam ao lado da jaula. � O mestre est� presente � Bak 3 choramingou. � Hoje come�a uma nova era! � Hellena anunciou. � Depois de hoje, nada mais vai ficar no caminho do mestre. Onde quer que ele coloque a m�o, todos ir�o se curvar diante dele e cumprir a sua vontade. Voc�s ver�o. � Tragam Faith! � ela ordenou, erguendo a m�o. Dois Guardas subiram at� a plataforma arrastando entre eles uma garota pequena de cabelos negros que se debatia e cujos olhos faiscavam com f�ria. Jasmine prendeu a respira��o. O cora��o de Lief pareceu parar. Barda praguejou baixinho. A crian�a na plataforma, o pequeno rosto, t�o parecido com o de Jasmine que poderiam ser irm�s, observava a multid�o, os olhos cheios de medo e esperan�a. � Essa � a irm� de uma das maiores inimigas do mestre! � Hellena gritou. � Mas, assim como o gnomo que vai lhe fazer companhia, um gnomo que � um perigoso traidor, ela logo vai se curvar, de boa vontade, diante do mestre. O p�blico rugiu. � J� vamos ser chamados � tagarelou Bak 9 assustado. � O mestre vai pensar que desobedecemos �s suas ordens. O dia raiou, e a jaula est� descoberta. Lief ficou tenso e Faith era a �ltima de suas preocupa��es. Estava claro que, agora, que estavam t�o perto, iria acontecer um desastre. Os outros Baks arrastaram os p�s nervosos. � O Ol disse... � um deles come�ou. � Que se dane o Ol! � Bak 9 interrompeu com raiva. E, sem outro aviso, os seis pularam para os lados da jaula e puxaram a capa para baixo. Emlis, repentinamente exposto, rolou apavorado e caiu. Ele atingiu o ch�o e ficou im�vel. Lief, Barda e Jasmine se esfor�aram para se levantar e apanhar as armas, mas n�o tiveram chance. Os Guardas se recuperaram do susto rapidamente, e os bast�es de choque come�aram a funcionar sem piedade... Lief viu Jasmine se encolher e cair para tr�s acompanhada de Kree. Ele viu Barda ser atingido uma, duas vezes. Ent�o ele tamb�m sentiu um choque quente na nuca. Uma dor forte percorreu o seu corpo e tudo ficou escuro ao seu redor.

LIEF RECOBROU OS SENTIDOS DEVAGAR. ALGO BATIA NELE SEM PARAR, E CADA BATIDA MANDAVA UMA PONTADA DE DOR � SUA CABE�A. ELE ESTAVA DEITADO NUMA SUPERF�CIE DURA, QUE SACOLEJAVA E MACHUCAVA OS SEUS OSSOS DOLORIDOS. Ele se esfor�ou para abrir os olhos. A sua cabe�a estava prensada nas grades frias. Ele n�o conseguia ver nada de onde estava, pois um tecido grosso o cobria. Ele levou algum tempo para se lembrar do que tinha acontecido e para

perceber, com pavor, onde estava. Lief estava na jaula e ela estava se movendo pela Arena. O som que ele ouvia era o bater do grande tambor. Barda e Jasmine estavam se mexendo ao lado dele. Pi-Ban estava agachado perto da cabe�a de Barda, com uma express�o de horror estampada no rosto. Lief procurou a espada, mas era �bvio que tinha sido levada. Com um calafrio de medo, ele colocou a m�o no pesco�o e, com al�vio, sentiu o cord�o que prendia a Flauta de Pirra debaixo da camisa. Vozes �speras murmuravam algo perto deles. Lief se deu conta de que eram as vozes dos Guardas que empurravam a jaula. � O Ol vai tentar colher os louros por essa pris�o. � Ele que experimente! Quando tirarmos a capa, ele n�o vai conseguir esconder a surpresa. O mestre vai entender que foram os Baks que trouxeram os tr�s, e que o Ol n�o sabia de nada. � O selvagem magricela que estava com eles... �Emlis!�, Lief pensou, procurando na jaula desesperado. Ent�o, ele se lembrou. Tinha visto Emlis pela �ltima vez quando o pequeno keron caiu da jaula dentro do t�nel. Outro guarda estava falando. Lief fechou os olhos e tentou ouvir e ficou angustiado com o que escutou. � O selvagem estava ferido. Ele se arrastou para morrer. Esque�a dele. S�o esses tr�s que o Mestre quer. O rapaz, o homem grande e a garota com o p�ssaro preto. Que sorte tivemos, n�o �, Bak 3? � Voc� j� pensou a cara de idiota que o Ol vai fazer? Os Guardas riram baixinho. Estremecendo por causa da dor na cabe�a, Lief foi at� a frente da jaula. No canto, as abas deixavam um espa�o e ele espiou para fora. O Ol 3-19 estava na sua frente, parado muito ereto de costas para a plataforma onde Tira esperava com uma express�o sombria. Ao lado de Tira estava Hellena, segurando a corrente de Faith com uma das m�os, enquanto a outra descansava na tampa da caixa de metal. Atr�s dos Guardas Cinzentos, que cercavam o caminho, estava o povo esfarrapado, assistindo a tudo com o olhar sem brilho. E, mais adiante, erguendose at� perder de vista, fileiras de bancos lotadas de espectadores � de todos as formas, cores e tamanhos. O p�blico parecia brilhar, mudar e ondular... Lief esfregou os olhos. Ent�o, ele se deu conta de que os seus olhos n�o estavam com problemas. Havia alguns Ra-Kacharz nos bancos, alguns grupos de Guardas, e v�rios selvagens. Mas a maior parte do p�blico era composta por Ols � de Grau 1 e 2, cujos formatos mudavam a toda hora, dissolvendo-se e transformando-se enquanto ele observava. Ali, era evidente, n�o havia motivos para disfar�ar. Os Ols de grau inferior n�o precisavam manter uma forma, se n�o quisessem. Eles podiam mudar � vontade, por pura divers�o ou para o fim que quisessem. Ele se concentrou em um par e viu quando as suas cabe�as com chifres, semelhantes aos de cabras, se dissolveram e se transformaram em caras de peixe com as bocas abertas, as m�os se transformaram em nadadeiras, e a sua cor mudou de marrom para prata esverdeado e os seus corpos incharam. Ao fazer isso, eles empurraram o par que estava ao lado deles, duas mulheres de gorro vermelho. A mulher resmungou zangada e, por um instante, mostrou o seu verdadeiro corpo, branco, sem formas, com bocas abertas sem dentes e olhos negros como carv�es. No momento seguinte, as formas brancas encolheram e estreitaram e se tornaram serpentes retorcidas com rostos humanos. Enojado, Lief olhou outra vez para os escravos, im�veis e silenciosos. E ent�o ele viu algo muito estranho. Parecia que ningu�m estava se movendo, mas era como se ondas estivessem passando pela multid�o. Ele apertou o rosto contra as grades. Agora ele percebia que os mesmos gestos insignificantes eram repetidos por uma pessoa depois da outra. Uma pequena inclina��o de cabe�a, l�bios se movendo t�o levemente que seria imposs�vel descobrir a dist�ncia que algo estava sendo dito.

Uma mensagem estava sendo transmitida entre os escravos, e Lief sabia onde ela tinha come�ado: com Garra, Brianne e Gers misturados � multid�o na beira da Arena, sussurrando as mesmas palavras sem parar. Fique de olho na plataforma. Prepare-se para lutar. V� para a estrada atr�s da Arena. Passe adiante. � A mensagem est� se espalhando � Barda disse em seu ouvido. � Precisamos impedir. Lief se virou. Barda estava atr�s dele, olhando para a Arena por cima de sua cabe�a. O homenzarr�o estava visivelmente preocupado. Uma grande queimadura vermelha marcava a sua testa, que tinha sido atingida por um bast�o de choque. � Agora � tarde demais � Lief respondeu. � Mas tudo mudou e, pelo que parece, Garra, Brianne e Gers n�o sabem disso � Barda sussurrou agitado. � Acho que eles ficaram escondidos fora do t�nel quando fomos presos e n�o viram nada. Se eles puderem ver a jaula coberta agora, v�o pensar que faz parte do plano. Lief procurou a Flauta de Pirra e a tirou da bolsa. Uma sensa��o de calor fez a m�o dele formigar e uma estranha paz o invadiu. � Nada mudou, Barda � ele disse com calma. � N�o se pode prender um som. Quando chegarmos � plataforma, vou tocar a Flauta exatamente como planejado. N�o como Emlis faria, mas o melhor que eu puder. � N�o sei que poderes a Flauta tem, mas ela n�o pode derreter barras de ferro � Barda replicou mal-humorado. � � poss�vel que os outros escapem, mas n�s estaremos presos. �Ent�o � assim que vai ser�, Lief pensou. �Garra, Brianne e Gers podem levar o povo para a liberdade t�o bem quanto n�s.� Mas ele n�o disse nada. Ao procurar por Jasmine, Lief viu que ela tamb�m tinha acordado e rastejara para a frente da jaula. Mas ela n�o se reuniu aos companheiros. Ela estava agachada em outro canto, espiando pela fresta do tecido. �Ela est� tentando ver Faith�, Lief pensou. �A irm� que vinha procurando o tempo todo.� Ele passou para o lado de Jasmine e tocou a sua m�o. � Jasmine � ele sussurrou. � Por que voc� n�o me contou sobre Faith? Jasmine virou-se para ele, os olhos tomados pelo sofrimento. � Contar a voc�? Como pode perguntar isso? � ela disse em voz baixa. � O que... o que voc� quer dizer? � ele balbuciou espantado. � At� agora voc� tenta me enganar, Lief? � ela retrucou, fechando os punhos. � Voc� n�o entende? Eu sei. Eu sei o que voc� fez. � O qu�? � Lief perguntou desorientado. Ele parou de falar quando as rodas da frente da jaula bateram na borda da rampa com um baque. Ele, Barda e Jasmine foram atirados com for�a para tr�s. A Flauta de Pirra voou da m�o de Lief e come�ou a rolar para o fundo da jaula. Ele estendeu a m�o para ela desesperado e conseguiu peg�-la exatamente quando os Guardas, resmungando pelo esfor�o, inclinaram a jaula e come�aram a pux�-la para cima. Mais um segundo e a Flauta teria escorregado pelas grades e estaria perdida. Com o cora��o batendo forte por causa do desastre do qual tinha escapado por um triz, Lief voltou para a frente da jaula. �Esque�a tudo�, ele disse a si mesmo. �Tudo, menos o que deve ser feito.� Lief sentiu um conhecido calafrio de medo e soube que a jaula estava se aproximando da caixa de metal, e agarrou a Flauta com mais for�a. � Aten��o, escravos! � Hellena gritou. � Tenho um aviso importante para voc�s. Escutem bem. Lief foi at� o canto da jaula e espiou pela fresta. Tira estava parada ao lado dela, junto de 3-19. � Por que a jaula est� coberta? � Tira murmurou furiosa para 3-19, enquanto olhava para cima nervosa. � Isso � obra dos Baks � ele respondeu de mau humor. � Quando percebi que tinham desobedecido, n�s fomos chamados, mas era tarde demais para tirar a capa. � Voc� � um idiota incompetente! � Tira disparou. � Felizmente, o mestre

acabou com voc� e a sua esp�cie. Ela se virou. 3-19 olhou para ela, os dedos longos se retorcendo como se ele quisesse apert�-los ao redor do pesco�o magro dela. Tira foi at� o lado de Hellena. Hellena ergueu os bra�os. � Eu j� fui uma inimiga mortal do mestre � Hellena gritou. � Eu libertava os seus escravos. Eu matava os seus servos. Eu confesso. E a minha companheira foi uma das piores rebeldes que j� existiu, uma espi� falsa e mentirosa que ajudava secretamente os inimigos do mestre! � Eu confesso! � Tira disse em voz alta, erguendo o queixo. Lief ouviu Barda gemer baixinho atr�s dele, mas n�o se virou para olhar. O olhar frio de Hellena passeou pela Arena. � Agora, n�s duas n�o temos mais d�vidas, medo ou pensamentos maus. Gra�as ao presente que o mestre nos deu, somos n�o apenas suas servas, mas tamb�m os seus olhos e ouvidos. A sua m�o alisou a caixa de metal com carinho. � Como n�s, voc�s, escravos, merecem a morte. Mas o mestre � misericordioso. Voc�s todos poder�o receber o seu presente. Em breve, as suas dificuldades v�o terminar. Voc�s v�o pertencer ao mestre, como n�s. O p�blico aplaudiu animado. Os escravos no ch�o da Arena estavam em total sil�ncio. Hellena mostrou um sorriso frio. � Voc�s n�o precisam ter medo, escravos, n�o importa que boatos tenham ouvido � ela disse. � O Processo de Convers�o foi aperfei�oado. Ele � seguro, eficiente e simples. Depois de liberadas, as criaturas que carregam o presente do mestre encontrar�o o caminho at� voc�s. Elas s�o pequenas e muito velozes. O processo se completa muito depressa. Hellena tocou o ouvido. � Uma pequena dor aqui, e o mestre estar� com voc�s para sempre. A sua Convers�o vai trazer liberdade para voc�s. Voc�s v�o voltar para as suas casas, misturar-se ao seu povo e cumprir a vontade do mestre com satisfa��o. A pele de Lief estava arrepiada. Finalmente, ele compreendeu o que tinha acontecido com Tira e Hellena. Ele entendeu o que eram aqueles vermes terr�veis e o que faziam. Ele percebeu qual era o plano do Senhor das Sombras. O mestre tem muitos planos... Uma imagem horr�vel se formou na mente de Lief. Milhares de prisioneiros libertados pelo Senhor das Sombras, voltando a Deltora, recebidos com alegria e carinho. Milhares de prisioneiros que pareciam ser exatamente o que eram antes, mas que, dentro de seus c�rebros, carregavam o Inimigo, que orientava todos os seus pensamentos e a��es. Milhares de prisioneiros em cujos bolsos ou sacolas havia mais vermes mortais de cabe�a escarlate. Assim, durante a noite, enquanto as suas fam�lias e vizinhos dormiam... Hellena tinha recome�ado a falar. � Embora n�o seja poss�vel fugir do presente do mestre, � melhor que voc�s n�o lutem � ela aconselhou. � Com a ajuda da escrava Faith e o gnomo que certa vez lutou ao meu lado contra o senhor, vou lhes mostrar como isso pode ser f�cil Ela se virou para os Guardas. � Removam as capas! � ela ordenou. AS CAPAS FORAM ARRANCADAS DA JAULA. A LUZ ENTROU E EXP�S SEM PIEDADE AS QUATRO PESSOAS QUE TINHAM SE LEVANTADO DE UM SALTO E SE RECOSTADO NAS BARRAS. LIEF OUVIU 3-19 GRITAR ZANGADO, E AS EXPLICA��ES BARULHENTAS E TRIUNFANTES. ELE VIU TIRA E HELLENA, DE OLHOS BRILHANTES, OBSERVAREM A FUMA�A VERMELHA QUE GIRAVA NA TORRE ACIMA DELAS E PARA A SOMBRA ESCURA DENTRO DELA. Raios sa�ram das nuvens agitadas. Uma ventania amea�adora soprou sobre a Arena, derrubando Lief e os companheiros e prendendo-os ao ch�o. A jaula estremeceu, e as suas rodas se curvaram sob a for�a do vento. Respirando com dificuldade, incapaz de se mover, apertado ao ch�o pelo vento

que uivava, Lief ouviu os gritos dos escravos se contorcendo indefesos na Arena, os gritos de Tira e Hellena, os grunhidos dos Baks e dos Perns na plataforma quando eles lutaram para se erguer. Grasnando, os sete Ak-Baba voaram para baixo, levados pela ventania, de garras estendidas e bicos curvos abertos. As colunas que rodeavam a plataforma tremeram e criaram vida. Ols! Chamas brancas sibilantes com a escurid�o em seu interior, bocas desdentadas abertas, olhos ocos e m�os prontas para agarrar o que estivesse � sua frente, eles se ergueram e enfrentaram a for�a do vento. E, com um estrondo desagrad�vel, portas de pedra deslizaram e fecharam a Arena. Ent�o Lief soube que n�o s� Jasmine, mas todos eles tinham sido esperados. O Inimigo n�o sabia como ou quando eles iriam aparecer, mas sabia que viriam. E tinha se preparado para a sua chegada. Mas havia uma coisa pela qual o Inimigo n�o esperava. Com os olhos lacrimejando e quase surdo pelo vento que rugia, Lief come�ou a levar a Flauta de Pirra at� os l�bios com esfor�o. Devagar, muito devagar, ele obrigou a m�o a subir. � 3-19! Os prisioneiros est�o no ch�o! Eles est�o prontos! � Tira gritou bem alto. � Abra o Projeto de Convers�o! O Ol com o corpo de Fallow andou at� a caixa de metal com facilidade, sem ser perturbado pelo vento. Ele colocou a m�o na fechadura que abria o al�ap�o. � 3-19! � Lief chamou com todas as for�as. � Cuidado! O Ol virou a cabe�a e olhou para ele confuso. � N�o escute! � Tira gritou. � 3-19! Estou mandando! � Se voc� abrir essa caixa, vai ser o seu fim, Ol! � Lief gritou. � Com seres humanos para fazer o que ele quer, o seu mestre n�o vai mais precisar de voc�. Voc� e toda a sua esp�cie v�o apodrecer nos montes de lixo junto com os Guardas. 3-19 hesitou, franzindo o cenho. � Baks! Perns! � Tira berrou furiosa. Mas os Baks e Perns, que se debatiam sobre as t�buas da plataforma, n�o podiam se mover. A m�o de Lief que agarrava a Flauta j� estava na altura do peito. Ele obrigou-a a subir at� a boca. Ele precisava de mais um momento, s� mais um instante... Uma fuma�a vermelha saiu furiosamente da torre cheia de uma feroz vontade de fazer o mal. Olhos faiscaram dentro da fuma�a, e m�os sombrias se estenderam. 3-19 gritou aflito, se encolheu e caiu. O al�ap�o na ponta da caixa se abriu com viol�ncia. Vermes de cabe�a escarlate sa�ram como uma forte torrente e se espalharam na jaula, procurando ansiosos por suas v�timas. Lief p�de senti-los deslizando sobre seus p�s e suas pernas. Os gritos apavorados de Jasmine e Barda machucavam-lhe os ouvidos. Kree grasnava desesperado. Pi-Ban deu um �nico grito agudo. Lief fechou bem os olhos e concentrou toda a sua energia num �ltimo esfor�o desesperado. Ent�o, finalmente, ele tinha a Flauta nos l�bios. Ele soprou. Uma nota clara e pura. O som penetrante se ergueu e ecoou pelas paredes da Arena e at� as montanhas mais adiante. E com o som, o avan�o dos vermes parou. Eles se debateram, retorceram e morreram como as sanguessugas do Caminho Proibido expostas � luz. A fuma�a vermelha se enrolou com um ru�do estrondoso que fez o ch�o tremer. A ventania se acalmou, e os Ak-Baba voaram sem rumo no c�u. Os Ols abaixaram as m�os estendidas e ali ficaram cambaleantes. As criaturas nas fileiras de assentos se curvaram e gemeram. Os vraals uivaram nas jaulas. Os escravos na Arena tinham sido avisados para esperar pelo sinal. De que outro sinal precisavam? Eles se ergueram de um salto e avan�aram para a frente numa grande onda. Os Guardas confusos que cercavam a passagem trope�aram e ca�ram, esmagados pelo seu peso. Mas n�o havia sa�da. A Arena estava fechada com portas de pedra. N�o havia

como chegar � passagem que levaria � liberdade. N�o havia para onde correr, nem onde se esconder. Ofegante, erguendo-se com dificuldade, Lief encheu os pulm�es de ar. A fuma�a vermelha inchou e se torceu sobre ele enquanto a sombra dentro dela reunia for�as. Lief soprou outra vez e, mais uma vez, a nota penetrante ecoou pela Arena, o trov�o soou e a fuma�a se recolheu. Lief viu Pi-Ban se levantando de olhos arregalados e um verme retorcido caindo de seu ouvido sobre o ombro. Ele viu Barda e Jasmine se erguendo e se segurando �s grades da jaula. Fora da jaula, os guardas viravam de um lado a outro confusos. Tira e Hellena tinham ca�do de joelhos, e olhavam com uma repugn�ncia atordoada para os vermes que haviam ca�do longe deles na plataforma. Faith estava parada, sozinha, p�lida como um fantasma. � Faith! � Jasmine berrou. � Pegue as chaves da jaula! A crian�a se virou, a express�o s�ria. Os seus l�bios se entreabriram. Ent�o, a voz saiu � um sussurro baixo e mortal de congelar o sangue. � N�o h� como escapar, Jasmine. Jasmine olhou paralisada. A voz continuou a sussurrar. � Voc� estava condenada a partir do momento em que olhou no cristal e me deixou entrar em sua mente. Eu sabia que voc� viria at� mim. Eu s� tinha que esperar. Mas n�o pense que eu me importava com voc�. Voc� era s� uma isca. Eu sabia que ele a seguiria para onde voc� fosse. Ent�o, a menina soltou uma gargalhada horr�vel. E enquanto ria, ela estremeceu, se apagou e desapareceu num turbilh�o de fuma�a vermelha, como o fantasma que era. Jasmine gritou repetidas vezes, agarrando as grades da jaula chocada, magoada e aterrorizada. Chocada por ter acreditado que uma miragem era de carne e osso. Sofrimento por uma crian�a que nunca tinha existido, e terror por perceber o quanto tinha sido enganada. Uma lembran�a voltou � mem�ria de Lief. Tirral, falando na Ilha de Keras. H� muitas formas de apanhar um peixe. E se o peixe que se deseja puder ser fisgado com uma simples isca, tanto melhor. �Jasmine foi atra�da pela isca jogada pelo Senhor das Sombras e eu logo depois�, Lief pensou. �Como tinha sido f�cil! Com que tranq�ilidade ele nos trouxe para a sua armadilha. Ele usou as nossas fraquezas, a solid�o e a impaci�ncia de Jasmine, e o meu amor por ela.� � Pelos Jalis! � as palavras de Gers rugiram em meio ao trov�o � ele saltou sobre a plataforma, liderando um ex�rcito maltrapilho de integrantes de sua tribo. Alguns dos Jalis se atiraram, urrando, sobre os Baks e Perns apavorados. Outros colocaram as m�os em duas das grades da jaula e puxaram. O ferro se entortou como se fossem galhos de �rvore. Pi-Ban saiu com dificuldade pelo espa�o aberto. Barda o seguiu, meio que arrastando Jasmine. Logo depois, Lief saiu com a Flauta ainda presa entre os l�bios. Lief teve que respirar fundo mais uma vez, e mais uma vez a fuma�a vermelha se retorceu e atacou. E mais uma vez, ela recuou quando a Flauta foi tocada novamente. Mas o Inimigo estava reunindo for�as. A cada toque da Flauta, ele recuava um pouco menos. Os sete Ak-Baba voavam ao redor dele, os seus gritos assustadores se misturando ao trov�o. No centro da fuma�a, brilhavam olhos malignos. Durante quanto tempo a Flauta conseguiria evitar a aproxima��o das sombras? E ent�o, Lief escutou. Atrav�s do som da Flauta, do retumbar do trov�o, veio um lamento leve e cansado. Lief se virou bruscamente, mas Jasmine tamb�m ouvira o som. Jasmine e Barda tinham voltado para a jaula e estavam ajoelhados ao seu lado, espiando debaixo de sua base, gritando para Gers. Ent�o o Jalis e Barda levantaram a jaula para inclin�-la, enquanto Jasmine escorregou para baixo dela e surgiu arrastando um pequeno vulto vestido numa capa com capuz verde. Emlis!

Emlis estava tagarelando sobre como se arrastou para baixo da jaula no t�nel e depois se agarrou ao fundo dela enquanto era empurrada para a plataforma. Ele contou como ficou preso quando as rodas da jaula entortaram com a for�a do vento; como n�o p�de fazer nada, incapaz de se soltar, de fazer com que o ouvissem, at� aquele momento... No instante seguinte, Emlis estava ao lado de Lief e tomou a Flauta de suas m�os. Emlis tocou o instrumento e, pela primeira vez em incont�veis s�culos, o pa�s que antes tinha sido Pirra ouviu o verdadeiro som da Flauta de Pirra. Pois, enquanto os Ak-Baba grasnaram e a fuma�a vermelha voltou para o c�u agitado, enquanto os Ols se encolhiam, gemendo, e os prisioneiros ouviam, encantados, Emlis tocou como os antigos Flautistas. Emlis tocou na Flauta de Pirra a m�sica que vinha do fundo de seu cora��o. O som maravilhoso encheu a Arena, ecoou das montanhas, tocou as paredes da F�brica e avan�ou sobre a plan�cie ressecada. A m�sica levava consigo o lamento por antigas belezas perdidas, a ira pela maldade que s� quer dominar e destruir, o medo pelo que poderia acontecer. E tamb�m, uma profunda saudade do lar. N�o Pirra, saqueada, transformada e perdida para sempre. Mas o �nico lar que Emlis conhecia. Um lar em que �guas profundas ondulavam, e a areia macia cobria praias tranq�ilas. Um lugar onde a luz era suave e fria e onde o delicado som da �gua batendo na praia enchia o ar. Um lugar de que sentia falta e pelo qual sofria. Lief ficou ouvindo paralisado. O seu cora��o parecia que ia partir enquanto a m�sica se espalhava, implorando por ajuda, gritando por liberdade. Ent�o... a Arena desapareceu. Frio, muito frio. A escurid�o agitada... E no momento seguinte, Lief estava se debatendo na �gua gelada e escura, enquanto os gritos de pavor de milhares de pessoas soavam em seus ouvidos. O que tinha acontecido? Que novo feiti�o era aquele? � Jasmine! � ele chamou. � Aqui! � Barda surgiu ao lado dele, apoiando Jasmine e Pi-Ban. Lief tomou Jasmine dele e segurou-a acima da �gua e sentiu a agita��o das asas de Kree. � A minha m�sica! � Emlis nadou como uma enguia na dire��o deles. � O meu povo a ouviu! Eles nos trouxeram para casa! O Senhor das Sombras nunca vai saber o que aconteceu com a gente! � O nosso povo vai se afogar, Emlis! � Jasmine disse mal conseguindo respirar. � Ah, eles s�o tantos! Os kerons n�o v�o poder salvar tanta gente a tempo. Eles v�o se afogar. Ent�o, Lief ouviu Jasmine engasgar, e no momento seguinte uma luz forte substituiu a escurid�o, empurrando-a para longe, assim como a m�sica m�gica da Flauta de Pirra tinha feito o Inimigo encolher e se retirar. E com a luz veio um som agitado e latejante. Lief virou-se, tremendo. Ele piscou, mal acreditando no que via. Pois, avan�ando na dire��o deles, vinha uma imensa esquadra de barcos. As embarca��es semelhantes a conchas dos plumes, os botes novos e elegantes dos aurons, a barcos compridos e pesados dos kerons, navegando juntos, retirando pessoas da �gua, levando-as para a seguran�a. Clef e Azan remavam furiosamente para acompanhar os guardas dos aurons sentados em enguias �geis e os imperturb�veis colhedores de sanguessugas dos kerons. Nols, Flautista dos plumes, remava ao lado de Tirral, Flautista dos kerons, que procurava nas �guas escuras o filho, cuja m�sica tinha chamado a todos. Mas foi Penn, a preservadora da hist�ria dos aurons, que tirou Lief e seus companheiros da �gua. E foi com ela que come�aram a longa jornada para casa.

AS PESSOAS DORMIAM ENQUANTO ERAM CARREGADAS PELAS CAVERNAS. SOMENTE PI-BAN ESTAVA ACORDADO, PARA APERTAR AS M�OS DE LIEF, BARDA E JASMINE, E ENT�O PARA SER ENVIADO PARA O ALTO DA MONTANHA DO MEDO, ACIMA DO MAR DE ESMERALDA. � Acho que ele vai contar suas aventuras, apesar dos meus conselhos � Lief murmurou. � Os Gnomos do Medo s�o grandes contadores de hist�rias, Penn. � Pi-Ban n�o vai contar � Penn replicou serena. � Ele vai se esquecer de tudo assim que respirar o ar do mundo superior. Voc� n�o sabe, Lief? Voc� leu os versos de Doran. Lief inclinou a cabe�a, relembrando. � �Onde mar�s intermin�veis ocultam as lembran�as...� � ele murmurou finalmente. � Sim. Os mares do subterr�neo s�o os mares do esquecimento � Penn sorriu. � Como voc� acha que vivemos aqui em segredo durante tanto tempo? � Mas na Terra das Sombras n�s lembramos � Barda protestou. � Emlis estava com voc�s � Penn explicou. � Al�m disso, o nosso pensamento estava concentrado em voc�s. � Mas quando voltarmos para casa, vamos nos esquecer de tudo? � Jasmine perguntou muito s�ria. Penn sorriu e pegou tr�s pedras pequenas e lisas. � N�o se voc�s conservarem isso com voc�s � ela disse, entregando uma pedra a cada um. � Elas s�o pedras da alma. Todos os aurons carregam uma. Dizem que Doran sempre levava a dele. E essas s�o de voc�s. Lief, Barda e Jasmine contemplaram as pedras. Elas pareciam mudar de cor a cada momento � dourado brilhante, vermelho, verde, azul, preto, roxo, e todas as cores do arco-�ris. � � imposs�vel dizer a cor dela � Barda disse maravilhado. � � porque n�o h� cor alguma � Penn disse com simplicidade. � A diferen�a est� nos olhos de quem a observa. E descobrimos que o mesmo acontece com pessoas, quando a Flauta tocou em nossas cavernas pela primeira vez, h� pouco tempo. � Foi assim que...? � Jasmine come�ou. � N�s, em Auron, ouvimos a Flauta. A sua m�sica nos fez lembrar que antigamente o nosso povo era unido. Sa�mos para finalmente ver os companheiros da nossa esp�cie e para descobrir o que tinha acontecido com voc�s. No Caminho Proibido, encontramos os plumes, que tinham viajado para o norte pelo mesmo motivo. Eles n�o pareciam t�o selvagens como t�nhamos imaginado. E assim, juntos, chamamos os kerons, pedimos que iluminassem o t�nel e que nos deixassem entrar em seu territ�rio. � E Tirral concordou? � Barda perguntou sem acreditar. � Depois de algum tempo � Penn disse com calma, sorrindo. � Parece que, assim como n�s, ela e o seu povo tinham refletido sobre o bom senso de se manter uma rivalidade em tempos dif�ceis. Ficamos sabendo que o filho dela tinha ido com voc�s at� a Terra das Sombras. Ent�o, juntos, esperamos pelo som que nos diria que ele, voc�s e a Flauta estavam prontos para voltar. Juntos, finalmente, ouvimos a m�sica e, juntos, trouxemos voc�s de volta. � A gente teria morrido sem voc�s � Lief disse. � Devemos a nossa vida a voc�s. � Sem voc�s, os pirranos teriam ficado separados para sempre � Penn respondeu. � A nossa d�vida � ainda maior. A esquadra pirrana deslizava pelas cavernas como folhas sopradas pelo vento. Por�m, havia muito tempo para conversar e para relembrar, pois muitos barcos navegavam ao lado do de Penn. Clef e Azan vieram com a embarca��o baixa pelo peso

de Garra, Brianne e Gers. Nols se aproximou tendo Tira e Hellena tranq�ilas aos seus p�s. E Tirral veio com Emlis, que se livrara da capa verde com al�vio. � O meu filho parece mais alto do que antes de partir � Tirral disse. � Ele cresceu, mas n�o foi s� na altura � Barda comentou. � Ele tem um cora��o enorme. � Quando eu for um pouco mais velho, e a capa de colhedor de sanguessugas me servir, vou ser um explorador como Doran � Emlis contou t�mido. � Vou explorar e desenhar mapas das cavernas. Vou viajar pelos mares do plumes e dos aurons e por outros mares desconhecidos. � Mares de um roxo delicado � Lief murmurou. � Mares negros cheios de estrelas. Cavernas que brilham como diamantes. � Como voc� sabe? � Emlis perguntou surpreso. Mas Tirral p�s a m�o dentro de sua capa, tirou algo que brilhava na luz m�gica e o entregou a Lief. Ele olhou o objeto, quase como se tivesse esquecido o que era. � Eu lhe devolvo o Cintur�o de Deltora � Tirral disse com seriedade. � Em troca da Flauta de Pirra. � Obrigado � Lief hesitou. Havia algo que Lief queria dizer, mas achou que n�o seria sensato. Consciente do olhar de Barda e Jasmine, ele prendeu o cintur�o brilhante ao redor da cintura e ficou em sil�ncio. Finalmente, na caverna dourada de top�zio, chegou o momento da despedida. � Trouxemos voc�s para o lugar em que os sinais de vida superior s�o mais fortes � Penn explicou aos companheiros com suavidade, enquanto os outros barcos se reuniam em volta dela. � Daqui, todo o seu povo pode voltar para casa. � Lief! Barda! Jasmine! Lief se virou e viu Emlis acenando para eles, n�o muito longe. Ele ainda estava segurando a Flauta de Pirra. Os companheiros acenaram de volta. � E o que vai acontecer com a Flauta, Penn? � Lief perguntou. � Ela vai ser separada em tr�s partes outra vez? � N�o � Penn garantiu. � Os kerons v�o ficar com ela agora. Decidimos, antes de voc�s voltarem que, se algum dia a flauta voltasse �s nossas m�os, ela ficaria completa. Ela vai ficar com cada tribo por um ano inteiro para ser tocada de manh�, ao meio-dia e � noite pelo Flautista, como manda a tradi��o de Pirra. Ent�o, ela vai ser passada adiante num grande festival organizado pela tribo que a estiver emprestando. Os olhos de Penn cintilaram. � Tenho certeza de que vai haver muita competi��o � ela acrescentou. � As tribos v�o tentar tocar melhor do que as outras, e cada festival vai ser maior e mais estimulante do que o anterior. Mas eu, pelo menos, n�o vou me queixar. Festivais s�o muito melhores do que guerras. E ningu�m gosta mais de uma festa do que eu. Bem... voc�s est�o prontos? Lief sentiu um n� na garganta, mas concordou... � Adeus, Penn� ele disse. Ele segurou as m�os de Barda e Jasmine e fechou os olhos. � Adeus � ele ouviu Penn sussurrar. E ent�o a conhecida escurid�o os envolveu. Os companheiros abriram os olhos sob a luz de Deltora. O dia tinha acabado de nascer. A grama em que estavam deitados ainda estava coberta de orvalho. A cor do c�u era um azul muito claro com leves manchas cor-de-rosa. Uma brisa, fresca e doce, agitava as �rvores e acariciava os seus rostos. Lief percebeu que nunca tinha visto tanta beleza. Ele se deu conta de que estavam nos jardins do pal�cio, perto das escadas que levavam ao grande sal�o de entrada. Dois guardas estavam parados junto �s portas. Por um momento, os guardas olharam sem entender, espantados, para a multid�o que tinha aparecido na grama do pal�cio vinda do nada. Ent�o, eles se viraram e correram para dentro, gritando a novidade com toda a for�a de seus pulm�es. Jasmine virou o rosto para o sol. Kree levantou v�o, esticando a asa

machucada e grasnando feliz. Barda soltou um profundo suspiro. Ao redor deles, as pessoas abriam os olhos, se sentavam e observavam, sem poder acreditar em tanta felicidade. Parecia que elas haviam sido transportadas da Arena das Sombras para aquele lugar maravilhoso, que tinha a apar�ncia e o cheiro de seu lar num piscar de olhos. A maioria estava convencida de que estava sonhando. Mas ali, se levantando devagar, estavam os tr�s estranhos que tinham estado na plataforma diante deles. Um era o rapaz que tinha tocado a estranha flauta. Ao redor de sua cintura, estava um objeto brilhante. Um cintur�o de a�o, enfeitado com sete pedras preciosas. Os escravos, agora libertados, observavam maravilhados, aceitando a verdade aos poucos. Deltora n�o os tinha abandonado. Eles nunca tinham sido esquecidos. Eles estavam livres. E tinha sido o seu rei que os tinha trazido para casa. As portas do pal�cio se abriram, e pessoas come�aram a descer as escadas correndo, muitas ainda com ar sonolento, mas todas gritando e estendendo os bra�os. As pessoas na grama se levantaram e foram ao encontro delas trope�ando. As duas multid�es se encontraram e se juntaram, parentes queridos e estranhos se abra�aram, choraram e riram de alegria. Os sinos do pal�cio come�aram a tocar, chamando o povo da cidade. Jasmine tocou o bra�o de Lief. Ele olhou para ela, o cora��o cheio de felicidade. Ela murmurou alguma coisa, mas o barulho que os cercava n�o o deixou ouvir. Ele se inclinou para perto dela. � Eu disse que estou envergonhada por ter duvidado de voc�, Lief � Jasmine repetiu sem jeito. � Mas Faith parecia t�o real. E ela disse... � A culpa foi minha � Lief disse depressa. � Fui um idiota por n�o ter falado sobre o cristal, de fingir que ele n�o existia. Uma vez, eu falei dele para voc� e Barda, depois que o vi num sonho no Vale dos Perdidos. Pensei que voc� fosse se lembrar. Jasmine pareceu confusa. � No come�o, pensei que sim � ela disse devagar. � Mas ent�o olhei para o cristal e esqueci tudo, menos a mentira que via dentro dele � ela baixou o olhar. � Eu deveria saber que voc� nunca iria me enganar. Lief hesitou. Esse era o momento que ele temia. Ele olhou para Barda, que fazia de conta que n�o ouvia. Ele pigarreou. � Eu enganei voc�, Jasmine � ele disse em voz alta. � E a voc� tamb�m, Barda. Tem uma coisa... Ele parou de falar. Jasmine tinha tirado a m�o de seu bra�o e olhava para o pal�cio. Um pequeno grupo de pessoas apareceu na porta, procurando ansioso na multid�o. Sharn e Perdi��o estavam de um lado, sustentando Josef entre eles. Do outro lado estava Stephen, o mascate, oscilando, de bra�os dados com uma mulher alta e desconhecida, cuja cabe�a raspada estava coberta por desenhos de espirais. Mas no centro estava Ranesh, com o rosto inexpressivo, Zeean, de Tora, e uma figura graciosa envolta numa longa capa. Marilen.

ANGUSTIADO, LIEF DEU UM PASSO � FRENTE. MARILEN O VIU. COM UM �LTIMO OLHAR PARA RANESH, ELA ERGUEU A CAPA E DESCEU OS DEGRAUS DEVAGAR, DE CABE�A ERGUIDA. LIEF SENTIU JASMINE E BARDA SE AFASTAREM QUANDO ELA SE APROXIMOU. A multid�o festejava agitada ao redor deles, mas os quatro � os tr�s companheiros e a garota que se aproximava � s� tinham olhos um para o outro. Era como se estivessem numa ilha, fora do tempo e do espa�o. Marilen estendeu as m�os, o rosto iluminado pelo al�vio e pela alegria. Lief as segurou. � Ah, Lief, como desejei a sua volta! � Marilen murmurou. � Como desejei poder lhe contar... Est� tudo bem, Lief! Est� tudo bem. Estamos em seguran�a. Lief curvou a cabe�a cheio de gratid�o. Ele sentiu as m�os da garota deixarem as dele e olhou para tr�s. Barda estava olhando para algum ponto � sua frente, mas Jasmine encontrou o seu olhar com um sorriso determinado. Lief ficou confuso por um momento. Ser� que a sua companheira j� sabia qual era o segredo que escondera deles por tanto tempo? Mas ele n�o tinha tempo para pensar. Marilen estava esperando. O momento tinha chegado. Lief colocou as m�os na cintura, abriu o cintur�o cintilante e o deixou cair. Ele ouviu Barda e Jasmine abafarem um grito. Marilen abriu a capa, revelando um objeto de cores brilhantes que pareciam faiscar. Em seguida, ela tirou algo da cintura e o entregou a Lief. Sorrindo, aliviada, ela se afastou depressa para tr�s. As grandes j�ias do Cintur�o de Deltora brilharam como estrelas debaixo do c�u da manh�. Os refinados elos de a�o cintilaram e aqueceram os dedos de Lief. Ele colocou o Cintur�o, sentiu o seu peso conhecido, endireitou os ombros e se virou para olhar para Barda e Jasmine. Os dois olhavam para ele boquiabertos. � O verdadeiro Cintur�o estava seguro em Del o tempo todo! � Barda resmungou. � Voc� estava usando uma c�pia! Todo esse tempo... e n�o sab�amos de nada � ele apanhou o cintur�o ca�do no ch�o e o sacudiu na frente de Lief. � Isso � s� uma imita��o! Lief concordou envergonhado. � Voc�s dois t�m o direito de ficar zangados, mas, por favor, tentem entender � ele balbuciou. � Perdi��o e eu fizemos a c�pia em segredo na ferraria. Combinamos nossos encontros usando mensagens em um c�digo simples em que cada letra era substitu�da pela letra seguinte do alfabeto, a mesma coisa acontecendo com os n�meros. � Ent�o, �PERDI��O� seria �QFSEJDBP� � Jasmine concluiu, lembrando-se do bilhete que tinha encontrado. Lief olhou para ela curioso. � Usamos pedras das j�ias do pal�cio muito parecidas com as verdadeiras � ele continuou. � Elas t�m algum poder, como todas as pedras preciosas, mas n�o valem nada quando comparadas aos talism�s do verdadeiro Cintur�o. Ele sorriu tristemente. � Tirral tinha um bom motivo para n�o sentir nenhuma m�gica no cintur�o. N�o havia nenhuma m�gica nele! � Voc� deixou o verdadeiro Cintur�o para tr�s para que ficasse em seguran�a � Jasmine balbuciou. � A sua... a sua amiga o usou porque ela � a pessoa em quem voc� mais confia? � Porque � a pessoa que tinha que us�-lo � Lief respondeu. � No caso de alguma coisa me acontecer � ele fez um gesto para Marilen, que voltou a se juntar a eles. � Marilen � uma prima distante, minha parente mais pr�xima do lado de meu pai � Lief contou com um toque de orgulho. Ele riu quando Jasmine e Barda tentaram esconder a confus�o. � Voc�s dois ainda n�o entenderam? � ele gritou. � Marilen � minha herdeira, a pr�xima na linha de sucess�o do Cintur�o de Deltora. � O qu�? � Barda explodiu. � Mas... � Jasmine come�ou, mas as palavras ficaram presas em sua garganta. Ela respirou fundo e tentou outra vez. � Mas eu pensei que somente o filho do rei

ou da rainha poderia ser o herdeiro. Lief concordou com um gesto, procurando a m�o dela. � Os conselheiros-chefes do pal�cio encorajaram essa cren�a, porque eles eram servos secretos do Senhor das Sombras � ele disse. � Mas quando pensei no assunto, imaginei que isso n�o podia ser verdade. Seria perigoso demais para Deltora. A minha vida ficou amea�ada no momento em que me tornei rei e eu n�o tinha um filho que pudesse usar o Cintur�o depois de mim, se eu morresse. Para Lief era um grande al�vio finalmente poder contar a hist�ria. As palavras, guardadas por tanto tempo, escaparam de sua boca como as �guas agitadas de um rio. � O Cintur�o de Deltora diz simplesmente que o Cintur�o deve ser usado por um verdadeiro herdeiro de Adin. Isso quer dizer que, se o rei ou a rainha morrer sem ter tido filhos, o Cintur�o vai para o pr�ximo na linha de sucess�o, um irm�o ou irm�, por exemplo. � Mas voc� n�o tem irm�os ou irm�s � Jasmine disse, mordendo o l�bio quando a �ltima palavra trouxe de volta lembran�as desagrad�veis. Lief apertou ainda mais a m�o dela. � N�o. Ou tios e tias. Tem sido um h�bito real ter apenas um filho. Por acaso, o herdeiro de Adin teve somente um filho e assim isso se tornou uma tradi��o � e que os conselheiros-chefes insistiram para que continuasse. � E que, sem d�vida, atendia muito bem a seus objetivos. Ver Deltora dependendo de uma vida fr�gil a cada gera��o � Barda murmurou. � � verdade � Lief concordou. � E o trabalho deles foi t�o bem feito que as minhas primeiras tentativas de encontrar um herdeiro pareceram in�teis. Mas ent�o... � ele olhou para Marilen. � Mas ent�o eu me lembrei de que Adin tinha tido muitos filhos. � Todos eles se casaram com toranas � Jasmine concluiu pensativa. � Jinks me disse isso. � Exatamente � Lief continuou, estremecendo ao ouvir o nome de Jinks, assim como Marilen, por motivos diferentes. � Assim, eu sabia que, se procurasse mais, acabaria encontrando um herdeiro em Tora, n�o importava que fosse um parente muito distante � ele sorriu levemente. � Sangue � sangue, n�o importa o quanto ele se diluiu durante os anos, como algu�m nos disse h� pouco tempo. � Ent�o voc� procurou pistas nos livros e nos pergaminhos da biblioteca � Jasmine murmurou. � Hist�rias da fam�lia, registros de casamentos, crian�as nascidas... Todas aquelas horas de trabalho. � Eu tinha que garantir o futuro de Deltora antes de qualquer outra coisa � Lief disse. � E eu tinha que fazer isso em segredo. Perdi��o e minha m�e eram os �nicos que sabiam. Eles sabiam como isso era importante e que a seguran�a de Deltora nunca mais deveria depender da vida de uma s� pessoa. Ele sorriu. � Marilen � descendente do segundo filho de Adin. Quando a encontrei, sabia que finalmente tinha um herdeiro. � verdade que, quando eu tiver um filho, ele tomar� o lugar dela como o primeiro da linha... � Espero que esse momento chegue logo! � Marilen interrompeu com entusiasmo. � Quando Lief nos contou em Tora que eu era uma herdeira por parte de minha m�e, a novidade mais pareceu uma maldi��o do que uma alegria. Lief sorriu para ela com carinho. � Mas, mesmo assim, ela concordou em deixar seu lar, a sua fam�lia e seus amigos e vir at� Del... � Para usar o verdadeiro Cintur�o de Deltora se voc� corresse perigo. Assim se algo de mal lhe acontecesse, ele brilharia para ela no mesmo instante! � Jasmine exclamou, terminando a frase para Lief. � E o tempo todo pensamos... todo mundo pensou... Ela se soltou do aperto carinhoso de Lief e colocou a m�o no rosto corado. A cabe�a dela girava. Nada do que imaginara era verdade. Tinha interpretado tantas coisas de uma forma e agora via que tinha se enganado. Lief trancado na

biblioteca. O pergaminho com o t�tulo de As principais fam�lias de Tora. As visitas secretas na ferraria. O sumi�o das j�ias reais. A viagem a Tora... � Eu sei que Lief queria contar a voc�s sobre mim, Jasmine � Marilen disse com suavidade, percebendo a afli��o da garota. � Mas ele tinha jurado para o meu pai que apenas Sharn e Perdi��o saberiam quem eu era. � Quanto mais pessoas soubessem que Marilen era a pr�xima na linha de sucess�o, mais perigo ela iria correr � Lief acrescentou. � Se o Senhor das Sombras tivesse a menor desconfian�a... Jasmine respirou fundo e concordou. � Ent�o por que est� contando para a gente agora? � ela conseguiu dizer. Marilen sorriu feliz. � Porque agora est� tudo bem! � ela exclamou. � Lief s� teve tempo de verificar a descend�ncia do segundo filho de Adin. Mas Adin e Zara, a mulher dele, tiveram cinco filhos ao todo. Zeean e o meu pai examinaram os documentos que Lief levou para Tora. Eles descobriram muitos outros descendentes de Adin, n�o s� em Tora, mas tamb�m em Del, e em todo o reino. Ela bateu palmas, os olhos brilhando. � Logo todos saber�o que uma amea�a a Lief n�o significa uma amea�a a toda Deltora. N�o haver� motivos para mat�-lo, pelo menos n�o por esse motivo. � E eu n�o vou mais precisar ficar trancado no pal�cio como um prisioneiro! � Lief exclamou com grande satisfa��o. � Nem eu! � disse Marilen, igualmente feliz. � Se Lief morrer sem ter filhos, eu vou tomar o seu lugar. Se eu morrer, vai haver outro para tomar o meu lugar... e outro e mais outro! O Cintur�o de Deltora sempre ter� um herdeiro, e Deltora ficar� em seguran�a. � Que conversa � essa sobre morte? � Barda gritou, batendo no ombro de Lief e abrindo um sorriso largo. � Embora eu confesse que eu mesmo poderia estrangular Lief quando lembro dos terrores que passei, temendo por ele e por esse cintur�o falso! � Estou t�o feliz, mas t�o feliz que tudo tenha terminado bem � Marilen disse, sorrindo. Jasmine concordou com um gesto de cabe�a, ainda tendo dificuldade para encarar Marilen de forma diferente. � Esses dias devem ter sido dif�ceis para voc� � ela disse um pouco sem jeito. � E foram mesmo � Marilen respondeu com franqueza. � Mas os perigos que enfrentei n�o foram nada comparados aos riscos que voc�s correram. Eu tinha o Cintur�o de Deltora, e sabia que Lief estava vivo, pois ele nunca brilhou para mim. E as pedras me ajudaram. Uma vez, a ametista perdeu a cor quando a minha comida foi envenenada. Eu vi e soube que algo estava errado. O rosto dela se abriu num sorriso. � Al�m disso, se eu n�o tivesse vindo para c�, n�o teria conhecido Ranesh � ela acrescentou. Ela olhou ao redor e viu Ranesh ainda sozinho na escadaria, olhando para ela. � Preciso ir at� l�. Tenho muita coisa a explicar para ele e tamb�m para o pobre Josef. Com outro sorriso, ela se afastou. � Ent�o... Marilen e Ranesh � Lief murmurou, erguendo uma sobrancelha. Ele olhou para Jasmine. Algumas vezes, ele tinha tido receio quanto aos sentimentos dela em rela��o ao rapaz. Mas o sorriso de Jasmine quando o olhar dos dois se encontrou era muito real. Uma paz imensa invadiu o cora��o de Lief. Ent�o Marilen se virou. � A prop�sito, Lief � ela disse. � Voc� sabia que todos acreditaram que eu vim para Del para me casar com voc�? A express�o espantada de Lief respondeu a pergunta de Marilen. Ela riu e seguiu o seu caminho. Lief se virou para Jasmine e Barda.

� Voc�s sabiam dessa hist�ria? � ele perguntou. Barda n�o demonstrou o que pensava e achou melhor ficar em sil�ncio. As faces de Jasmine ficaram vermelhas outra vez, mas ela deu de ombros. � Boatos do pal�cio � ela disse indiferente. � Mas voc� � novo demais para se casar. Eu sempre disse isso. Lief n�o soube o que dizer. Barda viu Tira andando na dire��o das escadas, parecendo perdida. Ele murmurou algo e saiu atr�s dela. � Claro � Jasmine continuou, come�ando a sorrir quando ela e Lief caminharam atr�s de Barda devagar. � Marilen teria sido a escolha ideal para a esposa do rei. Instru�da, bonita, educada, elegante, acostumada a pal�cios... � Quando a hora chegar � Lief disse, interrompendo Jasmine com firmeza �, vou seguir o exemplo de Adin e me casar por amor � ele olhou para ela. � Se a mulher que eu amar me quiser, � claro. � Ela provavelmente vai querer � Jasmine respondeu. � Quando o momento chegar � e ela estendeu a m�o para ele. Um tumulto com gritos e vivas come�ou atr�s deles. Uma grande multid�o subia a estrada vinda da cidade para se juntar � multid�o que j� lotava o gramado. As pessoas nas escadarias riam e acenavam. Os sinos ainda tocavam, e o cora��o de Lief se encheu de alegria. �E agora�, ele pensou �finalmente podemos come�ar.� FIM