2007, Editora Fundamento Educacional Ltda.

Editor e edi��o de texto: Editora Fundamento Ilustra��o da capa: Marc Mcbride Capa e editora��o eletr�nica: Commcepta Design CTP e impress�o: Sociedade Vicente Pallotti Produzido originalmente por Scholastic Press Texto by Emily Rodda, 2003 S EM QUERER, LIEF JUNTOU-SE � MULTID�O QUE LOTAVA OS DEGRAUS LARGOS DO PAL�CIO DE DEL. SUAS PERNAS FICAVAM MAIS PESADAS A CADA PASSO. O AR DOCE DA MANH� ESTAVA FRESCO, MAS SUAS M�OS ESTAVAM MOLHADAS DE SUOR. Os s�ditos que se apinhavam nos degraus se afastaram respeitosamente para deix�-lo passar. Alguns se curvaram, muitos sorriram e acenaram, emocionados por ver o rei entre eles. Todos sussurraram e apontaram para o cintur�o brilhante coberto de j�ias que ele usava � o Cintur�o de Deltora. Lief obrigou-se a sorrir e a acenar de volta, mas seu cora��o se partia ao ver as pessoas muito magras e com os olhos fundos. Ele olhou para o alto. As enormes portas esculpidas do pal�cio abriam-se num bocejo acima dele. Do outro lado, ele s� podia ver a escurid�o. E da escurid�o... �Estou esperando por voc�, pequeno rei.� A voz sibilante do Senhor das Sombras atingiu sua mente. Ele estava preparado para isso, mas mesmo assim ficou paralisado. �Voc� est� cumprimentando seu povo miser�vel, pequeno rei?�, a voz zombeteira sussurrou. �Tolos! Eles olham para voc� e pensam, �o rei Lief e seus corajosos companheiros, Barda e Jasmine, livraram Deltora da tirania do Senhor das Sombras e o expulsaram para a Terra das Sombras. O rei Lief resgatou os prisioneiros que o inimigo mantinha como escravos e os devolveu aos seus lares. Agora, com certeza, ele vai nos fazer felizes para sempre... �� A voz se afastou com um riso zombeteiro. Lief cerrou os dentes e continuou a subir. Ele n�o podia deixar a voz expuls�-lo de volta para a ferraria, que agora era novamente a sua casa. Aquela seria uma noite de Lua cheia, o que significava que aquele era o dia da reuni�o p�blica mensal. O povo tinha vindo de longe para falar com seu rei, e ele n�o podia desapont�-lo. No alto das escadas, ele olhou para tr�s como se quisesse guardar um �ltimo relance da luz da manh� antes que as sombras frias do pal�cio se fechassem a sua volta. Um p�ssaro preto voava em sua dire��o vindo do c�u azul-claro e segurava um objeto nas garras. �Kree!�, pensou Lief, mais animado. �Kree, trazendo um recado de Jasmine! Talvez ela tenha decidido deixar minha m�e e Perdi��o no oeste e voltar a Del antes do esperado. Talvez ela esteja aqui agora!� Lief olhou ansioso para a estrada, mas n�o viu a figura conhecida de cabelos

pretos entre o grande n�mero de pessoas que se dirigiam ao pal�cio. E, quando o p�ssaro mergulhou para o ch�o, Lief percebeu que n�o era Kree. Im�vel, Lief observou o p�ssaro, que fez uma volta acima dele, marcando a sua posi��o com os olhos amarelos. Logo depois, um min�sculo pacote caiu aos p�s de Lief com um barulho abafado. Ele apanhou o pacote do ch�o. O p�ssaro soltou um grito estridente e voou para longe em dire��o ao noroeste. Agitadas, as pessoas nas escadas olharam o pacote. Jasmine tinha come�ado a treinar p�ssaros mensageiros h� pouco tempo e eles ainda n�o eram vistos com freq��ncia em Del. Al�m disso, quase sempre tinham sido encarados como um mau sinal, na �poca do Senhor das Sombras. � � apenas uma mensagem da Montanha do Medo � Lief avisou com a maior tranq�ilidade que p�de. Ele abriu o pacote e p�s � mostra o bilhete enrolado com firmeza ao redor da ponta de uma flecha e amarrado com um cord�o. �Voc� parou novamente, covarde. Muito sensato. Agora vire e corra, como o filho chor�o do ferreiro, o que voc� realmente �.� Lief passou rapidamente pelas portas do pal�cio e entrou no imenso sagu�o de entrada. O espa�o j� estava lotado de pessoas que falavam sem parar. Lief sabia que o barulho devia ser grande, mas ele tinha a sensa��o de estar preso dentro de uma bolha, e o ru�do lhe parecia um leve zumbido sufocado. Todos os sons fora da bolha eram abafados. Somente o sussurro maligno dentro dela parecia real. �Ah, voc� est� mais perto de mim, agora. Est� vendo o povo � sua volta, amontoado como ratos esfomeados?� Lief olhou para o cintur�o coberto de j�ias. O rubi estava descorado. A esmeralda, sem brilho. As pedras sentiam o perigo. O mal... � Lief? Quais s�o as novidades? Ele ouviu a voz forte e confiante, estremecendo a bolha e libertando-o. Lief ergueu os olhos e viu Barda andando em sua dire��o, vestido para a reuni�o em seu uniforme de chefe da guarda do pal�cio. O uniforme azul-claro com enfeites dourados era muito diferente das roupas r�sticas que Barda usava quando Lief o conheceu. Mas o rosto moreno e barbado do amigo era o mesmo, embora o sorriso largo fosse um pouco for�ado, e ele olhou para Lief com aten��o quando apertou sua m�o. Sem dizer nada, Lief mostrou-lhe a ponta da flecha. Barda olhou ao redor do sagu�o lotado e fez sinal com a cabe�a para um corredor fechado com uma corda num dos lados. � Vamos ter sossego na nova biblioteca � ele murmurou. � O velho Josef ainda est� tomando caf�. Lief concordou, juntos pularam a corda e desceram o corredor �s pressas. N�o demorou para que chegassem � enorme sala cheia de caixas que deixava Josef, o bibliotec�rio, desesperado. Josef n�o tinha querido mudar a biblioteca para o andar t�rreo. A antiga biblioteca no terceiro andar tinha sido seu orgulho e alegria, e ele queria que ficasse exatamente como sempre tinha sido. Mas Lief insistira. O terceiro andar do pal�cio n�o era seguro. Ele tinha de ser fechado para nunca mais ser usado, pois l�, no final de um corredor lacrado, no centro de um quarto branco de tijolos, estava... �Voc� nunca vai se livrar de mim, Lief de Deltora. Posso falar sempre que quiser com voc�, e com quem quiser, quando chegar o momento. Ah, n�o vejo a hora de brincar com essas mentes fracas e d�beis. Elas se dobram e quebram com muita facilidade...� Lief sentiu Barda agarrar seu ombro. � Voc� tamb�m o escuta? � Lief perguntou desanimado. �O cristal � a janela pela qual a minha voz e minha mente podem alcan��-lo. Voc� nunca vai se livrar de mim. Nunca...� � Acho que n�o como voc� � Barda respondeu. � Eu s� tenho uma sensa��o muito

desagrad�vel... Lief olhou para o amigo. O rosto de Barda estava sombrio. � Voc� n�o devia dormir no pal�cio, Barda. Isso est� piorando. � � muito pior para voc� do que para mim � disse Barda. � Voc� n�o devia ter vindo. � Mesmo na ferraria, os sussurros entram nos meus sonhos � Lief balbuciou. � E, al�m do mais, o pal�cio � o �nico lugar grande o bastante para a reuni�o mensal. � Ent�o pare com as reuni�es durante algum tempo � Barda sugeriu. � At� que se possa construir... � N�o! � Lief interrompeu. � Isso � o que ele quer, Barda! Ele est� tentando fazer com que o povo perca a f� em mim. As coisas j� v�o bastante mal como est�o. Eu n�o deveria fazer essas reuni�es apenas em Del e deixar todas as viagens para minha m�e e Perdi��o. Mas n�o posso levar o Cintur�o para longe daqui e deixar a cidade desprotegida dessa... dessa coisa que est� l� em cima! Quase sem olhar para o pacote, Lief puxou a corda amarrada ao redor da ponta de flecha e soltou o bilhete. Enquanto alisava o papel, Barda bufou aborrecido. � Por que esse bobo escreve em c�digo? � Barda explodiu. � Dev�amos estar vivendo um tempo de paz! � Os Gnomos do Medo sempre foram desconfiados � disse Lief. � Talvez os jovens mudem com o tempo, mas os velhos como Fa-Glin nunca v�o mudar. Lief deu de ombros. � E, seja como for, esse c�digo � muito simples e s� tem a inten��o de atrapalhar quem o l� sem aten��o. Est� vendo? Fa-Glin s� escreveu a mensagem colocando todas as letras em grupos de quatro, sem pontua��o. Barda pegou o bilhete, praguejou baixinho porque n�o tinha percebido o truque de imediato e ent�o come�ou a l�-lo devagar em voz alta. �Sinto dizer que a colheita que esper�vamos com ansiedade foi decepcionante. As videiras nasceram doentes e s� colhemos seis cestas de uvas azedas. A colheita de inhame tamb�m foi muito ruim e muitos apodreceram na terra. A ca�a � pouca e h� poucos peixes no riacho.� Ele fez uma pausa, balan�ou a cabe�a e continuou. �Se ao menos pud�ssemos comer os frutos das �rvores boolong, como nossos vizinhos, os kin! As �rvores boolong crescem fortes como ervas daninhas que s�o. Receio que v� ser mais um inverno duro na Montanha do Medo.� Barda devolveu o bilhete para Lief muito preocupado. � Ent�o � ele murmurou. � Mais not�cias ruins. Norte, sul, leste e oeste, tudo a mesma hist�ria. Mas Fa-Glin n�o pediu que mand�ssemos comida, como as outras tribos. � Ele � muito orgulhoso para fazer isso � respondeu Lief. � Ele prefere morrer de fome a pedir ajuda. E talvez ele adivinhe que n�o temos muita coisa para mandar. De repente, Lief amassou o bilhete e o jogou para o outro lado da sala. � Ah, o que vamos fazer? � ele gemeu. � O povo trabalhou tanto e n�s o ajudamos como pudemos. Mas parece que nada cresce em Deltora, al�m de ervas daninhas e espinhos. � como se a terra estivesse envenenada. � Ou amaldi�oada � disse uma voz tr�mula atr�s dele.

L IEF E BARDA VOLTARAM-SE ASSUSTADOS. JOSEF, O BIBLIOTEC�RIO, ESTAVA ALI PARADO, APOIADO NA BENGALA. ELE TINHA ENTRADO NA SALA T�O SILENCIOSAMENTE QUE ELES N�O O TINHAM OUVIDO. � Que bobagem � essa, Josef? � Barda disparou, olhando preocupado para o rosto tenso de Lief. � Colheitas ruins n�o s�o novidade em Deltora. N�s vivemos mortos de fome nos anos de terror do Senhor das Sombras, mas quase nem percebemos. Voc� s� tem tempo para se queixar da dor de um pequeno ferimento ou das botas apertadas depois da batalha, quando se sente seguro. Josef seguiu o olhar de Barda para a express�o fixa e cheia de medo de Lief e ficou muito triste. � Desculpem-me � disse Josef, adiantando-se com passo incerto. � Estou cansado e falei sem pensar. Barda est� certo. A amea�a da fome tem perseguido Deltora h� s�culos. � Sim � Lief respondeu em voz baixa. � Mas nem sempre foi assim. N�s dois sabemos disso, Josef. Ele apontou a prateleira bem-arrumada na sala enorme onde estava guardada uma fileira de grandes livros azuis-claros. � Os primeiros volumes dos Anais de Deltora est�o cheios de hist�rias de colheitas fant�sticas, mel�es premiados, redes t�o cheias de peixes que chegavam a rasgar � ele contou. � Quando essas coisas come�aram a mudar? E por qu�? Josef olhou ansiosamente para o rosto tenso de seu rei e para o de Barda. � Eu... eu n�o sei � ele balbuciou. � Isso simplesmente aconteceu aos poucos. Mas, �s vezes... pensei... � Em qu�? � Lief perguntou, inclinando-se para a frente. � O que voc� pensou, Josef? � Parece que... � ele come�ou hesitante, molhando os l�bios. � Parece que o enfraquecimento da terra foi conseq��ncia do enfraquecimento dos drag�es de Deltora. Lief e Barda olharam um para o outro. Na mente dos dois, surgiu a imagem do drag�o dourado que tinham visto nas colinas Os-Mine. O drag�o estava dominado por um profundo sono encantado, e eles n�o tinham contado nada a ningu�m, pois aquela caverna guardava um mundo subterr�neo secreto que tinham jurado n�o revelar. � N�o vejo como a terra possa ter sido prejudicada por causa da extin��o dos drag�es � Barda comentou, pigarreando. � Pelo que sabemos, essas feras eram uma amea�a. � Acho que tenho de discordar � ele retrucou. � Venham, vou mostrar-lhes algo. Josef andou com dificuldade at� a prateleira onde muitos volumes dos Anais de Deltora estavam guardados. � Ah, por que lhe dei uma desculpa para come�ar a remexer nesses malditos livros? � murmurou Barda, estalando a l�ngua com impaci�ncia. � Agora, vai ser uma chatea��o sem fim. � Josef, a reuni�o j� vai come�ar � disse Lief. � N�o temos tempo para... Mas o velho homem j� tinha largado a bengala e tirado um livro azul-claro da prateleira. � Sempre achei que os drag�es de Deltora estavam ligados � terra muito mais do que a maioria das pessoas imagina � ele falou, virando as p�ginas amareladas, agitado. � Por exemplo, voc�s sabiam que os drag�es estavam divididos em sete

tribos como os primeiros povos de Deltora? � N�o! E tamb�m n�o me importo � respondeu Barda grosseiro. � Se voc� prefere a ignor�ncia ao conhecimento, � problema seu � Josef respondeu, tirando os olhos do livro com cara feia. � Mas o rei, que leu minha obra, O livro dos monstros de Deltora, sabe exatamente do que estou falando. N�o � verdade, Majestade? � Ah... sim! � Lief gaguejou. Na verdade, embora ele tivesse dado uma olhada nas maravilhosas figuras do livro de Josef, n�o tinha ainda achado tempo para l�-lo. Felizmente, Josef n�o notou sua confus�o, pois tinha encontrado a p�gina que estava procurando. Nela, havia um mapa de Deltora de que Lief se lembrava vagamente. Curioso, apesar de tudo, Lief postou-se ao lado do velho para olhar. � Este mapa foi feito h� muito tempo pelo explorador Doran, o amigo dos drag�es � informou Josef, batendo na folha com o dedo. � Os mapas de Doran n�o eram muito caprichados, mas sempre foram precisos. Este mostra as fronteiras dos territ�rios dos sete drag�es. Doran os desenhava sempre, mas infelizmente apenas uma das c�pias que ele fez para viajantes se salvou. E eu a mantenho trancada em seguran�a. � Essas fronteiras parecem coincidir com as velhas fronteiras das sete tribos � notou Barda, olhando por cima do ombro. � E s�o mesmo! � Josef exclamou animado. � � isso que estou querendo dizer! Os territ�rios das pessoas, dos drag�es e das pedras de Deltora correspondem exatamente. � E da�? � Barda retrucou entediado. � Voc� n�o v� como isso � importante? � Josef exclamou. � Voc� n�o est� raciocinando, capit�o da guarda! Porque voc�, dentre todas as pessoas, deveria entender. Barda continuou em sil�ncio. Josef olhou para ele s�rio. � A magia do Cintur�o de Deltora, criado por seu primeiro rei, o ferreiro Adin, e herdado por seus sucessores, protege a terra do Senhor das Sombras � ele disse com paci�ncia, como se falasse com uma crian�a pequena. � Cada uma de suas pedras: o top�zio, o rubi, a opala, o l�pis-laz�li, a esmeralda, a ametista e o diamante, veio do fundo de nossa terra, e cada uma foi o talism� de uma tribo de Deltora. � Barda conhece bem essa hist�ria, Josef � Lief disse com suavidade. � Agora, precisamos mesmo... � Esperem! � Josef ordenou, mostrando as palavras ao lado do mapa. � Leia o que Doran diz aqui. Leia! Certa vez, os sete drag�es cercaram Deltora com sua for�a. Bestas antigas e muito s�bias, os drag�es eram os guardi�es e protetores de seus territ�rios. Agora eles temem que seu tempo esteja chegando ao fim. Eles est�o sendo atacados e mortos em grande n�mero pelos monstruosos abutres � os p�ssaros da Terra das Sombras conhecidos como os sete Ak-Babas. Apesar dos meus pedidos, o rei nada faz, e a magia do Cintur�o continua trancada longe dele na torre. O povo est� feliz, pois pode evitar que seus animais sejam ca�ados pelos drag�es. Mas tenho certeza de que a perda dos drag�es � desastrosa para Deltora, e era essa a inten��o. Eles est�o sendo destru�dos por um motivo. Estou determinado a procurar os �ltimos que restam e, se puder, encontrar um jeito de proteg�-los. Vou partir amanh�, rezando para n�o chegar tarde demais. � Josef, Doran foi um grande explorador � disse Lief, franzindo a testa. � Mas ele n�o foi chamado de amigo dos drag�es por nada. Ele era fascinado por esses animais. Ele teria dito qualquer coisa para conseguir apoio e salv�-los. Josef suspirou, e grande parte de sua anima��o desapareceu, fazendo-o parecer um homem velho e fr�gil outra vez.

� Sem d�vida, o senhor est� certo � ele concordou. Esfregou o queixo com a m�o tr�mula e ent�o ergueu os olhos. � Sinto, por t�-lo feito perder tempo, majestade � ele disse com dignidade. � � s� que... quero tanto ajud�-lo. Desculpe-me por dizer isso, mas o senhor � muito jovem para carregar um peso t�o grande. De repente, Lief n�o conseguiu mais fingir. � Receio que n�o o esteja carregando com muita coragem no momento, Josef � ele confessou, com um n� na garganta. Josef p�s a m�o em seu ombro com timidez. � Eu j� vivi muito � ele disse. � Passei por momentos terr�veis e vi muita desgra�a, mas nunca perdi a f�. Foi ela que me salvou. O senhor precisa ter f� em si mesmo e no seu destino, majestade. � Destino � Lief repetiu. � Sim! � o homem balan�ou a cabe�a com entusiasmo. � O senhor � o verdadeiro herdeiro do grande Adin, e n�o apenas porque o sangue dele corre em suas veias. O senhor acha que foi por acidente que nasceu e foi criado n�o neste pal�cio imenso, mas na antiga casa de Adin? E l�, um dia depois do outro, trabalhou com seu pai na mesma ferraria onde Adin trabalhou com o a�o que se transformou no Cintur�o de Deltora! Lief soltou uma exclama��o abafada, mas Josef continuou apressado. � O senhor � herdeiro de todo o poder e magia do Cintur�o, meu rei � ele afirmou. � E eles certamente v�o ajud�-lo. Est� vendo como o top�zio de Del, o s�mbolo da f�, brilha para o senhor? Os dedos de Lief deslizaram e tocaram o top�zio dourado no Cintur�o de Deltora, mas mesmo assim ele n�o levantou a cabe�a nem falou. Nervoso, Josef olhou para Barda, que estava observando espantado e quase com medo. Os dois se assustaram quando ouviram uma leve batida na porta. Os tr�s se voltarem e viram a cabe�a coberta de macios cabelos dourados e o pequeno rosto de Paff, a assistente de Josef, espiando atr�s da porta. � Desculpem-me, Josef, majestade... h�... e capit�o da guarda � disse Paff, sem f�lego, mexendo inquieta o nariz de ponta cor-de-rosa. � Mas... o povo est� ficando agitado. Mandaram-me para pedir que... � A Lua cheia � Lief murmurou. � Lua cheia... Claro. Mas preciso de Perdi��o, e ele est� no oeste, em Tora. Preciso... Paff arregalou os olhos. Sua boca pequena se abriu. � Paff! � Josef exclamou. � Saia! Sua majestade n�o vai... Mas Lief levantou a cabe�a, e seus olhos estavam claros e brilhantes. � Josef! Uma pena e papel, depressa, por favor! � ele disse. � Barda, preciso do p�ssaro-mensageiro mais r�pido que tivermos � o preferido de Jasmine, Ebony, se estiver aqui. E Paff, por favor, avise ao povo que vou v�-lo daqui a pouco. Vamos fazer nossa reuni�o e ent�o... vou dizer-lhe uma coisa muito importante.

A REUNI�O SEGUIU O RUMO NORMAL DURANTE O DIA. RELAT�RIOS E RECLAMA��ES FORAM APRESENTADOS, PERGUNTAS FORAM FEITAS E RESPONDIDAS. NENHUMA DAS NOT�CIAS ERA BOA, MAS LIEF N�O ESCONDEU NADA. Ele sabia que n�o adiantava dar um falso conforto �s pessoas. Elas tinham olhos e ouvidos, sabiam muito bem que os tempos eram dif�ceis e perceberiam

rapidamente se algu�m estivesse tentando engan�-las. Para ser visto por todos, Lief tinha de ficar nas escadas que levavam para os andares superiores do pal�cio. S� um pouco mais perto da origem da voz que logo voltou para atorment�-lo. Lief lutou contra ela mantendo as m�os no Cintur�o de Deltora: usando o poder das pedras, conservando a ponta dos dedos na ametista que acalmava, no diamante que dava for�a, no top�zio que clareava a mente. Mas a voz n�o desistia, e sua maldade envenenava a mente de Lief, hora ap�s hora, at� seu est�mago revirar e suas roupas ficarem molhadas de suor. Em breve, ele disse a si mesmo. Em breve... �O Cintur�o n�o pode salv�-lo, reizinho.� De repente, a voz o deixou e ele sentiu-se tonto com a inesperada liberdade. Lief percebeu que Barda estava segurando seu bra�o e que o povo olhava para ele atemorizado. Ele se deu conta de que devia ter perdido o equil�brio. � Desculpem-me � ele disse. � Estou um pouco cansado. � Agora o rei precisa descansar � Barda avisou. � Obrigado a todos... A multid�o se agitou quando uma mulher carregando um beb� adormecido esfor�ou-se para levantar. Ela era magra e as roupas, apesar de cuidadosamente lavadas e passadas, estavam esfarrapadas. Ela parecia nervosa, mas ficou em p�, ereta, com os ombros para tr�s. � Sou �ris de Del, fa�o e remendo botas, e sou mulher de Paulie e m�e de Jack � ela come�ou, identificando-se como era costume nessas reuni�es. � Tenho uma pergunta. Quando Lief encontrou seu olhar, sabia exatamente o que ela iria perguntar, assim como Barda. O homenzarr�o ficou com o corpo r�gido e fez men��o de levantar a m�o como para dizer que era muito tarde, que ningu�m deveria perguntar mais nada. � Sim, �ris � Lief disse depressa. A mulher hesitou, mordendo o l�bio como se estivesse arrependida de sua ousadia. Ent�o, olhou para o beb� que estava em seus bra�os e pareceu ganhar confian�a. � Tem uma coisa que est� preocupando o meu marido e eu, senhor � ela disse. � Tenho certeza de que isso tamb�m est� preocupando muitas outras pessoas, mas ningu�m tocou no assunto ainda. Lief viu que muitas pessoas no meio da multid�o estavam concordando e murmurando entre si. Ele percebeu que os boatos tinham se espalhado. Melhor assim, pois isso facilitaria sua tarefa de revelar a elas o que tinha de contar, se estivessem preparadas. Ele s� queria que... Lief abriu a boca para falar, mas ficou paralisado quando percebeu uma agita��o perto da porta. Duas mulheres gritaram e se abaixaram, um homem gritou e uma crian�a pequena soltou uma exclama��o animada. E ent�o todo o povo olhou para o alto, e soltava exclama��es. Um p�ssaro-mensageiro passou pela porta num v�o rasante e entrou no pal�cio. O cora��o de Lief deu um grande salto quando o p�ssaro se aproximou dele depressa. � Kree! � Barda murmurou. Kree pousou no bra�o estendido de Lief e esperou at� que ele tivesse tirado o papel enrolado de seu bico, antes de grasnar um cumprimento. Lief desenrolou o bilhete. MENSAGEM RECEBIDA JASMINE E EU ESTAREMOS COM VOC� EM BREVE. PERDI��O � Obrigado, Kree � ele disse, passando o bilhete para Barda. Ele n�o sabia o que pensar. Ele precisava que Perdi��o viesse com urg�ncia, e se encheu de al�vio ao pensar que a magia de Tora o trazia rapidamente para Del. Mas ele preferia que Jasmine tivesse ficado em Tora, no oeste, onde ela estaria em seguran�a. Ent�o, ele balan�ou a cabe�a. Como podia ter pensado que Jasmine concordaria

com isso? � Acho que estava louco � ele disse em voz alta. Barda o cutucou, e ele ergueu os olhos. �ris continuava parada no meio da multid�o, com o olhar atordoado. � Continue, �ris � disse Lief, sorrindo para ela. � Desculpe pela interrup��o. A mulher engoliu em seco, segurou o beb� com mais for�a e falou de novo. � Parece bobagem, mas Paulie e eu ficamos com um pouco de medo de vir para c� hoje � ela disse. � Principalmente porque tivemos de trazer o pequeno Jack. Ouvimos boatos de que o Senhor das Sombras encontrou um jeito de voltar, que ele anda pelo pal�cio e fica num quarto l� em cima. Isso pode ser verdade? � N�o, n�o � � Barda retrucou, antes que Lief pudesse falar. � Como voc�s sabem bem, o inimigo est� exilado na Terra das Sombras. Mas o olhar ansioso n�o deixou o rosto de Lief. � Ouvimos dizer que o inimigo fala com o senhor, em sua mente � ela disse em voz baixa. � E talvez com outros tamb�m. � Isso � verdade � Lief disse devagar, ignorando a press�o da m�o de Barda em seu bra�o. � E chegou a hora de contar a voc�s. Eu ia mesmo fazer isso hoje, assim que a se��o de perguntas chegasse ao fim. Obrigado por me mostrar como come�ar. Muito perturbada, sem saber se ficava satisfeita ou com medo, �ris voltou a se sentar ao lado do marido. Ele a abra�ou e tocou delicadamente o rosto do beb� com os dedos manchados da tinta usada no trabalho. Todos ficaram em sil�ncio quando Lief come�ou a falar. � No terceiro andar do pal�cio, num quarto trancado, existe um objeto que chamamos de cristal � ele contou. � � um peda�o de vidro grosso colocado sobre uma pequena mesa que tem estado l� por centenas de anos. O Senhor das Sombras pode falar atrav�s dele, assim como voc�s ou eu podemos falar por uma janela aberta. Um murm�rio se espalhou pela multid�o. � O Inimigo costumava us�-lo para falar com os espi�es do pal�cio � Lief continuou. � Agora ele come�ou a us�-lo para me atormentar, para me distrair do meu trabalho e, acima de tudo, para tentar me deixar desesperado. Ele tamb�m atormenta Barda e Jasmine. E, se ele se fortalecer, tenho receio de que comece a perturbar outras pessoas. � Mas esse mal n�o pode ser destru�do? � algu�m do fundo da sala perguntou. � Se ele � feito de vidro... � Tentei v�rias vezes destruir o cristal, sem sucesso � Lief contou. A sua voz calma n�o demonstrou quantas lutas cansativas ele tinha travado na sala branca do andar superior. Mas todos podiam ver isso, todos pr�ximos o bastante para ver o suor em sua testa e as sombras que escureciam seu olhar. � O cristal foi feito com feiti�aria e s� pode ser destru�do por alguma for�a igualmente poderosa. Apenas o Cintur�o de Deltora n�o � suficiente. Mas, pouco antes de esta reuni�o come�ar, eu de repente vislumbrei outro jeito. Nesta noite vou tentar, pela �ltima vez, destruir esse cristal que amea�a a todos n�s. � Lief, o que voc� est� dizendo? � Barda balbuciou. O murm�rio da multid�o tinha se transformado num rugido surdo. � sua frente, Lief via um mar de rostos assustados e at�nitos. As pessoas estavam com medo. Medo por ele e por si mesmas. E elas tinham raz�o, mas entrar em p�nico n�o ajudaria ningu�m. � N�o posso fazer nada sem a ajuda de voc�s � ele continuou, por cima da gritaria. � Por favor, escutem. O povo ficou em sil�ncio. � Isto � o que todos voc�s devem fazer � continuou Lief. � Quando sa�rem daqui, v�o diretamente para suas casas. Tranquem as portas, fechem as janelas e n�o saiam at� que escutem os sinos tocar avisando que tudo est� bem. Isso � para a sua seguran�a. Entenderam? As pessoas assentiram em sil�ncio, apavoradas com a seriedade do rei. � �timo � Lief respondeu satisfeito. � Agora, h� outra coisa que aqueles que querem ajudar ainda mais podem fazer. Escolham a posi��o mais confort�vel poss�vel

e fiquem acordados durante toda a noite e, sempre que puderem, pensem em mim. Mandem-me a sua for�a. � E isso � tudo o que quer de n�s, rei Lief? � gritou um homem no meio da multid�o. � Nossos pensamentos? Porque n�s lhe dar�amos a nossa vida! Gritos animados se fizeram ouvir e ecoaram para o teto alto do grande sagu�o. Lief sentiu l�grimas arderem em seus olhos. � Obrigado � ele conseguiu dizer. � Vou levar suas palavras comigo. Elas v�o me ajudar mais do que imaginam. O Sol tinha se escondido no horizonte e a Lua cheia estava surgindo quando seis dos mais fortes guardas de Barda apanharam um objeto coberto da sala trancada no terceiro andar do pal�cio. A express�o dos guardas era sombria. Eles estavam espantados com o peso imenso do pequeno objeto que carregavam. Todos estavam com muito medo. Lief caminhava � frente dos guardas e Barda, atr�s. Os dois estavam inclinados para a frente como se sentissem dor, mas nenhum deles dizia uma palavra enquanto percorriam o corredor em dire��o �s escadas. E, como eles n�o vacilavam, os guardas tampouco interrompiam a caminhada. Sofrendo sem se queixar, eles suspenderam a carga coberta acima da pilha de tijolos que antes fechava o corredor, passaram pela antiga biblioteca, desceram as grandes escadarias, atravessaram a entrada deserta do sagu�o e sa�ram do pal�cio. Somente depois de atravessar os jardins e descer a colina, um dos guardas falou. Ele se chamava Nirrin e tinha sido resgatado h� pouco tempo da escravid�o na Terra das Sombras. � Aonde estamos indo, senhor? � ele perguntou temeroso. � Acho que ajudaria se... n�s soub�ssemos. Estamos longe? Lief se virou para ele. Mais tarde, Nirrin contaria � mulher que nunca tinha visto uma express�o t�o torturada quanto a do rei naquela noite de Lua cheia. Somente os c�us sabiam o que o rapaz estava passando, que pesadelo o atormentava, vindo de baixo do pano. Nirrin se oferecera para essa tarefa e nunca se arrependeu, embora tenha tido pesadelos durante meses depois dessa terr�vel jornada. Ele nunca ouvira falar do cristal, mas o objeto tinha conseguido afet�-lo. Muito tempo depois de t�-lo carregado, o peso de seu mal parecia tentar derrub�lo, dificultando sua respira��o, mesmo quando estava seguro em sua cama. E ele nunca se esqueceria do olhar de Lief. � O rei s� me olhou por um momento � ele contou para a mulher. � Os olhos dele pareciam... dois po�os fundos. A boca se abriu, mas nenhuma palavra saiu. Ent�o, ele conseguiu gemer uma resposta. �N�o estamos longe�, ele disse. Ent�o, apontou para o fim da colina e, mais adiante, eu vi um brilho entre as �rvores. �S� at� a antiga casa de Adin, e a minha, Nirrin. S� at� a ferraria.�

J ASMINE ESPERAVA JUNTO DOS PORT�ES PARCIALMENTE ABERTOS DA FERRARIA. KREE ESTAVA IM�VEL SOBRE SEU OMBRO. OS DOIS ERAM ILUMINADOS POR UM BRILHO VERMELHO ESTRANHO, E SOMBRAS SALTAVAM ATR�S DELES. ACIMA, O GRANDE C�RCULO DOURADO DA LUA DESLIZAVA NO ALTO DAS �RVORES, QUE PARECIAM RECORTES DE PAPEL PRETO CONTRA O C�U CINZENTO. Quando a estranha prociss�o vinda do castelo apareceu, Kree soltou um grito

agudo. Estava claro que aquilo era um sinal pois foi respondido por um grito vindo de dentro da ferraria. O brilho vermelho ficou mais forte e Jasmine abriu totalmente os port�es. Agora, os guardas cansados podiam ver as chamas do lado de dentro e a figura poderosa do ferreiro que trabalhava com o fole, aumentando o calor, os m�sculos dos bra�os nus brilhando de suor. � Jasmine, afaste-se! � disse Lief com a voz entrecortada, enquanto os homens atr�s dele se aproximavam, gemendo sob o peso da carga terr�vel. Mas, ou ele falou baixo demais, impedindo-a de ouvir, ou ela preferiu n�o escutar e disparou na dire��o dele. No momento seguinte, o bra�o dela estava em volta da cintura de Lief e ela o ajudava a andar enquanto atravessavam o port�o. Ele tentou empurr�-la para longe, sem conseguir. � N�o, Lief � ela pediu, irritada. � Se Barda pode lutar contra ele, eu tamb�m posso! � O sangue fugia de seu rosto enquanto falava, mas Jasmine segurou Lief com for�a e, juntos, continuaram a andar. Eles chegaram cada vez mais perto do fogo at� sentirem o calor queimando os seus rostos. O ferreiro ergueu os olhos quando se aproximaram, mas continuou a trabalhar com os foles, e o fogo da fornalha parecia produzir chamas l�quidas. � Mais quente do que isso � imposs�vel � ele gritou acima do barulho ensurdecedor. O rosto dos guardas mudou quando o reconheceram, quando viram, espantados, que aquele homem com uma tira de pano amarrada na testa, o ferreiro com suor escorrendo pelo rosto sujo, era o lend�rio Perdi��o. �Perdi��o.� O nome estranho foi murmurado por eles, sussurrado entre o ar quente. �Perdi��o. � Perdi��o.� Perdi��o, o homem com a cicatriz no rosto, o misterioso l�der da Resist�ncia nos tempos do Senhor das Sombras. Perdi��o, o viajante severo e solit�rio. Perdi��o, o cruel, que ainda mantinha os malfeitores de Deltora na palma da m�o. Perdi��o, que tinha sacrificado todo o seu mundo por seu rei. �E ali estava ele�, Lief pensou. �No lugar ao qual pertencia antes da vinda do Senhor das Sombras, quando tudo mudou. Onde ele consertava arados, fazia espadas e ferraduras. Onde o meu pai, gentil e falante, tamb�m ficou, em sua �poca, e onde, muito tempo atr�s, Adin tinha feito o Cintur�o de Deltora.� Ele olhou para a forja em brasa. Antes, ela tinha sido usada para criar. Agora, estava sendo usada para destruir. Se ele pudesse encontrar a for�a. �Voc� n�o pode me destruir...� Ele viu que os guardas tinham come�ado a sentir dificuldades. Era como se, de repente, o objeto que levavam tivesse se tornado dez vezes mais pesado. Eles o estavam arrastando e dois j� estavam de joelhos... �Voc� n�o pode me destruir...� Atrav�s da n�voa cor de fogo, Lief viu Barda passar pelos homens e agarrar a carga escondida pelo pano com as pr�prias m�os. O esfor�o fez as veias saltarem em seu pesco�o, seus dentes ficaram � mostra, os m�sculos fortes dos bra�os e ombros quase romperam a camisa. O objeto mal saiu do lugar. Barda levantou-o mais uma vez. Para mais perto da chama, um pouco mais perto... perto o suficiente. Mas ent�o... �Eles nunca v�o conseguir ergu�-lo para dentro da forja�, Lief pensou de repente. Uma dor atravessou sua cabe�a, e o fez dobrar o corpo, e soltar-se das m�os de Jasmine. Vagamente, ele escutou Perdi��o e Barda gritando, Jasmine chamando seu nome, mas suas vozes estavam distantes. A �nica voz que era forte e real sussurrava maldosamente em sua mente, no centro im�vel de um redemoinho de dor. �Sou forte demais para voc�. Voc� n�o pode me vencer...� Cegamente, instintivamente, Lief p�s as m�os sobre o Cintur�o de Deltora. Seus dedos encontraram o top�zio, e a pedra pareceu estremecer ao seu toque. Ele pensou que ela derretia em seus dedos, dourada e quente, como se quisesse fazer parte dele.

�O top�zio, s�mbolo da f�, pensou Lief atordoado. E em sua mente enevoada surgiu a imagem das palavras impressas no papel. Palavras que ele tinha lembrado de repente, naquela manh� na biblioteca. Palavras do Cintur�o de Deltora, o pequeno livro azul que ele j� carregara como um talism�: O top�zio � uma pedra poderosa e sua for�a aumenta em per�odos de Lua cheia. O top�zio protege quem o possui dos terrores da noite. Ele tem o poder de abrir portas para o mundo espiritual. Ele fortalece e clareia a mente... A dor na cabe�a de Lief come�ou a ceder. E, enquanto endireitava o corpo devagar e ficava ereto, pareceu-lhe que muitas outras pessoas estavam se reunindo a ele. Rostos claros e enevoados, s�rios e serenos. Vultos do presente e do passado. Dezenas, centenas de vozes sobrepondo-se �quela outra voz, falando em separado e em conjunto... Tenha coragem, meu filho. Estamos com voc�. N�s vamos ajud�-lo, garoto. Tenha f�... Rei Lief... estamos pensando em voc�, como pediu. N�s lhe dar�amos nossas vidas... Lief se inclinou para o objeto coberto que estava diante da forja e foi como se centenas de m�os invis�veis estivessem ao lado dele. Ele ergueu os olhos, viu os guardas exaustos e ofegantes, o rosto assustado de Barda e os olhos verdes de Jasmine dominados pelo medo. � Para tr�s! � Lief gritou. E, com um movimento, agarrou a coisa maligna e lan�ou-a para dentro da forja em fogo. Perdi��o soltou um grito selvagem de triunfo. Os guardas gemeram surpresos e aterrorizados. O grosso tecido que recobria o objeto pegou fogo e desapareceu numa nuvem de cinzas. A moldura de madeira da mesa, com as pernas curtas voltadas para cima, come�ou a queimar. � Tirem a mesa da�! � Perdi��o berrou. � A madeira vai apagar as brasas de carv�o. Jasmine adiantou-se num salto e puxou a mesa para longe do fogo, separando-a do vidro que tinha sustentado por tanto tempo. Ela a jogou para o lado, nas sombras, onde ficou, ardendo devagar. E ent�o o cristal surgiu na forja � vista de todos. Ele estava sobre o carv�o em brasa e se retorcia como se estivesse vivo. Espirais cinzentas com as bordas avermelhadas giravam na sua superf�cie agitada, e seu centro era uma escurid�o oca e sussurrante. � Saiam! � Barda ordenou aos seus guardas. � Corram, estou mandando! Os guardas se levantaram com esfor�o e obedeceram. Eram homens fortes e corajosos, mas nenhum teve vergonha de confessar, mais tarde, que correra para salvar a pr�pria vida na noite em que o cristal queimou na ferraria de Del. Somente Lief, Barda, Perdi��o e Jasmine viram o que aconteceu em seguida. O cristal estremeceu e seu centro escureceu ainda mais. Ent�o, com um som desagrad�vel e terr�vel, ele rachou de um canto a outro. Fa�scas vermelhas voaram para o alto e um uivo horr�vel encheu o ar. Barda, Jasmine e Lief foram jogados para tr�s, enquanto seus cabelos cobriamlhes o rosto como que atingidos por uma lufada de vento quente. Os foles ca�ram das m�os de Barda e ele tapou os ouvidos, ao mesmo tempo em que seu rosto se transformava numa m�scara de agonia. Mas o fogo da forja de Adin, em que o Cintur�o de Deltora tinha sido feito, continuava a queimar implac�vel. O grande top�zio, que tinha reunido os vivos e os mortos para ajudar Lief, emitia um brilho dourado, como o da Lua cheia. E devagar, muito devagar, os uivos se transformaram num fraco gemido, o cristal come�ou a ficar enevoado e a amolecer. Lief, Barda e Jasmine levantaram-se devagar. Eles viram que Perdi��o tinha apanhado os foles e voltava para junto da forja. Seu rosto estava sombrio, mas, cerrando os dentes, ele levantou os foles e come�ou a aumentar o calor do fogo

mais uma vez. Algo se partiu com um estrondo. De repente, o ru�do se transformou num murm�rio que aumentava e abaixava como se centenas de moscas estivessem presas dentro do vidro. Ent�o, para terror de todos, um l�quido espesso, cinzento e sem brilho come�ou a borbulhar da rachadura no cristal, gotejando pela superf�cie de vidro. Enojado, Lief foi trope�ando at� onde estava o grande martelo, ao lado da forja. Ele o apanhou e sentiu seu peso enorme. Com firmeza, agarrou o conhecido cabo que ficara liso pela a��o de tantas m�os e se virou... � Chegue mais perto, escravo! A voz do Senhor das Sombras saiu como um assobio do cristal. Lief deu um salto, quase perdendo o equil�brio por causa do peso do martelo. Durante um segundo, sentiu um misto de pavor e grande desapontamento. Ent�o, ele ouviu uma segunda voz. � Sim, mestre. A voz era d�bil e fria, muito baixa, mas clara, e tamb�m vinha do cristal. Lief escutou Jasmine e Barda exclamarem atr�s dele. Ele viu Perdi��o arregalar os olhos, enojado e horrorizado. O l�quido que gotejava na superf�cie do cristal estava formando o contorno de um rosto magro e cruel cujos l�bios retorcidos se moviam. � Estou aqui, mestre. O que deseja? � Aquele garoto idiota chamado Endon foi proclamado rei, escravo? � Sim, mestre. � E o Cintur�o? Um dos lados do rosto cinzento que deslizava no vidro inchou terrivelmente e voltou ao seu lugar. Os l�bios finos se curvaram num sorriso. � O Cintur�o foi devolvido � torre e espera para servi-lo. � Ah... � A voz sibilante suspirou com satisfa��o maligna.

U MA ONDA DE F�RIA QUE QUEIMAVA COMO BRASAS DE CARV�O NO FOGO PERCORREU LIEF. ELE IMPELIU O MARTELO PARA O AR E O ABAIXOU COM TODA FOR�A. O INSTRUMENTO MERGULHOU NO VIDRO ENFRAQUECIDO DO CRISTAL, QUE SE CURVOU, SEM QUEBRAR-SE. O L�QUIDO CINZENTO ESCORREU PARA AS BRASAS QUENTES, CHIANDO E QUEIMANDO. Lief puxou o martelo violentamente e preparou-se para dar outro golpe. � Pare, Lief � Perdi��o disse devagar. � Deixe o fogo terminar seu trabalho. O zumbido vinha desigual, agora, em ondas curtas e estridentes. Em algum lugar no fundo do vidro, uma luz vermelha e fraca piscava. � O que era essa outra voz? � Jasmine perguntou, estremecendo. � Por que ela falou de Endon, seu pai, Lief? � Era uma lembran�a � Lief respondeu, molhando os l�bios. � Era o conselheiro-chefe de meu pai, o espi�o Prandine, falando com o Senhor das Sombras logo depois que meu pai se tornou rei. � Ent�o, de algum modo, o cristal deve manter registrado tudo o que passou por ele � disse Jasmine espantada. � E agora que est� quebrado e perto do fim est� soltando trechos de conversas que deveriam ficar escondidas para sempre. Esses zumbidos... acho que s�o vozes. � Sem d�vida, s�o os sons de s�culos de conspira��es, trai��es e maldades � Barda comentou sombrio. � N�o tenho vontade de ouvir isso. Ele se inclinou sobre o vidro que derretia devagar e cuspiu nele, a express�o

cheia de �dio. Ent�o se aproximou de Perdi��o. � Os seus bra�os est�o cansados � ele disse, de repente. � D�-me os foles. Precisamos de mais calor. Perdi��o concordou, Barda tomou seu lugar ao lado da forja e come�ou a trabalhar sem parar. Os carv�es em brasa se inflamavam. O cristal come�ou a perder a forma e a cor. Ouviu-se um leve clique no fundo do vidro emba�ado; a luz vermelha piscou fracamente e a voz do Senhor das Sombras surgiu outra vez. � As Quatro Irm�s est�o no seu lugar, escravo. As Irm�s do Norte, do Sul, do Leste e do Oeste. Voc� fez a sua parte? � Ah, sim, mestre. Tudo o que ordenou. � Essa voz, mais alta e chorosa, n�o era a de Prandine. Lief imaginou que pertencesse a um conselheiro-chefe anterior, de outro rei ou rainha. Ele se sentiu mal e fez men��o de se afastar, quando ouviu algo que congelou seu sangue. � �timo. As Irm�s v�o fazer um bom trabalho, e os desgra�ados de Deltora nunca v�o saber quem acabou com sua terra, mesmo que eles partam ou morram � a voz do Senhor das Sombras sibilou. � Mas o senhor vai saber, mestre. E eu tamb�m � disse a outra voz ansiosa. O Senhor das Sombras soltou um riso comprido e baixo. � Voc�, Drumm? Ah, n�o. Como todos os bons planos, esse vai levar tempo para dar frutos. At� l�, eu j� vou estar cansado de sua bajula��o, e voc� vai estar morto h� muito tempo. Drumm choramingou, mas sabiamente n�o se queixou mais. � Eu tenho meus planos, Drumm � a voz �spera e sussurrante continuou. � Planos dentro de planos e todos com um s� objetivo. Deltora precisa ser minha. Eu preciso dela por causa das pedras e dos metais que existem debaixo de sua terra e por causa de seus portos calmos do sul, perfeitos para lan�ar navios de guerra. � E-entendo, mestre � gaguejou Drumm. � E Deltora vai ser sua, como deseja. As Quatro Irm�s v�o garantir que... � Voc� n�o entende nada! � o Senhor das Sombras vociferou. � Se tudo der certo, Deltora vai ser minha sem a ajuda das irm�s. Prefiro apanhar as pessoas vivas. Mesmo desgra�ados miser�veis como os habitantes de Deltora podem trabalhar e proporcionar... divers�o. Lief tapou a boca com a m�o para n�o soltar um gemido. Ele sentiu quando Jasmine agarrou seu bra�o e ouviu Barda e Perdi��o sussurrando palavr�es. Esfor�ando-se ao m�ximo, ele se inclinou na dire��o do cristal que se derretia e se desmanchava, fechou os olhos e escutou. Barda tinha deixado cair os foles, mas os carv�es ainda faiscavam com o calor. A voz sibilante do Senhor das Sombras estava cada vez mais fraca, mais tr�mula e mais parecida com um zumbido. � Mas se o que aquela adivinha idiota ousou dizer antes que eu lhe arrancasse a l�ngua for verdade... � o sussurro maligno continuou. � Se chegar uma �poca em que um rei sair� do meio do povo, como o maldito Adin, para usar o Cintur�o e derrotar os meus planos... Ent�o, escravo, vou ter o prazer de saber que esse rei me desafiou somente para assistir � destrui��o de seu reino e � morte de seu povo. E Deltora vai ser minha, apesar de sua exist�ncia. � Mas... � Houve um barulho abafado, como se Drumm estivesse pigarreando nervoso. � Mas, mestre, se esse rei realmente existir... espero que n�o... talvez ele descubra sobre as Quatro Irm�s e tente encontr�-las e destru�-las. O inimigo, esse arrogante cujo nome n�o devo pronunciar, ousou marcar num mapa onde se encontram e... � J� cuidei disso � o mestre sussurrou. � O arrogante teve o destino que merece. Al�m disso, o mapa foi removido e minhas marcas foram colocadas sobre ele. � Mas ele n�o foi destru�do � Drumm choramingou. � Acho que deveria... Ele percebeu tarde demais que tinha falado sem pensar. O pr�ximo som que soltou foi um grito agudo de dor.

� N�o questione minhas decis�es � a voz do Senhor das Sombras gemeu. � Voc� n�o me contou que tinha seguido minhas ordens? Que a parte do mapa que lhe foi dada est� em seguran�a? � Sim, mestre, sim! � Drumm solu�ou. � Est� num lugar muito seguro. Debaixo do meu e do seu nariz... � Ent�o, esse rei nunca vai ach�-lo. Eu o desafio a tentar e apressar a sua morte � o mestre disse em tom zombeteiro e riu. O riso ainda ecoava nos ouvidos de Lief, quando o vidro do cristal come�ou a borbulhar e a luz vermelha finalmente se apagou. �... esse rei nunca vai ach�-lo. Eu o desafio a tentar e apressar a sua morte.� O tom zombeteiro queimava na lembran�a de Lief. Ele sabia que era o rei de quem a infeliz adivinha tinha falado. Era para ele que o Senhor das Sombras tinha preparado uma armadilha. Era ele que estava destinado a salvar seu povo da tirania somente para v�-lo morrer de fome. J� passava muito da meia-noite. A bolha retorcida de vidro derretido, que antes tinha sido o cristal do Inimigo, tinha sido resfriada, pisoteada e transformada em p�. Mas o triunfo que os quatro companheiros na forja deveriam estar sentindo n�o durou muito. Eles sabiam que deveriam voltar correndo para o pal�cio, tocar os sinos para avisar o povo de que estavam seguros e que o cristal tinha sido destru�do. Mas nenhum deles tinha coragem de faz�-lo. Eles andaram a esmo pelo quintal da ferraria e se sentaram juntos sob a luz da Lua. � Parece que resolvemos um problema e j� temos de enfrentar outro � Barda disse cansado. � Isso me lembra dos p�ssaros de madeira pintada que os viajantes �s vezes oferecem, aqueles que se podem abrir ao meio. Voc� abre o primeiro e tem outro menor l� dentro. Abre o menor e encontra outro ainda menor. E assim por diante, at� que achamos um p�ssaro do tamanho da unha de um polegar. E dentro est� um ovo min�sculo. �Tenho muitos planos. Planos dentro de planos...� Lief enrijeceu o corpo, mas a voz em sua mente era apenas uma lembran�a. �O cristal foi destru�do�, ele disse a si mesmo. �Pelo menos, essa amea�a desapareceu. A minha mente � s� minha outra vez.� � As Quatro Irm�s � Perdi��o murmurou. � Irm�s do Norte, do Sul, do Leste e do Oeste. Parece uma charada! � O homem que eles chamam de inimigo e arrogante sabia a resposta, pois ele desenhou o mapa que mostra onde est�o as Irm�s � disse Lief. � Se ao menos pud�ssemos descobrir quem foi! Nossa �nica pista � que ele vivia no tempo de um conselheiro-chefe chamado Drumm. Josef certamente pode nos contar quem era. � O homem em si n�o � importante, Lief! � Jasmine exclamou. � O importante � o mapa! Drumm tinha parte dele e o escondeu num lugar seguro. Talvez, ele ainda exista. � Depois de centenas de anos? � Perdi��o zombou. � Por que n�o? � Jasmine respondeu irritada. � O pal�cio est� cheio de coisas que est�o l� h� s�culos. Esse � um dos motivos por que eu o considero um t�mulo. E certamente o pal�cio � o lugar em que Drumm esconderia alguma coisa valiosa. Ele morava l�. � Sim. E ele disse ao Senhor das Sombras que a sua parte do mapa estava debaixo do nariz dele � Barda ajuntou. � Debaixo do meu e do seu nariz... � Lief disse devagar. � Foi isso que ele disse. De repente, uma id�ia luminosa surgiu em sua mente. Ele se ergueu de um salto e seu cora��o come�ou a bater muito depressa. � E o que estava debaixo do nariz do Senhor das Sombras e do de Drumm? � Essa � outra charada? � Barda grunhiu. � Se for isso, n�o estou com humor para resolv�-la. Mas Lief j� estava correndo em dire��o � ferraria. Em instantes, ele voltou

arrastando a moldura da mesa escurecida pelo fogo que tinha servido de base para o cristal. � Debaixo do nariz deles! � ele disse ofegante. � O que mais isso pode querer dizer, sen�o... isto? � Mas ela foi lan�ada no fogo! � Jasmine gritou apavorada. � Se o mapa estava dentro dela... Lief balan�ou a cabe�a e jogou a moldura no ch�o sob a luz forte da Lua. � Drumm seria mais cuidadoso que isso � ele disse. � Se o mapa estiver nessa moldura, deve haver um compartimento secreto em algum lugar. Ele se agachou e come�ou a passar os dedos sobre a madeira queimada. N�o demorou muito para que Jasmine, Perdi��o e Barda o ajudassem. A busca foi demorada. O verniz da madeira tinha inchado e borbulhado no fogo, deixando a superf�cie da moldura de madeira t�o �spera que Lief logo perdeu as esperan�as de encontrar um compartimento secreto pelo toque, como imaginara. Nesse momento, Jasmine gritou animada. Quando os outros se voltaram para olhar, o dedo dela mostrou um ret�ngulo pequeno no interior de uma das pernas da mesa. � Aqui, um peda�o de madeira foi tirado e depois substitu�do � ela disse. � Est�o vendo? O peda�o cabe perfeitamente, mas os veios da madeira n�o combinam bem. Lief, Barda e Perdi��o olharam confusos para a perna da mesa. Eles n�o viam nada de diferente nas ranhuras da madeira, mas nenhum deles duvidou de Jasmine. Ela tinha crescido nas Florestas do Sil�ncio e conhecia todos os tipos de �rvores como ningu�m. Eles observaram quando ela encaixou a ponta da adaga na fresta que s� ela enxergava. Logo um pequeno bloco de madeira caiu no ch�o e Jasmine explorou com os dedos o buraco raso agora vis�vel para todos. � Tem alguma coisa aqui � ela sussurrou. � Achei! � E, com muito cuidado, ela puxou o objeto para fora. Entre seus dedos, havia um peda�o de papel amarelado e dobrado. � N�o acredito! � Barda murmurou. Delicadamente, Jasmine desdobrou o papel. Era um peda�o de um mapa, velho e amassado, mas estranhamente conhecido. � � a regi�o a leste de Deltora � Lief murmurou. � E imagino que isso mostre onde mora a primeira irm� � ele completou, apontando o grande �S� marcado no lado direito do mapa. � Num lugar chamado O Ninho do Drag�o � Barda completou. � N�o gosto nada disso. � Eu n�o gosto da rima � Perdi��o ajuntou. E todos se fixaram nas duas estrofes do verso que tinha sido acrescentado ao mapa em letras mai�sculas e estranhas. QUATRO IRM�S, BRUXAS DO MAL, TRAZEM � TERRA UM LONGO E TRISTE FINAL.

Q UANDO LIEF, BARDA, JASMINE E PERDI��O FINALMENTE VOLTARAM AO PAL�CIO, VIRAM QUE ELE ESTAVA TOTALMENTE ILUMINADO. O SAGU�O DE ENTRADA ESTAVA LOTADO DE PESSOAS QUE OS AGUARDAVAM. Guardas e funcion�rios do rei tinham sa�do de seus quartos e se reunido, assim que o cristal deixara o pal�cio. Todos esperaram acordados para passar for�a ao seu rei. A hist�ria contada pelos seis guardas que tinham fugido da ferraria apenas os deixou mais determinados a continuar a vig�lia. O cora��o de Lief se apertou de dor, ao ver a alegria no rosto do povo e ouvir os gritos de triunfo e al�vio, quando contou que o cristal tinha sido destru�do. O peda�o de papel amarelado escondido em sua jaqueta parecia queim�-lo, e as palavras da rima maligna o atormentavam. Quando os sinos come�aram a tocar e as comemora��es tiveram in�cio, ele se dirigiu sem ser visto para a nova biblioteca. Ela estava envolta em sombras e parecia deserta, mas uma luz brilhava no fundo do aposento e vinha do quarto de Josef. O velho bibliotec�rio estava sentado � sua mesa de trabalho, de costas para a porta aberta. A mesa estava cheia de desenhos e pinc�is e o velho tinha nas m�os uma ilustra��o ainda incompleta para um novo livro. Mas os pinc�is estavam limpos e os frascos de tinta, fechados. Estava claro que Josef n�o tinha trabalhado, mas ficara sentado � escrivaninha, o que contrariava o seu h�bito. Ele, tamb�m, estivera em vig�lia. Lief bateu � porta suavemente. Josef se virou na cadeira, com o corpo ereto e a express�o severa. Mas, ao reconhecer seu visitante, seu rosto se abriu num sorriso feliz. � Majestade! � ele exclamou, levantando-se com esfor�o. � Pensei que era Paff. Como � bom v�-lo em seguran�a. Eu sabia que teria sucesso! � Foi gra�as ao senhor que tive coragem de tentar. Lief entrou no quarto, tomou as m�os que o homem lhe estendia e apertou-as com afeto. Ent�o, ele hesitou, sem saber como continuar. � Josef, tem uma coisa que preciso... � ele come�ou. � Eu sei � Josef interrompeu. � Assim que ouvi os sinos tenho pensado no assunto. E... o senhor vai ficar surpreso... mas resolvi que devemos ficar onde estamos. Ele notou a confus�o de Lief e ficou surpreso. � Vossa majestade n�o ia falar sobre a biblioteca? � ele perguntou. � Em lev�-la de volta ao terceiro andar, agora que a amea�a foi afastada? � Ah, sim, isso tamb�m, Josef, � claro � Lief disse depressa, sem muita convic��o. � Levei muito tempo para mudar todos os livros para baixo � tornou o velho. � N�o suporto a id�ia de mandar lev�-los de volta para cima outra vez. Paff faz o melhor que pode, mas temo que seu trabalho como assistente nunca v� chegar aos p�s do de Ranesh. E ela fala tanto! Lief sorriu, apesar da impaci�ncia. Paff tamb�m o aborrecia, embora, ao mesmo tempo, sentisse pena dela. Josef n�o era um bom companheiro para uma garota t�o jovem. Mas quando Ranesh, o filho adotivo de Josef, tinha deixado Del e ido para o oeste para se casar com seu grande amor, Marilen, Paff tinha vindo timidamente e

perguntado se podia tomar o lugar dele. Josef ficara muito satisfeito, pois ela sabia ler e escrever, o que, infelizmente, n�o era muito comum entre os jovens criados sob o dom�nio do Senhor das Sombras. Al�m disso, n�o tinham aparecido outros candidatos ao emprego. Isso n�o era surpresa. Todos sabiam que Josef era um chefe exigente e muito preocupado com os detalhes. Mas Paff, prisioneira que tinha sido libertada da Terra das Sombras e �nica sobrevivente de sua fam�lia, estava ansiosa para encontrar trabalho o mais depressa poss�vel. � Pelo menos, ela gosta de trabalhar, Josef � Lief disse para acalm�-lo. � E n�s podemos arrumar outro ajudante para voc� se mudar novamente. Tem certeza de que quer ficar aqui? Eu sei que sente muita falta da antiga biblioteca. � Reconhe�o que tenho me queixado muito � Josef respondeu, dando de ombros e sorrindo. � Gosto de fazer as coisas do meu jeito. A verdade, sua majestade, � que nas �ltimas semanas percebi como ficava isolado no terceiro andar. Aqui, estamos no meio dos acontecimentos. Acho que a biblioteca vai ter muito mais visitantes se ficar num lugar em que todos possam v�-la. � Isso � mesmo verdade � disse Lief caloroso. � Bem, ent�o, isso est� resolvido. Agora... Josef, voc� pode me ajudar com uma pesquisa que tenho de fazer sobre o passado de Deltora? � Mas � claro! � respondeu Josef radiante e esfregando as m�os satisfeito. � O que posso fazer pelo senhor? � Primeiro, preciso descobrir quando viveu um conselheiro-chefe chamado Drumm � Lief contou. � J� ouviu falar dele? � Conhe�o esse nome. S� n�o me lembro onde eu o vi � respondeu aborrecido � Mas vou descobrir logo nos Anais, majestade, n�o se preocupe. Ele come�ou a andar, mancando com dificuldade at� a porta. � Agora n�o, Josef � Lief disse, segurando-o pelo bra�o. � Est� tarde e n�s dois precisamos de um bom sono. Talvez, amanh� cedo. Mas tem outra coisa em que voc� deve pensar. Voc� j� ouvir falar sobre �As Quatro Irm�s�? � Ah! � Josef exclamou, o rosto feliz. � Mas � claro! As Quatro Irm�s � uma antiga lenda dos Jalis, uma das can��es de Tenna. � sobre quatro irm�s que adoravam cantar juntas. O seu canto era t�o doce que aborreceu uma feiticeira malvada, que as expulsou para os quatro cantos do reino. Mas elas ainda cantavam umas para as outras, apesar de estarem separadas. Lief concordou com um gesto de cabe�a preocupado. Sem d�vida, o Senhor das Sombras achou divertido nomear suas fontes de veneno usando o nome das quatro doces irm�s da antiga hist�ria do folclore de Deltora. Mas aquela informa��o n�o o ajudava muito. � Sim, As Quatro Irm�s. Eu me lembro de que era uma hist�ria encantadora � Josef continuou a contar animado. � Eu n�o a leio h� anos, mas tinha planos de fazer isso em breve, para ver se vale a pena inclu�-la nos Contos de Deltora, sabe, o meu livro novo. Eu vou procur�-la para o senhor agora! Desta vez, ningu�m o impediria. Ele saiu correndo do quarto e, seguido relutantemente por Lief, foi depressa para a estante em que se encontravam os Anais de Deltora. Ele puxou o primeiro volume da prateleira e come�ou a folhe�-lo. De repente, Lief n�o ag�entou. Estava exausto e sabia que nem mesmo para satisfazer Josef ele conseguiria ficar ali e ler a velha hist�ria naquele momento. Lief colocou a m�o com firmeza no ombro do anci�o, para que ele parasse de virar as p�ginas do livro. � Por favor, Josef, agora n�o � ele pediu. � Vou ler a hist�ria... � e parou de falar de repente paralisado. Ele percebeu que Josef o olhava espantado, mas por um momento n�o conseguiu falar. Ele examinou a p�gina em que a m�o dele e a do velho descansavam. Aquilo era uma coincid�ncia? Seria poss�vel que...? � O que foi, majestade? � perguntou Josef nervoso. Lief endireitou o corpo devagar. Ele deslizou a m�o para dentro do bolso da jaqueta e tirou a parte rasgada do mapa.

� Josef � ele disse, tentando controlar o entusiasmo na voz. � Antes que eu lhe mostre isto, voc� precisa prometer que n�o vai comentar este assunto com ningu�m. � Sei que andei falando demais no passado, majestade � ele murmurou, mordendo o l�bio. � Mas juro que aprendi a li��o. Vou levar para o t�mulo qualquer segredo que me contar hoje. � Espero que n�o chegue a tanto � Lief disse despreocupado. E, ainda se perguntando se estava fazendo a coisa certa, desdobrou o mapa. � Oh! Como encontrou isto? � Josef se espantou. � Voc� reconhece este papel? � Lief perguntou devagar. � Claro! � Josef exclamou, tocando o mapa com respeito. � Os mapas de Doran, o amigo dos drag�es, s�o inconfund�veis! Ah. mas � uma pena que o senhor s� tenha um peda�o. Lief olhou para ele espantado. Aquilo n�o era o que esperava ouvir. Mas... Doran, o amigo dos drag�es! Claro! Foi por esse motivo que as marca��es no peda�o de mapa pareciam t�o familiares, exceto pelos versos. Elas eram muito semelhantes �s do mapa dos Territ�rios dos Drag�es, que Josef tinha lhe mostrado exatamente antes do encontro. � Fui um tolo em n�o ter percebido isso � ele murmurou. Mas Josef n�o estava ouvindo, pois ele estava atento aos versos impressos no canto do papel. � Ele n�o s� foi rasgado, como algu�m teve a ousadia de rabiscar as pr�prias palavras aqui! � ele disse furioso. � Quem foi esse louco? �Quatro irm�s, bruxas do mal, trazem � terra um longo e triste final...� Ele parou, de boca aberta, e engoliu em seco. � Quatro irm�s... � ele sussurrou. � As Quatro Irm�s... Doran... Ah, como pude esquecer? Como n�o pensei nisso? Como pude... Ansiosamente, ele tirou o quinto volume dos Anais de Deltora da prateleira e procurou nas p�ginas at� encontrar o mapa dos Territ�rios dos Drag�es. Ent�o, ele diminuiu o ritmo e come�ou a virar as p�ginas com mais cuidado. � Josef, o que voc� est� procurando? � Lief perguntou ansioso e impaciente. Mas o velho bibliotec�rio ainda n�o respondeu. Ele estava murmurando consigo mesmo, completamente envolvido nos pr�prios pensamentos. � Mas onde est�? � ele perguntava, olhando rapidamente para cada p�gina. � N�o pode estar longe, agora. Ah�! Josef abriu o livro apressado e, triunfante, apontou para a p�gina esquerda que estava coberta com a escrita de Doran. � Aqui est�! � ele disse. � A �ltima entrada de Doran nos Anais. Leia. � Josef, o que...? � Leia! � Josef insistiu com o olhar agitado. � Leia tudo! Ent�o, vai entender. Aqui � o explorador Doran escrevendo apressado. Voltei ontem de uma viagem em busca dos �ltimos drag�es. Entristecido, digo que n�o h� mais nenhum voando pelos c�us de Deltora. E h� not�cias ainda piores. Eu sei quanto o Inimigo queria ver os Drag�es destru�dos. Ele tinha um plano que eles n�o poderiam suportar. As Quatro Irm�s. Nos cantos long�nquos do reino, ouvi rumores a seu respeito. Se o que ouvi � verdade, as Irm�s do Norte e do Leste j� est�o em seu lugar. O sul e o oeste certamente ser�o os pr�ximos, e posso adivinhar para onde ir�o, se for poss�vel acreditar nos boatos sobre os esconderijos das outras. Se algu�m ler estas minhas palavras, mostre-as ao rei, se poss�vel. O rei, que usa o Cintur�o de Deltora, � a �nica salva��o do reino agora. Ningu�m me d� aten��o, pois todos acham que estou louco. Voltei correndo para Del sem parar para comer, tomar banho ou dormir. Para esses idiotas do pal�cio, de m�os macias e rostos pintados, eu pare�o um selvagem.

Preciso partir mais uma vez para procurar provas do que afirmei. Outra longa jornada... talvez a �ltima, pois temo que o Inimigo saiba da minha exist�ncia. Se eu n�o voltar, procurem-me onde as Quatro Irm�s estiverem. Isso era tudo. Na p�gina oposta, havia somente um relat�rio sobre um jantar no pal�cio, muito bem escrito por um dos bibliotec�rios. Encabe�ando a lista dos presentes, estava o nome de Drumm, o conselheiro-chefe do rei. Lief chegou a passar mal. � Sei que as palavras de Doran s�o impetuosas � Josef disse devagar. � Dizem que o sofrimento de sua �ltima ca�a aos drag�es o enlouqueceu. H� muitas refer�ncias a sua loucura em outros pontos dos Anais. Pensar nisso sempre nos deixava muito tristes, a Ranesh e a mim. Doran era um grande homem. � Isso � verdade � concordou o rapaz, olhando para as palavras escritas apressadamente. Lief ficou abalado ao imaginar o desespero do homem que as tinha escrito. � E ele n�o estava louco, Josef. A menos que ser o �nico a ver a verdade seja um tipo de loucura. Ele abriu ainda mais o livro e apontou para pequenos peda�os de papel rasgado junto da costura do livro. � Olhe � ele disse devagar. Josef se esfor�ou para enxergar e ent�o recuou. � Mas... mas parece que a p�gina foi arrancada! � ele exclamou. � Isso � imposs�vel! Depois que uma informa��o � escrita nos Anais, ela fica l� para sempre. Tirar qualquer coisa deles foi terminantemente proibido. � Drumm n�o teria se importado com essa proibi��o � Lief comentou. � Ele estava seguindo ordens do Senhor das Sombras. Acho que isso faz parte da p�gina que falta. Ele colocou o peda�o do mapa de Doran em cima do livro aberto. Ficou claro no mesmo momento que o papel grosso e amarelado do mapa era igual ao papel usado nos Anais. Josef olhou horrorizado. � Doran desenhou um mapa na p�gina oposta � carta para mostrar onde imaginava que as Quatro Irm�s estavam escondidas � ele murmurou. � E essa p�gina foi arrancada! N�o h� d�vidas de que foi logo depois que ele a escreveu, pois a parte de tr�s do mapa est� em branco. Como o senhor soube disso? � Eu s� desconfiava � Lief contou. � Quando voc� come�ou a procurar a hist�ria das Quatro Irm�s, percebi que o papel do mapa era o mesmo papel sempre usado nos Anais. Podia ter sido um acaso, mas n�o foi. Ele olhou novamente para as �ltimas linhas da mensagem de Doran. ... temo que o Inimigo saiba da minha exist�ncia. � Voc� disse que essa foi a �ltima vez em que Doran escreveu nos Anais de Deltora? � Ah, sim � Josef respondeu infeliz. � Ele saiu para encontrar as Quatro Irm�s de quem ele fala, mas nunca voltou e ningu�m sabia onde procur�-lo. Ele nunca mais foi visto.

A

LGUNS DIAS DEPOIS, LIEF, BARDA E JASMINE SA�RAM DE DEL A CAVALO, ACOMPANHADOS POR UM GRUPO DE GUARDAS DO PAL�CIO. LIEF LEVAVA COM ELE O PEDA�O DO MAPA ENCONTRADO NA MOLDURA DA MESA E A PRECIOSA C�PIA DO MAPA DOS TERRIT�RIOS DOS DRAG�ES FEITA POR DORAN. At� onde o povo da cidade sabia, o seu rei e os companheiros estavam partindo para a longa viagem pelo reino, h� muito adiada, come�ando por Broome, bem ao leste. Somente Perdi��o e Josef sabiam o verdadeiro objetivo de sua viagem. Encontrar a Irm� do Leste, no Ninho do Drag�o, destru�-la, se poss�vel, e talvez, depois de ach�-la, tentar adivinhar os esconderijos das outras tr�s. � Eu daria tudo para ir com voc�s � Perdi��o disse quando se despediu deles nos port�es da cidade. � Mas algu�m tem de ficar para lidar com as coisas que acontecem por aqui. Sua boca se retorceu num conhecido sorriso zombeteiro. � De qualquer forma, voc�s tr�s se deram bem sem minha presen�a no passado � ele acrescentou. � N�o quero estragar sua boa sorte. � Duvido � Lief respondeu, apertando a m�o do amigo calorosamente. Ele sabia o quanto custava a Perdi��o brincar num momento como aquele. Todos estavam convencidos de que o futuro do reino dependia do resultado dessa perigosa busca. Certamente, dezenas de palavras e conselhos de advert�ncia estavam dan�ando na boca de Perdi��o, mas ele ficou calado. Ele sabia que nada que dissesse poderia ajudar Lief, Barda e Jasmine naquele instante. Ele s� podia lhes oferecer sua confian�a. A um grito de Barda, os guardas fizeram os enormes cavalos cinzentos andar num trote uniforme. Os tr�s companheiros os seguiram, enquanto Kree voava acima deles. Seus cavalos, menores e mais r�pidos, cuidadosamente escolhidos por Barda, resfolegavam com prazer, enchendo de n�voa o ar fresco da manh�. Lief montava Honey, uma irrequieta �gua dourada, com cauda e crina brancas. Barda montava seu animal favorito, uma �gua castanha forte e mansa chamada Bella, e o cavalo de Jasmine era Swift, negro como carv�o. Lief olhou para tr�s, levantou o bra�o para responder ao aceno de Perdi��o e sentiu uma pontada de culpa. � Anime-se. Perdi��o n�o pode se magoar com o que n�o sabe � Jasmine disse atr�s dele. Jasmine estava sorrindo, aproveitando a liberdade de poder sair da cidade. O vento j� embara�ava seus cabelos negros e compridos. Filli chiava sob sua jaqueta, agarrando-se firmemente com as patinhas � gola, os olhos pretos muito abertos. Estava claro que ele achava assustador andar a cavalo. � Estou levando voc�s para o perigo � Lief balbuciou. � E voc� � filha de Perdi��o. � Realmente! � Jasmine disparou, deixando de sorrir. � Tal pai, tal filha. Voc� j� viu Perdi��o contar todos os seus segredos? Ou fugir do perigo por qualquer motivo? Lief n�o respondeu. O relacionamento entre Jasmine e o pai, uma estranha mistura de amor, respeito e rivalidade, era uma coisa que nunca iria entender. � Al�m disso � Jasmine continuou, mais calma �, Perdi��o acha que vamos diretamente para o Ninho do Drag�o. L�, vamos enfrentar a maldade do Senhor das Sombras. Nada do que fizermos no caminho pode ser mais perigoso do que isso. Lief n�o tinha tanta certeza. Ele controlou um tremor quando as lembran�as voltaram a sua mente... Barda ficou a sua esquerda. � Assim que n�o pudermos mais ser vistos de Del, vou dar ordens para virarmos para o norte � ele disse em voz baixa. � Se voc� ainda estiver determinado a fazer isso, Lief. � Eu estou � Lief respondeu, molhando os l�bios. � Acho que � a �nica coisa que pode nos ajudar. Precisamos de uma arma em que o Senhor das Sombras n�o pensou. Por mais poder que o Cintur�o de Deltora tenha, talvez n�o seja

suficiente. � Muito bem � Barda respondeu, sombrio. � Ent�o, vamos para o norte. Para as colinas Os-Mine e ao encontro do drag�o. Um dia e meio depois, eles deixaram os cavalos e os guardas nervosos e confusos numa �rea gramada e protegida pelas primeiras rampas rochosas das colinas Os-Mine. Barda deixou seus homens sob a chefia de Brid, o segundo homem em comando, e disse que ele, Lief e Jasmine queriam ir at� as colinas para colher ervas medicinais. � Voc� precisava inventar essa hist�ria? � Jasmine sussurrou enquanto os tr�s companheiros se afastavam observados pelos guardas. � Ervas! Agora Brid e os outros v�o pensar que viemos para as colinas por minha culpa. Todos j� acreditam que eu sou uma bruxa porque converso com p�ssaros e �rvores. Agora, sem d�vida, v�o pensar que preciso de ingredientes raros para os meus feiti�os. � Melhor assim � Barda respondeu, balan�ando os ombros. � O importante � que eles n�o suspeitem dos verdadeiros motivos de estarmos aqui. � Por que n�o podemos simplesmente contar a verdade a eles? � Jasmine exclamou. � Eles v�o descobrir cedo ou tarde, se voltarmos trazendo um drag�o dourado! � Trazendo? � Barda grunhiu. � � mais prov�vel que estejamos fugindo dele apavorados. � Temos de manter a entrada do mundo subterr�neo em segredo, Jasmine, voc� sabe disso � tornou Lief. � E, de qualquer forma, os guardas entrariam em p�nico se soubessem dos nossos planos. Drag�es t�m p�ssima reputa��o. Se o drag�o de top�zio surgir e concordar em nos ajudar a lutar contra a Irm� do Leste, isso precisa parecer uma surpresa total. � E, pelo que eu sei, uma grande surpresa vai ser se o drag�o tentar qualquer coisa, al�m de nos comer � Barda resmungou. � Isto �, se ele acordar. � Ele vai acordar � Lief garantiu, querendo aparentar uma confian�a que n�o sentia. � Tenho certeza de que a presen�a do Cintur�o de Deltora em seu territ�rio vai faz�-lo se mexer. � Espero que o Cintur�o tamb�m nos proteja de nossos velhos amigos, os Granous � Barda completou. � Eles j� acabaram com criaturas malignas antes, t�o poderosas quanto eles. Lief lembrou-se dos dentes amarelos afiados e do h�lito malcheiroso das criaturas sedentas de sangue que usavam charadas para torturar suas v�timas e que ca�avam em grupos naquelas colinas. Ele n�o gostava da id�ia de se tornar prisioneiro de um Granous outra vez, mas sabia que n�o podia contar com o Cintur�o para salv�-lo. � Os Granous s�o malvados, mas n�o s�o criaturas do Senhor das Sombras � ele disse em voz baixa. � Eles s�o de Deltora. O Cintur�o pode deix�-los mais fracos, mas receio que seja s� isso. Eles tinham andado por uma hora e o sol estava alto no c�u quando Jasmine parou de repente, levantou a cabe�a e escutou com aten��o. � O que foi? � Lief sussurrou. Jasmine murmurou alguma coisa para Kree, e o p�ssaro preto levantou v�o. Ele desapareceu no ar, mas logo estava de volta ao ombro de Jasmine, grasnando rapidamente. � Granous � resumiu Jasmine. � Numa clareira perto daqui, depois do pr�ximo morro. � Precisamos descobrir um jeito de dar a volta � Barda disse. � N�o podemos nos meter numa luta agora. Diga a Kree... Ele e Lief ficaram paralisados quando, de repente, um grito de terror ecoou nas colinas. � Se formos cuidadosos, as criaturas n�o v�o nos ouvir e nem sentir o nosso cheiro � Jasmine disse com calma. � Elas est�o bastante ocupadas, pois j� t�m um prisioneiro. Desanimados, os companheiros olharam para ela. � Isso � bom para n�s � ela disse, olhando para eles. � E o melhor a fazer �

n�o se intrometer. � Mas n�o podemos deixar algu�m nas m�os dos Granous sem fazer nada! � Lief sussurrou. � Eles v�o perguntar suas charadas infernais e, quando a v�tima n�o souber responder, v�o come�ar a comer os dedos de suas m�os e p�s. Eles v�o mat�la, Jasmine! � � melhor que eles matem um estranho do que um de n�s � ela retrucou. E Lief sabia que ela estava repetindo uma li��o que tinha aprendido muito bem no lugar apavorante que eram as Florestas do Sil�ncio. Por um momento, Lief hesitou. Ele sabia que n�o deveria deixar o cora��o dominar sua cabe�a naquele momento. Mas ent�o o grito horrorizado se repetiu, seguido por outro cheio de dor. � N�o! � Lief murmurou e come�ou a andar. � Espere! Vou voltar para buscar os guardas � Barda disse, segurando-o pelo bra�o. � N�o h� tempo para isso! � Lief murmurou, soltando-se. � Voc�s v�m comigo ou n�o. Fa�am o que quiserem. Ele come�ou a correr seguido por Jasmine e Barda, como sabia que ia acontecer. Os tr�s subiram a colina pr�xima ofegantes. Quando chegaram ao topo, deitaram-se no ch�o e rastejaram at� conseguirem ver o que havia do outro lado. A colina descia num declive trai�oeiro e pedregoso que terminava num amontoado de rochas gretadas. Al�m delas, havia um bosque de �rvores esguias, de onde vinham gemidos e solu�os misturados a risos cru�is. Os tr�s companheiros come�aram a descer a colina. Eles avan�aram dolorosamente devagar. Os sons vindos das �rvores ficavam cada vez mais altos e perturbadores. O cora��o de Lief batia forte. Ele estava enojado com o pensamento do que estaria acontecendo no bosque. Assim que chegou ao ch�o em frente �s �rvores, ele pegou a espada. � Nem mesmo pense em atacar quem estiver l�, Lief! � Barda sussurrou com firmeza em seu ouvido. � N�o vamos ter nenhuma chance numa luta corpo a corpo com os Granous. Precisamos tentar separ�-los. Lief cerrou os dentes e concordou. Apesar de estar desesperado para libertar o homem que solu�ava e gemia no bosque, ele sabia que Barda tinha raz�o. � Jasmine, venha comigo � Barda ordenou. � Vamos tentar atrair alguns deles para longe. Lief, provavelmente existe uma clareira no centro do bosque. D� a volta e fique atr�s do prisioneiro. Solte-o, se puder, mas fique fora da vista das criaturas at� eu lhe dar um sinal. Eles se separaram. Lief andou atr�s das �rvores sem ser visto at� que, por uma abertura na mata, ele viu movimento. Adiantou-se um pouco e sentiu o est�mago revirar quando, de repente, conseguiu ver o que estava acontecendo na clareira. Os Granous estavam reunidos em volta de algu�m sentado na beira da clareira. Seus corpos desgrenhados e cinzentos quase escondiam a v�tima. Lief conseguiu ver apenas um monte de cabelos castanhos cacheados, ombros curvados, cobertos por um casaco marrom, e m�os apertadas uma na outra, das quais escorria um sangue bem vermelho. � Hora da pr�xima pergunta! � cacarejou o maior dos Granous. � Outra pergunta, outro dedo. Os demais dan�aram para tr�s, gritando de prazer e batendo os dentes. Ent�o Lief viu claramente a v�tima que solu�ava pela primeira vez. A criatura estava sentada contra uma �rvore, amarrada por cip�s grossos. Da cintura para cima, parecia um homem, mas da cintura para baixo estava coberto por p�los marrons grossos e tinha cascos pretos, pontudos e delicados no lugar dos p�s. Espantado, Lief percebeu que estava olhando para uma criatura que imaginava ser apenas uma lenda. Os Granous tinham capturado um Capricon. O

GRUPO DE GRANOUS AINDA ESTAVA GRITANDO E UIVANDO. APROVEITANDO O BARULHO, LIEF SE ESGUEIROU RAPIDAMENTE POR ENTRE AS �RVORES E DEU A VOLTA AT� FICAR EXATAMENTE ATR�S DO CAPRICON AMARRADO. Tirou a faca, deitou-se e arrastou-se pelo mato. N�o demorou muito para que estivesse junto da �rvore � qual a criatura estava amarrada. O tronco da �rvore era grosso e o escondia bem, mas, por outro lado, impedialhe a vis�o. O barulho na clareira estava diminuindo. Ele sabia que precisava descobrir onde todos os Granous estavam antes de tentar cortar os cip�s. Um arbusto solit�rio crescia ao lado da �rvore. Lief ficou de joelhos e espiou a clareira com cuidado, usando os galhos da planta como prote��o. O chefe dos Granous estava agachado no ch�o, diante do prisioneiro, arrumando alguma coisa na terra. � Muito bem, criatura � ele cacarejou depois de um momento, afastando-se. � Voc� est� pronto para a pr�xima pergunta? O Capricon gemeu e tentou se mexer. Lief viu que o Granou tinha arrumado algumas varetas no ch�o para formar a figura de um peixe.

� Aqui est� um peixe do nosso riacho � o Granou explicou, dobrando os dedos finos e magros. � Existem somente alguns desses peixes preciosos, e este � um deles. Os outros Granous soltaram risos abafados. � Agora � o l�der disse �, esse peixe est� nadando para a esquerda. Se ele continuar nessa dire��o, vai escapar de nossas redes. E n�o queremos isso. Queremos, amigos? � Ah, n�o! � os outros Granous exclamaram em coro, rindo de forma terr�vel. � Pois ent�o, criatura � disse o chefe � , voc� tem de mover tr�s varetas, nem mais, nem menos, e fazer nosso peixe se virar e nadar para a direita. O Capricon gemeu, balan�ando a cabe�a, sem saber o que fazer. Os Granous riram e bateram os maxilares. Com a mente funcionando a toda, Lief se aproximou mais um pouco e come�ou a serrar os cip�s. Eram tr�s cip�s muito fortes e estavam presos em n�s separados para que, se um arrebentasse, os demais continuassem a prender a v�tima. Ele tinha certeza de que o Capricon sentiria o que ele estava fazendo e rezou para que ele n�o se denunciasse. Mas o prisioneiro mostrou estar apavorado demais para perceber qualquer coisa. Os gemidos baixos n�o aumentaram nem pararam. � N�o desista t�o facilmente! � Lief escutou o Granou resmungar. � Por favor! � o Capricon murmurou. � Por favor... Um dos cip�s estava quase cortado. Deixando alguns fios presos para evitar que ca�sse e alertasse o inimigo, Lief passou para o seguinte. � Voc� tem de resolver a charada at� terminarmos de contar at� vinte � O Granou avisou. � Como antes, se voc� n�o conseguir, o castigo � um dedo. Est� pronto? J�! Os outros Granous come�aram a contar. � Vinte, dezenove, dezoito... Lief arriscou outra olhada por tr�s da �rvore. O Capricon olhava para o desenho com a boca aberta. Estava claro que ele n�o tinha a menor id�ia de como resolver o problema. Os Granous gritavam e batiam os p�s. � Catorze, treze... Sorrindo, o chefe se virou e come�ou a conduzi-los com ar triunfante. Os olhos de todos estavam fixos nele. �Nenhum deles est� me vendo�, Lief pensou. �Agora � nossa chance, mas nunca vou conseguir cortar esses cip�s a tempo.� Ele olhou para o desenho e se obrigou a pensar. � Dez, nove, oito... Ent�o, repentinamente, Lief viu a resposta. Sem tomar o devido cuidado, ele se inclinou para a frente e sussurrou no ouvido do Capricon. A criatura deu um

salto e gritou assustada. Felizmente, os Granous estavam ocupados demais batendo os p�s e contando para perceber alguma coisa. � Fa�a o que eu disse! � Lief sussurrou ansioso. � Depressa! Mas o Capricon, choramingando e tremendo, parecia incapaz de se mexer. � Seis, cinco... Abandonando toda cautela, Lief saiu do esconderijo, estendeu a m�o e mudou a posi��o das varetas. � TR�S! DOIS! Lief voltou rapidamente para tr�s do arbusto no �ltimo segundo. O chefe dos Granous se virou, mostrando os dentes amarelos e afiados, rindo e zombando. � UM!... Oh! O grupo uivou desapontado, quando viu que o peixe estava agora voltado para a direita. Marcas rasas na terra mostravam onde estiveram as varetas que haviam sido mudadas de lugar.

O chefe dos Granous se arrastou devagar para a frente. Mordiscando uma de suas unhas amarelas e imundas, ele olhou para o desenho. Depois, desconfiado, observou o prisioneiro que estava encolhido de encontro ao tronco. � Voc� roubou! � ele acusou. � O castigo para roubar s�o cinco dedos! � N�o! � o Capricon choramingou, escondendo a m�o machucada. � N�o, por favor! N�o foi minha culpa! Foi... � ele come�ou a se virar para olhar para tr�s. Lief ficou paralisado. � Vamos continuar o jogo! � outro Granou gritou. � O jogo! O jogo! � todos os outros berraram. Furioso, o chefe chutou as varetas no ch�o, cobrindo o Capricon de poeira. � A pr�xima charada n�o vai ser t�o f�cil, criatura � ele grunhiu e se virou, saindo da vista de Lief. Lief come�ou a cortar o segundo cip�, espiando de vez em quando para a clareira. Os outros Granous esperaram, resmungando entre si, em voz baixa. Ent�o se ouviu um barulho vindo das �rvores na outra ponta da clareira. Todos se viraram depressa para olhar, e dois foram investigar, desaparecendo rapidamente no mato. Lief deixou alguns fios inteiros do segundo cip� para que n�o ca�sse e come�ou a trabalhar no terceiro. Desta vez, o Capricon sentiu o movimento e choramingou. � Fique quieto! � Lief sussurrou, serrando desesperado. � Vou soltar voc�. Ele ouviu o coro de chamados irritados e espiou outra vez pelo arbusto. Todos os Granous tinham ido at� a outra ponta da clareira e estavam chamando os companheiros invis�veis. Quando n�o ouviram nenhuma resposta, mais dois desapareceram atr�s das �rvores. �Jasmine e Barda est�o fazendo um bom trabalho�, Lief pensou. Mas ainda havia sete Granous na clareira... oito, contando o l�der. Eram monstros demais para enfrentar. Ele voltou � tarefa com nova energia. Quando o terceiro cip� estava quase cortado, ele olhou pelo arbusto outra vez. O chefe dos Granous estava voltando com uma coisa presa na m�o. � Os cip�s est�o quase totalmente cortados � Lief disse baixinho para o Capricon. � Fique bem quieto ou vai arrebent�-los e chamar a aten��o dos Granous. Mas, quando eu lhe der o sinal, levante-se e corra! � N�o posso correr! � o prisioneiro choramingou. � Eles arrancaram o meu dedo com os dentes! Estou com muita dor. � Voc� vai sentir muito mais dor se ficar aqui � Lief sussurrou furioso. � E fale baixo! O chefe chegou perto da �rvore e ficou em p�, rindo para o prisioneiro encolhido.

� Um dos nossos visitantes deixou esta bugiganga conosco � ele disse com um sorriso malvado, segurando uma pequena caixa de madeira ricamente esculpida e coberta com um desenho complicado em vermelho e dourado. � Voc� s� precisa abrila. N�s, humildes Granous, n�o conseguimos descobrir o segredo. Mas tenho certeza de que uma criatura legal e inteligente como voc� pode resolver isso com facilidade. Ele se inclinou para a frente jogou a caixa no colo do Capricon. � N�o! � o prisioneiro gritou, jogando-se para o lado com viol�ncia. Os cip�s quase cortados arrebentaram e ele caiu amontoado no ch�o. O Granou rugiu surpreso e furioso. O Capricon tentou agarrar-se ao arbusto onde Lief se escondia, dobrando e quebrando os fracos galhos. � Salve-me! � ele gritou. � Salve-me! Lief tentou recuar, mas o Capricon agarrou-se a sua capa e segurou com firmeza, solu�ando e chorando. � Inimigo! � o Granou uivou. Ele se jogou para a frente, batendo e rosnando. Apavorado, Lief sentiu dedos finos agarrarem seu tornozelo. Ele foi jogado para tr�s com tamanha for�a que nada p�de fazer para escapar. No momento seguinte, atordoado, ele se viu deitado na clareira, sentindo o h�lito quente e mal-cheiroso do Granou no rosto e o grande peso de seu corpo no peito, prendendo seus bra�os ao ch�o. O resto do grupo voltara correndo e agora estava parado num c�rculo apertado em volta do l�der e do prisioneiro. Dois deles tinham apanhado o Capricon, que pendia im�vel entre eles. A cabe�a dele estava baixa e Lief conseguiu ver os pequenos chifres no meio dos cabelos cacheados. Seus olhos estavam fechados. O l�der dos Granous se abaixou ainda mais e farejou o rosto de Lief com o nariz molhado e negro, enquanto seus olhos pequenos brilhavam de raiva. � Eu j� vi voc� antes � ele rosnou. � Voc� � aquele que diz ser rei e que nos fez de bobos antes. Pois bem, voc� nunca mais vai nos fazer de bobos! O Granou mostrou seus dentes amarelos e afiados. �Ele vai me matar agora mesmo�, Lief pensou. Os dedos entorpecidos apertaram o Cintur�o preso ao seu corpo. Ele se concentrou nessa tarefa e, com toda a for�a, convocou o poder das pedras. �Ajudem-me!� A criatura pulou para tr�s como se tivesse sido picada por algum inseto. Olhou para Lief por um momento e estreitou os olhos. � Agora sei como escapou da primeira vez � ele sussurrou. � Voc� nos enganou! Voc� est� carregando uma magia poderosa. Mas n�o vai escapar desta vez. Voc� est� sozinho e s�o doze contra um. Nenhum talism� vai poder salv�-lo. Somente ent�o Lief pensou outra vez em Jasmine e Barda. Ser� que eles estavam em seguran�a? Ser� que estariam observando de tr�s das �rvores, tentando pensar num jeito de resgat�-lo? �Fiquem onde est�o�, ele pediu em sil�ncio. �Os inimigos s�o muitos. Eu insisti em vir para c� e agora devo ag�entar as conseq��ncias. Mas, enquanto voc�s viverem, vai existir a chance de salvarem o Cintur�o de Deltora.� Os outros Granous mudaram de posi��o. � Quatro integrantes do grupo foram para as �rvores e ainda n�o voltaram � um deles grunhiu nervoso. � Se esse rei jogou um feiti�o neles... O l�der olhou para cima e rosnou. � Os feiti�os dele n�o me d�o medo � ele resmungou. � Vejam como acabo com ele. Ent�o, de repente, ele arregalou os olhos assustado. � Cuidado! � ele rugiu. � Inimigos atr�s de voc�s! Mas os dois animais de p�los emaranhados que seguravam o Capricon j� ca�am de joelhos, feridos mortalmente. Com sangue escuro pingando de suas armas, Jasmine e Barda pularam para tr�s e encararam os demais. � Matem esses dois! � o l�der berrou.

�Salve-os! Ajude-me!� O Cintur�o ficou quente nas m�os de Lief. Ouviu-se um barulho ensurdecedor na dist�ncia e, de repente, o c�u se cobriu com centenas de p�ssaros. As colinas se encheram com seus gritos assustadores e o som de suas asas que batiam freneticamente. Os outros Granous uivaram e cobriram os olhos, mas seu l�der n�o recuou. � Morra, feiticeiro! � ele grunhiu. Ele mostrou os dentes gotejantes outra vez e arreganhou tantos os l�bios que suas gengivas escuras ficaram � mostra. Os p�ssaros se espalharam, o c�u escureceu e ouviu-se um rugido ensurdecedor. Uma coisa imensa mergulhou num v�o rasante. O l�der dos Granous olhou para cima e gritou. Lief viu, aterrorizado, um par de garras grandes e douradas e ouviu o bater de asas fortes. Aos gritos, o Granou foi agarrado e levado para o c�u.

L IEF SE LEVANTOU COM ESFOR�O. ATERRORIZADOS E SEM L�DER,OS GRANOUS TINHAM FUGIDO. IM�VEL, O CAPRICON ESTAVA DEITADO NO CH�O. APENAS BARDA E JASMINE PERMANECIAM NA CLAREIRA. Eles andaram com dificuldade at� onde Lief estava, e os tr�s muito abalados ficaram abra�ados por um momento. � O drag�o � Jasmine sussurrou finalmente. � Ele atravessou as �rvores e veio... � Foi o Cintur�o � Lief contou. A voz dele parecia abafada e estranha aos pr�prios ouvidos. � O Cintur�o o chamou. Enquanto falava, ele olhou para cima. O drag�o do top�zio estava empoleirado no alto de uma colina pr�xima, como um p�ssaro numa �rvore, comendo. Lief estremeceu. � Voc� acha que ele vai voltar? � Barda murmurou. � Talvez a gente devesse... O Capricon se mexeu e gemeu no ch�o aos p�s deles. Jasmine se ajoelhou ao lado da criatura. � Antes de fazer qualquer coisa, precisamos dar um jeito nesse ferimento � ela disse. � Ele j� perdeu muito sangue. Seria uma pena se ele morresse, j� que quase nos matamos para salv�-lo. Ela examinou a m�o machucada com calma. O dedo m�nimo era apenas um toco desigual e sangrava bastante, outra vez. Jasmine pegou a garrafa de �gua e come�ou a limpar o ferimento. Lief ficou enjoado e se virou para o outro lado. � Ele � um sujeito de apar�ncia estranha. O que ele �? � Jasmine perguntou em voz baixa.

� Um Capricon � Barda informou. � � o primeiro que vejo com meus olhos, embora eu tenha conhecido viajantes que viram grupos pequenos nas montanhas do leste. � Ent�o, eles s�o n�mades? � Jasmine quis saber. Lief se perguntou se ela estava querendo desviar a aten��o da tarefa terr�vel que estava realizando com todas aquelas perguntas. Provavelmente, n�o. Jasmine nunca foi sens�vel. Era mais prov�vel que ela estivesse tentando n�o pensar no drag�o que ainda se empanturrava na colina pr�xima. Com determina��o, ele se virou para encarar a amiga. Ele tamb�m preferia n�o pensar no drag�o. � Os Capricons que sobraram agora s�o n�mades � respondeu Barda. � Mas dizem que antes eles viviam numa cidade cor-de-rosa chamada Capra, a mais linda cidade do leste. Os habitantes de Broome alegam que sua cidade foi constru�da em cima das ru�nas de Capra, mas n�o sei se isso � verdade. � Eu gostaria de saber por que os Capricons abandonaram seu lar � Jasmine disse, enquanto passava ung�ento no feio machucado e come�ava a enfaix�-lo rapidamente. � Talvez, eles tenham sido expulsos pelos servos do Senhor das Sombras, como aconteceu com o povo da Cidade dos Ratos � Lief murmurou. � Com que objetivo? � Jasmine amarrou a bandagem com firmeza, recuou e ficou apoiada nos calcanhares, suspirando. � Quem sabe? � Lief retrucou com os olhos no drag�o. � N�s tamb�m podemos perguntar por que o Senhor das Sombras queria que a Cidade dos Ratos fosse abandonada. Ele poderia simplesmente ter escravizado o povo que vivia l� como fez em outros lugares. � Seja como for, isso tudo j� passou � Barda interveio. � Dizem que Capra estava em ru�nas antes de Adin fazer o Cintur�o de Deltora, e os Capricons sempre viveram isolados. N�o se sabe muita coisa sobre eles. � Drag�es � o Capricon murmurou. � Os drag�es tomaram Capra de n�s. Devagar, ele abriu os olhos de um violeta escuro, enevoados pelo susto e pela confus�o. � Houve uma �poca em que havia muitos Capricons � ele disse com a voz rouca. � �ramos um grande povo com uma grande cidade. Mas os drag�es sentiam inveja de n�s. Eles queriam Capra para eles, porque era rica e maravilhosa. Assim, eles atacaram repetidas vezes; mataram e destru�ram at� que o �ltimo dos Capricons foi expulso e a cidade ficou em ru�nas... A voz dele diminuiu. Ele levantou a m�o enfaixada e olhou para ela atordoado. � E-estou ferido � ele gaguejou. � Como foi isso? Ent�o, a express�o de seu rosto mudou, quando a mem�ria voltou aos poucos, e ele come�ou a tremer. � Vim das montanhas do leste para pedir ajuda ao rei � ele murmurou. � Ajuda para o meu povo... Kree pousou no bra�o de Jasmine com um grasnado de aviso, e ela olhou para cima. Lief tamb�m olhou para o c�u e seu cora��o disparou quando viu que o drag�o, depois de terminar a refei��o, tinha se virado na dire��o deles e estava abrindo as asas. � Barda � ele chamou ansioso. � Voc� e Jasmine devem ir se esconder entre as �rvores. E leve nosso amigo... � Eu sou Rolf � o Capricon interrompeu. � Rolf, o filho mais velho do cl� Dowyn, herdeiro das terras de Capra. Eu... Sem cerim�nia, Barda o ergueu e come�ou a arrast�-lo para fora da clareira, fazendo com que seus cascos deixassem um rastro no ch�o. Jasmine ficou onde estava com o olhar fixo no c�u. Filli tamb�m olhava para cima, gemendo, assustado. Jasmine murmurou algumas palavras e ele se escondeu sob a gola de sua jaqueta. Mas Kree, im�vel como uma est�tua, continuou em seu bra�o. � Jasmine � Lief come�ou.

� N�o vou deixar voc�, Lief� ela respondeu, balan�ando a cabe�a. � N�o gaste sua energia discutindo comigo. Prepare-se! Lief olhou para cima outra vez e, por um breve momento, ele n�o viu nada al�m do c�u vazio. Mas o drag�o estava se aproximando. Lief sabia disso. Podia ouvir o bater de suas asas, conseguia ver o topo das �rvores se quebrando e as folhas se agitando como se estivessem sendo atingidas por uma tempestade. A clareira escureceu quando alguma coisa encobriu o sol. Lief olhou com aten��o em busca do vulto que sabia que ia encontrar. Ent�o, com um estremecimento de susto e pavor, ele o viu. Enorme e amea�ador, o drag�o dourado sobrevoava a clareira. A parte de baixo de seu corpo era azul-clara e combinava perfeitamente com o c�u da tarde, de modo que, visto de baixo, era quase invis�vel. Enquanto Lief olhava, ele come�ou a voar cada vez mais baixo, batendo as asas devagar e com as terr�veis garras estendidas. O Cintur�o de Deltora parecia pulsar no mesmo ritmo do bater de asas do drag�o. Lief olhou para baixo e viu que o top�zio brilhava como o sol. Sua cabe�a girava e ele teve a vaga impress�o de estar prendendo a respira��o, ent�o obrigou-se a respirar normalmente. Lief se viu cercado de poeira e sentiu Jasmine agarrar seu bra�o. O barulho do vento era insuport�vel, e sua amiga teve de gritar para ser ouvida, mas ele n�o conseguiu entender o que ela queria. Uma sombra negra apareceu diante de seus olhos. Era Kree que gritava e batia as asas no rosto dele. E agora Jasmine tamb�m estava junto dele, empurrando-o, gritando. Confuso, ele cambaleou para tr�s at� a borda da clareira. E, somente quando se viu encostado � �rvore, � qual o Capricon tinha sido amarrado, Lief percebeu por que Jasmine queria que ele sa�sse de onde estava. Somente naquele momento, ele ergueu a cabe�a, bem a tempo de ver a criatura enorme aterrissar, pousando no ch�o, enrolando a cauda ao redor do corpo imenso, enchendo totalmente a clareira com um brilho dourado ofuscante. O drag�o virou a cabe�a enorme e olhou para ele com os olhos dourados. Lief se sentiu capturado, preso, pois n�o conseguia desviar o olhar. � Voc� usa o cintur�o dos antigos � o drag�o disse. � O grande top�zio brilha para voc�. Sinto seu poder fluindo para mim como sangue novo nas minhas veias. Voc� � o rei prometido. As palavras vibraram nos ouvidos de Lief, abafadas e ecoando como se viessem de um po�o profundo. Ele podia ver o pr�prio reflexo no olho do drag�o, dan�ando ali como uma pequena criatura solit�ria que afundava num oceano primordial. Em sua cabe�a, n�o havia nenhum pensamento. Tudo o que tinha planejado dizer tinha desaparecido de sua mente. O drag�o piscou, e o feiti�o se quebrou. Repentinamente libertado, Lief abafou um grito e cambaleou. � Dormi durante muito tempo e sonhei � o drag�o continuou. � Eram sonhos bons, de �pocas antigas, nas quais os c�us eram livres e o ar dos meus dom�nios era doce. Agora, voc� me despertou... para isso! Sua l�ngua negra e bifurcada saltou para fora, sentindo o sabor do vento. � A terra n�o est� bem. Sinto uma presen�a maligna, veneno pingando na terra de algum centro escuro. Quem fez isso enquanto eu dormia? � O Inimigo da Terra das Sombras � Lief disse com voz rouca. � O Inimigo cujas criaturas destru�ram a sua ra�a h� muito tempo. O olho achatado e dourado o observou com frieza. � A minha ra�a n�o foi destru�da � o drag�o respondeu. � N�o estou aqui? Voc� acha que sou uma miragem? Lief olhou para ele sem saber o que dizer. Pensativo, o drag�o levantou uma das patas e tirou um peda�o de osso do meio dos dentes brancos e afiados. � O top�zio que est� usando me deu vida nova, mas o sono profundo deixou meu corpo fraco � ele disse. � Um Granou � muito pouco para matar a minha fome. Mas,

quando eu estiver bem alimentado e tiver recuperado minhas for�as, vou procurar essa coisa perversa que est� na minha terra at� encontrar e vou destru�-la, se puder. O cora��o de Lief bateu mais forte. � S�o mais que um � ele disse ansioso. � Elas s�o quatro e s�o chamadas pelo Inimigo de As Quatro Irm�s. E n�s j� sabemos onde est� uma delas. Ela se esconde na costa leste, num lugar chamado o Ninho do Drag�o. Os olhos do drag�o pareceram brilhar. � A costa leste � territ�rio do rubi e n�o � da minha conta � ele comentou. � Mas certamente todo o reino de Deltora � da sua conta! � Lief exclamou, corando. � Assim como � da minha! Os terr�veis maxilares do drag�o abriram-se, Jasmine soltou um grito de aviso e empunhou a adaga. Mas ent�o eles perceberam que a criatura estava apenas bocejando. � O territ�rio do rubi n�o me interessa � o drag�o repetiu finalmente. � Mesmo que quisesse entrar l�, eu n�o poderia, sem quebrar o juramento que fiz antes de adormecer. E n�o posso fazer isso, pois jurei por meu sangue, meus dentes e meus filhos ainda n�o nascidos, para o homem chamado Amigodosdrag�es. O monstro pareceu sorrir quando ouviu o grito de espanto de Lief. � J� ouviu falar do homem de seu povo chamado Amigodosdrag�es? � ele perguntou. � Sim... claro! � Lief balbuciou. � Mas... � Sete inimigos selvagens percorriam nossos c�us naqueles dias � continuou o drag�o. � Juntos, eles nos ca�aram e mataram repetidas vezes at� eu me tornar o �ltimo remanescente de toda a minha tribo. O Amigodosdrag�es me procurou em minha solid�o. Ele disse que cada uma das outras tribos de drag�es tinha sofrido o mesmo destino. � Voc� quer dizer que... somente um drag�o sobreviveu em cada uma das sete tribos? � explodiu Lief. � Foi o que o Amigodosdrag�es me contou e eu acreditei, pois eu o conhecia h� muito tempo, e ele nunca mentiu para mim � replicou o drag�o inquieto. O olho dourado brilhou na dire��o de Lief, que engoliu em seco e concordou. � O Amigodosdrag�es fez um plano para preservar nossas vidas � o drag�o continuou. � Ele conhecia nosso modo de vida. Sabia que os drag�es conseguem dormir durante s�culos, se for preciso. Ele disse que n�s sete dever�amos nos esconder do Inimigo e deixar o sono tomar conta de n�s at� que fosse seguro acordar. � Mas como... como voc�s saberiam que era seguro? � Jasmine perguntou. � O que faria voc�s despertarem desse sono prolongado? O drag�o olhou-a com frieza. Lief viu o olho achatado observar os cabelos encaracolados da amiga e desejou que ela tivesse ficado quieta. � O Amigodosdrag�es disse que, um dia, cada um de n�s seria chamado pela grande pedra de seu territ�rio � o drag�o contou. � Ele disse que o chamado s� viria quando o herdeiro do velho rei Adin estivesse perto de n�s, usando o Cintur�o do Poder. Isso significaria que o Senhor das Sombras tinha sido derrotado e seus servos expulsos de nossos c�us. � Ent�o, os sete drag�es dormiram � Lief sussurrou. � E... cada um de voc�s jurou n�o tirar vantagem do sono do outro para invadir suas terras. � Foi isso o que aconteceu � o drag�o confirmou. � E n�o vou quebrar meu juramento. Se quiserem descobrir o que h� de mau no Ninho do Drag�o, ter�o de despertar o drag�o do rubi para ajud�-los. � Mas e se o drag�o do rubi n�o for encontrado? � perguntou Lief desesperado. � E se ele n�o estiver disposto a ajudar? Ou estiver morto? Voc� vir� at� mim, ent�o? O drag�o fechou os olhos. Depois de um longo momento ele os abriu de novo. � Se ele n�o puder ser encontrado, ou n�o estiver disposto a ajudar, o juramento ao Amigodosdrag�es deve continuar. Se ele estiver morto... ent�o, veremos.

A NOITE CA�A QUANDO LIEF, JASMINE E BARDA CARREGARAM ROLF, O CAPRICON, PARA LONGE DO SOP� DAS COLINAS OS-MINE E PARA SEU ACAMPAMENTO. Mesmo na plan�cie, os uivos dos Granous ca�ados pelo drag�o faminto dan�avam no ar. Os companheiros n�o ficaram surpresos ao encontrar os cavalos resfolegando inquietos, e os guardas reunidos ao redor de uma grande fogueira com tochas e armas prontas para serem usadas. Do ref�gio das �rvores em volta da clareira, Rolf tinha visto o drag�o. A partir desse momento, ele se fechou num sil�ncio apavorado. A dor que ele sentia na m�o machucada e os gritos assustadores que o perseguiram at� o esconderijo s� pioraram as coisas. Agora, seus olhos estavam vidrados, ele n�o parava de tremer e suas pernas pareciam n�o poder mais sustent�-lo. Ele n�o prestava mais aten��o aos olhares curiosos dos guardas enquanto era levado ao acampamento. � Ponham-no perto do fogo � Jasmine disse em voz baixa. � Vou preparar uma bebida para diminuir a dor dele. � Se o ajudar a dormir, melhor ainda � Barda resmungou. � N�o quero que ele fique tagarelando sobre drag�es na frente dos homens. Eles j� est�o bastante nervosos. Os guardas, muito aliviados por ter o chefe e o rei de volta e em seguran�a e satisfeitos com as hist�rias sobre lobos barulhentos nas Colinas, come�aram a preparar a refei��o. O Capricon tomou meia x�cara do ch� de ervas que Jasmine encostou em seus l�bios e caiu num sono profundo. E, finalmente, os sons vindos das Colinas desapareceram. � Nosso amigo escamoso parece ter comido o suficiente por hoje � Barda comentou, deixando-se cair diante da fogueira com seus companheiros. � � que est� escuro demais para ele ver suas presas � Jasmine disse. � Aquele animal parece que nunca vai parar de comer. � Ent�o, o que vai acontecer quando ele comer todos os Granous das Colinas? � Barda grunhiu. Lief sentiu um calafrio, mas balan�ou a cabe�a com firmeza. � Existem muitos Granous � ele disse. � Eles aumentaram de modo assustador, enquanto o drag�o dormia. � Talvez. Mas quem garante que ele n�o gosta de variar suas refei��es de vez em quando? � Jasmine perguntou. � Lembre-se da hist�ria de Capra. E n�o gostei do jeito como ele olhou para mim na clareira. Se voc� n�o estivesse l� com o Cintur�o, tenho certeza de que ele teria acabado comigo rapidinho. � Acho que ele s� queria os seus cabelos para revestir o ninho � Lief murmurou. � Ele contou uma hist�ria muito estranha. Ainda n�o sei se acredito nela. � Eu ficaria satisfeito se voc� pelo menos tentasse � Barda retrucou secamente. � Eu estava entre as �rvores cuidando de um Capricon tr�mulo enquanto voc� conversava com o monstro e n�o ouvi nada. Mas, j� que estamos aqui e ele ainda est� l� em cima, suponho que ele se recusou a nos ajudar. � N�o � t�o simples assim. Lief contou a hist�ria do drag�o e Barda ouviu com aten��o enquanto brincava com a caixa de segredo que tinha apanhado antes de sair da clareira. � Ent�o, Doran convenceu os �ltimos drag�es a dormir � ele disse, quando Lief terminou. � Depois, talvez durante a volta a Del, ele come�ou a escutar rumores sobre as Quatro Irm�s. Mas era tarde demais. Os drag�es n�o iam acordar, nem mesmo para ele.

Barda suspirou, virou a caixa esculpida nas m�os, apertando de um lado e de outro, tentando encontrar o segredo que poderia abri-la. � N�o � de surpreender que a �ltima nota de Doran nos Anais tenha sido t�o desesperada � comentou. � Ele deve ter percebido que tinha ajudado o Inimigo quando removeu as �ltimas barreiras aos seus planos. � Se ele pensou isso, estava enganado � Jasmine comentou, dando de ombros. Restava apenas um drag�o em cada territ�rio. Eles teriam sido mortos pelos AkBaba, um por um, se tentassem interferir. � A menos que o Cintur�o estivesse com eles � Lief disse devagar. Ele se lembrou das palavras que tinha visto nos Anais de Deltora � palavras rabiscadas com desespero, h� muito tempo, pelas m�os de Doran: Se algu�m ler estas minhas palavras, mostre-as ao rei, se poss�vel. O rei, que usa o Cintur�o de Deltora, � a �nica salva��o do reino agora. Lief olhou para o Cintur�o, para o grande top�zio, que brilhava com uma nova e estranha profundidade e vida. O drag�o dourado tinha aumentado seu poder e o top�zio tinha aumentado o poder do drag�o. Ele tinha certeza de que aconteceria a mesma coisa com o rubi: se conseguissem encontrar o drag�o do rubi. Se... Lief procurou dentro da jaqueta o mapa dos Territ�rios dos Drag�es, que Josef lhe dera. Ele o desdobrou com cuidado e o abriu para que os companheiros o vissem. � T�nhamos planejado voltar para o sul quando sa�ssemos daqui e depois viajar para leste at� o Ninho do Drag�o pela estrada da costa � ele disse, mostrando rapidamente o caminho com o dedo. � Mas, se formos por esse caminho, s� vamos passar pelo territ�rio do rubi quando estivermos perto de atingir o nosso objetivo. � E isso � importante? � Jasmine quis saber. � Acho que sim � Lief respondeu. � N�o sabemos onde o drag�o do rubi dorme, mas quanto menos de seu territ�rio cobrirmos, menores ser�o as chances de encontr�-lo. Barda concordou com um gesto de cabe�a. � Ent�o voc� acha que devemos ir para o nordeste � ele disse. � Isso vai nos levar para o territ�rio do rubi quase que imediatamente. Mas � um caminho mais comprido. A menos que voc� queira passar pelas Florestas do Sil�ncio, o que certamente seria uma loucura! � As Florestas n�o s�o t�o perigosas, se ficarmos perto das �rvores e formos atentos � disse Jasmine corajosa. � Com voc� nos guiando, Jasmine, n�s tr�s poder�amos tentar � Lief concordou. � Mas Barda tem raz�o. Nosso grupo � muito grande para nos arriscarmos a tomar esse atalho perigoso. Ele guardou o mapa e se espregui�ou, percebendo de repente o quanto estava cansado. � Acho melhor comermos alguma coisa e dormirmos um pouco � ele disse. � Barda, voc� pode dizer a Brid que vamos partir ao amanhecer? � Um pouco antes, eu acho � retrucou Barda, desistindo da caixa com segredo e jogando-a aborrecido no bolso. � Como voc� quiser, Lief, mas quero estar bem longe daqui antes que o drag�o comece a ca�ar outra vez. Os dois dias seguintes foram longos e cheios de frustra��o. A fraqueza de Rolf, o Capricon, que montava vacilante um cavalo reserva conduzido por Barda, n�o os deixava andar depressa. Al�m disso, depois que as colinas Os-Mine ficaram para tr�s, os viajantes come�aram a encontrar fazendas e vilas. Ao ver o grupo de cavaleiros se aproximar, as pessoas corriam para cumpriment�-los, felizes com a visita inesperada de seu rei, emocionadas em ver os her�is Jasmine e Barda, impressionadas com os guardas e fascinadas com o Capricon. As pessoas estavam cansadas e esgotadas, exaustas do esfor�o de trabalhar nos campos desertos ao mesmo tempo em que tentavam reconstruir as casas devastadas na �poca do Senhor das Sombras. Muitas tinham sido prisioneiras na Terra das Sombras

e apenas recentemente tinham voltado ao lar. Era imposs�vel decepcion�-las e recusar seus pedidos para que ficassem um pouco e dividissem a comida e bebida que podiam oferecer. Mas, mesmo com o cora��o partido, Lief se preocupava com as horas que perdia, enquanto inspecionava o trabalho que tinham conseguido realizar e se mostrava solid�rio pelas planta��es perdidas e rebanhos magros. E o pior era que, enquanto ele e seu grupo comiam a carne de frango dura, as ma��s murchas e o p�o seco colocados a sua frente, ele ficava tristemente ciente de que a comida n�o era suficiente para ser dividida. Os viajantes sempre iam embora deixando um pouco de alimento de suas sacolas, quando finalmente permitiam que partissem, mas Lief sabia que n�o se comparava ao banquete que tinham recebido. Ele sabia que os moradores das vilas passariam ainda mais fome depois da visita real. � Se ao menos os guardas n�o estivessem conosco � ele murmurou enquanto se afastavam de outra multid�o feliz, no terceiro dia. � Eles deixam o nosso grupo t�o grande que n�o podemos ir a lugar algum sem que nos notem. � Eles s�o a nossa escolta oficial � disse Barda, virando-se na cela para acenar a um par de crian�as magras e ruivas que corriam atr�s deles e tentavam acompanhar os cavalos. � N�o podemos mand�-los para casa sem levantar suspeitas em Del de que o motivo dessa viagem n�o � o que alegamos. Os boatos v�o come�ar, as pessoas v�o entrar em p�nico e isso � exatamente o que n�o queremos. Barda olhou para o rosto triste de Lief. � N�o se desespere � ele disse. � De acordo com meus c�lculos, estamos para entrar no territ�rio do rubi. Fique de olho no Cintur�o, pois n�o podemos nos arriscar a passar pelo drag�o. Lief acenou com a cabe�a e endireitou as costas envergonhado por estar t�o aborrecido. Ele olhou para o Cintur�o. O top�zio ainda brilhava, mas o rubi estava p�lido, e n�o vermelho brilhante, como deveria ser. Perigo. Perigo aqui ou muito perto. Ele olhou preocupado para os lados e para tr�s, mas n�o viu nada. A estrada estava deserta. Mesmo os g�meos ruivos tinham desaparecido. Ele imaginou que eles tinham se cansado da persegui��o e voltado para a vila. � H� uma estrada que cruza com esta, mais adiante � Jasmine exclamou, ficando de p� nos estribos e protegendo os olhos com a m�o. � Mas estou vendo uma placa. Logo depois, eles alcan�avam a placa. Ela estava amassada e desbotada e se inclinava para a frente, como se estivesse cansada dos longos anos de servi�os. � �timo! Ringle! � exclamou Barda satisfeito. � Fica no nosso caminho. Imaginei mesmo que haveria uma placa. � uma cidade bem grande, ou costumava ser. � Outra cidade! Desse jeito, nunca vamos chegar ao Ninho do Drag�o � resmungou Jasmine, enquanto conduziam os cavalos para a direita. � � claro que todas essas paradas n�o teriam tanta import�ncia se pud�ssemos andar mais depressa quando estiv�ssemos na estrada. Lief olhou para Rolf, que j� estava ca�do para a frente. � Eu sei que Rolf est� nos atrasando, mas n�o podemos deix�-lo aqui para que os fazendeiros cuidem dele � ele disse em voz baixa. � Eles n�o t�m comida suficiente para eles mesmos! E o Capricon ainda est� muito fraco para ser deixado sozinho. � Ele poderia ser forte, se quisesse � Jasmine disparou irritada, sem se preocupar em falar baixo. � Come e dorme bastante, e o ferimento est� sarando. Ele usa toda a sua energia para ficar com pena de si mesmo. � Ele perdeu a coragem � disse Barda. � J� vi isso acontecer com soldados que sofreram muito nas batalhas. Ver o drag�o foi demais para ele. � Tudo � demais para ele! � Jasmine retrucou. � Duvido que ele tivesse alguma coragem para perder. � N�o discutam � Lief pediu, sentindo que estava prestes a explodir. � Neste momento, n�o temos outra escolha al�m de continuar como estamos. Podemos tirar o melhor proveito disso e esperar que aconte�a algo que mude as coisas logo. N�o demorou muito para que alguma coisa realmente acontecesse, mas n�o era

bem o que ele esperava. A ESTRADA LOGO SE ESTREITOU E SE TRANSFORMOU NUMA TRILHA IRREGULAR E TORTUOSA. MAIS DE UMA HORA SE PASSOU, SEM SINAL DE RINGLE OU DAS FAZENDAS QUE A CERCAVAM. O ch�o do lado esquerdo do caminho come�ou a apresentar um declive acentuado. No fim, os viajantes se viram obrigados a cavalgar em fila �nica, tendo uma colina �ngreme e pedregosa de um lado e um abismo recortado do outro. Lief puxou as r�deas de Honey e a fez parar. � Acho que algu�m mudou a posi��o daquela placa no cruzamento � ele disse, olhando o precip�cio assustador a sua esquerda. � Esse n�o pode ser o caminho para Ringle. � Concordo com voc� � Barda resmungou atr�s dele. � Acho que fomos conduzidos ao desfiladeiro da Floresta do Fim. A placa estava quase ca�da. Com certeza, ela se soltou quando foi virada. � Mas quem faria uma coisa dessas? � Jasmine exclamou irritada. � Algum idiota de c�rebro min�sculo que acha divertido fazer viajantes se perderem � Barda disse, dando de ombros. Mas Lief n�o tinha certeza se a resposta era t�o simples assim. O rubi e a esmeralda do Cintur�o de Deltora ainda estavam sem brilho, como pedras de rio. A pele dele formigava, indicando perigo, e ele tinha a sensa��o de que algu�m ou alguma coisa queria o seu mal. Obedecendo a um impulso, abaixou a m�o e apertou o rubi, fechou os olhos e pensou no drag�o do rubi com toda a for�a. � Seja onde for que esteja dormindo, drag�o, acorde! � ele sussurrou. � Eu estou convocando voc�! O Cintur�o de Deltora est� convocando voc�! Lief abriu os olhos, mas nada tinha mudado, nada se movia na colina pedregosa ou no abismo. O c�u estava calmo e vazio. � Vamos voltar � ele murmurou. Impacientemente, tentou virar Honey, mas a �gua empinou e resfolegou aterrorizada, quando a terra na beira da trilha estreita se desmanchou sob seus cascos. Jasmine, Barda, Rolf e os guardas gritaram ao mesmo tempo. Terra e pedras ca�ram nas profundidades abaixo. Lief se manteve firme, virando a cabe�a de Honey para a frente outra vez, impelindo-a a encontrar terra firme at� ficar parada e tr�mula, mas segura. Atordoado, ele a acariciou e falou com ela suavemente, amaldi�oando a pr�pria estupidez. � N�o � seguro virar os cavalos aqui � Barda disse desnecessariamente. Lief se virou na sela para olhar para ele e viu o rosto do amigo coberto de suor. Kree levantou v�o obedecendo a uma palavra de Jasmine. Ele voou para o alto, fez um grande c�rculo sobre suas cabe�as e voltou momentos depois soltando gritos agudos. � Kree est� dizendo que existe uma ponte sobre o desfiladeiro � Jasmine informou, ignorando o olhar fascinado dos guardas. O grupo de viajantes continuou sua jornada. E, de fato, logo depois da curva seguinte, onde o desfiladeiro se estreitava um pouco, uma fr�gil ponte de madeira cobria o abismo perigoso. Ao seu lado, estava uma placa pintada. Os companheiros observaram a placa em sil�ncio e depois se entreolharam. Barda levantou as sobrancelhas. Lief e Jasmine acenaram com a cabe�a. � Ent�o, as coisas s�o assim � Barda comentou sombrio. � Sim � Lief respondeu, mordendo o l�bio. � Eu tive receio disso por um tempo. Aqui est� a prova. Naquele momento, os guardas do in�cio da tropa tinham visto a placa, e as temidas palavras �Florestas do Sil�ncio� eram sussurradas at� o fim da fila. Rolf tinha se encolhido na sela, com os olhos arregalados e cheios de medo. � Vamos ter de levar os cavalos para o outro lado, senhor � Brid disse a

Barda. � Eles v�o precisar ser convencidos. Devo dizer aos homens que desmontem? � N�o � Barda grunhiu sem se virar. � N�o sei se vamos atravessar essa ponte. Mas vamos continuar. Brid ficou sentado, r�gido, olhando para a frente. Ele estava claramente aterrorizado, mas era bem treinado demais para se queixar das ordens do chefe. Rolf, entretanto, soltou um grito alto e estrangulado. � N�s n�o podemos continuar! � ele berrou. � Voc� n�o pode nos levar para as Florestas do Sil�ncio para morrer! Barda saltou do cavalo, andou com passos firmes at� a placa e passou os dedos nela pensativo. Enquanto seus homens o observavam com aten��o, ele puxou a grande faca de ca�a da cintura. E, delicada, mas firmemente, come�ou a raspar a parte da frente da madeira. Peda�os de tinta branca ca�ram ao ch�o enquanto trabalhava e, quando se afastou para o lado, os guardas abafaram um grito. � Pois ent�o � Barda disse, limpando a faca na cal�a para tirar os peda�os de tinta ainda presos na l�mina. � Foi o que pensei. N�o contente em nos desviar do caminho, algu�m pintou a placa para tentar acabar conosco. Felizmente, o trabalho � recente e foi t�o malfeito que vimos o truque na hora. Do contr�rio... Franzindo a testa, ele guardou a faca, apanhou uma pedra grande e a jogou nas primeiras t�buas da ponte. A ponte gemeu, mas ficou firme. Barda levantou outra pedra e jogou-a mais longe, para que ca�sse no meio da ponte. Desta vez, v�rios peda�os de madeira cederam, a ponte balan�ou, curvou-se e a pedra mergulhou no ar, despeda�ando-se no ch�o bem abaixo. Ouviram-se gemidos abafados quando todos os que ali estavam imaginaram o que teria acontecido se Lief, Barda e Jasmine tivessem come�ado a travessia da ponte. Ningu�m disse nada e Barda tornou a montar seu cavalo. O grupo continuou a jornada, liderado pelos companheiros. Rolf e os guardas se viravam com freq��ncia, olhando para a ponte arrebentada at� que a perderam de vista. Mas Lief, Barda e Jasmine n�o olharam para tr�s nenhuma vez. Eles conversavam em voz baixa. Se algu�m estava curioso para saber sobre o que conversavam, essa curiosidade certamente ficou insatisfeita. Barda deixou a r�dea que conduzia o cavalo de Rolf o mais longe poss�vel, abrindo um espa�o entre os tr�s e seus acompanhantes, para que ningu�m pudesse ouvir o que falavam. Aos poucos, o desfiladeiro foi se estreitando e logo, como estava escrito na placa, os viajantes chegaram � outra ponte. A trilha terminava ali e logo adiante o desfiladeiro foi engolido por uma grande e assustadora quantidade de �rvores. Todos sabiam que aquele era a Floresta do Fim, a �ltima das tr�s Florestas do Sil�ncio. Do outro lado da ponte, havia uma estrada cheia de curvas que desaparecia na dist�ncia. A ponte parecia resistente e quase nova, do seu lado havia uma imponente pedra esculpida. � Agora, escutem com aten��o � Barda falou alto para que todos pudessem ouvir. � Por duas vezes, as placas que surgiram no nosso caminho foram alteradas, e achamos que isso foi feito de prop�sito para nos ferir. Assim, para a seguran�a de todos, decidimos que nosso grupo deve se separar. Rolf soltou um pequeno gemido de protesto, mas logo tapou a boca com a m�o. Os guardas olhavam fixamente. � Sob o comando de Brid, voc�s devem ir para os arredores de Ringle � Barda continuou. � Ali, sem perturbar os moradores, voc�s v�o acampar durante a noite. No dia seguinte, devem continuar a viagem at� Broome. Entenderam? � E o senhor, o que vai fazer? � Brid perguntou pigarreando. � O senhor, dona Jasmine e o rei?

� N�s tamb�m vamos para Broome � Barda disse devagar. � Mas n�s vamos a p� e por outro caminho. Todos os homens olharam a floresta adiante, com os rostos cheios de medo. Rolf apertou o peito e come�ou a choramingar. � E eu? � ele gritou. � O que vai acontecer comigo? � Voc� vai com os guardas � Lief respondeu depressa, quando ouviu Jasmine respirar fundo, pronta para dar uma resposta irritada. � Voc� vai ficar totalmente seguro, Rolf, eu garanto. N�o � verdade, Brid? Brid concordou com um gesto de cabe�a, sem demonstrar o que pensava. � Ent�o, n�o vamos mais perder tempo � Barda finalizou, dando um tapinha nas costas de Brid. � Tomem cuidado. � O senhor tamb�m � Brid murmurou. Sua express�o era preocupada, mas ele fechou os l�bios com for�a e n�o disse mais nada. Ele se voltou para seus homens e come�ou a dar-lhes ordens. Em poucos instantes, os guardas atravessavam a ponte. Brid, guiando o cavalo de Rolf, ia � frente. Honey, Bella e Swift, presos com cordas, os seguiam. Lief suspirou aliviado, quando todo o grupo chegou ao outro lado em seguran�a. Ele viu os homens se virarem e se despedirem com um aceno e retribuiu o cumprimento. � Espero que estejamos fazendo a coisa certa � Barda murmurou. � Brid acha que estamos loucos. � Brid acha que qualquer coisa fora do comum � loucura � Jasmine comentou irritada. � Ele � t�o sem gra�a! � Brid sobreviveu dez anos como escravo na Terra das Sombras � Barda respondeu devagar. � Acho que isso fez dele uma pessoa previdente. � Eu n�o tive a inten��o de falar mal � Jasmine retrucou, mordendo o l�bio. � Mas voc� n�o pode deixar que a desaprova��o dele o abale, Barda. Essa � a melhor chance que temos de despistar o nosso Inimigo e chegar a Broome sem mais atrasos. Ela suspirou. � � uma pena sermos obrigados a deixar os cavalos, mas n�o t�nhamos escolha. Cavalos n�o podem dormir em �rvores, como n�s. Filli chiou, concordando, satisfeito de ter se livrado das criaturas enormes que o sacudiam de um lado para o outro. Barda grunhiu. O pensamento de dormir nos galhos de uma �rvore n�o lhe agradava nem um pouco. Lief n�o disse nada. Ele ficou espantado ao perceber que, apesar de tudo, sentia-se muito feliz. �Ser� que sou t�o louco quanto Brid pensa?�, ele se perguntou. �N�o h� nenhum motivo para estar feliz!� Mas ele estava contente. Sim, ele estava preocupado com o que tinham passado e sabia que o perigo os esperava adiante. Mas, naquele momento, sentia vontade de cantar ao lado de Barda e Jasmine, enquanto observava os guardas se afastarem. �Observando os guardas se afastarem...� �� isso,� ele pensou de repente, �devia ser a resposta.� Os guardas sempre o trataram com muito respeito. Eles o admiravam, mas isso n�o lhe agradava. Ao contr�rio, fazia com que se sentisse uma fraude e terrivelmente consciente de sua pouca idade, quando comparado com eles. E ele sentia que tinha de agir como rei o tempo todo, para n�o assust�-los ou decepcion�-los. Naquele momento, por�m, apenas na companhia de Jasmine e Barda, podia ser ele mesmo. Ele estava livre. Lief sentiu o sangue correr r�pido nas veias. Era como se o ar estivesse mais fresco e as cores do mundo mais vivas do que antes. � Vamos! � ele gritou. E come�ou a correr em dire��o � floresta.

D EPOIS DE ANDAREM V�RIAS HORAS, A FERVILHANTE FELICIDADE DE LIEF TINHA SE TRANSFORMADO NUMA SENSA��O DE CONTENTAMENTO TRANQ�ILO. AS �RVORES RETORCIDAS E RECOBERTAS POR ERVAS DANINHAS DA BORDA DA FLORESTA TINHAM FICADO PARA TR�S. A FLORESTA DO FIM ERA AGORA UM LUGAR MARAVILHOSO, CHEIO DE CANTOS DE P�SSAROS. MANCHAS DOURADAS DE SOL PINTAVAM A TERRA MACIA, E SAMAMBAIAS SE AGRUPAVAM JUNTO DAS RA�ZES DAS �RVORES IMPONENTES. Os tr�s companheiros sabiam, por�m, que a reputa��o de maldade das Florestas do Sil�ncio tinha raz�o de ser. Eles tamb�m sabiam que o terror podia estar � espreita na maior das belezas. Assim, caminharam em sil�ncio, um atr�s do outro, atentos a sinais de perigo. Logo antes do p�r-do-sol, Jasmine procurou uma �rvore para eles, e o grupo subiu para os galhos altos, onde poderia comer e dormir em seguran�a. N�o foi uma noite tranq�ila. Eles cochilaram em turnos inquietos, enquanto criaturas invis�veis deslizavam e se arrastavam abaixo deles. Nas horas mais escuras da noite, quando a Lua tinha se escondido, come�ou um coro baixo e assustador de uivos e gritos. Durou apenas alguns minutos, mas depois disso os companheiros n�o conseguiram mais dormir. Eles receberam o amanhecer com alegria, mas se obrigaram a esperar at� que a luz do sol iluminasse o ch�o da floresta, antes de se aventurar a descer de seu esconderijo e continuar. Como j� tinha acontecido antes, Jasmine os conduziu caminhando quase em sil�ncio entre as �rvores, ro�ando a casca macia de cada uma com a ponta dos dedos ao passar. Kree voava a sua frente, uma sombra negra contra o fundo verde e dourado. Depois de algum tempo, Jasmine come�ou a andar mais depressa. Lief e Barda, com os m�sculos r�gidos e doloridos depois da noite na �rvore, enfrentaram dificuldades para n�o perd�-la de vista. � Jasmine, v� mais devagar! � Lief chamou em voz baixa. Mas Jasmine se virou de cara feia, com o dedo sobre os l�bios, fez um sinal impaciente e recome�ou a andar, ainda mais depressa do que antes. Finalmente, Lief percebeu que um novo barulho tinha se misturado ao canto dos p�ssaros. Era o som de �gua corrente, um riacho n�o longe dali. Isso o fez se dar conta de que estava com muita sede, mas n�o ousou parar e tomar �gua de seu cantil. Naquele momento, Jasmine estava quase correndo e tudo o que podia fazer era segui-la. O som gorgolejante e ondulante ficou mais alto, e Jasmine parou afinal. Lief viu que ela tinha chegado ao riacho cujo barulho ele tinha ouvido por tanto tempo. Largo e raso, ele atravessava a sua trilha e era iluminado por rios de sol dan�ando na �gua l�mpida que passava em seu leito de pedras. Do outro lado, n�o havia �rvores, apenas uma massa gigantesca de samambaias que se erguiam como uma barreira emplumada, escondendo totalmente o que havia atr�s. Kree voou at� a beira da �gua. Jasmine esperou que ele bebesse e, somente quando ele terminou e voou para se empoleirar num galho bem acima de sua cabe�a, ela tamb�m matou a sede. Filli desceu do ombro e tamb�m come�ou a beber. Sua min�scula l�ngua cor-derosa trabalhava sem parar, mas durante o tempo todo os seus olhos pretos disparavam de um lado para outro, para que ele n�o fosse surpreendido. � Voc� tinha de correr tanto? � Barda resmungou quando ele e Lief finalmente chegaram ao riacho e se agacharam ao lado de Jasmine para acabar com a sede intensa. � As �rvores disseram que estamos sendo seguidos � Jasmine resumiu. � Algu�m est� atr�s de n�s desde o amanhecer, depois do desfiladeiro da Floresta do Fim. Ela olhou para cima enquanto falava, para onde Kree estava vigiando. Ele

estava t�o im�vel que parecia fazer parte da �rvore em que estava empoleirado. Apenas seus olhos amarelos se mexiam, atentos e brilhantes. Lief tinha levantado a m�o cheia de �gua at� os l�bios e sentiu o corpo percorrido por uma deliciosa sensa��o gelada. Ele olhou para o Cintur�o. O top�zio ainda brilhava intensamente, mas o rubi estava emba�ado novamente. � Quem? � ele murmurou. Jasmine levantou Filli at� o ombro, secou a boca com as costas da m�o e ergueu-se. � Acho que � o mesmo inimigo que tentou nos fazer cair e morrer no desfiladeiro da Floresta do Fim � ela disse. � As �rvores s� conseguem me contar que ele � alto, feroz e que anda muito mais depressa do que n�s. Nos trechos em que viajamos acima do ch�o, ele fez o mesmo, saltando de uma �rvore a outra. Onde caminhamos, ele correu curvado, farejando o ch�o como um animal. As palavras de Jasmine criaram uma imagem perturbadora e Lief sentiu um calafrio. � Ele est� muito perto agora? � Barda perguntou. Houve uma �poca em que o grandalh�o zombava da id�ia de que Jasmine podia entender a linguagem das �rvores, mas aqueles dias tinham passado h� muito tempo. � Ele j� est� perto do lugar onde passamos a noite � Jasmine informou. � Precisamos fazer com que ele n�o sinta nosso cheiro. Foi por isso que vim depressa at� o riacho. Se andarmos pela �gua, ele n�o vai poder farejar nossos passos. Ele n�o vai saber se fomos para a direita ou para a esquerda, e assim talvez consigamos escapar. � Por que dever�amos tentar escapar? � Barda grunhiu. � Por que n�o ficar e enfrent�-lo? Eu gostaria de agradecer de forma apropriada tudo o que ele fez por n�s. � Franzindo as sobrancelhas, ele p�s a m�o na espada. � N�s seguimos este caminho para ganhar tempo, Barda � Jasmine argumentou com frieza. � A borda da floresta n�o pode estar longe agora. Queremos desperdi�ar energia lutando com um homem-animal que tem raiva de n�s? Ou queremos chegar ao Ninho do Drag�o o mais depressa poss�vel? � Queremos chegar ao Ninho do Drag�o � Lief respondeu hesitante. � Vamos usar o riacho, como Jasmine sugeriu. Ele sentia o mesmo que Barda, mas sabia que o plano de Jasmine era melhor. Para ela, s� a tarefa que tinham de realizar era importante. Orgulho, vingan�a, curiosidade... essas coisas n�o eram importantes e podiam esperar. �E elas podem esperar, com toda a certeza�, Lief disse para si mesmo. Mas, secretamente, ele compreendeu Barda quando este resmungou aborrecido. Jasmine entrou no c�rrego e andou um pouco para a direita. Ela tocou as violetas com freq��ncia e deixou que seus cabelos se emaranhassem nas samambaias que pendiam sobre as margens. Ent�o, ela se virou, prendeu os cabelos dentro da gola da jaqueta, agachou-se e voltou rastejando com cuidado para n�o encostar em nada. � Isso deve servir para despist�-lo � ela disse, sorrindo. � Agora, sigam-me. Fiquem no meio do riacho e andem abaixados para que as samambaias n�o encostem em n�s. Ela come�ou a andar para a esquerda, Lief e Barda a acompanharam. Eles caminharam na �gua fria pelo que pareceu muito tempo. As m�os de Lief estavam dormentes e seus dentes batiam quando finalmente Jasmine lhes pediu que parassem. � Acho que j� andamos o bastante � ela sussurrou, levantando-se. � Ei, olhem isto aqui! Ela apontou para a margem ao seu lado. Ali, com surpresa, Lief viu um caminho tortuoso feito de pedras grandes e redondas desaparecendo por entre as samambaias. � Deve ser a nascente de outro c�rrego que antes se juntava a este � Jasmine disse. � Se continuarmos com sorte, pelo menos ele vai nos levar at� o outro lado das samambaias e, talvez, at� a borda da floresta. � Fa�o qualquer coisa para sair desta maldita �gua! � Barda resmungou,

levantando-se com esfor�o. Tremendo, os companheiros sa�ram do riacho e come�aram a seguir a trilha coberta de musgo. Pouco tempo depois, passavam por algo parecido com um t�nel verde e macio. Copas de �rvores grandes e curvas se encontravam acima de suas cabe�as e os impediam de ver o c�u. O ar estava tomado pelo cheiro de terra molhada e de folhas mortas. O vento n�o soprava, e os p�ssaros n�o cantavam. Eles andavam com as m�os no punho das armas e apenas respiravam, sem nada dizer. Lief olhou para baixo. Ele n�o conseguia afastar o pensamento de que havia algo muito estranho naquele caminho. Ele tentou se convencer de que Jasmine estava certa e que era o leito de um antigo rio. No entanto, as pedras eram muito grandes e distribu�das uniformemente � quase como se algu�m as tivesse reunido e colocado na trilha, uma por uma. Mas quem teria feito isso? E com que objetivo, no meio da selva? � Oh! Lief olhou para cima imediatamente quando ouviu Jasmine abafar um grito, e a espada estava em sua m�o antes de perceber que ela n�o estava em perigo. Ela estava parada como uma est�tua, abrindo as folhas de uma samambaia, olhando para algo adiante. � Olhem! � ela sussurrou. Lief e Barda juntaram-se atr�s dela, espiaram sobre seu ombro... e viram uma coisa que parecia a ilustra��o de um livro de contos de fadas. Al�m das samambaias, cresciam in�meras �rvores pequenas, carregadas de frutas douradas, numa grande piscina rasa de �gua parada. Elas estavam perfeitamente refletidas na superf�cie da �gua que parecia um espelho, e seus troncos graciosos se erguiam na dire��o do c�u, suas folhas largas e verdes se espalhavam, e seus frutos brilhavam como pequenos s�is flutuantes. Jasmine se aproximou. � Espere, Jasmine! � Barda gritou depressa. � Espere! N�s n�o sabemos... Mas Jasmine j� tinha entrado na �gua, que n�o passava dos seus tornozelos. Ela virou a cabe�a e sorriu. � Est� morna � ela informou. � Ah, e veja as frutas! Voc�s sentem o seu perfume? Realmente, Lief sentia o aroma das frutas. Era um cheiro delicioso, forte e doce, que come�ou a lhe dar �gua na boca. Kree voou do ombro de Jasmine e pousou no galho de uma �rvore pr�xima. Faminto, ele bicou um dos frutos dourados. O seu suco pingou na �gua formando ondas circulares onde ca�a. A fragr�ncia ficou ainda mais forte. Filli come�ou a choramingar e a tagarelar. Jasmine foi at� a �rvore, esparramando �gua para os lados e deixou a pequena criatura pular para o lado de Kree. As frutas douradas eram do tamanho de Filli, mas isso n�o o desanimou. Ele agarrou uma delas com as patas e come�ou a mordisc�-la ansiosamente. Aquilo era demais para Lief. Ele entrou na �gua e ficou ao lado de Jasmine. � As �rvores disseram que podemos comer as frutas? � ele perguntou. � Essas �rvores falam s� umas com as outras e guardam seus segredos � ela disse, dando de ombros. � Mas Filli e Kree parecem ter certeza de que est� tudo bem. Lief estendeu a m�o e apanhou uma das frutas. Ela tinha o formato de uma p�ra, mas era muito maior e mais pesada. A sua casca macia era levemente manchada de rosa. Ele a levou at� o nariz e inalou sua deliciosa fragr�ncia. Ent�o, quase sem querer, ele deu uma mordida. U M SABOR MARAVILHOSO ENCHEU A BOCA DE LIEF, E O SUCO DOCE E DOURADO ESCORREU POR

SEU QUEIXO. ENT�O, DE REPENTE, ELE PERCEBEU QUE ALGO MUITO AMARGO SE MISTURAVA � DO�URA DA FRUTA. No mesmo instante, ele cuspiu na m�o, com uma careta, a casca que tinha mastigado. � A casca � amarga � ele disse, franzindo o nariz. � Ah, � nojento! Como Filli e Kree ag�entam isto? Jasmine riu e pegou a faca. � Eles n�o s�o t�o exigentes com comida como n�s � ela disse. � Que bom que voc� experimentou a fruta antes de mim. Ela apanhou uma fruta da �rvore e come�ou a descasc�-la. Em instantes, estava enterrando os dentes na polpa dourada e brilhante, murmurando com prazer. Lief seguiu seu exemplo e, depois de observar desconfiado por alguns momentos, Barda fez o mesmo. N�o demorou para que todos estivessem entretidos em sil�ncio, aproveitando o raro banquete. A �gua ao redor de seus p�s ficou cheia de cascas e caro�os compridos e achatados, encontrados no meio das frutas. O tempo passou, e o sol ficou alto no c�u. Lief se agachou para descansar as pernas doloridas. Ele fechou os olhos e come�ou a sonhar acordado como contaria ao povo faminto das vilas sobre a abund�ncia de alimento que crescia praticamente a sua porta. �Assim que souberem da novidade, as pessoas podem vir e colher as frutas todos os anos�, ele pensou com pregui�a. �Talvez elas possam inundar um campo ou dois e plantar as sementes. Isso seria maravilhoso! Como seria bom...� Ele percebeu que Kree tinha come�ado a gritar e que Filli estava chiando com a voz aguda. Franziu a testa aborrecido. Por que eles o estavam perturbando com aquele barulho? Lief abriu os olhos e foi ent�o que percebeu, com uma leve surpresa, que n�o estava mais agachado, mas sim deitado de costas na �gua. �Que estranho�, pensou. Ele sorriu e n�o tentou se mexer. A �gua estava morna e havia algumas pedras grandes enterradas na lama macia sobre as quais estava deitado, mas elas eram agradavelmente redondas e lisas. �Como as que vi na trilha�, ele pensou sonhador, empurrando a m�o na lama para tocar a pedra com os dedos. Enquanto acariciava as pedras lisas e mornas, ocorreu-lhe que as pedras do caminho poderiam ter sido tiradas do fundo daquela �gua morna e agrad�vel. Elas poderiam ter sido tiradas e usadas por algu�m que queria formar uma trilha at� aquele lugar, para que criaturas grandes e pequenas viessem at� ali ver a beleza do lugar e experimentar as frutas. Algu�m. Ou alguma coisa... O pensamento dan�ou na n�voa dourada que se formou na mente de Lief como uma pequena nuvem escura. Ele queria afast�-lo, pois estava com tanto sono, t�o confort�vel... Mas Filli estava gritando, ele tamb�m ouvia os grasnados de Kree e o bater de suas asas. Com um esfor�o enorme para despertar, Lief virou a cabe�a na dire��o do barulho. Ele viu Jasmine e Barda deitados im�veis perto dele. Os cabelos deles flutuavam como algas na �gua. Seus olhos estavam fechados e suas express�es, tranq�ilas. Seus peitos subiam e desciam devagar. Seus amigos estavam profundamente adormecidos. Mas como aquilo era poss�vel? Kree voava desesperado em volta da cabe�a de Jasmine, ro�ando o rosto dela com as asas. �Ele est� tentando acord�-la�, Lief pensou sonhador. �Pobre Kree.� Ent�o, ele ergueu o olhar e viu alguma coisa se movendo entre as �rvores, na dire��o deles. Era um p�ssaro gigante, t�o alto quanto as �rvores. O peito, a cabe�a e o pesco�o eram brancos como a neve, e as asas eram pretas. Depressa e em sil�ncio, o p�ssaro entrou na �gua com suas pernas compridas e

cor de laranja, erguendo um p� ap�s o outro com delicadeza, quase sem perturbar a superf�cie espelhada. Seus olhos fixos e vidrados pareciam pintados em sua cabe�a. O pesco�o lembrava uma cobra branca e lisa. Lief tentou gritar, mas a l�ngua estava grossa e pesada, e a garganta parecia inchada. O �nico som que ele conseguiu soltar foi um gemido rouco. Ele tamb�m n�o conseguia se mexer. Seus membros pareciam presos na lama do fundo do lago. O Cintur�o. O diamante... para conseguir for�a. Sua testa se cobriu de suor quando ele empurrou a m�o esquerda at� a cintura. Seus dedos se moveram com uma lentid�o dolorosa ao lado do fecho, enquanto os olhos aterrorizados observavam o p�ssaro se aproximar de Jasmine. Kree voou na dire��o do gigante, gritando e bicando, mas a enorme criatura nem lhe deu aten��o. A criatura inclinou a cabe�a para o lado e examinou a garota indefesa com frio interesse. Ent�o, sem pressa, mergulhou o bico comprido como uma espada na �gua e come�ou a afi�-lo numa pedra. Lief sentiu um arrepio de medo. Seus dedos tocaram o diamante, e uma sensa��o de formigamento subiu por seu bra�o e percorreu-lhe todo o corpo. Era como se a for�a estivesse lutando contra a fraqueza que corria em suas veias. Uma pedra. Jogue uma pedra. Lief obrigou os dedos entorpecidos a envolver a pedra que estava acariciando. Ele puxou e a pedra se soltou da lama com um som aspirado. Suja de lama e pingando �gua, ela subiu � superf�cie, ent�o Lief viu o que era. Era um cr�nio humano. A lama estava grudada em suas mand�bulas sorridentes. Vermes compridos e finos pendiam do buraco dos olhos e ca�am de volta na �gua, retorcendo-se. Instintivamente, Lief recuou, deixando cair a coisa horrenda, com nojo. No momento seguinte, ele compreendeu a terr�vel realidade. Eles tinham sido atra�dos para um matadouro e, como muitos antes deles, comeram as frutas deliciosas que os fizeram dormir. Dessa forma, o p�ssaro gigantesco que vivia entre as �rvores podia se aproximar com seus passos r�pidos e seu pesco�o de serpente. Podia matar e se alimentar, fazendo com que os ossos de suas presas afundassem finalmente na lama macia e morna de seu territ�rio. Muito mais tarde, limpos pelos vermes, polidos pela �gua lamacenta, os cr�nios podiam ser usados para enfeitar a trilha � para torn�-la ainda mais larga e convidativa. O p�ssaro tirou o bico da �gua e o levantou acima do corpo de Jasmine. Um movimento de sua cabe�a e a ponta afiada como uma l�mina atravessaria o cora��o da garota. Com um grito estrangulado, Lief ergueu ligeiramente o corpo, apanhou novamente o cr�nio e o jogou desesperado. O cr�nio inofensivo bateu no peito branco gigantesco e caiu na �gua. O p�ssaro parou e inclinou a cabe�a, observando Lief com o olhar parado e inexpressivo. Talvez, ele estivesse se perguntando por que aquela presa estava se mexendo ou talvez n�o estivesse pensando em nada. Enquanto Lief procurava desajeitadamente outra arma e Kree voava e gritava ao redor de sua cabe�a, o p�ssaro se virou para Jasmine e levantou o bico outra vez. Um vulto acinzentado saiu de um galho pr�ximo e, de repente, algo se agarrou ao pesco�o comprido e branco. Era Filli, de um jeito que Lief nunca tinha visto, com os p�los arrepiados e os pequenos dentes � mostra. No momento seguinte, Filli atacou e mordeu com for�a, fazendo com que uma mancha de sangue aparecesse nas penas brancas. No mesmo instante, a ave retorceu o pesco�o, virou a cabe�a e atacou Filli com viol�ncia.

Sem soltar nenhum som, Filli caiu na �gua e ali se debateu, um pequeno vulto coberto de p�los cinzentos molhados que se movia debilmente. O p�ssaro gigante olhou para ele e levantou uma pata imensa para empurrar o animalzinho para a lama. Os dedos de Lief se fecharam em volta de um osso comprido. Ele o arrancou do ch�o encharcado e o atirou. O osso girou no ar e atingiu o p� erguido. Desta vez, o p�ssaro sentiu dor e soltou um grito profundo. Ele encolheu o p�, virou a cabe�a outra vez e observou Lief com o olhar frio. As penas na parte de tr�s de seu pesco�o se eri�aram. O p�ssaro abaixou o p� ferido e come�ou a andar na dire��o de Lief, pois, aparentemente, tinha decidido que o rapaz se tornara um transtorno. Lief se esfor�ou para levantar e gritar, mas seu corpo ainda estava muito pesado, e ele ainda n�o conseguia emitir nenhum som, al�m de gemidos baixos e roucos. Ele tinha outro osso nas m�os, mas era pequeno e in�til. Sua espada estava presa �s costas e, mesmo com a ajuda do diamante, ele n�o conseguiu alcan��-la. O p�ssaro olhou para ele com uma express�o vazia e ergueu o bico para atacar. Ent�o, de repente, ouviu-se um rugido vindo da beira do lago, uma lan�a voou por cima do corpo de Lief e atravessou a asa preta da ave antes de mergulhar na �gua atr�s dela. O p�ssaro vacilou e deu um passo para tr�s. As penas de seu pesco�o se arrepiaram ainda mais e ele abriu o bico. O rugido se repetiu e se ouviu o som de �gua espirrando para os lados, quando algu�m correu no pequeno lago, na dire��o deles. � Fora daqui, Zelador do Pomar! � uma voz retumbou. � Essas pessoas s�o minhas! Outra lan�a cortou o ar, desta vez raspando o pesco�o do p�ssaro. Ele decidiu que aquilo era o suficiente. Virou-se e come�ou a se afastar depressa, momentos depois j� tinha desaparecido entre as �rvores. A fuga da ave foi seguida de uma risada zombeteira. Uma sombra cobriu o rosto de Lief. Ele olhou para cima tonto e apertando os olhos. Uma figura enorme, usando um gorro de pele se erguia acima dele, tapando a luz do sol. Um bra�o se estendeu para tirar as lan�as da lama. � Essa foi por pouco � a voz retumbou. � Um instante mais e voc� estaria morto. Eu venho seguindo voc�s desde o raiar do sol, mas voc�s conseguiram pregar uma pe�a em mim com aquele truque no riacho! Se o p�ssaro preto n�o tivesse gritado feito louco, eu nunca teria encontrado voc�s. Lief se esfor�ou, mas n�o conseguiu falar. O riso forte se fez ouvir outra vez. A sombra se mexeu e pernas compridas amarradas com tiras de couro passaram por cima de Lief. Lief observou confuso, quando o estranho gigante levantou Filli da �gua, examinou-o, cheirou seu p�lo molhado, fez um gesto com a cabe�a e o colocou delicadamente no peito de Jasmine. � Quem... �... voc�? � Lief conseguiu murmurar. � Ora, a sua vista ficou t�o ruim quanto a sua voz, Lief de Del? Voc� n�o me reconhece? � o estranho rugiu, arrancando o gorro de pele. Al�vio e surpresa tomaram conta de Lief quando ele viu os olhos pretos e vivos, as sobrancelhas escuras e retas e, o detalhe mais inconfund�vel de todos, a cabe�a raspada e pintada com c�rculos vermelhos. � Lindal! � ele conseguiu sussurrar. � Lindal de Broome! Mas como...? Por qu�...? Ah, como � bom ver voc�! � Voc� n�o vai pensar assim quando ouvir as novidades que tenho para contar � Lindal disse sombria. � Mas isso vai ter de esperar. Primeiro, preciso p�r voc� e seus amigos idiotas de p�. Precisamos sair daqui, e eu n�o posso carregar todo mundo. Ela andou at� a �rvore mais pr�xima, espirrando �gua para os lados e apanhou uma fruta dourada. Depois, voltou at� onde Lief se encontrava e se abaixou ao lado dele. � Coma isto! � ela mandou, tirando parte da casca do fruto e apertando-a

contra a boca de Lief. Ele engasgou e tentou cuspir a polpa amarga. � N�o! � Lindal gritou, pondo as m�os nos l�bios dele. � Mastigue e engula! Voc� quer ficar deitado neste cemit�rio de ossos, coaxando como um sapo para sempre? A casca � o ant�doto para a Fruta do Sono. Voc� deve ter comido um pouco antes ou estaria t�o fraco quanto seus amigos. Quando viu que Lief tinha entendido, ela tirou a m�o e se levantou. � Agora, um pouco para os outros � ela disse, rindo das caretas que ele fazia ao mastigar a casca de gosto horr�vel. � Eu vou ter de dar o ant�doto para eles aos pouquinhos, pelo menos at� que eles comecem a se mexer. Quando voc� puder ficar em p�, venha me ajudar. O p�ssaro pode voltar muito zangado, e eu n�o quero ter de lutar com ele at� mat�-lo. Dizem que d� azar matar um Zelador do Pomar.

O SOL J� ESTAVA BAIXO NO HORIZONTE QUANDO BARDA E JASMINE ACORDARAM. OS TR�S COMPANHEIROS ESTAVAM FRACOS, E FILLI ESTAVA ATORDOADO E FERIDO, MAS LINDAL INSISTIU PARA QUE CONTINUASSEM. � N�o estamos muito longe da borda da floresta � ela disse. � Quando sairmos dela, voc�s podem descansar em seguran�a. Recusando-se a dizer qualquer outra coisa, ela come�ou a andar com passos r�pidos. Lief, Barda e Jasmine n�o tiveram outra escolha sen�o acompanh�-la. Com Kree voando � frente deles e Filli deitado im�vel sob a camisa de Jasmine, eles abriram caminho entre um emaranhado de samambaias, grupos de arbustos e amoreiras silvestres com as pernas tr�mulas, as cabe�as doendo. Finalmente, quando o sol se p�s, eles chegaram a um terreno aberto onde havia uma grande plan�cie. O c�u estava manchado de vermelho e laranja e uma brisa fresca soprava em seus rostos. O grupo parou exausto e olhou ao redor. � Esta � minha terra � Lindal contou satisfeita. � Sentem-se e descansem. Vou acender um fogo e ca�ar alguma coisa para comer. Lief, Jasmine e Barda estavam t�o cansados que desabaram no ch�o onde estavam. Quando acordaram, o c�u acima deles parecia um len�ol de veludo negro coberto de diamantes. O fogo tinha se transformado num amontoado de carv�es em brasa e o ar estava tomado pelo cheiro de comida. Lindal j� estava comendo, sentada de pernas cruzadas e mordiscando um osso

com prazer. Quando viu os companheiros acordarem, jogou o osso fora, lambeu os dedos para apanhar uma faca de aspecto estranho e come�ou a cortar um peda�o de carne que ainda assava nas brasas. � Aqui � ela disse, passando peda�os quentes e suculentos para todos. � Porco do mato... e dos grandes. At� Jasmine, que raramente comia carne, caiu sobre a comida cheirosa e saborosa. Havia tamb�m um p�o achatado, assado nas cinzas da fogueira, e algumas folhas verdes e frescas que Lief nunca tinha visto antes. Elas tinham um sabor forte, mas eram crocantes e estranhamente refrescantes. � Erva do viajante. Bom para o est�mago � Lindal informou, enfiando um punhado de folhas na boca com uma das m�os e batendo na barriga com a outra. � Tive sorte em encontrar algumas. N�o h� muitas por aqui ultimamente. Antigamente, podiam ser encontradas em qualquer vala. O entusiasmo dela pareceu um pouco for�ado e, de repente, Lief se lembrou de que ela tinha falado em m�s not�cias. Ele percebeu que Lindal estava adiando o momento de cont�-las. Lief se inclinou para a frente, mas, antes que pudesse dizer qualquer coisa, Barda falou. � Que refei��o, Lindal! � ele elogiou. � Nossos guardas iam ficar com muita inveja. Sem d�vida, eles est�o comendo uma refei��o horr�vel de p�o velho e peixe seco. Lindal pareceu preocupada. �Chegou a hora� Lief pensou, repentinamente assustado. �� alguma coisa sobre os guardas.� O sorriso desapareceu do rosto de Barda. � O que aconteceu? � ele perguntou. � Por que voc�s est�o com essas caras? � Tem uma coisa que preciso contar a voc�s � Lindal murmurou. � Uma coisa ruim. Os seus homens... Ela curvou a cabe�a, esfregou o cr�nio pintado e ent�o olhou para Barda. � Seus homens est�o todos mortos � ela contou. Assustada, Jasmine abafou um grito. O rosto de Barda parecia ter se transformado em pedra. � Como? � Lief se ouviu perguntando e imaginou como sua voz podia parecer t�o calma, quando a mente estava tomada pelo sofrimento e horror. � O acampamento nas redondezas de Ringle foi atacado na noite passada � Lindal informou, olhando fixamente para o fogo. � Todos na cidade ouviram os gritos e acordaram. � Assim como n�s � Lief sussurrou, lembrando-se dos gritos distantes que tinham ouvido na noite escura. � Muitas pessoas em Ringle pegaram suas armas e correram at� o acampamento � Lindal continuou. � Mas, quando chegamos l�, os guardas estavam mortos... e queimando. � Queimando! � Jasmine sussurrou. Ela olhou para Lief e uma onda de calor o percorreu. N�o podia ser! Aquilo n�o podia ser verdade. � Eles devem ter sido pegos de surpresa � Barda disse com dificuldade, molhando os l�bios. � Atacados por algu�m de quem nunca suspeitariam. Trai��o... De repente, ele olhou para Lindal desconfiado. � E por que voc� estava em Ringle justo nessa noite, Lindal de Broome? � ele perguntou, tocando o cabo da espada. � N�o preciso responder a essa pergunta, seu idiota orgulhoso � ela respondeu irritada. � Assim como voc� n�o precisa dizer por que est� viajando pelo interior, e n�o pela estrada da costa, como o planejado. Ela o olhou com desprezo. � Ou porque escolheu bancar o her�i nas Florestas do Sil�ncio enquanto seus homens foram para Ringle ao encontro da morte � ela acrescentou. Barda se levantou com um rugido e puxou a espada, espalhando o restante de

sua refei��o no fogo. Mas Lindal ficou de p� com a mesma rapidez com uma lan�a nas m�os. Furiosos, os dois gigantes se encararam por cima do fogo com as armas brilhantes, os corpos avermelhados pela luz dos carv�es incandescentes. � Barda! � Lief gritou. � Lindal! Parem! Mas nenhum dos dois moveu um m�sculo sequer. � Voc�s s�o dois idiotas � Jasmine berrou aborrecida. � Voc�s est�o assustados e magoados e querem aliviar a dor se virando um contra o outro. Ah, que �timo! O olhar de Lindal se virou na dire��o de Jasmine e segurou a lan�a com mais for�a. Durante um momento terr�vel, Lief achou que a amiga tinha falado demais. Mas ent�o Lindal relaxou e abaixou a lan�a, apontando-a para o ch�o. � Eu estava passando a noite em Ringle porque a cidade fica no caminho das colinas Os-Mine � Lindal explicou, olhando direto para Barda. � Eu li relat�rios sobre tumultos nas colinas. Gritos e inc�ndios. �Claro, o Drag�o ca�ando os Granous�, Lief pensou atordoado. � Viajei pelas colinas v�rias vezes � Lindal continuou com precis�o. � Achei que ajudaria o meu rei se investigasse as agita��es e pudesse lhe contar o que aconteceu, quando o encontrasse em Broome. Sou uma cidad� leal de Deltora, n�o importa o que certas pessoas pensem. Barda guardou a espada e curvou a cabe�a. � Pe�o perd�o por duvidar de voc� � ele murmurou. � � que... eu n�o consigo aceitar o que aconteceu. Pens�vamos que n�s est�vamos em perigo. Um inimigo preparou armadilhas para n�s e foi por isso que entramos na floresta. Nunca imaginamos que nossa escolta poderia ser atacada. Ele balan�ou a cabe�a com o rosto tomado pela dor. � Aqueles guardas eram homens escolhidos a dedo: �timos lutadores e soldados! Como eles podem ter sido derrotados? � Eles n�o tiveram chance � Lindal disse perturbada. � Nenhuma chance sem o Cintur�o de Deltora para proteg�-los. As palavras atingiram Lief como um chicote. Seus olhos ficaram enevoados quando Lindal soltou a lan�a, abaixou-se para a sacola de couro ao seu lado e tirou um rolo parecido com papel-pergaminho. � Deve ter sido um ataque repentino e terr�vel � Lindal comentou, levantandose devagar com o rolo na m�o. � Todo o acampamento estava escurecido, cheio de fuma�a e tomado pelo fogo. Os cavalos corriam agitados pelos campos, loucos de medo. Os homens... foram despeda�ados. Os peda�os de seus corpos foram amontoados, e o monte estava queimando. Lief sentiu o peito apertado. Agora, ele sabia a verdade. Seu desejo infantil de liberdade tinha matado doze homens corajosos. E Rolf, o Capricon. �Voc� vai ficar totalmente seguro, Rolf, eu garanto.� Suas palavras vieram atorment�-lo. Ser� que Rolf tinha se lembrado delas quando morreu, como quando o povo de Capra tinha morrido, muito tempo atr�s? Sendo despeda�ado, queimado, aos gritos... � Foi uma vis�o horr�vel � Lindal contou com suavidade, retorcendo a boca. � Nunca vi nada igual, mesmo nos tempos do Senhor das Sombras. Gostaria de poder esquecer. Barda gemeu baixinho. � De algum jeito, um homem escapou do fogo � Lindal continuou, olhando para ele. � Um homem com a marca do Senhor das Sombras no rosto. � Brid � Jasmine murmurou. � Brid... � Ele estava terrivelmente queimado � Lindal contou. � Havia um grande ferimento em seu peito e ele tinha perdido parte da perna, na altura do joelho. Mas ele era valente. Mesmo assim, conseguiu se arrastar at� uma �rvore e escrever uma mensagem com o pr�prio sangue. Ela mostrou o rolo duro e marrom. � Eu tirei a casca da �rvore com a faca, pois achei melhor que o povo de

Ringle n�o visse isso. Lief pegou a casca de suas m�os e a desenrolou.

Lief leu horrorizado as palavras rabiscadas. � �... � imposs�vel � disse ele perturbado. � Brid certamente estava tendo vis�es por causa da perda de sangue. Talvez... bandidos... � Nenhum grupo de bandidos poderia fazer o que eu vi � Lindal respondeu. � E algumas das pessoas que correram comigo para o acampamento disseram que viram uma sombra enorme no c�u voando para o leste. Eles disseram que se parecia com um antigo drag�o. Lindal deu de ombros. � Eu disse que eles estavam vendo coisas, que n�o havia drag�es em Deltora, h� centenas de anos. Ent�o, cheguei ao lugar do ataque e encontrei a mensagem na �rvore. N�o sei o que pensar. � Eu sei � Barda resmungou. � Eu seu muito bem o que pensar. A express�o de Lindal n�o mudou, mas ela o observou com aten��o. Barda se virou para Lief, os punhos fechados. � Podemos contar a verdade a Lindal de Broome, pois logo todos v�o saber � ele disse com amargura. � Acordamos uma coisa que n�o podemos controlar. O drag�o dourado mentiu para voc�. Ele o enganou com sua conversa sobre fronteiras e juramentos. Assim que recuperou a for�a, ele veio atr�s de n�s, sedento de sangue. O cora��o de Lief batia com for�a. As palavras de Lindal que descreveram o que o povo de Ringle tinha visto ainda estavam em seus ouvidos. �... uma sombra enorme no c�u voando para o leste.� Por que o drag�o do top�zio voaria para o leste? Por que motivo, com a sua fome saciada, ele n�o tinha voltado para a sua toca nas colinas Os-Mine? Ele obrigou os l�bios entorpecidos a se mexerem. � Talvez, eu tenha realmente acordado uma coisa que n�o posso controlar, Barda � ele concordou. � Mas n�o acho que esse tenha sido o drag�o do top�zio. Eu acho... temo... que seja uma coisa pior.

O S DIAS QUE SE SEGUIRAM, QUANDO ATRAVESSARAM A PLAN�CIE DESERTA COM LINDAL, FORAM OS PIORES QUE LIEF J� TINHA VIVIDO. Na primeira noite, ele contou aos amigos sobre o medo que sentia. Ele tinha visto a express�o deles ficar mais s�ria, enquanto o ouviam e compreendiam suas palavras. Ele tinha se sentado e conversado com eles durante horas, tomando decis�es, fazendo planos. Ao raiar do sol do dia seguinte, Kree partiu para Del com uma mensagem para Perdi��o. Os companheiros sabiam que as not�cias sobre a trag�dia em Ringle iriam se espalhar rapidamente e que Perdi��o logo ouviria a respeito. Uma descri��o de Brid iria alert�-lo para o fato de que os homens mortos faziam parte da escolta real e que estavam longe da estrada costeira por onde deveriam passar. E, a menos que fosse informado de outra forma, ele certamente pensaria que Lief, Jasmine e Barda tiveram o mesmo fim. Lief tinha escrito o bilhete com o cora��o pesado e usou o c�digo simples que ele e Perdi��o tinham usado v�rias vezes antes. Era estranho caminhar sem ver Kree voando adiante deles. Jasmine estava muito quieta. Ela estava preocupada com Filli, que estava ferido e indiferente, e Lief sabia que ela tamb�m tinha medo por Kree, pois os c�us n�o eram mais seguros. Com tristeza, ele lamentou que seus atos tivessem gerado a situa��o em que estavam. Todas as conversas e os planos n�o tinham aliviado sua culpa ou a raiva que sentia de si mesmo. Jasmine, Barda e Lindal n�o disseram uma palavra de censura, mas Lief sabia que tinha falhado com eles, da mesma forma que falhara com os guardas, Rolf e todo o povo do leste, que agora enfrentava n�o s� a fome, mas tamb�m o terror. Muitas vezes, enquanto atravessavam com dificuldade a terra deserta e acidentada durante o dia e deitavam-se debaixo de uma cobertura de estrelas � noite, ele se lembrava da marcha pela trilha estreita ao lado do desfiladeiro da Floresta do Fim com os dedos apertando o grande rubi. Ele tinha tentado chamar o drag�o do rubi e teve certeza de que tinha falhado. Mas e se n�o tivesse fracassado? E se o drag�o do rubi realmente tinha acordado? E se ele tivesse acordado em algum esconderijo escuro ali perto e estivesse deitado por algum tempo im�vel, para recuperar as for�as? E se ele tinha se escondido at� que Lief e o Cintur�o estivessem bem longe das Florestas do Sil�ncio e somente ent�o rastejasse para a luz com o est�mago atormentado pela fome de s�culos? Lief nunca tinha pensado que, ao chamar o drag�o do rubi, ele poderia n�o vir at� ele de imediato, como fizera o drag�o do top�zio. Nunca passara por sua cabe�a que ele poderia simplesmente subir aos c�us sem pensar em mais nada, al�m de matar a fome. Ele receava que n�o houvesse outra explica��o para o que tinha acontecido no acampamento perto de Ringle. O drag�o do top�zio n�o tinha nada contra os guardas ou Rolf, pois nunca os tinha visto. Se ele s� estivesse em busca de comida, certamente teria atacado uma das vilas perto das Colinas. E, se estava procurando o Cintur�o de Deltora, teria seguido Lief at� as Florestas do Sil�ncio. Ele n�o teria motivos para atacar os guardas. Mas o drag�o do rubi, esfomeado depois do longo sono, atra�do para o acampamento pelo cheiro do Capricon, sua presa antiga, teria todos os motivos para

fazer isso. Assim como teria bons motivos para voar para o leste depois de terminar o terr�vel banquete. Voar para leste de Broome, onde antes ficava Capra, sua conquista de muitos anos antes. Ou, talvez, voar ainda mais longe, para o lugar chamado o Ninho do Drag�o. Eles tinham chegado ao fim da plan�cie e come�aram a escalar uma s�rie de colinas baixas. Muito perto deles, ao norte, as montanhas recortadas que marcavam a fronteira da Terra das Sombras se elevavam escuras e sinistras contra o c�u. Lief, Barda e Jasmine tinham visto no mapa que, do outro lado das colinas, havia uma parte estreita e isolada de Deltora, que se estendia como um dedo magro para dentro do mar do leste. Eles sabiam que, quando chegassem ao ponto mais alto das colinas, veriam a costa e a solit�ria cidade de Broome. Mas, mesmo que n�o soubessem, o comportamento de Lindal lhes mostraria isso. Ela tinha come�ado a andar mais depressa e, a todo momento, levantava a cabe�a e farejava o ar. Lief sabia que ela estava tentando sentir o cheiro de fogo, pois tinha medo do que poderia ver, quando olhasse para a sua casa. Ela temia, assim como ele, Barda e Jasmine, que a hist�ria tivesse se repetido e que nada tivesse sobrado junto ao mar, al�m de ru�nas carbonizadas. Mas, quando finalmente olharam para a cidade de Broome, l� embaixo, na mesma hora viram que estava tudo bem. A cidade estava em p� e intocada, e as bandeiras brilhantes em suas torres brancas e quadradas balan�avam ao vento. Carro�as percorriam as ruas, barcos de pesca com velas vermelhas e amarelas flutuavam no porto cintilante. � O drag�o n�o esteve aqui � Lindal disse. Ela se virou para Lief e o olhou aliviada. � Est� vendo? � ela perguntou. � Todas as bandeiras foram hasteadas. Broome est� se preparando para a sua visita. Mas, se passarmos com cuidado, n�o seremos vistos. O rei n�o � esperado t�o cedo, e os guardas n�o v�o prestar aten��o a quatro viajantes empoeirados. Lief olhou para a cidade cintilante e acolhedora. Com tristeza, pensou em quantas bandeiras estariam erguidas se o povo de Broome soubesse da amea�a que ele tinha libertado em seu territ�rio. �Pelo menos, n�o preciso enfrent�-los agora�, Lief pensou quando Lindal come�ou a descer a colina. Eles tinham feito seus planos na noite em que Lief tinha confessado seus medos sobre o drag�o do rubi e, deixando todo o cuidado de lado, contado para Lindal sobre a viagem para encontrar a Irm� do Leste. Eles tinham decidido que, se Broome estivesse em seguran�a, iriam direto para o Ninho do Drag�o, para enfrentar qualquer coisa que os esperasse l�. Lindal iria gui�-los. Isso tamb�m tinha sido decidido, ou melhor, Lindal tinha anunciado e se recusado a ouvir qualquer argumento. � � claro que eu preciso levar voc�s � ela gritou. � Eu conhe�o o caminho para o Ninho do Drag�o desde crian�a. Naquela �poca, eu estava proibida de ir at� l�. Minha m�e amea�ava me dar uma surra, se eu me aproximasse daquele lugar. E assim, � claro, sempre que podia eu chegava t�o perto quanto minha coragem permitia. Quando crian�a, eu era boba, teimosa e n�o tinha bom senso. � E o que mudou? � Barda perguntou. � Ora, agora eu sou grande e posso fazer o que quiser sem medo de apanhar � ela retrucou com uma forte gargalhada. � A menos que voc� queira lutar comigo, urso velho. � N�o � Barda grunhiu. � Eu poderia perder e isso n�o seria bom para o orgulho do chefe da guarda. Mas ele disse a frase sorrindo. Ficou claro para todos que ele tinha ficado muito satisfeito com a companhia de Lindal. Lief olhou para a costa � esquerda do porto de Broome, para a linha de espuma branca onde as ondas batiam contra os rochedos pontiagudos.

Aos poucos, as montanhas da fronteira da Terra das Sombras se aproximavam da linha branca como se estivessem marchando para o mar. E, finalmente, no ponto mais a leste de Deltora, as rochas da costa e as montanhas se encontravam e se juntavam numa mistura de pedras cinzentas. Em algum lugar daquela confus�o sombria, estava o Ninho do Drag�o. Ali, Lief agora tinha certeza, eles encontrariam o drag�o do rubi. A lembran�a das palavras rabiscadas apressadamente por Doran, nos Anais de Deltora, estava clara em sua cabe�a. Agora sei por que o Inimigo queria ver os drag�es destru�dos. Ele tinha um plano que os drag�es n�o aceitariam. Lief tinha certeza de que, depois de ter saciado sua fome terr�vel, o drag�o do rubi tinha percebido a presen�a de intrusos em seu territ�rio e voara rapidamente para o Ninho do Drag�o para destru�-los. �Talvez agora mesmo ele esteja fazendo o trabalho por n�s�, ele pensou, andando com dificuldade atr�s de Lindal. Mas a chama de esperan�a era pequena e castigada pelos ventos frios do medo. O drag�o do rubi estava fora de controle e era apenas um. Sem o Cintur�o para ajudar Lief, ele poderia n�o conseguir destruir o mal que se escondia no Ninho do Drag�o. Ent�o, a raiva do drag�o realmente aumentaria e ele atacaria qualquer coisa que atravessasse o seu caminho. E n�o demoraria para ficar com fome outra vez. As sombras se alongavam quando eles chegaram ao fim das colinas e, como Lindal tinha previsto, passaram por Broome sem ser notados. Quando estavam longe da cidade e o sol tinha come�ado a se p�r, Lief se virou para olhar para tr�s. Ele abafou um grito e ficou parado, olhando, sem conseguir acreditar no que via. A cidade estava banhada numa luz cor-de-rosa e todo o seu formato tinha mudado. Ela tinha se transformado num lugar de magia e sonhos, com pontas altas e delicadas e domos de vidro brilhantes. Os muros fortes que a cercavam tinham desaparecido. Em seu lugar, havia bosques de �rvores esguias, enfeitadas com globos vermelhos e brilhantes que tiniam levemente quando o vento os agitava, criando uma m�sica doce e suave. T�o lindo... Seus olhos se encheram de l�grimas. � Lief, o que aconteceu? � Jasmine perguntou. Ela tamb�m se virou para olhar a cidade, mas n�o viu nada de diferente. � Ah... ele est� vendo Capra � Lindal disse baixinho. � Com certeza, o top�zio do Cintur�o o deixa sens�vel, e dizem que o p�r-do-sol � uma hora perigosa. Ela pegou Lief pelo bra�o e o sacudiu. � Isso n�o � real, Lief � ela sussurrou. � � uma vis�o de algo que j� morreu e se foi. Pare de olhar para l�. Lief n�o se mexeu. Lindal puxou seu bra�o com mais for�a, quase fazendo com que ele perdesse o equil�brio e ent�o come�ou a andar rapidamente outra vez, arrastando-o com ela. Ele trope�ou nos calcanhares dela e balan�ou a cabe�a como se tivesse acordado de um sonho. � T�o lindo... � ele murmurou. � Lindo, mas perigoso � Lindal retrucou, continuando a pux�-lo. � Continue a andar. Eu devia ter avisado, mas tinha me esquecido das velhas hist�rias. Alguns mortais comuns conseguem ver Capra. Eu n�o conhe�o ningu�m de Broome que j� tivesse visto. Ela sentiu Lief arrastar os p�s e apertou mais o seu bra�o. � N�o se vire de novo � ela avisou. � Ainda bem que voc� n�o estava sozinho quando teve essa ilus�o. H� hist�rias que falam de viajantes solit�rios que morreram de sede de tanto ficar olhando para Capra. Depois que voc� a viu, ela captura a sua mente e o prende. Pelo menos, � o que o povo conta.

� Uma cidade fantasma! � Barda murmurou fascinado. � Sim. Eles dizem que � por isso que os �ltimos Capricons ainda assombram as montanhas, em vez de mudar para Broome ou construir uma nova cidade � Lindal disse, continuando a andar com passos r�pidos. � Eles cuidam de Capra ao p�r-dosol. Os velhos ensinam os jovens a am�-la e a chorar pelo que perderam. � Mas Capra foi destru�da antes da �poca de Adin! � Jasmine exclamou. � H� quanto tempo foi isso? � Se os Capricons preferem lamentar o que perderam em vez de viver no presente, isso � problema deles � ela disse com indiferen�a. � Eles n�o podem ser convencidos a agir de maneira diferente. Os poucos que sobraram convivem entre si e desprezam as outras criaturas. � Rolf n�o era assim � Lief disse, finalmente conseguindo falar. � Ele saiu das montanhas e viajou para Del para procurar ajuda para o seu povo. E assim foi morto por seu pior pesadelo. O pensamento o feriu como uma flecha. � O seu amigo teria encontrado bastante ajuda se tivesse ido para Broome � disse Lindal r�spida. � Ele tamb�m teria ficado sabendo que voc� estava a caminho e que ele s� teria de esperar. Mas ele n�o quis entrar em Broome, ah, n�o! Ela balan�ou a cabe�a e continuou a andar com os olhos fixos no horizonte. � Ele n�o queria se rebaixar e falar com mortais comuns. S� o rei era bom o bastante para merecer a presen�a de um Capricon! � Ele foi criado para pensar desse jeito � defendeu Lief. � Os seus ancestrais... � Os meus ancestrais eram grandes guerreiros que comiam os c�rebros de seus inimigos mortos � Lindal contou. � Voc� acha que devo fazer a mesma coisa? � Lindal est� totalmente certa � Jasmine disparou. � Rolf foi covarde, vaidoso e idiota. Vamos negar isso s� porque ele est� morto? Eu acho... � Acho que devemos parar de discutir e acender algumas tochas � Barda interferiu com calma. � Eu quase n�o enxergo um palmo � frente do nariz e tem alguma coisa escrita numa pedra ali na frente. Acho que � um aviso.

A PEDRA ERA MUITO ANTIGA E TINHA O ASPECTO DESAGRAD�VEL DE UMA L�PIDE. S� O FATO DE V�-LA ENCHEU LIEF DE MEDO. ELE TEVE DE FAZER UM ESFOR�O PARA SE APROXIMAR, ERGUER A TOCHA E LER AS PALAVRAS GRAVADAS NELA.

� Essa pedra me d� uma sensa��o ruim � Jasmine murmurou, estremecendo. � Quem ser� que escreveu isso? � Ningu�m sabe � disse Lindal. � Ela sempre esteve aqui e manteve a maioria das pessoas bem longe do Ninho do Drag�o. � Mas n�o voc� � disse Barda de mau humor. � Eu, n�o � Lindal admitiu. � Como eu lhe disse, eu era uma crian�a teimosa e desobediente. Mesmo assim, detestava passar por essa pedra. Eu sempre fechava meus olhos para n�o v�-la. N�o sei bem por que e nem a raz�o de ter pesadelos com ela depois. As palavras s�o sinistras, mas... � N�o s�o s� as palavras � Lief ajuntou devagar. Tinha esfriado muito. Ondas batiam nas rochas muito perto deles. Ele percebeu que se aproximavam do grupo de rochedos que tinham visto das colinas. Um tremor desagrad�vel come�ara a percorrer o seu corpo. Seu bra�o ficou insuportavelmente pesado quando ele aproximou a tocha da pedra. � N�o s�o s� as palavras � ele repetiu. � S�o tamb�m os entalhes ao fundo, est�o vendo? Essas marcas s�o os sinais das Irm�s repetidos sem parar. E a inscri��o na borda... Barda se inclinou para a frente, examinou a borda e ergueu os olhos perturbado. � Desespere-se e morra... � ele murmurou. Filli choramingou sob a gola de Jasmine, e ela o acariciou para acalm�-lo. � Toda a pedra � uma maldi��o � ela disse devagar. � � uma coisa perversa, cheia de �dio. � Afastem-se dela � Lindal disse abruptamente, dando um passo para tr�s. Barda deu um sorriso for�ado e seus dentes brancos brilharam no escuro. � Parece que voc� era mais corajosa quando crian�a do que agora, Lindal! � ele brincou. � S� mais boba � Lindal replicou. � Mas mesmo assim nunca passei pela pedra � noite. O caminho para o Ninho do Drag�o � assustador, mesmo durante o dia. � noite... Lief se afastou da pedra segurando o Cintur�o de Deltora com as duas m�os. Aliviado, ele sentiu a mente come�ar a clarear, e o tremor intenso diminuir. � Precisamos mesmo parar � ele conseguiu dizer. � Devemos comer e dormir. Vamos continuar amanh� cedo. Tudo parece melhor � luz do dia. Lindal escolheu um lugar para acampar, bem longe da pedra maligna. O grupo acendeu uma pequena fogueira para se aquecer, alimentou-se e, finalmente, dormiu, mantendo vigil�ncia em turnos. Mas o sono n�o foi nada tranq�ilo. O barulho das ondas quebrando nas rochas era frio e solit�rio, e sombras escuras e sem forma assombravam os seus sonhos. Eles partiram imediatamente depois do amanhecer. Um por um, eles passaram pela pedra fincada no ch�o sem olhar para ela, observando apenas o mar agitado. N�o havia nenhuma trilha a seguir depois da pedra, somente uma confus�o de pedras enormes empilhadas umas sobre as outras. Lindal guiava o grupo, passando com dificuldade por aquele labirinto, quase sempre rastejando em vez de caminhar de p�. Lief, Barda e Jasmine logo perceberam que, sem ela, ficariam irremediavelmente perdidos. Kree ainda n�o tinha voltado. Ningu�m tocou no assunto, mas o medo por ele os amea�ava como uma nuvem. Eles continuaram durante horas a fio e n�o viram nada al�m de pedras frias, montanhas altas e o c�u. Eles ouviam apenas o bater constante das ondas como se fosse um tambor gigante. N�o havia sinal de vida, tudo estava frio e parado. Os dedos dos companheiros ficaram adormecidos e pesados. Uma sensa��o de medo crescia dentro deles, deixando-os desanimados. �Fiquem desesperados e morram...� Lief balan�ou a cabe�a e tentou se livrar da lembran�a do que vira escrito na

pedra. Mas a mensagem se prendia � sua mente como uma parasita perversa que tirava a sua for�a enquanto espalhava seu veneno. As montanhas da fronteira da Terra das Sombras tornaram-se maiores e mais pr�ximas. O barulho das ondas ficou mais forte. Eles podiam sentir a �gua do mar espirrando em seus rostos e o gosto de sal em seus l�bios ressecados, mas ainda n�o viam nada. E ent�o, finalmente, Lindal parou ao p� de uma grande rocha achatada e inclinada para o alto. � Aqui � ela disse em voz baixa. Adiante deles, as pedras desciam formando um amplo vale arredondado espremido entre as montanhas e o mar. A escarpa era t�o �ngreme que da beirada onde os companheiros estavam n�o podiam ver o fundo do vale. As montanhas amea�adoras e cheias de segredos estendiam-se sobre o vale. Ondas batiam contra uma de suas encostas, enchendo os rochedos de espuma. Lief imaginou que, durante a mar� cheia, o vale devia inundar-se de �gua, pois as pedras que estavam nas margens eram arredondadas e lisas, e fios de algas ressecadas estavam espalhados sobre elas como fios de cabelos emaranhados. O Ninho do Drag�o... Lief n�o precisou olhar para a esmeralda no Cintur�o de Deltora, pois sabia que ela estaria t�o cinzenta quando as rochas onde estava parado. Ele podia sentir o mal arrastando-se a sua volta como uma n�voa pegajosa, fazendo os p�los de seus bra�os e de sua nuca se arrepiarem. Sua mente estava envolta em sombras, o corpo coberto por um suor frio, e o tremor intenso e terr�vel tinha recome�ado. Debilmente, ele p�s a m�o sobre o Cintur�o, desejando que sua magia o ajudasse como j� fizera tantas vezes. O top�zio para clarear a mente, a ametista para tranq�ilizar e acalmar, o diamante para dar for�a... � Este era o meu posto de observa��o. Nunca cheguei mais perto que isso do Ninho � gritou Lindal para ser ouvida por causa do forte barulho das ondas. � Eu fui uma crian�a imprudente, mas n�o totalmente louca. Lindal curvou os ombros. � Ah, eu quase tinha esquecido essa sensa��o! � como se um vapor invis�vel e repugnante surgisse do vale. Ele faz sua pele formigar. � � a Irm� do Leste � Lief murmurou quase sem mexer os l�bios. � O drag�o n�o esteve aqui ou n�o foi capaz de destru�-la. Uma onda enorme ribombou nas rochas com tanta for�a que as got�culas voaram para o ar, formando uma chuva que caiu sobre o vale e salpicou de �gua gelada os companheiros. Abafando um grito, eles desceram com dificuldade para a base do rochedo achatado. � A mar� est� subindo � Lindal avisou, sacudindo a �gua da cabe�a pintada como um cachorro. � Levamos mais tempo para chegar aqui do que eu esperava. Temos de andar depressa, antes que o Ninho seja inundado. Do contr�rio, vamos ter de esperar neste lugar maldito durante horas at� que a mar� des�a outra vez. Juntos, eles avan�aram sob o barulho ensurdecedor das ondas. O vento cruel soprava forte � volta deles e, de vez em quando, eram atingidos pela espuma congelante. Quando chegaram ao vale, eles se arrastavam de bru�os, tremendo e sem f�lego. Eles rastejaram para a beirada e, quando olharam para baixo, prenderam a respira��o assustados. Aquilo n�o se parecia em nada com qualquer coisa que eles tivessem imaginado. O ninho de pedra imenso e redondo estava completamente vazio, com exce��o de um vulto pequeno e digno de pena deitado e encolhido no centro. Lief observou a cabe�a escura e cacheada, os bra�os finos, as pernas estendidas cobertas de p�los com delicados cascos na ponta. � Rolf! � ele sussurrou. � � Rolf! O drag�o deve t�-lo carregado at� aqui. Mas por qu�?

� Todas as criaturas gostam de deixar um pouco de sua comida favorita para mais tarde � Lindal comentou, olhando o Capricon com interesse. Naquele momento, o corpo encolhido de Rolf se mexeu fracamente. � Ele ainda est� vivo � Jasmine sussurrou. Lief sentiu um n� formar-se em seu est�mago. � N�o o chame! N�o fa�a nenhum barulho! � Barda avisou preocupado, examinando as montanhas. � O monstro deve estar por perto. N�o queremos que perceba a nossa presen�a. Num gesto impulsivo, Lief se preparou para descer as paredes �ngremes do Ninho. Barda o segurou e o impediu. � N�o, Lief! � ele sussurrou. � Pense! Descendo at� l�, vamos ficar indefesos, se o drag�o atacar. E n�o sei se Lindal est� certa. Para mim, o Capricon tem o aspecto desagrad�vel de uma isca. � Isca? � Lief murmurou. � Isca para qu�? � Possivelmente para outros Capricons que andam pelas montanhas. Mas desconfio, ou melhor, receio que a isca seja para n�s. � Voc� enlouqueceu? � Lief lutou para se livrar das m�os de Barda. � O que o drag�o do rubi sabe a nosso respeito? � Voc� esqueceu o inimigo que nos enganou, para que entr�ssemos no desfiladeiro da Floresta do Fim? � Barda perguntou, apertando mais o bra�o do amigo. � O que esse inimigo fez depois que entramos nas Florestas do Sil�ncio? Lief ficou im�vel, mas sua cabe�a parecia girar. � O que poderia ter acontecido se a primeira coisa que o drag�o do rubi viu quando acordou tivesse sido o rosto do inimigo, e o primeiro som que ouviu tivesse sido sua voz? � Barda perguntou. � E se eles fizeram algum tipo de acordo? Para nos prender ou matar, e defender a Irm� do Leste? � Isso � imposs�vel � Lief sussurrou, molhando os l�bios. � N�o parece prov�vel � Lindal concordou. � Segundo dizem os velhos moradores, drag�es n�o fazem acordos nem mesmo entre si. E certamente seu inimigo imaginou que voc�s iam morrer na Floresta do Fim. Na verdade, voc�s quase morreram. � Ele pode ter imaginado isso, mas n�o podia ter certeza � Barda disse. � O Senhor das Sombras n�o suporta que seus servos cometam erros. Lief balan�ou a cabe�a teimoso. � O drag�o n�o iria me prejudicar � ele disse. � N�o enquanto eu estiver usando o Cintur�o de Deltora. E ele nunca iria concordar em defender a Irm�. Nenhum drag�o suportaria uma coisa dessas em seu territ�rio. Doran disse... � Esque�a o que Doran disse! � Barda interrompeu. � Quem sabe o que pode ter acontecido com o corpo e o c�rebro de um monstro que dormiu centenas de anos? Barda cerrou os punhos. � Voc� n�o pode ir contra os fatos, Lief! O drag�o esteve aqui, mas n�o tentou encontrar a Irm� e destru�-la. O Ninho n�o foi perturbado. N�o tem uma pedra fora do lugar. Uma onda gigante bateu contra os rochedos atr�s do Ninho, espalhando uma chuva de gotas geladas. Bem abaixo deles, o Capricon se retorcia e choramingava. � Voc�s est�o perdendo tempo � Jasmine interferiu irritada. � Essa discuss�o n�o tem sentido. Estamos aqui para destruir a Irm� do Leste. Sabemos que ela est� em algum lugar do Ninho do Drag�o, bem aqui embaixo, escondida entre as pedras. Assim, precisamos entrar no Ninho e procurar. � tudo muito simples. � Simples! � Barda grunhiu. � Com um drag�o escondido e Rolf gemendo e se retorcendo aos nossos p�s? � Ah, acho que vamos ter de tirar Rolf de l� primeiro � Jasmine disse com impaci�ncia. � Do contr�rio, ele vai nos atrapalhar. � Lief vai ter de descer para busc�-lo � Lindal disse, espiando para o Capricon choroso. � Seria esperar demais que ele colaborasse com qualquer outra pessoa, mesmo que seja para salvar a pr�pria vida. Jasmine concordou e se virou para Lief, tirando o rolo de corda que levava no cinto.

� Barda vai descer voc�, Lief � ela disse. � As pedras nas laterais no Ninho parecem estar soltas demais para ag�entar o seu peso. Leve minha corda para Rolf. Ent�o, Barda e Lindal podem puxar os dois para cima. � Ora, veja s� como esse ratinho est� dando ordens, urso velho! � ela brincou, dando um cutuc�o nas costelas de Barda. � Voc� vai ficar quieto? � Parece que sim � ele murmurou, enquanto Lief come�ava a amarrar a corda na cintura. � Acho que n�o tenho escolha.

C OMO JASMINE TEMIA, N�O HAVIA LUGAR SEGURO PARA APOIAR OS P�S NAS PAREDES �NGREMES DO NINHO. AS PEDRAS ROLAVAM PARA BAIXO ASSIM QUE ERAM TOCADAS, FAZENDO LIEF OSCILAR NA PONTA DA CORDA COMO UM BONECO. E, QUANTO MAIS ELE DESCIA, MAIS FRIO FICAVA E MAIS MEDO ELE SENTIA. �� a Irm�, ele dizia para si mesmo, lutando para manter a mente aberta. Mas seus dentes come�aram a bater e seu cora��o batia forte no peito como se fosse explodir. Lief aterrissou desajeitadamente no ch�o do Ninho, mergulhando quase at� os joelhos na forra��o de pedras soltas. Elas escorregavam debaixo de seus p�s, e o mato seco se emaranhava em seus tornozelos, enquanto ele andava aos trope�os na dire��o de Rolf, com a ponta da corda de Jasmine na m�o. �As pedras v�o at� o fundo�, ele pensou entorpecido. �Muito, muito fundo. A Irm� do Leste estar� muito embaixo? Quanto tempo vamos levar para encontr�-la? Talvez, nem mesmo esteja sob o piso do Ninho. Talvez, esteja nas laterais. E, ent�o, o que vamos fazer?� Ondas de n�usea amea�avam tomar conta dele. Cada passo era dif�cil, e ele percebeu que tinha come�ado a cambalear. �Esse lugar vai nos derrotar�, ele pensou de repente. �A maldade aqui � muito grande. Ningu�m poderia cavar nestas pedras por mais de alguns minutos por vez. N�o vamos conseguir.� Lutando contra o desespero, ele alcan�ou o corpo encolhido de Rolf e ajoelhou-se ao lado dele. � Rolf! � ele chamou com voz rouca. O Capricon sentou-se com um grito abafado. Ele estendeu a m�o para Lief e agarrou-se a ele com os imensos olhos violeta cheios de l�grimas de pavor. � Ah, por que voc� me abandonou? � ele gemeu. � Os guardas n�o me protegeram! Voc� disse que eles iam me proteger, mas n�o foi o que aconteceu! Ah, os gritos... o sangue... o fogo! Nunca vou esquecer! � Eu sei, Rolf � Lief murmurou. � Agora, fique quieto. � O drag�o me pegou... me carregou. � De repente, Rolf parou e olhou a sua volta, confuso. � Mas onde est�o os seus amigos? � ele guinchou. � Eles n�o vieram com voc�? � Eles est�o esperando l� em cima � Lief disse rapidamente. Com dificuldade, ele libertou os bra�os e come�ou a prender a corda de Jasmine em volta, da cintura de Rolf. � Ah! � Rolf cobriu o rosto com as m�os e balan�ou a cabe�a de um lado para o outro. � Ah, o drag�o n�o vai demorar a voltar! N�s precisamos sair daqui! � Ent�o, fique quieto! � Lief implorou. Ele puxou a corda para se certificar

de que estava bem presa e ent�o levantou Rolf. Com as for�as que lhe restavam, ajudou-o a chegar at� a beira do Ninho. Jasmine estava parada acima deles vigilante. Barda e Lindal estavam ajoelhados, espiavam por cima da borda do Ninho e seguravam as cordas, prontos para puxar. Lief fez um sinal e imediatamente eles come�aram a puxar. Rolf olhou para cima quando a corda apertou sua cintura e seus p�s deixaram o ch�o do Ninho. Quando viu o rosto sombrio e os bra�os estendidos de Lindal acima dele, ele deu um grito. � Fique quieto! � Lief sussurrou. � Mas a mulher de Broome est� me puxando! � Rolf exclamou horrorizado. � Como voc�s deixaram que ela me levantasse? Ela e seu povo s�o dem�nios que dan�am sobre os restos de Capra! Ela n�o vale... � Cale a boca, Rolf! � Lief ordenou irritado. � Se voc� quiser, terei o maior prazer em deixar voc� cair, Capricon � amea�ou Lindal. Rolf choramingou e fechou a boca com for�a. Ele se agarrou � corda como um peso morto, enquanto ele e Lief eram al�ados devagar por sobre as pedras soltas e escorregadias. Entretanto, assim que chegaram ao topo, ele foi para longe de Lindal e evitou contato com suas m�os. � N�o me toque, mulher imunda de Broome! � ele tagarelou, arrancando a corda da cintura e jogando-a para o lado como se estivesse envenenada. � Fique longe de mim! � Com prazer � Lindal disse com desprezo. Barda agarrou o punho da espada. � Como ousa insultar Lindal que arriscou a vida para salvar voc�? � ele vociferou, olhando para Rolf com raiva. Rolf olhou a espada desconfiado e se levantou. � Meu rei � ele exclamou com a voz tr�mula. � O seu homem est� me amea�ando! Mas Lief, ainda ca�do no ch�o onde Barda o tinha deixado, sabia que n�o podia interferir, mesmo que quisesse. Ele estava enjoado e se sentia muito fraco, como se tivesse contra�do uma doen�a grave, e se perguntava como Rolf conseguia se mexer. Barda deu um passo amea�ador na dire��o do Capricon encolhido. � Lindal tem mais for�a no dedinho do que voc� em todo o corpo � ele grunhiu. � O c�rebro dela � melhor do que o que voc� vai ter durante toda a vida e um cora��o maior do que cem iguais a voc� juntos. � Puxa, obrigada, Barda � Lindal murmurou, levantando as sobrancelhas. � Apesar de que, agora que estou pensando no assunto, at� que n�o � um elogio t�o grande assim. � Saia da minha vista � ele disse irritado para Rolf, ignorando Lindal. � V� e esconda o seu ser desprez�vel do drag�o e n�o nos aborre�a mais! Engolindo em seco e, finalmente, com um olhar de s�plica para Lief, ele se afastou e logo desapareceu entre as pedras gigantescas. � J� vai tarde � Jasmine disse com calma. � Agora podemos trabalhar. Por onde vamos come�ar? Lief se sentiu observado por Jasmine e se esfor�ou para sentar, mas ficou tonto e caiu com um gemido. Ele ouviu Barda e Jasmine exclamarem e percebeu quando se ajoelharam ao seu lado. Ele tentou se concentrar nos rostos ansiosos que o observavam em meio a uma n�voa agitada. � Eu... eu n�o sei por onde come�ar � ele murmurou. � Eu n�o sei o que fazer. O Cintur�o n�o est� me ajudando. O Ninho est� dominado pela maldade. Ela nos atinge de todos os lados. � como... �Fiquem desesperados e morram.� Outra onda gigante bateu nas rochas. �gua gelada caiu como chuva sobre eles e escorreu para o Ninho. � Temos de tir�-lo daqui � Lief escutou Barda resmungar.

� N�o! � Lief conseguiu dizer. � A sensa��o est� passando. S� preciso de um momento para... � CUIDADO! O grito alto e aflito de Lindal foi mais forte do que o barulho das ondas. De repente, uma ventania gelada soprou nos rochedos. Uma sombra negra se instalou no c�u e bloqueou o sol. Jasmine e Barda soltaram um grito e se levantaram depressa. E, quando se mexeram, Lief viu algo horroroso acima dele: uma coisa brilhante, inchada, grande e vermelha. As asas pontudas da besta cortavam o ar como facas. A massa mirrada de calombos e espinhos que formava a sua cauda se retorcia e batia. Seus pequenos olhos vermelhos, escondidos entre dobras inchadas de pele escamosa, eram os olhos vermelhos de um matador. �Quem sabe o que pode ter acontecido com o corpo e o c�rebro de um monstro que dormiu centenas de anos?� As palavras de Barda ressoaram na mente de Lief. Desesperado, ele lutou para se erguer, dominar a tontura e a fraqueza, e procurou a espada. Garras curvas e negras, inacreditavelmente compridas, atacavam sem piedade. Lief rolou, e a pata do monstro n�o o atingiu por pouco, raspando nas rochas. A criatura rugiu furiosa � um som �spero e alto como o de vidro se quebrando. Fogo saltava de suas mand�bulas abertas, um lodo vermelho fervente pingava de suas presas e ca�a, chiando, nas pedras, fazendo o vapor subir para o c�u. Perdido no meio do vapor, indefeso e sem enxergar, Lief agarrou o Cintur�o de Deltora. Ele fixou o pensamento no grande rubi. Com toda a for�a, ele fez com que o drag�o sentisse o poder da enorme pedra, para que o ouvisse e entendesse. Mas a besta urrou enraivecida e o atacou outra vez, envolta numa f�ria cintilante, vermelha como sangue. Lief sentiu Jasmine e Barda segurarem seus bra�os e o puxarem para tr�s. Ele ouviu as garras afiadas como l�minas rasparem nas rochas novamente e sentiu o sopro quente em seu rosto. Uma onda atingiu as rochas altas atr�s deles como um trov�o. A �gua fria os encharcou e virou vapor no fogo do monstro na mesma hora. Barda urrava com toda a for�a de seus pulm�es. � Vamos nos aproximar da �gua o m�ximo que pudermos! � ele gritava. � Nossa �nica chance... Mas o drag�o estava acima deles, golpeando-os, fazendo-os se arrastarem sobre as pedras escorregadias, rolando e rastejando para longe de suas garras e das chamas de seu fogo. E ent�o, em meio ao v�u agitado de vapor, Lief viu o vulto alto de Lindal, firme como uma rocha e com o bra�o erguido. � Lindal! � Barda berrou, levantando-se com dificuldade. � Abaixe-se! Uma lan�a voou pelo ar, atingiu a cauda agitada do drag�o, pulou para longe e caiu in�til no ch�o. Lindal n�o recuou. Outra lan�a j� estava em sua m�o e ela a atirou. Desta vez, a arma atingiu o alvo. Sua ponta penetrou a carne macia e clara da barriga do monstro. A criatura soltou um urro agudo, arrancou a lan�a do corpo e se voltou para encarar sua atacante. Todos viram os dentes de Lindal se mostrarem num sorriso selvagem de triunfo. � Agora! Andem! � ela gritou. Barda hesitou. � Barda! � Jasmine chamou, puxando o bra�o dele. � N�o desperdice todo o meu trabalho, seu burro orgulhoso � Lindal rugiu, pegando a �ltima lan�a. � V�o para a �gua! Barda obedeceu com um grunhido. Ele deu as costas para ela, pegou Lief com o bra�o livre e pulou nas pedras altas onde o mar tinha criado um pequeno lago, as ondas formavam uma chuva cont�nua e a �gua corria sem parar.

Eles entraram num espa�o entre as rochas e se viraram aterrorizados, bem a tempo de ver Lindal cair encolhida e sangrando debaixo da asa do drag�o. A besta virou a cabe�a horr�vel sobre o pesco�o inchado e olhou para o inimigo ca�do. Ela rugiu e lan�ou uma rajada de fogo. As roupas de Lindal se incendiaram, as po�as de �gua a sua volta chiaram e se transformaram em vapor. Lief e Jasmine gritaram de sofrimento e horror, mas Barda ficou r�gido e silencioso como as rochas. Uma onda gigantesca caiu atr�s deles, dessa vez a espuma rolou sobre eles e correu pelas pedras lisas at� chegar ao Ninho do Drag�o. A besta rosnou e balan�ou a cabe�a como se quisesse limpar os olhos. De repente, ela virou o pesco�o novamente e olhou para cima e para o vapor que girava sobre sua cabe�a. O monstro soltou um grito enfraquecido e ficou de boca aberta, enquanto atirava a l�ngua bifurcada de um lado para outro. Come�ou a bater com viol�ncia as asas que pareciam ser feitas de couro. Seu corpo desajeitado se retorceu como se ele estivesse em p�nico, e a cauda espinhenta e curta bateu na rocha cheia de vapor. Em seguida, repentinamente, o vapor desapareceu como se o vento o tivesse soprado. O cora��o de Lief deu um pulo quando viu, mergulhando do c�u, uma criatura vermelha, grande e cintilante como o sol, com olhos vermelhos como carv�es em brasa, asas semelhantes a velas escarlate e uma cauda fina e comprida como um rio de fogo. � Outro drag�o! � Jasmine exclamou. � Outro drag�o do rubi! Mas Lief estava olhando para o Cintur�o de Deltora, para a estrela escarlate brilhante em que o rubi tinha se transformado e se perguntava como ele podia ter sido enganado. � N�o � ele gritou. � N�o � outro drag�o do rubi. O verdadeiro drag�o do rubi finalmente chegou.

R OSNANDO, O MONSTRO QUE ESTAVA NO CH�O LEVANTOU-SE PARA SE DEFENDER. ELE AGITAVA AS PATAS NO AR E SOLTAVA FOGO PELA BOCA, MAS LOGO O SEU INIMIGO CAIU SOBRE ELE E A BATALHA TERMINOU EM INSTANTES. Na verdade, n�o houve batalha, pois a criatura tomada pela f�ria que atendera ao chamado desesperado de Lief tinha cora��o, mente e disposi��o de drag�o, ao contr�rio de sua c�pia de pesadelo que estava no ch�o. A c�pia podia despeda�ar seres humanos fr�geis e seu fogo podia queimar sua carne e transform�-la em cinzas, mas n�o era p�reo para a mais antiga e misteriosa besta de Deltora. Em segundos, ele estava deitado de costas com a garganta rasgada e ensang�entada, o corpo arquejante, enquanto a vida o abandonava. O drag�o do rubi levantou a cabe�a, estendeu as asas e rugiu num triunfo selvagem, enquanto as ondas ribombavam nas rochas e espirravam �gua que ca�a como chuva. Ele lambeu os l�bios como se saboreasse o sal e virou a grande cabe�a para o mar. E, enquanto o eco de seu rugido ainda ressoava como trov�o nas Montanhas, ele se lan�ou ao ar e se foi. Tr�mulos, Lief, Barda e Jasmine arrastaram-se para fora do esconderijo. Eles estavam ensopados e com muito frio. Tremendo, viraram-se na dire��o das ondas e olharam para cima. O drag�o do rubi era uma mancha vermelha v�vida contra o c�u azul. �gua escorria de suas escamas e na sua boca brilhava um peixe prateado que logo desapareceu. O drag�o virou e mergulhou outra vez. � Ele vai voltar � Barda murmurou. Ele come�ou a andar pelas pedras na dire��o do lugar onde Lindal tinha ca�do. A besta escarlate estava ca�da, atravessada no caminho. Suas escamas tinham escurecido, mas todos podiam ver que ainda vivia. Ao se aproximarem com cuidado, seus olhos min�sculos se abriram e se fixaram neles com uma express�o de �dio impotente. � Fiquem longe dele � Jasmine recomendou. � Ele nos atacaria mesmo agora, se pudesse. O monstro sibilou como se estivesse com nojo e, de repente, as dobras grossas de seu corpo deformado come�aram a se levantar e rolar como ondas do mar, enquanto as escamas brilhavam como �gua escura iluminada pela Lua. Os companheiros saltaram para tr�s, assistindo ao monte de carne se dobrar sobre si mesmo e derreter. Logo depois, ele tinha sumido e tudo o que restou nas pedras foi o corpo despeda�ado de Rolf, o Capricon. � Rolf! � Lief sussurrou. E, de repente, uma s�rie de fatos que o tinham confundido passou a fazer sentido. A forma como ele o tinha exposto aos Granous, a cor emba�ada do rubi quando n�o havia nenhum inimigo � vista, a sensa��o de cora��o mais leve quando os guardas se afastaram com Rolf, a tropa tomada de surpresa apesar da vigil�ncia noturna, o fato de terem poupado a vida dos cavalos, a falta de surpresa de Rolf ao ver Lindal com eles, a for�a do Capricon depois de ter estado no Ninho... E, acima de tudo, o falso drag�o, feio como um pesadelo. Os l�bios p�lidos de Rolf se esticaram num sorriso perverso. � Seus idiotas! � ele disse. � Como foi f�cil enganar voc�s! Um dedo foi um pre�o pequeno a pagar por sua confian�a, ao contr�rio do sacrif�cio de meu orgulho. A cabe�a dele rolou de um lado para o outro. � Voc�s pensam que n�o sei como me desprezavam? � ele gemeu. � Eu! O que

podia ter transformado e despeda�ado voc�s a qualquer momento, se n�o fosse por esse maldito Cintur�o. Ele parou ofegante e lambeu os l�bios manchados de espuma. � Eu sabia que tinha de esperar at� voc�s chegarem � casa da Irm�, o centro do meu poder, onde nem mesmo o Cintur�o poderia salv�-los. Assim, eu fiquei observando e me controlei, mesmo quando a horr�vel mulher de Broome se juntou a voc�s e senti vontade de atacar. As m�os dele se retorceram como se quisesse pegar o ar. Seu �dio era quase vis�vel e parecia pingar dos poros da pele e pairar ao seu redor como uma nuvem venenosa. � Eu esperava que todos viessem para a armadilha juntos, mas fui enganado e isso n�o aconteceu � ele disse irritado. � Assim, esperei mais uma vez at� que voc�s estivessem todos reunidos de novo, pois eu dei minha palavra de honra que nenhum de voc�s escaparia � minha ira como escaparam no desfiladeiro da Floresta do Fim. Ele voltou a sorrir com maldade. � Voc�s nunca suspeitaram de mim � ele sussurrou. � Sou esperto demais para voc�s. � Voc� n�o parece t�o esperto agora � Barda disparou, olhando para Rolf. � O seu monstro perverso foi a minha morte, mas existem outros, outros servos do mestre, que esperam por voc�s. Essa � sua �ltima batalha. Voc�s s�o o lixo do mundo. E � uma batalha que nunca v�o vencer. � O que o Senhor das Sombras lhe prometeu que o fez trair o seu rei? � Lief perguntou furioso. � Voc� n�o � meu rei, Lief de Del � Rolf respondeu, mal-educado. � O que voc� sabia sobre mim antes de eu me jogar em seu caminho nas colinas Os-Mine? O que voc� sabia de Rolf, o filho mais velho do cl� Dowyn, herdeiro das terras de Capra? � Eu n�o sabia nada � Lief respondeu em voz baixa. � Mas como poderia saber, Rolf? Voc�s se mantiveram escondidos, longe de tudo, mesmo do povo de Broome. � N�o discuta com ele, Lief � Jasmine murmurou. � A verdade n�o � importante para ele. A mente dele se alimenta de orgulho e raiva, nada mais. � Voc� n�o se importava nem um pouco comigo, rei � Rolf continuou. � Mas o mestre me conhecia e conhecia o meu valor. A voz do mestre chegou at� mim, certo dia ao p�r-do-sol, enquanto eu estava encolhido nas Montanhas, olhando para Capra. O mestre compreendeu minha grandeza. Ele me deu presentes preciosos em agradecimento por meus servi�os. E muitos outros vir�o... muitos outros... Ele respirava com dificuldade agora, e seus maravilhosos olhos cor de violeta estavam vidrados. � Eu sirvo ao mestre � ele sussurrou. � Por ele, vou proteger a Irm� do Leste. E em troca ele me tornou um grande feiticeiro. Posso fazer coisas com que meus ancestrais nunca sonharam. Posso mudar minha apar�ncia, posso voar, posso despeda�ar e queimar meus inimigos e ouvi-los gritar como merecem. Barda praguejou baixinho e fechou os punhos com for�a, mas n�o disse nada nem se mexeu. � Quando o mestre triunfar, vou ser o soberano do leste, como sempre foi meu direito � Rolf murmurou. � Capra vai reviver, e os desprez�veis estranhos que vivem em minhas terras se transformar�o em cinzas e p� debaixo dos meus p�s. Ele sorriu novamente, o seu olhar ficou parado e as suas m�os inquietas ficaram im�veis. Ele estava morto. Os companheiros se viraram enojados. Uma onda atingiu os penhascos e jogou �gua sobre eles, enquanto a espuma escorria entre as pedras. E, durante o curto momento de sil�ncio entre uma onda e outra, todos ouviram um leve gemido. Os companheiros arrastaram-se na dire��o do barulho. Lindal tinha rolado para uma abertura funda entre duas rochas. O lado esquerdo de seu rosto mostrava a marca vermelha deixada pelo golpe do drag�o. Suas roupas estavam escurecidas e seu bra�o esquerdo, coberto de bolhas. Seus olhos

vidrados piscavam, e ela estava totalmente molhada. Mas estava viva! � Ajudem-me a sair desse maldito buraco! � ela pediu, levantando o bra�o ferido. � Sempre que uma onda bate nas pedras, a �gua escorre por cima de mim como um rio. Estou congelada! � Pare de se queixar � Barda gritou, levantando-a contente. � Na �ltima vez em que a vimos, voc� estava queimando como uma tocha. As ondas devem ter apagado o fogo. Lindal se levantou vacilante e tr�mula e olhou ao redor com indiferen�a. Estava claro que ela n�o compreendia o que tinha acontecido. Ela viu o corpo de Rolf ca�do nas pedras e franziu a testa confusa. Depois, olhou para cima e havia medo em seu rosto. � O drag�o est� voltando! � ela avisou. � Est� voando direto para n�s. E realmente o drag�o estava vindo, voltando do mar com o corpo escarlate molhado e cintilante recortado contra o c�u. Filli come�ou a guinchar inquieto, pois n�o queria mais saber de drag�es. Lindal procurou as lan�as, lembrou-se de que as tinha usado e lan�ou-se para a frente, procurando-as no ch�o desesperada. � Minhas lan�as! � ela murmurou. � Preciso encontrar... Barda a segurou pelo bra�o e delicadamente a puxou para tr�s. � Fique quieta, Lindal � ele disse. � Vamos explicar tudo mais tarde. Agora, fique quieta e espere. O grupo recuou e se encostou nas rochas mais pr�ximas, pois n�o havia outro lugar para onde ir. Uma sombra enorme voou acima deles. Eles se curvaram sob o vento das asas poderosas e, de repente, esse vento parou. Ent�o, eles olharam para cima. O drag�o tinha pousado na beira do Ninho e os observava com calma. �Fale com ele�, Lief disse a si mesmo. �Ele est� esperando.� Mas sua boca estava seca e ele teve a impress�o de que suas costas tinham se tornado parte das rochas. Ele reuniu coragem e se obrigou a dar um passo � frente. O drag�o do rubi olhou para ele e pareceu sorrir. � Pois ent�o! � ele disse com a voz baixa e sussurrante. � Voc� veio, rei de Deltora, usando o grande rubi do meu territ�rio. Exatamente como Doran prometeu. � Sim � Lief respondeu. � Eu procurei voc� e finalmente o encontrei. � Ou eu encontrei voc�! � o drag�o respondeu. Seus olhos faiscaram e sua l�ngua bifurcada se retorceu. � H� maldade neste lugar. Maldade e inten��es perversas. Voc� permitiu que um intruso entrasse no meu territ�rio enquanto eu dormia. Lief sentiu um estremecimento de medo, mas se obrigou a continuar a encarar os olhos vermelhos do drag�o. � N�o fui eu � ele respondeu. � Isso aconteceu h� muito tempo. Voc� pode destruir esse mal do mesmo jeito que destruiu seu guardi�o? Ele olhou para o corpo desfalecido de Rolf ca�do nas pedras. � Vamos ver � disse o drag�o do rubi. � Chegue mais perto, mas venha sozinho. Lief fez o que ele pediu, embora seus joelhos estivessem tremendo e ele quase n�o conseguisse ficar em p�. � Mais perto � o drag�o falou. Lief se aproximou tanto que poderia tocar as escamas cintilantes e vermelhas do pesco�o do monstro se estendesse a m�o. O cheiro do animal encheu suas narinas, um cheiro forte de metal quente misturado ao de folhas queimadas. O rubi no Cintur�o de Deltora brilhava como fogo. O drag�o abriu as asas e fechou os olhos. Durante um longo momento, ele pareceu se aquecer ao calor do rubi. E, quando abriu os olhos outra vez, Lief teve a impress�o de que eles estavam mais profundos e escuros do que antes. � Agora � o drag�o disse. Com as asas ainda abertas, ele mergulhou no vale chamado de Ninho do Drag�o. Com as patas poderosas, ele come�ou a tirar as pedras do centro e jog�-las para

longe, �s centenas.

A S PEDRAS ATINGIAM OS COMPANHEIROS COMO UMA FORTE GEADA. ELES COBRIRAM AS CABE�AS COM OS BRA�OS E SE AFASTARAM, AOS TROPE�OS, DA BEIRA DO NINHO. Eles pararam a uma dist�ncia segura e viram, atordoados, as pedras sa�rem voando do buraco e se amontoarem em grandes pilhas ao redor da beirada. Mas, aos poucos, seu entusiasmo desapareceu e foi substitu�do por um mau pressentimento. � medida que o drag�o cavava mais fundo e as pilhas de pedras ficavam maiores, o ar ficava mais pesado e respirar, mais dif�cil. A luz estava enfraquecendo e um som estranho e tilintante foi ficando mais forte. Ondas gigantes quebravam na praia e �s vezes jogavam sua espuma sobre o topo das rochas altas, escorrendo para baixo como cachoeira entre as pedras. Mas nem as ondas conseguiam evitar que o terr�vel canto da Irm� do Leste subisse do vale. Era um canto cheio de desespero, destrui��o e sofrimento, de monotonia e morte, feito de notas baixas, persistente, penetrante, cruel. E, o que era pior, estranhamente familiar. Filli choramingava debaixo da gola da jaqueta de Jasmine, que estava agachada e com a express�o sombria como se sentisse dor. Lindal sentara nas pedras com ar desanimado, a cabe�a baixa e as m�os tapando os ouvidos. � Eu n�o sabia � Barda murmurou. Lief olhou para ele e viu que o rosto do amigo estava coberto de suor. � Tenho ouvido esse som toda a minha vida � Barda balbuciou quase sem mexer os l�bios. � Mas n�o desse jeito, que me deixasse perceber que ele estava ali. Agora sei que nunca me deixou, como o sol no meu rosto ou o ar que respiro. Eu nem sabia que era um som. Achava que era o som do sil�ncio. � Sim � Lief respondeu. E ent�o ambos perceberam que as pedras tinham parado de cair e que n�o havia mais movimento dentro do buraco. �Onde est�o voc�s? Venham at� onde estou!� Lief n�o sabia se tinha ouvido a voz do drag�o em sua mente ou se o chamado era real. �Isso n�o importa�, ele disse a si mesmo devagar. �S� importa que eu tenho de ir.� Lief se obrigou a andar atrav�s do ar pesado e subir uma pilha de pedras. Rastejou at� o alto e espiou o Ninho do Drag�o. A superf�cie ampla e achatada do Ninho se transformara em um buraco aberto na base de um imenso funil. O drag�o tinha cavado at� chegar � rocha nua. Naquele momento, ele estava agachado nas pedras, no centro do buraco, olhando para o objeto que tinha encontrado. O objeto se parecia com um ovo brilhante e pulsante. Sua cor era de um amarelo que lembrava algo venenoso e tinha um brilho t�o intenso que feria os olhos. Seu canto cont�nuo e baixo penetrava nos ouvidos de Lief e dele sa�a uma maldade t�o intensa que a garganta do jovem rei se fechou e sua pele queimava. �Venha at� onde estou ou estou perdido.� A voz do drag�o estava muito fraca. Lief viu aterrorizado que a cor viva de

suas escamas estava enfraquecendo. Sem hesitar, sem pensar e nem mesmo ouvir os gritos de alarme de Barda, ele saltou sobre a beirada. Trope�ando ofegante, escorregou pela pilha de pedras para dentro do buraco onde o drag�o se encontrava. Ele pousou pesadamente perto das patas traseiras do monstro, fazendo com que v�rias pedras batessem nas asas dobradas do drag�o e cobrissem parte de sua cauda. A criatura n�o disse nada nem se mexeu. Sua pele n�o estremeceu, suas patas n�o se moveram. Seu corpo enorme estava totalmente im�vel. Lief tentou ficar em p�, mas constatou que n�o conseguia. O canto sinistro da Irm� do Leste enchia seus ouvidos e sua mente. Seu poder maligno o atingiu e o derrubou no ch�o. Ele n�o podia ficar em p� nem podia andar, e o drag�o estava l�, r�gido, cada vez mais p�lido. A Irm� do Leste continuava a cantar e a espalhar seu terror e seu veneno. Lief come�ou a rastejar com cuidado para n�o encostar no corpo do drag�o ao passar. Respirando com dificuldade, ele se esfor�ou para chegar perto do objeto amarelo perverso que irradiava terror e desespero, sabendo apenas que precisava ser destru�do � pois, se isso n�o acontecesse, tudo estaria perdido. Mas, pouco a pouco, sua for�a estava se esgotando. Seus bra�os e pernas tremiam como se ele tivesse sido acometido por uma febre alta, apesar de estar gelado at� os ossos. Ele temia que logo ficasse totalmente incapaz de se mover. Quase sem perceber o que fazia, ele apertou o grande rubi no Cintur�o de Deltora com as m�os. Um calor forte atravessou seus dedos e subiu por seus bra�os. Lief percebeu que um novo som se misturava ao canto suave da Irm�. Era uma batida lenta e pesada como a de um tambor. E, aos poucos, Lief se deu conta de que era o cora��o do drag�o. �O Cintur�o... Estamos ligados pelo poder do Cintur�o�, ele pensou vagamente. As palavras de Doran passaram por sua mente como um rel�mpago: �O rei, que usa o Cintur�o de Deltora, � a �nica salva��o do reino agora...� Seguindo um impulso que n�o entendeu, mas n�o questionou, Lief tirou uma das m�os do Cintur�o e a colocou na pele fria e seca do drag�o. No mesmo instante, seus dedos formigaram e seu cora��o inchou no peito, quando ele sentiu o poder correr em seu corpo como uma torrente violenta do rubi at� o monstro. O drag�o se moveu, as escamas desbotadas sob a m�o de Lief brilharam e recuperaram a cor escarlate. Espantado, Lief viu a mancha de cor se espalhar sob sua m�o, firme e rapidamente, at� que todo o corpo do drag�o se tornou brilhante como o pr�prio rubi. O drag�o levantou a cabe�a, seus olhos vermelhos faiscaram e as batidas de seu cora��o ressoaram como trov�es. O poder do rubi continuava a passar por Lief e ele n�o conseguiria tirar a m�o das escamas cintilantes, mesmo que quisesse. Ele n�o podia se mexer nem falar, mas sabia que isso n�o era importante. Ele estava fazendo tudo o que tinha de fazer. Ele era o elo, a liga��o entre o drag�o e o rubi, o talism� antigo tirado das profundezas das terras do drag�o. O drag�o fixou os olhos vermelhos no ovo amarelo que pulsava a sua frente, e soltou um rugido, um estreito jato de fogo saiu de sua boca e envolveu em chamas o ovo. O drag�o rugiu novamente e v�rias vezes mais. Banhado em fogo, o ovo ficou vermelho e depois branco. Incandescente, cintilou e queimou como uma estrela perversa. Ouviu-se um barulho forte quando sua superf�cie rachou, e seu canto fraco se transformou num grito agudo. Durante um longo momento, o tempo pareceu parar. Ent�o, o drag�o sibilou como uma cobra gigante e, debaixo de uma rajada de calor t�o intensa que Lief teve medo de que sua pr�pria carne fosse derreter, a

Irm� do Leste faiscou com uma chama branca, simplesmente se retorceu e se transformou em p�. Lief fechou os olhos ardentes. Como se tivesse sido libertada de repente, sua m�o soltou o drag�o. Lief ainda estava im�vel, deitado na rocha. Sua mente estava vazia e ele tinha consci�ncia apenas das ondas que batiam acima dele e, a seu lado, do pulsar lento e regular do cora��o do drag�o. Quando Lief tornou a abrir os olhos, descobriu que n�o estava mais com o drag�o do rubi e nem mesmo na beira do Ninho do Drag�o. Ele podia ouvir as ondas, mas elas pareciam estar um pouco distantes. Lief estava deitado sobre uma coberta, diante de uma fogueira aconchegante. Do outro lado, Barda, Jasmine e Lindal conversavam em voz baixa. A luz do fogo tremulava em seus rostos, mas seus corpos estavam escondidos pela sombra e, atr�s deles, havia uma luz fraca e estranhamente manchada de rosa. No in�cio, Lief ficou com medo de que sua vis�o tivesse sido prejudicada pelo calor do fogo do drag�o, ent�o olhou para cima. A primeira coisa que viu foi Kree pousado na ponta de uma rocha recortada. Finalmente, ele tinha voltado! Ent�o, como �gua fresca, um grande al�vio tomou conta de seu ser. Ent�o, ele percebeu que o c�u atr�s de Kree estava cheio de listras vermelhas e laranja e suspirou agradecido. N�o havia nada de errado com sua vis�o... o sol estava se pondo. Ele se sentou com cuidado, sentindo o corpo todo dolorido. � Voc� aproveitou bem a sua noite de sono � Jasmine comentou. � N�s o tiramos daquele buraco e o carregamos para longe dos espirros de �gua muitas horas atr�s. � A voz dela era a de sempre, mas seu rosto se mostrava muito aliviado. � O drag�o... � Lief comentou, estremecendo. Sua garganta estava seca e dolorida. Ele aceitou o cantil que Jasmine lhe ofereceu e bebeu agradecido. � O drag�o est� no mar pescando mais peixes � Barda contou, colocando de lado a pequena caixa com que estivera brincando. � Duvido que o vejamos antes do amanhecer. � Ainda bem � disse Jasmine. � A besta me deixa nervosa. Ela parece gostar da apar�ncia dos meus cabelos ainda mais do que o outro drag�o. Lindal riu, acariciando a cabe�a raspada. � Ele n�o gosta da minha nem um pouco... � ela brincou. � ...porque n�o pode v�-la! Esse � exatamente o motivo pelo qual � tradi��o para as mulheres do meu povo raspar totalmente a cabe�a. Ent�o, ela ficou s�ria. � Antigamente, havia muitos drag�es escarlate no leste. Ouvi hist�rias assustadoras sobre eles desde que eu era muito pequena. Agora, pelo menos um deles voltou. � Sem ele, a Irm� do Leste n�o poderia ter sido destru�da � Lief lembrou. � Eu sei � Lindal concordou pensativa. � E sei disso porque, com o fim da Irm�, os campos do leste v�o ser abundantes outra vez, e os pescadores n�o v�o mais voltar para a praia com as redes vazias depois de tr�s dias no mar. Isso � motivo de grande alegria. Lindal suspirou. � Mas, ainda assim, tudo tem seu pre�o. O drag�o respeita voc�, Lief, pois voc� usa o Cintur�o de Deltora. Mas tenho medo do que pode acontecer ao povo de Broome, quando voc� for embora. As montanhas do norte ficam muito longe de... Jasmine soltou uma exclama��o de aborrecimento e Barda cutucou as costelas de Lindal, que tapou a boca com a m�o. � As montanhas do norte? � Lief exclamou, com o cora��o pesado. � O qu�?... Evitando o olhar de Lief, Barda pegou a pequena caixa e come�ou a vir�-la nas m�os outra vez. � N�o! � Lief protestou. � Voc�s precisam me contar. Voc�s sabem de alguma coisa que eu n�o sei? � Quer�amos esperar at� que voc� estivesse mais forte antes de contar �

Jasmine murmurou. � Quer�amos que descansasse s� esta noite e que n�o pensasse em... � N�o pensasse em qu�? � Lief rugiu, e depois gemeu e esfregou a garganta dolorida. Jasmine olhou para Barda. Ele deu de ombros hesitante. � Enquanto voc� dormia, enterramos Rolf como deve ser feito � ele contou. � Mas antes disso... � Antes disso, examinei o corpo � Jasmine informou com calma, pegando um papel amarelado e dobrado de um dos seus muitos bolsos. � Barda n�o concordou, mas encontrei isto costurado na barra do casaco do Capricon. Ela entregou o papel a Lief. Ansioso, ele o desdobrou e, como esperava, era a segunda parte do mapa de Doran. Jasmine se inclinou para apontar o s�mbolo da Irm�. � Aqui � ela disse. � � por esse motivo que vamos para as montanhas do norte. � Portal das Sombras � Lief murmurou, lendo o nome do lado do s�mbolo. � Nunca ouvi falar dele nem o vi nos mapas. � Eu tamb�m n�o � disse Barda sombrio, franzindo a testa diante da caixa em suas m�os. � N�o parece um lugar agrad�vel. � O Ninho do Drag�o tamb�m n�o era � Jasmine retrucou. � Mas, no Ninho do Drag�o, transformamos os versos escritos no mapa numa mentira. N�o s� encontramos a primeira Irm�, como tamb�m a destru�mos. E sobrevivemos! � nisso que devemos pensar nesta noite, Lief. Ela tirou o peda�o de mapa de Lief e o guardou novamente. � Nesta noite, precisamos descansar e relaxar � ela disse com firmeza. � De que adianta se preocupar com o futuro? Ele vai chegar rapidinho. � Isso mesmo! � Lindal concordou animada. � Agora � hora de comemorar, n�o de resmungar e se preocupar com coisas que n�o podem ser mudadas. Vamos para Broome de uma vez! � ela disse, levantando-se de um salto. � Vamos chegar de surpresa, � melhor assim. Detesto discursos e desfiles. Banhos quentes, peixe ensopado, boa cerveja, m�sica alta e amigos para nos dar tapas nas costas. O que mais uma pessoa pode querer? � Nada � Barda respondeu com satisfa��o. Houve um leve clique e ele gritou surpreso. De alguma forma, seus dedos grossos tinham encontrado um fecho escondido na caixa esculpida. Uma pequena vareta de madeira polida agora sa�a do cubo, muito perto do topo. Ansioso, Barda empurrou a tampa da caixa, mas ela continuou firmemente fechada. Ele ergueu os olhos e tinha uma express�o engra�ada de des�nimo no rosto. � Tem mais de uma fechadura! � ele exclamou. � Maldito brinquedo! Lindal riu ruidosamente. � Jogue isso fora, urso velho! � ela exclamou. � Voc� nunca vai resolver esse problema. � Vou, sim � Barda resmungou, enfiando a caixa no bolso. � Vou resolver essa charada, nem que seja a �ltima coisa que eu fa�a. Lief sentiu um calafrio na espinha, estremeceu e se perguntou o que estaria acontecendo. �Estou com frio�, ele disse a si mesmo. �Estou com frio e cansado, � s� isso.� � Lief! � Jasmine gritou, pulando para cima e chutando o fogo para apag�-lo. � Voc� est� pronto? O rosto de Jasmine estava voltado para ele, cheio de amor e risos. Barda e Lindal erguiam-se atr�s dela, brigando entre si como crian�as. O cora��o de Lief lhe mandou um aviso. �De que adianta se preocupar com o futuro? Ele vai chegar rapidinho.� � Sim � ele respondeu, sorrindo e se levantando. � Vamos l�! Estou pronto.

Digitaliza��o/Revis�o: Yuna TOCA DIGITAL

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