2007, Editora Fundamento Educacional Ltda.

Editor e edi��o de texto: Editora Fundamento Ilustra��o da capa: Marc Mcbride Capa e editora��o eletr�nica: Commcepta Design CTP e impress�o: Sociedade Vicente Pallotti Produzido originalmente por Scholastic Press Texto by Emily Rodda, 2004 AT� AGORA... Lief, Barda e Jasmine come�aram uma busca secreta para encontrar e destruir as Quatro Irm�s, cria��es perversas do Senhor das Sombras que est�o envenenando Deltora. Para ter sucesso, eles precisam despertar os �ltimos sete drag�es de Deltora, que est�o presos num sono encantado h� s�culos. Os drag�es de Deltora foram ca�ados e quase extintos pelas criaturas do Senhor das Sombras, os sete Ak-Babas. Finalmente, apenas um drag�o de cada territ�rio sobreviveu. Para salv�-los, o mais famoso explorador do reino, Doran (conhecido pelos animais como Amigodosdrag�es), convenceu os sete a dormirem at� que um rei usando o Cintur�o de Deltora os despertasse. Ele fez com que cada drag�o jurasse que n�o tiraria vantagem do sono de outro semelhante para invadir seu territ�rio. O desaparecimento dos drag�es permitiu que o Senhor das Sombras colocasse as Quatro Irm�s em seus esconderijos. Elas s� poder�o ser destru�das quando o poder de um drag�o se juntar � for�a das pedras do Cintur�o de Deltora. O drag�o do top�zio foi acordado. Com a ajuda de um peda�o de mapa antigo e do drag�o do rubi, os companheiros encontraram e destru�ram a Irm� do Leste no Ninho do Drag�o, perto da cidade costeira de Broome. Quando isso aconteceu, eles encontraram outro peda�o do mapa que lhes mostrou onde estava escondida a segunda irm�, no extremo norte, num lugar chamado Portal das Sombras. Agora, continue a leitura... O POVO DE BROOME ESTAVA DAN�ANDO. A M�SICA SOAVA ALTO, E O CH�O DE T�BUAS DO GRANDE SAL�O OSCILAVA SOB AS CENTENAS DE P�S EM MOVIMENTO. L� fora, a noite era escura. O vento frio gemia ao redor dos muros da cidade e as ondas explodiam na praia. Mas, dentro do sal�o imenso, tudo era calor e luz. As pessoas tinham muito o que comemorar. O rei Lief e seus companheiros Jasmine e Barda estavam em Broome, h� dez dias. S� esse fato j� era uma grande alegria, mas havia algo ainda melhor. Durante sua estada, a terra deserta e o mar vazio tinham voltado � vida como que por milagre. Os barcos de pesca come�avam a trazer grandes quantidades de peixe. Os ca�adores traziam carne para casa quase todos os dias. As planta��es finalmente mostravam brotos novos e fortes.

De repente, o longo per�odo de fome tinha passado. Havia vida nova por toda parte. Dizia-se at� que um drag�o escarlate tinha sido visto no mar acima do Ninho do Drag�o! O povo de Broome n�o sabia como ou por que essas maravilhas tinham acontecido. Ele simplesmente se alegrava. E essa alegria estava no auge naquela �ltima noite de visita do jovem rei. Lief girava com outros dan�arinos no centro do sal�o e parecia t�o despreocupado quanto os demais. Na verdade, por�m, sua mente se ocupava de muitas outras coisas. Somente ele, Barda, Jasmine e sua amiga Lindal sabiam que a terra estava se recuperando porque a coisa perversa chamada Irm� do Leste tinha sido destru�da. S� eles sabiam que a jornada que come�aria ao raiar daquele dia terminaria no Portal das Sombras. Aquele era o lugar em que a Irm� do Norte se escondia, de onde espalhava seu veneno e cantava seu canto de morte e desespero. A m�sica terminara com um forte som de c�mbalos. No mesmo momento, Lief viu Jasmine agitada, chamando-o da porta. Filli estava empoleirado em seu ombro, quase escondido por seus cabelos negros emaranhados. Lief correu at� eles. � Sa�mos para tomar um pouco de ar � Jasmine sussurrou, quando ele se aproximou. � Olhe o que encontramos! Os dois sa�ram. Empoleirados no parapeito da varanda, fora do sal�o, estavam dois p�ssaros pretos com olhos dourados, cintilando sob a luz de uma lanterna. Espantado, Lief olhou para eles. Um dos p�ssaros era Kree, que nunca se afastava muito de Jasmine. Mas o outro... � Ebony! � ele murmurou. Ebony era o mais confi�vel p�ssaro-mensageiro que Jasmine tinha treinado. No seu segundo dia em Broome, Ebony tinha chegado com um bilhete de Perdi��o pedindo not�cias e tinha voado de volta para Del com as melhores novidades que Perdi��o poderia esperar. Por que ela tinha voltado t�o depressa? Jasmine entregou o pergaminho que tinha tirado da pata de Ebony. Lief imediatamente reconheceu a letra de Perdi��o.

� Perdi��o enlouqueceu � Jasmine disse. � Ou... ele est� tentando escrever poesia. Se for esse o caso, ele n�o tem o menor talento. Isso nem rimas tem. Lief sorriu ao pensar em Perdi��o como poeta. � Poemas n�o precisam ter rimas, mas t�m de fazer sentido � ele disse. � Perdi��o usou um novo c�digo. � Bem, n�o entendo nada do que est� escrito a� � Jasmine respondeu simplesmente. � Parece um monte de bobagens sobre p�ssaros. � Talvez, seja um aviso para mantermos Kree em seguran�a � Lief murmurou, observando o bilhete com ar preocupado. � Perdi��o acha que algu�m envenenou a �gua de Kree na noite em que ele voltou para Del. E ele deve ter raz�o. Kree n�o se lembra de nada daquela noite ou do dia seguinte. � Eu n�o preciso de avisos � Jasmine respondeu irritada. � N�o preciso de um desenho em que p�ssaros est�o sendo libertados de uma gaiola para lembrar a sorte que Kree teve em escapar da morte. Uma id�ia passou pela mente de Lief como um raio e ele examinou a mensagem rapidamente. � Mas � claro! � ele exclamou. � O desenho � a pista. N�s precisamos libertar os p�ssaros! Ele pegou um toco de l�pis do bolso e riscou algumas palavras da mensagem. � Est� vendo? � ele disse. � � esse o significado do desenho. Todas as palavras que t�m alguma coisa a ver com p�ssaros: canto, pardal, can�rios, gaiola

e assim por diante, devem ser riscadas da mensagem antes de se ler a mensagem. � Viajem... escondidos. Confiem... em velhos... amigos... Puxa, agora est� come�ando a fazer sentido � Jasmine murmurou ao ler o bilhete, com um sorriso no rosto. Lief n�o devolveu o sorriso. Preocupado, leu as palavras da mensagem em voz alta. �Viajem escondidos. Confiem em velhos amigos. H� boatos de que voc�s v�o ser parados. N�o sabemos de mais nada ainda. Vou tratar das coisas por aqui. Boa sorte.� Foi isso o que ele quis dizer. Jasmine n�o perdeu tempo imaginando o que teria feito o pai mandar essa mensagem e preferiu se concentrar em quest�es pr�ticas. � N�o vai ser f�cil viajar escondido � ela disse. � Todos sabem que estamos percorrendo o reino. As pessoas v�o estar atentas em todos os lugares por onde passarmos. � � verdade. � Lief ainda observava o bilhete de Perdi��o. � E parece que o guardi�o da Irm� do Norte est� entre elas. O Senhor das Sombras deve ter percebido que a Irm� do Leste n�o existe mais. Ele n�o tem como saber que encontramos o peda�o de mapa que est� nos conduzindo ao Portal das Sombras, mas n�o vai se arriscar. � E naturalmente o guardi�o do norte tem aliados � Jasmine acrescentou devagar. � Perdi��o ouviu boatos... e isso s� pode acontecer se mais pessoas sabem o que est� havendo. Lief olhou para o Cintur�o de Deltora. As sete grandes pedras preciosas brilhavam. O top�zio e o rubi mais do que todas as outras. �O poder do Cintur�o consegue manter o Senhor das Sombras longe por algum tempo, mas a sua m�o ainda se estende sobre Deltora�, pensou Lief com tristeza. �N�o podemos confiar em rostos sorridentes ou palavras de lealdade. Mesmo aqui em Broome...� Ele sentiu uma m�o pequena e forte agarrar a dele. Levantou a cabe�a e encontrou os olhos brilhantes de Jasmine. � Duvido que tenhamos inimigos em Broome, mas n�o podemos nos arriscar � ela disse, como se tivesse lido o pensamento dele. � N�s vamos sair daqui nesta noite e vamos desaparecer. Vamos nos disfar�ar e usar outros nomes. J� fizemos isso antes, lembra? � Sim � Lief balbuciou. � Mas pensei que nunca mais ter�amos de fazer isso. Naquela �poca, eu n�o era rei e o Cintur�o de Deltora n�o tinha sido restaurado. Pensei que, se tiv�ssemos sucesso em nossa busca, viver�amos felizes para sempre. Nunca imaginei que viver�amos um pesadelo sem fim... Ele e Jasmine se voltaram quando a porta do sal�o se abriu, deixando sair o som forte da m�sica. Barda e Lindal de Broome sa�ram para a varanda. � Lindal viu voc�s pela janela � contou Barda. � O que...? Ele parou de falar quando viu o pergaminho nas m�os de Lief. Ele ficou s�rio e olhou para Lindal. � Voc�s querem privacidade � ela disse depressa, virando-se para voltar ao sal�o. �Confiem somente em velhos amigos.� � N�o, Lindal! Por favor, fique � Lief pediu. � Precisamos de sua ajuda. Menos de uma hora depois, quatro vultos atravessaram em sil�ncio os port�es da cidade. A dan�a ainda estava animada e ningu�m os viu sair. E, mesmo que fossem vistos, era improv�vel que tr�s deles fossem reconhecidos. Apenas a mulher que se virou para fechar os port�es parecia familiar. Lindal tinha a apar�ncia de sempre: alta e ereta em sua jaqueta de couro, cal�as compridas e botas, a cabe�a raspada e pintada com c�rculos vermelhos. Seus amigos, por�m, estavam totalmente diferentes. Os tr�s usavam gorros de l� apertados e comuns, os casacos compridos dos pescadores de Broome, por isso estavam irreconhec�veis. Lief n�o usava mais seu casaco habitual, e o Cintur�o de Deltora estava

escondido sob a roupa. Os cabelos de Jasmine estavam ocultos debaixo do gorro e seu rosto estava manchado de fuligem para que parecesse com um garoto encardido. A barba preta de Barda tinha sido aparada e estava bem curta. � J� foi ruim desempenhar o papel de mendigo nos velhos tempos � ele resmungou. � Mas pelo menos eu ainda podia usar minha barba. E eu n�o fedia a peixe que morreu antes de eu nascer! � A sua roupa tem mesmo um cheiro muito forte � Lindal riu. Acho que ningu�m vai querer ficar na companhia de um homem grosseiro como Berry e seus dois jovens sobrinhos, Lewin e Jay, por um bom tempo. � E Berry, Lewin e Jay v�o achar isso muito bom � Jasmine respondeu, embora Filli, encolhido em seu ombro e esfregando o nariz, discordasse totalmente. � Filli vai ter de ficar escondido, Jasmine � Lindal avisou. � E Kree vai ter de ficar bem longe. � Eu sei � Jasmine suspirou, olhando para o p�ssaro preto pousado em seu bra�o. � E a viagem para o Portal das Sombras vai ser muito longa. Eu realmente gostaria que Honey, Bella e Swift ainda estivessem conosco. � Os cavalos j� devem estar em Del, agora � disse Barda. � Mas talvez possamos comprar outros no norte. Lindal balan�ou a cabe�a espantada. Cavalos eram desconhecidos em Broome, onde as pessoas usavam as pr�prias pernas para ir de um lugar a outro, n�o importando a dist�ncia. � Obrigado por tudo o que tem feito por n�s, Lindal � disse Lief ansioso para partir. � Mande Ebony de volta para Del, pela manh�. E lembre-se, o drag�o do rubi prometeu que n�o vai machucar o povo de Broome, se o deixarem em paz. � O tempo vai dizer � Lindal respondeu de um jeito sombrio. � N�o acredito muito nas promessas de um drag�o. Talvez, a criatura do rubi tenha dado sua palavra para Doran, o amigo dos drag�es, mas isso n�o quer dizer que fa�a o mesmo com o povo de Broome. Nesse exato momento, Kree gritou um aviso, e as estrelas acima deles desapareceram. O drag�o do rubi voou por cima deles. Suas escamas vermelhas cintilavam � luz da Lua, e o som do bater de suas asas era mais alto que o do vento. � Ora, a besta j� quebrou seu juramento! � gritou Lindal furiosa, pegando uma lan�a. � Ela quer aproveitar a comemora��o e saquear a cidade. � Espere! � Lief gritou, jogando-se na frente dela. � Lindal, deixe-me falar com ele! Lindal apertou os l�bios, mas apontou a lan�a para o ch�o. O drag�o pousou diante deles e fechou as asas. � Meus cumprimentos, rei de Deltora � ele disse para Lief. � Voc� est� partindo de Broome um pouco antes do planejado. � Sim � Lief falou sem gra�a. � Foi... necess�rio. � Eu concordo � disse o drag�o, acenando com a cabe�a. � Na escurid�o, podemos voar sem ser vistos. � O qu�? � Barda exclamou. O drag�o virou os olhos vermelhos e achatados em sua dire��o. � Infelizmente, n�o posso levar voc�s para onde est� a segunda irm� � ele se desculpou. � O juramento que fiz para o Amigodosdrag�es me impede de cruzar a fronteira, mas vou levar voc�s at� onde puder. Ele mostrou os dentes terr�veis no que, sem d�vida, devia ser um sorriso. � Voc�s gostaram da minha surpresa? � ele perguntou. � N�o est�o contentes? O Amigodosdrag�es sempre disse que voar nas costas de um drag�o era a melhor coisa do mundo. F OI COMO PASSAR EM DISPARADA POR UM T�NEL ESCURO. ABAIXO DELES, AS LUZES DAS VILAS SURGIAM E DESAPARECIAM RAPIDAMENTE. ACIMA, AS ESTRELAS SILENCIOSAS CINTILAVAM, MAS ONDE O DRAG�O DO RUBI VOAVA EXISTIA SOMENTE A ESCURID�O, O FRIO E O BARULHO DO VENTO.

Amarrados com cordas ao pesco�o da criatura, os companheiros foram sacudidos como frutos do mar atirados aos rochedos pelas ondas no Ninho do Drag�o. Kree e Filli estavam encolhidos e im�veis debaixo da jaqueta de Jasmine em sil�ncio total. Eles estavam voando havia horas, e Lief tinha perdido totalmente a no��o do tempo. Ent�o, de repente, seu est�mago se virou violentamente. Eles estavam caindo, mergulhando para baixo, e a escurid�o profunda da terra se aproximava cada vez mais. Lief fechou os olhos com for�a. De repente, o mergulho terminou e o rugido do vento cessou. Agora, havia somente o som lento e ritmado do bater de asas do drag�o. Lief abriu os olhos devagar. Eles sobrevoavam um campo rodeado por uma espessa cerca viva. Tr�s lados do campo estavam cobertos de flores brancas sacudidas pelo vento. O outro lado estava �s escuras. Al�m do lado escuro havia uma floresta e, atr�s dela, erguiam-se as grandes montanhas da fronteira norte de Deltora, com seus picos cobertos de neve cintilante. O drag�o aterrissou e fechou as asas. � Sinto que esse � o lugar em que devo deix�-los � ele disse. As cordas se soltaram quando Barda cortou os n�s. Lief escorregou para o ch�o e ali se deixou ficar, tentando recuperar o racioc�nio. A terra era �spera e aos tufos de grama misturava-se algum tipo de erva que tinha um desagrad�vel cheiro de frutas maduras demais. � Aqui est� congelando e escuro como breu! � reclamou Barda. Lief ouviu o barulho de pedras batendo uma contra a outra e, quando uma lanterna foi acesa, uma luz come�ou a tremular na grama. Ele se ajoelhou, sentindo-se enrijecido como um velho e fraco como um beb�. Ficou envergonhado de ver Jasmine j� se levantando com Kree empoleirado em seu bra�o e Filli tagarelando em seu ombro. � Onde estamos, drag�o? � Jasmine estava perguntando. � Voc� pode nos mostrar o lugar no mapa? � N�o entendo nada de mapas � o drag�o respondeu. � Sei apenas que estamos bem ao norte no meu territ�rio e muito perto da Terra da Opala. Quando aterrissei, vi luzes ali e ouvi m�sica � disse ele, voltando a grande cabe�a em dire��o � floresta. � Tem gente acampada n�o muito longe daqui. Acho que podem dar as informa��es que voc�s precisam. � Obrigado por nos trazer at� aqui � Lief conseguiu dizer afinal. � Economizamos semanas de viagem. � � o m�nimo que eu podia fazer para o rei que me trouxe � vida outra vez � o drag�o respondeu, com uma rever�ncia. � � muito bom sonhar, mas � ainda melhor sentir os pingos de chuva na pele e o calor do sol. Soprava uma brisa que trazia o som da m�sica distante e o cheiro muito doce e ligeiramente podre do campo. O drag�o se mexeu inquieto. � Preciso ir � ele murmurou. � N�o gosto do cheiro deste lugar. Sei que nossa liga��o n�o vai terminar agora, n�o importa para onde voc�s se dirijam, mas despedidas me deixam triste. Adeus! Vou pensar em voc�s. Sem esperar resposta, ele saltou para o ar e logo depois desapareceu. � Acho que, nesta noite, � melhor ficarmos longe da floresta � Barda comentou, olhando em volta. � Vamos ver o que tem atr�s daquela cerca. Eles colocaram as mochilas nos ombros e atravessaram o campo. Quando chegaram � cerca, tiveram a primeira surpresa. Ela n�o estava coberta de flores, mas de mariposas imensas. Elas tinham o tamanho de pequenos p�ssaros e eram todas exatamente iguais. Havia milhares delas. Algumas estavam nas folhas externas da cerca, mas a maioria estava pousada nos galhos escondidos. Suas asas tinham manchas vermelhas estranhas e se abriam e fechavam devagar.

� Elas s�o esquisitas � disse Jasmine, observando-as. � Elas nem parecem de verdade. Num gesto impulsivo, Lief estendeu a m�o e delicadamente tocou com o dedo a ponta da asa de uma delas. No mesmo instante, as manchas se acenderam como pequenos far�is. Assustado, Lief soltou uma exclama��o e deu um salto para tr�s. Logo depois, a mariposa cuspiu um jato fino de l�quido que chiou quando caiu no ch�o. Filli guinchou, Kree gritou e voou para o alto. � Lief, seu bobo! � Barda vociferou. � O l�quido caiu em voc�? � N�o � Lief falou em voz baixa ressabiado. � Mas foi por pouco. � Cuidado! � Jasmine disse depressa. � Afaste-se! Diversas mariposas que cercavam aquela primeira estavam acendendo as asas e cuspindo seu veneno. A cerca brilhava com as pequenas luzes vermelhas, mas nenhuma das criaturas sa�a do lugar. Depois de alguns instantes, elas pararam de cuspir e as marcas vermelhas come�aram a desaparecer. � Que criaturas s�o essas? � Jasmine exclamou, quando Kree, muito perturbado, voltou a pousar em seu bra�o. � � como se elas estivessem vivas e, ao mesmo tempo, n�o estivessem. � como se... Lief abafou um grito, pois tinha visto uma coisa espantosa. As estranhas marcas vermelhas nas asas das mariposas formavam palavras. � As mariposas formam uma linha de advert�ncia! � ele exclamou. Ele se aproximou mais um pouco de um dos insetos e, com cuidado para n�o toc�-lo, apontou as letras, uma a uma. � Fique fora � Jasmine disse. � Ent�o, � proibido passar por essa cerca. Mas quem proibiu? E por qu�? O que existe do outro lado? � Pois eu n�o estou nem a�! � Barda resmungou irritado. � Parece que n�o h� mariposas na cerca do lado da floresta. Vamos! Os companheiros passaram com cuidado para o outro lado do campo. Eles descobriram que a cerca escura era estreita e cheia de buracos e ficou claro que v�rias pessoas tinham passado por ali recentemente, para entrar e sair. Jasmine levantou o bra�o e p�s Kree no ombro. Enquanto o colocava l�, ela ro�ou no pesco�o dele e o p�ssaro gritou. Curiosa, ergueu a m�o para a luz e viu que estava cheia de sangue. Jasmine estalou a l�ngua, puxou Kree para perto e examinou o ferimento. O p�ssaro se encolheu inquieto. � Acho que o bico do Zelador do Pomar deve ter atingido voc�, Kree � ela murmurou, passando a pomada verde do pequeno pote que sempre carregava consigo, aonde quer que fosse. � Eu n�o tinha percebido. � um ferimento pequeno, mas profundo. Acho que ele se abriu quando voc� se assustou. Precisamos... Ela parou de falar de repente e escutou com aten��o. � O que foi? � Lief sussurrou. � Algu�m est� vindo � Jasmine disse baixinho. Barda apagou a lanterna no mesmo instante. Eles se colaram � cerca e espiaram por entre as folhas. Quando seus olhos se acostumaram � escurid�o, eles viram que a cerca estava separada da floresta por uma vala grande e profunda, mas n�o conseguiram enxergar muita coisa mais. Kree piava baixinho. � Ent�o, v� � Jasmine sussurrou com relut�ncia. Kree pulou para fora da cerca, voou por cima da vala e desapareceu na escurid�o. Eles prenderam a respira��o e esperaram em sil�ncio. Alguns minutos depois, Lief e Barda escutaram o que os ouvidos mais atentos de Jasmine tinham ouvido antes deles: galhos se quebrando, passos pesados, v�rios grunhidos e protestos abafados. Kree gritou das �rvores.

� Kree tem certeza de que � um inimigo, mas tem uma coisa que ele n�o... Ela ficou em sil�ncio quando a luz agitada e tr�mula de uma tocha ficou vis�vel por entre as �rvores. Os sons se aproximavam. A luz da tocha ficou mais forte e, de repente, um homem imenso passou pelas �ltimas �rvores e parou � beira da vala, respirando ruidosamente. Ele tinha o peito forte, suas pernas pareciam troncos, a barriga era enorme e gorda, e os ombros eram largos. Ele carregava um bast�o numa das m�os e a tocha acesa na outra. Os bra�os estavam nus e eram enfeitados com braceletes de metal. Os dedos grossos brilhavam, cobertos de an�is. Peles de animais presas com cord�es de couro cobriam seu corpo. E ent�o ele levantou a tocha, e os companheiros viram o seu rosto. Eles viram os olhos pequenos e espertos cintilando sobre um focinho carnudo, orelhas ca�das no meio de cabelos castanhos crespos, uma boca malvada e dentes afiados como l�minas. O homem tinha a cabe�a de um porco selvagem. Feroz, o homem-porco rosnou, e seus olhos pequenos dispararam para os lados, procurando na escurid�o. � Sei que est�o a�, espi�es! � ele rugiu. � Ouvi suas vozes e vi a luz. Um barulho na �rvore acima dele fez com que ele olhasse para o alto, rosnando. Mas, quando viu apenas um p�ssaro preto que o observava em sil�ncio, ele grunhiu aborrecido e tornou a olhar para baixo. � Como voc�s cruzaram essa linha, espi�es? � ele rugiu. � Que truque voc�s usaram para entrar no campo secreto? V�o me dizer que ca�ram do c�u? Lief, Barda e Jasmine olharam um para o outro, percebendo a verdade no mesmo momento. Eles tinham imaginado que as mariposas na cerca viva tinham o objetivo de impedir as pessoas de atravessar o campo e ir para qualquer lugar do outro lado. Mas tinha acontecido o oposto. As mariposas deviam manter os intrusos fora do campo e daquela parte da floresta. Como eles iam saber? Eles realmente tinham ca�do do c�u dentro do campo, mas n�o podiam dizer isso ao homem-porco. E, mesmo que pudessem, ele n�o iria acreditar. � Apare�am! � o homem-porco ordenou. Os companheiros ficaram em total sil�ncio. Se continuassem escondidos, talvez ele se cansasse de ficar no frio e no escuro e voltasse para casa. Embora os amigos n�o tivessem d�vidas de que juntos poderiam vencer o homem, nenhum deles queria ser obrigado a tentar. Eles ainda tinham muito a andar e sua busca era importante demais para que se arriscassem a se ferir inutilmente. O homem-porco era muito forte e estava furioso. �Mas isso n�o � tudo�, Lief pensou arrepiado, enquanto olhava para o vulto feioso que batia os p�s do outro lado da vala. �H� maldade aqui. Uma coisa terr�vel que nenhum de n�s compreende.� Ele tremia como se estivesse sentindo muito frio. O mal estava muito, muito pr�ximo. Lief podia sentir sua aproxima��o. Ele quase conseguia v�-lo, correndo, sem forma, pelas sombras da vala. Ele teve um desejo absurdo de gritar, de pular e de dar um alerta. � Voc�s est�o escondidos na vala ou atr�s da cerca! � o homem-porco gritou. � Saiam, ou eu vou pegar voc�s! Ele esperou um momento, ent�o se adiantou devagar e come�ou a escorregar desajeitadamente para dentro da vala. A lama fez um ru�do estranho quando seus p�s atingiram o fundo. Uma sombra escura passou por sua cabe�a e um bico o atacou, n�o alcan�ando a sua orelha por pouco. Ele cambaleou, escorregou e caiu, desaparecendo da vista dos companheiros. � N�o, Kree! � Jasmine sussurrou, fechando os punhos com for�a quando Kree voltou ao ataque. O homem-porco se levantou com dificuldade e praguejou. Ele estava molhado e coberto por uma lama pegajosa, mas a tocha ainda estava acesa. Rugindo furioso,

ele chafurdou na lama, agitando a tocha acima da cabe�a para afastar o p�ssaro que o bicava. A chama da tocha se inflamava quando era agitada com viol�ncia de um lado para outro. A luz dan�ava na vala lamacenta, expulsando as sombras do ch�o. De repente, Kree soltou um grito agudo e pareceu parar em pleno ar. Ent�o, ele voou para o alto e desapareceu na escurid�o do c�u. O homem-porco grunhiu com satisfa��o, mas se assustou quando abaixou a tocha. Ele inclinou para a frente a cabe�a horr�vel e desgrenhada para espiar a escurid�o da vala. � Achei! � ele disse rindo. � Estou vendo voc�s! Um calafrio percorreu a espinha de Lief. O homem-porco levantou o bast�o, deu um passo � frente... Ent�o, ele gritou. Um grito aterrorizado que fez Lief se arrepiar. E de dentro das sombras da vala saiu algo semelhante a um pesadelo: um vulto enorme, negro, de capuz.

M AIS ESCURO DO QUE A NOITE, O VULTO NEGRO SE ERGUEU ACIMA DO HOMEM-PORCO, QUE GRITOU OUTRA VEZ E CAMBALEOU PARA TR�S. O VULTO N�O SE MOVEU. M�OS MAGRAS E BRANCAS SA�RAM DEVAGAR DA ESCURID�O � M�OS COM DEDOS COMPRIDOS E ANSIOSOS, SEM MARCAS, LINHAS OU UNHAS. Os dedos se agitaram e, ent�o, de forma quase inacredit�vel, come�aram a crescer e a se mexer como cobras e apertaram o pesco�o do homem-porco. Um minuto mais tarde, ele estava sendo erguido no ar, sufocando e gorgolejando, batendo as botas nos lados da vala com a tocha ainda nas m�os. O vulto o sacudia com viol�ncia. Os barulhos gorgolejantes pararam de repente e o homem-porco ficou im�vel. Ele foi lan�ado para o lado e o corpo imenso percorreu o ar como um boneco desajeitado e quebrado e caiu pesadamente na lama. A tocha se apagou com um chiado e a vala mergulhou na escurid�o. Tudo aconteceu muito depressa. Assustados, Lief, Barda e Jasmine ficaram agachados em seu esconderijo, sem coragem de se mexer. Ent�o, Kree gritou bem acima deles. � Kree disse que a coisa desapareceu � Jasmine informou em voz baixa. E Lief sentiu que era verdade. Ele n�o tremia mais, mas um medo frio ainda o dominava como se estivesse sendo agarrado por dedos gelados e brancos. � Ele pode voltar a qualquer momento � balbuciou Lief. � Precisamos entrar na floresta. Apressados, eles passaram pela cerca ao lado da vala. Kree voou at� eles, empoleirou-se no ombro de Jasmine e soltou um grasnado baixo. � Kree viu o vulto nas sombras antes do homem-porco � Jasmine contou. � Foi por isso que ele voou para longe. Ele disse que a sombra n�o estava viva, pelo menos n�o como n�s. � Estava viva o suficiente para matar � disse Barda sombrio. A brisa ainda soprava levemente, e o �nico barulho que se ouvia era o das

folhas sendo revolvidas no ch�o. Alguma coisa perturbava Lief, mas ele n�o conseguia perceber o que era. Seu c�rebro lhe dizia que algo tinha mudado, mas ele estava cansado e assustado demais para pensar. Barda acendeu a lanterna outra vez e os companheiros escorregaram pela vala muito funda. Estar em p� no fundo era como estar enterrado debaixo da terra. Os sons eram abafados, e o ar cheirava a umidade e lodo. O corpo do homem-porco estava ca�do perto deles com o rosto mergulhado na lama, e Jasmine disparou em sua dire��o. � Jasmine! � Barda sussurrou zangado. Jasmine o ignorou e se inclinou sobre o corpo sujo de lodo por um longo tempo. Ent�o, rapidamente, ela apalpou as peles de animais que o cobriam. Algo farfalhou e ela tirou um ma�o de pap�is verdes de dentro delas. Barda abaixou a lanterna e com a luz eles leram as palavras escritas no primeiro papel.

Jasmine examinou as outras folhas. Eram todas iguais. � Agora, sabemos o seu nome e como ganhava a vida � ela disse. � Mas n�o sei dizer como ele morreu. O pesco�o dele n�o parece estar quebrado. � como se o cora��o dele simplesmente tivesse parado. � Vamos sair daqui � disse Lief assustado e com a voz rouca. � � tarde demais para isso! � uma voz aguda interrompeu. Espantados, Lief, Barda e Jasmine olharam para cima. E ali, paradas na beira da vala, olhando para eles, estavam duas figuras grotescas. Um homem com cabe�a de �guia e uma mulher com cabe�a de raposa. E atr�s deles havia uma multid�o de seres metade gente, metade animal. �A m�sica parou�, pensou Lief agitado. �Foi isso que percebi na beira da vala! Acho que o homem-porco veio do acampamento na floresta. Eles ouviram seus gritos e agora pensam que...� � Assassanas! � a mulher-raposa gritou com voz aguda. No mesmo instante, as pessoas-animais pularam na vala. Kree levantou v�o. Lief, Barda e Jasmine ca�ram debaixo do peso de dezenas de corpos que tentavam peg�-los. Eles lutaram com valentia, mas os inimigos eram muitos, e os tr�s n�o tiveram nenhuma chance. Dentro de poucos minutos, os companheiros eram arrastados pela floresta. Suas armas foram tomadas e dezenas de m�os os seguravam com firmeza. Seus captores estavam reunidos ao redor deles e, zangados, falavam uma l�ngua estranha. As �nicas palavras que Lief conseguiu entender foram dois nomes: Otto e, repetido v�rios vezes, Bess. � Voc�s est�o cometendo um erro! � Lief gritou. � N�o matamos Otto. Ele... � Guarde suas mentiras, espi�o desmascarado! � o homem-�guia rosnou atr�s dele. � Voc� vai se arrepender do dia em que atravessou a linha dos Mascarados. � Os Mascarados?! � Lief ouviu Barda exclamar. � Ah, sim! Finjam que n�o sabem! � o homem-�guia zombou. �M�scaras!�, Lief pensou assustado, olhando para os seus captores. As cabe�as pareciam muito reais, mas agora ele viu o que devia ser �bvio desde o come�o. Aquelas pessoas estavam usando m�scaras surpreendentes que cobriam inteiramente as cabe�as como se fossem uma segunda pele. � Vamas mat�-las agara, Quill! � grunhiu uma mulher baixinha com cabe�a de sapo. � Naa! Bess pra�asa v�-las! � o homem-�guia resmungou. Luzes apareceram entre as �rvores e, momentos mais tarde, os companheiros foram arrastados para uma clareira lotada de gente. Uma grande fogueira queimava no centro, e o ambiente

estava tomado por cheiro de comida e uma confus�o de sons estranhos. Uma grande faixa se estendia entre duas �rvores e balan�ava levemente ao vento. Por todos os lados, pessoas mascaradas sacudiam os punhos, gritando e uivando. Lief olhou para o rosto de um lobo, de um rato, de um gato amarelo e para v�rias cabe�as de p�ssaros. Uma m�scara sorridente e cabe�uda com pequenos olhos pretos apareceu diante dele. Ela pertencia a um garoto esfarrapado que tinha aberto caminho entre as pernas da multid�o para observar os prisioneiros. O garoto tinha uma express�o muito esperta. Lief se lembrou de j� ter visto algo parecido antes, mas n�o sabia onde. Ele s� sabia que n�o podia confiar nele. Entre as �rvores que cercavam a clareira, havia v�rias carro�as de madeira. Varais cheios de roupa pendiam entre elas. Grandes cavalos cinzentos com crinas tran�adas ouviam curiosos os gritos das pessoas. De repente, a multid�o se dividiu e revelou uma carro�a parada longe das outras, em um c�rculo brilhante de luz criado por uma d�zia de lanternas. Diante dela, sentada numa poltrona enorme com bra�os pintados de dourado, estava uma mulher imensa. De algum jeito, Lief soube que era Bess. Ela era muito grande � pelo menos duas vezes maior que o homem � porco. Suas saias roxas rodadas pareciam tendas de seda. Os xales bordados e com franjas eram grandes como len��is. Os bra�os enormes estavam cobertos de braceletes t�o grandes quanto as rodas de uma pequena carro�a. E a cabe�a estava coberta pela m�scara de uma gigantesca coruja. Lief s� teve tempo de dar uma r�pida olhada antes de ser jogado para a frente. Ele caiu violentamente no ch�o, com o rosto na poeira, aos p�s da mulhercoruja. Jasmine e Barda ca�ram ao seu lado. � Anda ast� Otto? � ele ouviu a mulher perguntar com voz grossa. � Otto ast� marta, Bess! � a mulher-raposa gritou. � Alas a mataram! �Ora, eles n�o est�o realmente falando uma l�ngua diferente�, Lief pensou. �Ela s� parece diferente. Eles usam o som de �a� no lugar de �e�, �i�, �o� e �u� em todas as palavras, menos em nomes.� A mulher-coruja tinha dito: Onde est� Otto?. A mulher-raposa respondeu: Otto est� morto, Bess! Eles o mataram! A maca que trazia o corpo sem vida do homem-porco foi carregada para o c�rculo de luz. Sem f�lego, os carregadores colocaram a maca no ch�o e se afastaram. Bess olhou para o homem e fechou os punhos com for�a. � Fa�am cam qa sa lavantam! � ela grunhiu. � Qara var qan san alas! � Ela tirou uma faca comprida e estreita das dobras sedosas da saia. � Lief! Ela vai cortar nossas gargantas! � Barda balbuciou quando as vozes na multid�o ficaram mais fortes. � Conte quem voc� �. Mostre-lhe o Cintur�o. � a nossa �nica chance... A voz dele se apagou quando ele foi levantado. No mesmo instante, Lief tamb�m foi erguido com grosseria. Suas pernas estavam fracas e, de cabe�a baixa, ele caiu entre os homens que o seguravam. �Conte quem voc� �. Mostre-lhe o Cintur�o... � a nossa �nica chance.� Devagar, Lief olhou para cima. A mulher-coruja abafou um grito e p�s a m�o no cora��o depressa. � Domirremi! � ela gritou. � Domirremi, maa falha! � Ela jogou a faca para o lado e come�ou a lutar para se levantar da cadeira. Um sil�ncio mortal caiu na clareira. Lief ficou parado de boca aberta, sem entender o que ela tinha dito. �Domirremi, meu filho!� Com l�grimas nos olhos, Bess estendeu os bra�os para ele. Algu�m empurrou Lief por tr�s e ele trope�ou na dire��o da mulher. A mulher-

coruja o puxou para perto dela e, de repente, ele estava sendo apertado em seus bra�os fortes e pressionado de encontro ao peito imenso. Os braceletes de ouro se enterravam nas costas de Lief. Ele estava sufocando num emaranhado de xales de seda que tinham um forte cheiro de temperos, fuma�a e frutas maduras demais. Em p�nico, ele se esfor�ou para se libertar, mas os bra�os poderosos que o prendiam pareciam cord�es de a�o. � Bess! � A voz rude do homem-�guia parecia vir de muito longe. Para! Ala n�a a Domirremi! Ala n�a pada sar Domirremi! Lief sentiu os bra�os enormes tremerem. Ent�o, devagar, eles come�aram a afrouxar. Esfor�ando-se para respirar, ele se jogou para tr�s e caiu no ch�o. Quando finalmente olhou para cima, Bess estava de volta � poltrona, ofegante e de olhos fechados. O homem-�guia estava ao seu lado com a m�o em seu ombro. � Confessem! � ele gritou para Lief, Barda e Jasmine. � Confessem para nossa l�der que voc�s foram mandados para c� para nos espiar e destruir! Confessem que s�o servos do tirano perverso, o rei Lief, de Del! Lief sentiu o cora��o se apertar no peito. � Somos viajantes de Broome! � Jasmine contou com a voz alta e clara. � O nome do meu tio � Berry. Eu me chamo Jay e o meu irm�o, Lewin. N�o fizemos nada de errado. � Mentiras! � o homem-�guia rugiu. � Voc�s invadiram nosso campo secreto. E depois mataram o homem que foi procur�-los. N�s pegamos voc�s no momento do crime! � N�o! � Jasmine gritou. � Uma coisa envolta na escurid�o matou o seu amigo. N�s vimos. O homem-�guia riu zombeteiro. Bess abriu os olhos, mas ela n�o olhou para o homem-�guia ou para Jasmine. Ela olhou para Lief. � Isso � verdade? � ela perguntou quase com gentileza. Lief olhou para ela desconfiado. Ele sabia que tinha de aproveitar o bom humor da mulher e convenc�-la da verdade. � � verdade � ele disse. � O vulto estava escondido na vala. Ele pegou Otto pelo pesco�o e o matou. N�s n�o o ferimos, eu juro! � Ala ast� mantanda, Bess! � o homem-�guia sussurrou. � Alas s�a asp�as! � N�o somos espi�es! � Lief exclamou furioso, sem pensar. Houve um murm�rio na multid�o. O homem-�guia recuou com um assobio. � Ent�o, como sabe a nossa l�ngua, desmascarado? � ele perguntou zangado. Furioso com a pr�pria ingenuidade, Lief falou diretamente com Bess, obrigando-se a manter a voz equilibrada. � Eu usei os meus ouvidos � ele explicou. � No in�cio, a sua l�ngua me pareceu estranha, mas vi que poderia entend�-la. �E talvez o grande top�zio que est� embaixo de minhas roupas tenha me ajudado�, Lief acrescentou para si mesmo. O top�zio que desperta a mente e que tem sido t�o poderoso desde que o drag�o dourado voltou � vida. Mas Bess tinha se inclinado para a frente com os olhos brilhantes. � Claro! � ela sussurrou. � Para voc�, isso � natural. Agora entendo... Ela parou de falar e balan�ou a cabe�a. � N�a dava tar prassa � ela murmurou para si mesma. � Dava tar sartaza... E ent�o ela levantou a cabe�a. � Prendam os tr�s na carro�a de Otto � ela mandou, apontando para os prisioneiros. � Vou examinar o corpo e depois decido o que fazer.

O S COMPANHEIROS FORAM ATIRADOS NUMA CARRO�A PR�XIMA, TRANCADOS E DEIXADOS NUMA PROFUNDA ESCURID�O. O LUGAR TINHA UM CHEIRO FORTE DE SUOR E PELES MOLHADAS. Assim que os passos de seus captores se afastaram, eles ouviram um grasnido cauteloso do lado de fora. Kree os tinha seguido sem ser visto. � Ele disse que os homens levaram a chave � Jasmine sussurrou. � Ele n�o pode nos ajudar. Rapidamente, come�aram a apalpar a sua volta, tentando encontrar uma arma ou uma forma de escapar. Eles s� encontraram um ba� de madeira cheio de peles de animais e um colch�o coberto por um tapete de pele malcheiroso. N�o havia frestas ou t�buas soltas em nenhum lugar. Finalmente, os amigos desistiram. Eles n�o estavam a fim de se sentar naquele colch�o e acomodaram-se no ch�o, com as costas apoiadas na parede. � Talvez, Bess chegue � conclus�o de que somos inocentes � Jasmine disse, acariciando Filli para consol�-lo. � Ela quer que pelo menos Lief viva. Lief sentiu um mal-estar quando se lembrou do abra�o apertado de Bess. � Talvez, ela nos queira vivos, mas aquele sujeito com a m�scara de �guia est� torcendo para derramar nosso sangue � disse Barda. � Se eles soubessem quem somos na realidade, as coisas poderiam ser ainda piores � Lief murmurou. � Tive a impress�o de que eles ficariam muito felizes em matar Lief, o tirano. Ele tinha tentado n�o demonstrar o que sentia, mas o sofrimento que o dominava ao dizer as �ltimas palavras ficou muito claro. � Eles devem ser loucos para chamar voc� de tirano! � Jasmine exclamou. � Ou... talvez eles sejam aliados do guardi�o do norte! Est� claro que eles s�o feiticeiros. As mariposas provam isso... e tamb�m aquela coisa na vala. � A criatura na vala matou um deles � Barda disse, balan�ando a cabe�a. � N�o pode ser aliada deles. Al�m disso, nada do que sei sobre os Mascarados me faz pensar que eles serviriam ao Senhor das Sombras ou qualquer outra pessoa. � O que voc� sabe? � Lief perguntou. � S� o que ouvi de viajantes � Barda afirmou. � Os Mascarados t�m percorrido lugares long�nquos de Deltora h� s�culos. Eles s�o artistas: acrobatas, cantores, coisas desse tipo. A trupe � como uma grande fam�lia. Ela fica afastada dos outros e passa seus segredos de uma gera��o para outra. Do lado de fora, Kree gritou, dando um aviso. � Eles est�o voltando � Jasmine sussurrou. Os companheiros se levantaram depressa. Uma chave virou na fechadura. A porta da carro�a abriu com um rangido e o vulto da mulher-raposa apareceu na abertura. � N�o tem nenhuma marca no corpo de Otto, al�m do que parecem ser queimaduras em seu pesco�o � a mulher-raposa informou. � Assim, Bess resolveu acreditar na sua hist�ria. Ela quer ver voc�s. Uma pequena mesa redonda coberta com uma toalha roxa foi colocada diante da poltrona de Bess, juntamente com tr�s banquinhos para Lief, Barda e Jasmine. Momentos depois, eles estavam tomando uma sopa de legumes, comento fatias de p�o fresco e quente e sendo tratados como convidados de honra. A mulher-raposa, que se chamava Rust, ficou atr�s da poltrona de Bess, observando com muita aten��o tudo o que faziam. O corpo de Otto tinha sido levado dali, e o homem-�guia n�o podia ser visto em nenhum lugar. Todos os outros Mascarados estavam dan�ando e tocando m�sica outra vez. Mas

Lief percebeu que eles olhavam os tr�s companheiros com curiosidade sempre que imaginavam que ningu�m percebia. � Eles n�o tiram as m�scaras nem para comer! � Jasmine sussurrou no ouvido de Lief. E era verdade. At� mesmo as crian�as comiam, bebiam e brincavam com as m�scaras na cabe�a. Era fascinante, mas o fato deixava Lief inquieto. Com rostos t�o bem escondidos, era imposs�vel dizer o que estavam pensando. Apenas os olhos e as m�os ofereciam pistas. Agora que estava mais calmo, ele podia ver que algumas das m�scaras eram melhores que outras. A da mulher-sapo, por exemplo, era uma obra-prima verde brilhante. A m�scara de raposa de Rust e a cabe�a de coruja de Bess pareciam t�o reais que era dif�cil acreditar que tinham sido feitas por m�os humanas. Mas a maioria das m�scaras usadas pelos outros membros da trupe eram muito mais simples. Elas eram apenas cabe�as falsas feitas de pele ou penas de animais com buracos para os olhos, boca e nariz. Bess estava jantando e encheu sua grande tigela repetidas vezes com a sopa que fervia num caldeir�o sobre o fogo, ao seu lado. Ela parecia agitada, como se estivesse movida por um grande entusiasmo. � Posso saber o que trouxe voc�s para esta parte do pa�s? � ela disse abruptamente, afinal. � Os meus sobrinhos e eu sa�mos de Broome para procurar trabalho � Barda explicou, contando o que tinham combinado. � H� pouca comida em casa. � � assim em todos os lugares � Bess concordou. � Mas h� muito pouco tempo tudo come�ou a crescer outra vez. Foi por isso que viemos para este lugar, que n�o visit�vamos h� muitos anos. Estamos aqui h� cinco dias, pois ficamos muito satisfeitos em descobrir que... Ela se interrompeu quando a m�o de Rust apertou o seu ombro. Lief se perguntou o que ela pretendia dizer. Era evidente que era uma coisa que n�o devia ser contada a estranhos, segundo a opini�o de Rust. Alguma coisa sobre o motivo de os Mascarados estarem acampados na floresta. �E por que eles est�o aqui?�, Lief pensou de repente. �N�o h� lugar para fazer apresenta��es e � obvio que eles querem que as pessoas fiquem longe do campo.� Ele encontrou o olhar desconfiado da mulher-raposa. �Pelo menos, ela acha que Bess est� errada em confiar em n�s�, Lief pensou. �Ela acha que estamos mentindo e, � claro, tem raz�o. Temos de tomar muito cuidado.� Ele se concentrou em n�o mostrar rea��es e desejou muito ter uma m�scara. � Amanh�, vamos viajar para o oeste, acompanhando as montanhas, para um lugar chamado Vale Feliz � contou Bess, depois de pigarrear. � Vejam aqui! Ela puxou um folheto cor-de-rosa das dobras de sua saia e o estendeu para Barda.

� N�s n�o nos apresentamos no Vale Feliz h� muito tempo � ela afirmou, olhando com aten��o para Lief, Barda e Jasmine enquanto liam o folheto. � Vai ser uma noite grandiosa. E poderia ser a primeira de muitas noites �timas para voc�s... se aceitarem minha oferta. Surpresos, os companheiros olharam para ela. � Voc�s est�o procurando trabalho � ela disse, inclinando-se para a frente. � Bem, n�o estou oferecendo apenas trabalho para voc�s, mas tamb�m uma casa. Estou convidando voc�s para se unirem a n�s, os Mascarados! Espantado, Barda olhou para Lief e Jasmine e ent�o de novo para Bess. � Estamos muito honrados � ele disse com cuidado. � Mas os Mascarados s�o artistas, e dos bons, segundo ouvi falar. N�s somos apenas humildes pescadores. � Ah! Mas n�s podemos treinar voc�s para coisas mais importantes � Bess exclamou ansiosa. � Muitos aqui n�o nasceram Mascarados.

Ela acenou com a cabe�a quando Barda a olhou surpreso. � Sempre tivemos o costume de adotar crian�as desmascaradas, �rf�os que n�o tivessem ningu�m que cuidasse deles. � ela contou. � Mas h� um ou dois anos comecei a aceitar crian�as mais velhas... e adultos, tamb�m. A mulher-raposa fungou com ar de desaprova��o. � Foi necess�rio para a sobreviv�ncia da trupe � Bess afirmou, erguendo um pouco a voz. � Nossas fam�lias antigas diminu�ram tristemente. Ent�o, quer se juntar a n�s, Berry? Se fizer isso, vai se dar bem para o resto da vida. Os Mascarados cuidam dos seus. � N�o tente convenc�-los, Bess � Rust disse irritada. � Acho que j� temos muitos dependentes. � Eles n�o seriam dependentes! � Bess respondeu irritada. � Voc� esqueceu quem perdemos nesta noite? � Perdemos um amigo e um irm�o, algu�m do nosso grupo exclusivo � Rust continuou ressentida. � Tamb�m perdemos nosso homem forte � Bess retrucou. � Como podemos nos apresentar no Vale Feliz ou em qualquer outro lugar sem um dos nossos n�meros mais famosos? Otto seria o primeiro a dizer que isso � imposs�vel. Ela apontou para Barda. � Olhe para esse sujeito! Forte como um touro! Vestido para o papel, ele seria um �timo homem forte. � E os sobrinhos dele? � Rust perguntou em tom gelado, virando sua cabe�a de raposa para olhar para Lief e Jasmine. � Como eles v�o ganhar seu sustento? � Ah, tenho certeza de que podem ser treinados para alguma coisa � disse Bess, fingindo indiferen�a. � Lewin, por exemplo, d� a impress�o de que sabe cantar como um p�ssaro. � Bess, voc� s� est� dizendo isso porque ele a faz se lembrar de Domirremi! � Rust explodiu. � Pense no que est� fazendo. � Como ousa me questionar? � Bess vociferou. � Saia, por favor. Sem dizer nada, a mulher-raposa se afastou e desapareceu nas sombras. � Realmente n�o tenho certeza se poderei ser um bom cantor, Bess � Lief murmurou. � A minha voz n�o �... � Bobagem, Lewin! � Jasmine interrompeu para surpresa dele. � A sua voz � muito boa! Enquanto Lief ainda estava olhando para ela espantado, ela se virou para Barda. � Acho que devemos aceitar essa oferta generosa, tio � ela disse com firmeza. � Afinal, os Mascarados v�o para o oeste como n�s sempre pretendemos. Por que n�o podemos ir com eles, pelo menos por algum tempo? � mais seguro viajar com muita gente. Era �bvio que ela estava dando uma mensagem a Lief e Barda. Ela dizia que se juntar aos Mascarados seria o melhor disfarce poss�vel. � H�... � Barda disse friamente. � Bem, talvez... por algum tempo. � Excelente! � Bess exclamou, esfregando as m�os. � Ent�o estamos combinados. Voc�s podem ficar com a carro�a de Otto. Amanh�, vamos continuar a viagem, e o seu treinamento vai come�ar em breve. Os companheiros passaram aquela noite juntos debaixo da �rvore que dava sombra � carro�a de Otto, enquanto Kree vigiava acima deles. O ch�o estava frio e duro, mas eles preferiram ficar ali a dormir do lado de dentro. Algu�m tinha levado o colch�o, o tapete de pele e o ba� de roupas. Mas, mesmo vazia, a carro�a parecia assombrada pelas lembran�as do homem-porco e sua morte terr�vel. As luzes ao redor do acampamento foram se apagando, � medida que as pessoas iam dormir. Mas, exatamente quando tudo parecia calmo, a grande fogueira no centro come�ou a brilhar mais forte e vozes baixas come�aram a murmurar e a cantar. O barulho continuou sem parar. O fogo ficou ainda mais brilhante. Lief se sentou v�rias vezes e espiou os vultos que cantavam ao redor da

fogueira agitada e se perguntava o que estariam fazendo. Nas horas mais escuras da noite, as vozes ficaram mais altas e, pela primeira vez, Lief ouviu algumas palavras com clareza. �� Adaas, Otto. Adaas, valha amaga. Saa m�scara varaa sanzas. Saa carpa varaa p�. Agara va�� vava na granda laz. Am daa, nas vamas nas jantar a va��. Aspara par n�s. Aspara par n�s... Ent�o, finalmente, ele compreendeu. �Adeus, Otto. Adeus, velho amigo... Agora voc� vive na grande luz. Um dia, vamos nos juntar a voc�. Espere por n�s. Espere por n�s...� O corpo de Otto e todos os seus bem estavam sendo queimados. Os membros mais importantes dos Mascarados estavam se despedindo de um dos seus. Lief se deitou outra vez, puxou o cobertor at� o queixo, fechou os olhos e tentou dormir. Contudo, quando o sono finalmente chegou, chamas Saltitantes e um vulto negro sem forma e dedos brancos e compridos assombraram os seus sonhos.

L OGO ANTES DO AMANHECER, LIEF ACORDOU COM UM BARULHO FORTE DE GRITOS, PANCADAS E VOZES ALTAS, OS CAVALOS RESFOLEGAVAM, OS ARREIOS CHACOALHAVAM. � O que aconteceu? � ele perguntou sonolento. � Eles est�o se preparando para partir � Barda informou, jogando o cobertor para o lado e sentando-se com um grunhido. � � isso mesmo � algu�m disse com voz aguda. � E, se voc�s pretendem vir conosco, � melhor se levantarem. Rust saiu das sombras. � Bess mandou essas coisas � ela disparou, jogando uma sacola de tecido no ch�o. � Vistam isso e n�o tirem. Ver seus rostos nus nos desagrada tanto quanto o seu cheiro. Ela se virou e os deixou. � Acho que ela n�o gosta muito de n�s � Barda riu. Ele virou a sacola e tr�s m�scaras ca�ram no ch�o. A primeira era uma cabe�a de animal imensa com listras pretas e amarelas. A segunda era menor e mais velha, mas muito mais bem-feita. Era uma cabe�a de p�ssaro de penas azuis e bico amarelo. A terceira e menor era uma massa disforme de p�los cinzentos com um focinho preto e bigodes curvos. Barda colocou a m�scara listrada e imediatamente se transformou num estranho. � Acho que essa � sua, jovem Lewin, j� que � o p�ssaro cantante de Bess � ele disse jogando a m�scara de p�ssaro para Lief. Com relut�ncia, Lief enfiou a m�scara de penas azuis na cabe�a. Para sua surpresa, ele podia ouvir, ver e respirar muito melhor do que tinha esperado. Ao mesmo tempo, ficou inquieto. Ele tocou o rosto coberto de penas e um calafrio percorreu seu corpo. Jasmine colocou a m�scara cinzenta. Kree gritou e voou para um galho mais alto, e Filli tagarelou ansioso. � Eles n�o gostaram � disse Jasmine triste. � Eles n�o me reconhecem. � N�o � para menos! � Barda disse, rindo. � Ningu�m ia reconhecer voc� ou nenhum de n�s! Ora, n�s podemos viajar por toda Deltora sem que nos reconhe�am.

Esse plano � �timo. Ele se levantou de um salto e foi buscar um cavalo para a carro�a de Otto. � N�o tenho tanta certeza � Jasmine murmurou. � Mas... Ela parou de falar quando um grito estranho e agudo veio da dire��o do campo. � O que � isso? � Lief perguntou com a voz abafada. � N�o sei � Jasmine respondeu confusa. Ent�o, ela deu de ombros e parou de pensar no problema. � Mas, em todo caso, n�o fizemos promessas a Bess � ela continuou. � Vamos ficar com os Mascarados s� enquanto for bom para n�s. Infeliz, Lief acenou com a cabe�a. Ele n�o conseguia evitar a sensa��o de que, de algum jeito, tinha perdido o controle de seu destino. O dia estava amanhecendo quando as carro�as sa�ram da floresta e entraram numa estrada acidentada que corria ao longo das montanhas. Somente os condutores andavam nas carro�as. Os demais andavam ao lado delas ou caminhavam atr�s, numa comprida fila. Barda dirigia a carro�a de Otto. Lief e Jasmine se arrastavam ao lado dela. Kree voava bem acima sem perd�-los de vista, mas sem coragem de se aproximar demais e ser notado. A estrada ficou melhor e mais larga e as carro�as aumentaram a velocidade. Uma hora mais tarde, eles passaram por uma nova placa. Os Mascarados apontaram e resmungaram.

Lief suspirou. Estava claro que Carmo Asado, fosse l� quem fosse, acreditava que o rei preferia construir pontes e estradas, em vez de mandar que se plantassem mais alimentos. �Se pelo menos eu pudesse fazer com que as planta��es crescessem fortes e as �rvores dessem frutos�, ele pensou. �Se pelo menos fosse simples assim!� Vez ou outra, as carro�as passavam por uma pequena vila, e o povo sempre vinha correndo para olhar e acenar. Os Mascarados acenavam de volta. Alguns faziam malabarismos com bolas coloridas ou tocavam uma m�sica na flauta. Mas as carro�as continuavam a andar. � Por que n�o paramos? � Jasmine quis saber quando passaram pelo quarto grupo desse tipo. � N�o vale a pena se apresentar para grupos t�o pequenos � uma mulher suspirou atr�s deles. Eles se viraram para olhar para ela. A mulher usava uma bonita m�scara de gato, amarela. Os olhos atr�s da m�scara estavam sem brilho. Estava claro que ela era um dos �dependentes desmascarados� de que a mulher-raposa tinha falado com tanto desprezo. � H� quanto tempo voc� est� com os Mascarados? � Lief perguntou ansioso para continuar a conversa. � O meu marido e eu nos juntamos a eles no inverno passado � a mulher disse em voz baixa. � Ele faz servi�os pesados no acampamento e eu remendo fantasias e m�scaras. �s vezes, eu tamb�m as fa�o, pois j� fui excelente costureira. Ela suspirou outra vez. � Pelo menos, agora comemos todos os dias, o que � mais do que acontecia em casa. Mas estou cansada de viajar. � E a m�scara? � Lief quis saber. � Ah, agora j� me acostumei com ela � a mulher respondeu sem pensar. � Na maior parte das vezes, eu esque�o que a estou usando � ela disse, levantando a m�o para a m�scara. � Mesmo no come�o, n�o me importei � ela falou devagar. � Eu n�o gosto do que tem debaixo dela. E tenho certeza de que tampouco o meu marido, n�o importa o que ele diga. O meu rosto foi marcado na �poca do Senhor das Sombras. Se eu tinha alguma beleza, ela se foi. Lief n�o disse nada. Pela primeira vez, sentiu-se satisfeito por estar usando a m�scara. Ela escondia a pena que sabia que seu rosto estava mostrando naquele momento � e de que adiantava ter pena, se ela s� deixaria a mulher ainda mais

triste? No meio da tarde, Lief sabia que deviam estar em pleno territ�rio da opala, mas ficou �bvio que tinham atravessado tamb�m outra fronteira. Eles tinham deixado a esperan�a florescente do leste para tr�s. Aos poucos, tinham entrado no reino deserto da Irm� do Norte. Espinhos se emaranhavam ao longo da estrada, as planta��es estavam amarelas e ressecadas, e Kree era o �nico p�ssaro no c�u. Lief sentiu Jasmine cutucando-o e olhou para cima. A mulher-raposa estava do lado da estrada, alguns metros adiante, e, quando eles passaram, ela se colocou ao lado deles. � Quando chegarmos ao Vale Feliz, v� diretamente � carro�a de Bess � ela disse para Lief com uma voz sem express�o. � Ela quer que o seu treinamento comece imediatamente. Ela foi para o lado da estrada outra vez e come�ou a andar depressa para adiante do cortejo, sem olhar para tr�s. O Vale Feliz n�o tinha nada a ver com o nome. As janelas das casas, tavernas e lojas estavam cobertas de poeira. Folhas mortas sopravam nas ruas desertas. As carro�as dos Mascarados rangiam pela estrada principal. O rel�gio da cidade bateu quatro badaladas de um jeito assustador. � Onde est� todo o mundo? � Jasmine sussurrou. � Ou est�o mortos, ou foram embora � resmungou a mulher com a m�scara de gato. � Como as coisas tinham come�ado a melhorar no leste, Bess pensou que iria acontecer a mesma coisa em todos os lugares. Parece que ela se enganou. Acho que agora vamos ter de voltar por onde viemos. A voz dela era desanimada e indiferente, como se n�o se importasse com nada. �Se os Mascarados resolverem voltar, vamos ter de deix�-los�, Lief pensou. �Bem, pelo menos eu vou ficar satisfeito com isso.� A fila tinha diminu�do o passo e parecia se arrastar. Lief e Jasmine esticaram os pesco�os para ver o que estava acontecendo. � H� um quadro de avisos na pra�a da cidade � Barda avisou. � As pessoas est�o andando devagar para l�-lo. Eles chegaram � pra�a alguns minutos depois. A primeira coisa por que passaram foi uma fonte que tinha sido fechada com t�buas de madeira. A alta torre do rel�gio se erguia atr�s dela. Em seguida, estava o quadro de avisos. Quando Lief olhou para as notas presas a ele, sentiu o cora��o se apertar no peito. Todos os avisos pequenos pareciam falar de uma vida que agora tinha terminado e de um futuro que nunca chegaria. A nota maior do lado direito era a que mais chamava a aten��o. Agoniado e frustrado, Lief curvou a cabe�a. Quantas outras pessoas iriam morrer, quantas outras cidades iriam ser abandonadas enquanto ele, Barda e Jasmine se escondiam atr�s de m�scaras e avan�avam lentamente em dire��o � sua meta? �Viajem escondidos.� Ele rangeu os dentes, mas sabia que tinha de seguir o conselho de Perdi��o. A discri��o era a sua arma mais poderosa e precisava ser paciente. N�o muito tempo depois, os tr�s amigos chegaram a um campo onde as carro�as estavam sendo empurradas para formar um c�rculo. Crian�as mascaradas de todas as idades j� corriam pelos arredores, recolhendo galhos para a fogueira sob o olhar s�rio da mulher-sapo. Rust, a mulher-raposa, estava parada perto da cerca dando ordens a algumas pessoas que descarregavam grandes caixas vermelhas de uma carro�a coberta. A carro�a de Bess estava do lado oposto do campo, debaixo dos galhos pendentes de uma �rvore. � � melhor voc� ir andando, Lewin � Barda disse, descendo do banco da carro�a. � N�s vamos cuidar das coisas aqui. Com relut�ncia, Lief come�ou a atravessar o campo. Quando passou pela pilha de madeira, cada vez maior, uma pequena figura distra�da, carregando uma enorme bra�ada de galhos, atravessou seu caminho.

N�o havia como evitar uma batida. Lief cambaleou, a crian�a caiu e galhos voaram para todos os lados. � Olhe por onde anda, cabe�a de passarinho! � a crian�a gritou zangada. Seus pequenos olhos negros brilhavam furiosos atr�s da m�scara sorridente e cabeluda. Era o menino que Lief tinha notado na noite em que tinham sido pegos. Lief percebeu que o garoto usava a m�scara de um... ...pol�pano, lembrando-se do ser estranho e ladr�o que ele e seus companheiros tinham conhecido no rio Tor. O garoto-pol�pano se levantou com dificuldade e come�ou a apanhar os gravetos ca�dos. � Agora, vou ser o �ltimo de todos os �rf�os de Plug a levar madeira para a fogueira � ele resmungou. � E isso quer dizer que vou ser o �ltimo da fila para comer. E � tudo culpa sua. � Zerry! � a mulher-sapo gritou. � Por que voc� est� brincando, seu c�o pregui�oso? O menino olhou para tr�s de repente. Sem esperar para pegar o resto dos gravetos, ele disparou na dire��o da pilha. � N�o fui eu, Plug! � Lief o escutou gritar enquanto corria. � A culpa foi dele! Ele me fez trope�ar. Lief se apressou, perguntando-se quantas crian�as no acampamento eram �rf�s aceitas pelos Mascarados para serem treinadas desde pequenas. Deviam ser muitas, se Zerry tinha dito a verdade. Ele chegou � carro�a de Bess e foi at� o fundo, passando por baixo da �rvore. A porta estava fechada. Junto da parede lateral, havia um saco encaro�ado que exalava um cheiro forte de frutas podres. Aqui e ali, um cabo fino e branco se projetava para fora atrav�s do tecido �spero. Curioso, Lief levantou a ponta de um dos cabos e espiou. Descobriu que n�o era um cabo de fruta, mas sim a raiz de algum tipo de planta. E, pelo cheiro, tinha sido encontrada no campo do lado da floresta. Ele se lembrou da sensa��o do ch�o �spero sob o corpo, quando se deitou no campo e se deu conta de que os Mascarados tinham cavado naquele lugar. Eles tinham cavado durante cinco dias inteiros! Lief viu uma enorme panela de ferro vazia pendurada em cima de uma pilha de madeira bem arrumada, perto de onde estava. Parecia que Bess ia fazer sopa com as ra�zes brancas, e o rapaz franziu o nariz, ao pensar nisso. Ele foi at� a porta e ergueu a m�o para bater. Ent�o, assustado, ouviu vozes vindas de dentro da carro�a. Ele colou o ouvido � porta e prestou aten��o. � A saa cara��a ast� atrapalhanda saa ra�aa�anaa, Bess! � sussurrou a voz, que Lief reconheceu como sendo de Quill, o homem-�guia. � A manana faa candazada ata n�s! � Bess grunhiu de volta. � As sanaas ast�a tadas a�! �O menino foi conduzido at� n�s�, Lief traduziu para si mesmo. �Os sinais est�o todos a�!� � Sanaas! � Quill resmungou. � Arma��a, va�a qar dazar! Va�a n�a v�, Bess? A raa ascalhaa assa garata para nas aspaar parqa ala as parasa cam Domirremi! �... arma��o, voc� quer dizer! Voc� n�o v�, Bess? O rei escolheu esse garoto para nos espiar porque ele se parece com Domirremi!� �Sim, isso � exatamente o que um tirano faria�, pensou Lief inquieto. �Ele saberia que Bess tinha mais chances de aceitar algu�m parecido com o filho perdido.� Mas por que os Mascarados tinham medo de espi�es? O que eles escondiam? � Va�a ast� arrada, Quill � ele ouviu Bess afirmar com frieza. � Agara, ma daaxa. Ala vaa astar aqa nam mamanta. � Aqa? � o homem-�guia vociferou. � Mas, Bess, ala vaa var... O cora��o de Lief bateu mais forte. � Ver o qu�? � ele sussurrou. � O que eu vou ver? � Ala n�a vaa sabar a qaa astar� vanda � Bess disparou. �Ele n�o vai saber o que estar� vendo...�

A porta da carro�a come�ou a se abrir. Rapidamente, Lief saltou para tr�s e ent�o deu dois passos para a frente, como se tivesse acabado de chegar. Quill saiu da carro�a e eles quase se chocaram um com o outro. � Ah, me desculpe � Lief balbuciou. O homem-�guia o olhou, ent�o passou por ele sem dizer nada e se afastou. Era imposs�vel dizer se ele tinha sido enganado. � Ah, Lewin! � Bess chamou da escurid�o da carro�a. De repente, a voz dela ficou carinhosa e agrad�vel. � Entre.

A CARRO�A ERA RICAMENTE MOBILIADA. O AR ESTAVA TOMADO PELOS CHEIROS FORTES DE TEMPENOS E DE VELAS PERFUMADAS. Bess estava sentada junto da uma mesa redonda. Uma vela jogava sua luz bruxuleante sobre seu rosto liso de coruja. Suas m�os se fechavam em volta de uma bola de cristal que estava � sua frente. � Sente-se, Lewin � ela convidou, mostrando a cadeira do outro lado da mesa. Lief obedeceu, mesmo sem querer. � Ah! � Bess suspirou. Ela olhou para ele como que para absorver o que via. �Mas n�o h� nada para ver�, Lief pensou. �Ela n�o pode ver o meu rosto. Eu estou usando uma m�scara.� Ent�o, uma id�ia surgiu em sua mente. A m�scara de p�ssaro que estava usando devia ter pertencido a Domirremi. Quando Bess olhava para ela, via o filho renascido. Lief se sentiu mal. Ele olhou para o tampo da mesa. A bola de cristal estava tomada por sombras. Era aquilo que Quill n�o queria que ele visse? Ele lembrou o cristal do Senhor das Sombras e estremeceu. Bess tirou as m�os da bola e as sombras desapareceram. � N�o tenha medo do cristal � ela murmurou. � Com a ajuda dele, leio os sinais como minha m�e fazia antes de mim. Ela empurrou a bola para o lado e revelou outro objeto que estava diante dela sobre a mesa. Era uma fila de oito pequenas varetas de metal presas a uma base de madeira. Ela empurrou a primeira vareta com a unha comprida e Lief ouviu uma nota clara e baixa. � Sabe que nota � essa, Lewin? � ela perguntou. Ele n�o tinha a menor id�ia do que ela estava falando e balan�ou a cabe�a. � Foi o que pensei � Bess respondeu, suspirando. � Voc� tem muita coisa a aprender. Bess entregou uma folha de papel a Lief. � A m�sica � como outra l�ngua � ela disse. � E � assim que a escrevemos.

� Agora, vou tocar as notas que est�o nesse papel � Bess disse. � Ou�a com

aten��o. Ela tocou as notas, uma por uma. As notas soavam e subiam como degraus, de baixo para cima. Ela as tocou novamente, dessa vez cantando os seus nomes. Os dedos de Lief ficaram quentes. Ele olhou para baixo e viu que o l�quido que vazou da base de madeira estava secando e se transformava em uma gel�ia cinzenta. O rapaz sentiu os dedos arderem. De repente, ele ficou com medo e esfregou-os no casaco. A gel�ia cinzenta soltou-se de sua pele e formou pequenas bolas que ca�ram depressa no ch�o. � Pare de se mexer e preste aten��o, Lewin! � Bess disparou. � Voc� precisa aprender a ler e escrever m�sica. De que outro jeito vai poder anotar as can��es maravilhosas que vai compor para mim como Domirremi costumava fazer? O rosto de Lief ficou quente debaixo da m�scara. � Bess � ele murmurou. Mas a voz de Bess continuou como se ele n�o tivesse dito nada. � Ah, as can��es de Domirremi podiam encantar os p�ssaros das �rvores � ela suspirou. � As letras eram cheias de sentimento, as rimas eram perfeitas, a melodia era maravilhosa. E, claro, a voz dele n�o tinha compara��o. Em todos os lugares a que �amos, as meninas tolas das vilas ca�am sobre ele como abelhas no mel. Bess riu. � Elas pagavam bem pela chance de ficar perto de Domirremi! Quando �amos embora, deix�vamos uma trilha de cora��es partidos atr�s de n�s e lev�vamos os bolsos pesados com o dinheiro dos desmascarados. Ela estendeu a m�o e segurou a de Lief. � E voc� vai ser igual, Lewin � ela disse. � Voc� vai recuperar a boa sorte para os Mascarados! Lief estremeceu, satisfeito porque a m�scara escondia o seu rosto. � Bess, eu nunca vou ser como Domirremi � ele disse desajeitado. � E... eu n�o quero ser. Ele tentou soltar a m�o, mas Bess a segurava com for�a. � Confie em mim, Lewin. Estava escrito que isso ia acontecer. Lief balan�ou a cabe�a. � Sim! � Bess insistiu. � Perdi Domirremi sete anos atr�s e me acostumei ao sofrimento. Mas ultimamente as lembran�as t�m me perseguido. N�o sei por que o cristal continuou a me mostrar o rosto dele. Fiquei com medo de estar enlouquecendo. Bess soltou a m�o de Lief, puxou a bola para ela outra vez e se inclinou, observando-a ansiosa. � Mas ent�o... ent�o, voc� apareceu, Lewin � ela murmurou. � Voc� veio para o nosso lugar secreto, atravessou nossas barreiras vigiadas por um fantasma. Um garoto t�o parecido com Domirremi e que sabia falar a nossa l�ngua! Eu vi os sinais e percebi o que significavam. Minhas lembran�as sobre Domirremi tinham sido uma prepara��o para a chegada de seu substituto. Voc�! Ela bateu no anel de ouro enorme que usava no dedo mindinho. Era o �nico anel que n�o tinha nenhuma pedra. Sua superf�cie larga estava coberta por sinais esculpidos. � Este anel � usado pelo l�der dos Mascarados � ela contou em voz baixa. � Um dia, ele vai ser seu. Voc� precisa trabalhar muito para ser merecedor dele, pois na m�o do l�der ele lhe d� o dom da vida... e da morte. Lief n�o se atreveu a falar. Bess estava muito enganada. Seus �sinais� eram apenas coincid�ncias que ela poderia perceber se Lief pudesse lhe contar a verdade. Mas ele n�o podia fazer isso. N�o, se dava valor a sua vida e � dos companheiros. Bess estava esperando que ele falasse. Ele deixou escapar a primeira coisa que lhe veio � cabe�a. � Bess, o que aconteceu a Domirremi?

Por um momento, Lief pensou que ela n�o ia responder, mas ent�o Bess falou. � H� sete anos, quando fomos pela �ltima vez � regi�o noroeste, os Guardas Cinzentos atacaram nossas carro�as � ela contou. � Oito integrantes do grupo exclusivo morreram para nos defender. As m�os enormes se cruzaram em cima da mesa e os an�is se enterraram fundo na carne dos dedos tensos. � Os Guardas morreram, mas n�s sab�amos que logo outros viriam. Fugimos at� uma vila no fundo das montanhas. Era um lugar isolado, mas n�s t�nhamos estado l� no ano anterior e sab�amos o caminho. Assim, n�s fomos... para a destrui��o de Domirremi. � Qual � o nome dessa vila? � Lief perguntou em voz baixa. O seu couro cabeludo formigava. � Acho que voc� n�o a conhece � Bess respondeu. � � um lugar que n�o vale a pena conhecer. Ele se chama Portal das Sombras. Lief congelou. Aquilo tamb�m seria coincid�ncia? Ou Bess estaria certa, afinal? Ser� que todos aqueles acontecimentos eram mesmo obra do destino? A lembran�a da voz do drag�o surgiu em sua mente. �Sinto que este � o lugar em que devo deixar voc�s...� � Existem bestas no fundo da montanha � Bess balbuciou. � Monstros que voc� jamais imaginaria. Coisas que rastejam nas sombras e que rugem debaixo das pedras. O Portal das Sombras fica no meio delas. Um desfiladeiro terr�vel � o �nico meio de chegar l�. N�s apagamos nossas pistas e disfar�amos nosso cheiro para que os Guardas n�o pudessem nos farejar. Bess soltou um suspiro tr�mulo e profundo. � N�s nos escondemos no Portal das Sombras por um m�s inteiro. Eu queria garantir a nossa seguran�a. E n�s est�vamos seguros, embora os moradores da vila n�o nos tivessem recebido com alegria. Mas havia outro perigo que eu n�o tinha previsto. � O que aconteceu? � Lief perguntou, molhando os l�bios. � Domirremi... perdeu o cora��o � Bess contou. � Para uma garota tola que n�o valia um cord�o dos seus sapatos. A tristeza na voz dela era de arrepiar. � Eu n�o suspeitava de nada � ela continuou. � Ele e a espertalhona vinham se encontrando �s escondidas. Ele veio me procurar no dia anterior ao seu d�cimo oitavo anivers�rio. Sua m�scara de adulto estava pronta. A cerim�nia de entrada para o c�rculo exclusivo tinha sido planejada para a manh� seguinte. Ele disse que queria deixar os Mascarados para se tornar um trovador viajante e se casar com a sua... Mariette. Ela pronunciou o nome como se fosse uma maldi��o. � N�o pude acreditar no que ouvia � ela sussurrou. � Eu disse, �Voc� n�o vai demorar a se cansar dessa garota! Ora, no ano passado, voc� estava de namoro com a irm� dela, aquela orgulhosa, Kirsten, que, envergonhada, fugiu para as montanhas, quando voc� a deixou e fez com que os moradores nos odiassem.� Ela riu com desd�m como se o destino de Kirsten n�o fosse de sua conta. � Mas Domirremi me disse que sempre tinha preferido Mariette � irm�. Ele disse que tudo tinha come�ado como uma brincadeira, mas no �ltimo m�s ele tinha conhecido o verdadeiro amor e n�o podia viver sem a mo�a. Ele estava descontrolado e falava como se estivesse com febre alta. �Ent�o Domirremi tinha sido pego na armadilha que tantas vezes tinha armado para outras pessoas�, Lief pensou, concluindo que a justi�a tinha sido feita. Mas Bess, perdida em lembran�as, n�o parecia ter consci�ncia do que ele via com tanta clareza. � Eu disse a ele para esquecer a garota � ela continuou. � Voc� � um Mascarado, eu disse a ele. N�s n�o nos casamos fora do nosso grupo. Amanh� voc� vai colocar a m�scara de adulto e isso vai ser o fim de tudo. Ela suspirou. � Domirremi pareceu aceitar minhas ordens. Tranq�ilo, ele me deixou com um beijo. Mas eu nunca mais o vi. Naquela noite, ele e a garota fugiram para as

montanhas. N�s os procuramos, mas n�o os achamos. O rosto da coruja marrom n�o mostrava nenhuma express�o. Apenas a voz tr�mula indicava que Bess estava revivendo um sofrimento antigo e terr�vel. � As montanhas os tinham engolido, assim como tinham feito desaparecer a irm� da garota no ano anterior � ela contou. � E assim Domirremi jogou fora a sua vida e n�s perdemos nosso maior tesouro. �E os pais que perderam duas filhas por causa de seu filho, Bess?�, Lief pensou, quando ela parou de falar. �Voc� n�o tem nada a dizer a eles?� O sil�ncio se prolongou. Ent�o, finalmente, Bess despertou e endireitou os ombros. � Tenho trabalho a fazer � ela disse abruptamente, empurrando a pequena fileira de varetas de metal na dire��o de Lief. � Espero que amanh� cedo voc� j� saiba todas as notas. Lief levantou-se, colocou o pequeno instrumento e o papel no bolso e saiu da carro�a. Ele acabava de decidir que, na manh� do dia seguinte, ele, Barda e Jasmine estariam bem longe dali. Do lado de fora, o sol estava se pondo e as sombras se reuniam atr�s da fileira de carro�as. Lief inspirou o ar l�mpido e fresco com al�vio. O lugar onde estava era tranq�ilo, mas o centro do campo estava cheio de movimento. Em volta do monte de lenha ainda apagada, os Mascarados treinavam sua apresenta��o. A mulher-sapo estava equilibrando tochas flamejantes. Tr�s palha�os davam cambalhotas e faziam bolhas coloridas com cachimbos enormes. Quill, o homem-�guia, estava junto de Barda, que levantava um imenso conjunto de pesos. Um homem com cabe�a de lagarto fazia m�gicas ajudado por Zerry, o menino-pol�pano. De um lado, um grupo de acrobatas vestidos de azul e usando m�scaras de cachorros estavam se equilibrando nos ombros uns dos outros e formando uma pir�mide alta. No topo da pir�mide, apoiado nas m�os dos acrobatas, estava um vulto pequeno com uma m�scara cinza. Era Jasmine. Ela tinha tirado o casaco que a atrapalhava e estava descal�a. Lief prendeu a respira��o quando ela deu um salto de costas e aterrissou de p� nos ombros do homem que estava na ponta da pir�mide. � Parece que seu irm�o � um acrobata de talento � disse algu�m em voz baixa no ouvido de Lief. Lief deu um salto, virou-se e viu a mulher-raposa parada muito perto dele. Ele n�o tinha percebido sua aproxima��o e talvez ela estivesse ali nas sombras h� muito tempo. � Ah... sim � Lief gaguejou. � � dif�cil acreditar que ele nunca foi treinado � a mulher continuou devagar, com o olhar desconfiado. � Jay aprendeu sozinho � respondeu Lief, dizendo a verdade. Seu olhar percorreu o campo e foi ent�o que ele percebeu as manchas brancas agitadas que pontilhavam as cercas laterais. Ele se virou e olhou para tr�s, notando que ali a cerca tamb�m estava coberta de manchas brancas. Mariposas-cuspideiras de veneno se prendiam � madeira �spera, abrindo e fechando as asas silenciosamente. Lief lembrou-se das caixas vermelhas que ele tinha visto serem descarregadas perto da cerca. Era �bvio que as mariposas tinham estado dentro delas e agora estavam no lugar certo. N�o haveria meio de fugirem naquela noite. O rapaz fechou os punhos com for�a. O desapontamento era grande. Ele ouviu um guincho distante, como se Kree estivesse externando os mesmos sentimentos que ele. � Alguma coisa errada? � perguntou Rust com frieza. � N�o � ele conseguiu dizer. � N�o, eu... A voz dele foi abafada por um agudo e forte grito de terror.

T UDO PAROU DE REPENTE. OS ARTISTAS AO REDOR DA PILHA DE LENHA FICARAM PARALISADOS. A M�SICA DIMINUIU E SILENCIOU. O grito aterrorizado se repetiu e se transformou num gorgolejo rouco e horripilante. Com o cora��o aos pulos, Lief come�ou a correr entre as carro�as e a cerca na dire��o do grito. Seguido de perto por Rust, ele passou velozmente pelos ve�culos, um atr�s do outro, desviando-se dos cavalos assustados e agitados, saltando por cima de caixas e pilhas de materiais. A carro�a de Otto estava mais adiante. A porta estava aberta e balan�ava loucamente nas dobradi�as, como se tivesse sido atingida por um vendaval. E, surgindo em frente � sombra criada pela porta, levantando-se cada vez mais e formando um contraste contra o c�u cor de laranja, havia uma sombra mais forte: um vulto negro que se movimentava com dedos brancos e compridos que cintilavam no escuro. No lugar do rosto, havia apenas um brilho verde achatado. No ch�o, junto das rodas escuras da carro�a, estendido sobre um pacote semiaberto e um monte de roupas emaranhadas, estava um vulto retorcido. O cora��o de Lief apertou-se no peito. Atr�s dele, a mulher-raposa gritou e, naquele momento, o vulto negro estremeceu, afinou-se e sumiu. A porta da carro�a se fechou com um baque. Lief correu e se inclinou sobre a pessoa estendida no ch�o. Era a mulher com a m�scara de gato: a mulher com quem ele e Jasmine tinham conversado na estrada para o Vale Feliz. Um dos lados de sua m�scara estava queimado. Fuma�a sa�a da mancha escurecida e sentia-se um cheiro assustador de carne e cabelos queimados. Os olhos arregalados pareciam cheios de terror, e os dentes estavam � mostra numa careta de medo. � � Fern, a costureira! � Rust sussurrou. Ela parecia horrorizada, mas sua

express�o estava tamb�m aliviada. �Ela est� agradecida porque a mulher atacada n�o � um membro do grupo exclusivo, mas apenas uma das pessoas que ajudavam�, Lief pensou aborrecido. Com delicadeza, ele deslizou os dedos por baixo da m�scara de gato e tentou sentir o pulso da mulher. Lief ficou atordoado quando os olhos se fixaram nele e os l�bios da mulhergato se mexeram. A mulher queimada ainda estava viva! Ela estava tentando falar e Lief se aproximou mais. As palavras chegavam at� ele quase inaud�veis. � Eu... sinto... muito. Eu... tive tanto... medo. � O que ela est� dizendo? � Rust gritou. � Ela est�...? Zangado, Lief agitou a m�o livre para que ela ficasse quieta. � Fique em paz agora � ele sussurrou para a mulher que morria. O pulso debaixo de seus dedos era, ao mesmo tempo, fraco e agitado. Os olhos agonizantes cheios de uma s�plica ansiosa n�o deixavam o rosto de Lief. Os l�bios se mexeram outra vez. � Cuidado... o Mascarado... � a mulher sussurrou. � Cuidado... A voz enfraqueceu, o olhar ficou fixo e o pulso tr�mulo parou. Lief esperou um momento e se afastou. � Ela se foi � ele disse em voz baixa. Ele come�ou a puxar a m�scara de gato da cabe�a da mulher morta. � N�o fa�a isso! � Rust pediu agitada. Lief n�o deu aten��o a ela. Ele descobriu o pesco�o queimado e depois o rosto p�lido. Uma das faces estava profundamente queimada. A marca do Senhor das Sombras emitia um brilho vermelho-sangue no meio da pele enegrecida. Lief podia sentir o calor que ainda se desprendia dela. �� como se o calor viesse dela�, Lief pensou arrepiado. � Cubra o rosto dela, por favor! � Rust pediu. � Os outros est�o vindo. Lief percebeu os gritos e o bater de p�s no ch�o, enquanto os outros corriam. Ele olhou � sua volta, viu um cobertor pr�ximo, no meio de uma confus�o de roupas, e jogou-o sobre o corpo. A multid�o j� estava se aproximando. Rust correu para a frente da carro�a de Otto e levantou os bra�os. � Voltem ao trabalho! � ela gritou. � N�o h� nada para ver. Houve um acidente, isso foi tudo. Ela cruzou os bra�os e ficou im�vel at� que a multid�o a obedecesse e come�asse a recuar para o meio do campo. Barda e Jasmine ficaram. Rust pareceu entender que n�o adiantava faz�-los ir embora. A rea��o de Bess por causa da morte de Fern deixou todos chocados. � A mulher estava roubando a sua carro�a, Lewin � ela disse, dando de ombros. � Ela pagou o pre�o pelo seu erro. � O que quer dizer? � Lief exclamou horrorizado. � Algu�m est� cuidando de voc�, Lewin � Bess disse em tom sonhador, passando as m�os na bola de cristal. � Qualquer um que tente machuc�-lo est� correndo perigo. � Bess, acho que n�o... � a mulher-raposa come�ou inquieta. � Rust, cuide do enterro de Fern imediatamente � Bess respondeu, sem olhar para ela. � E que seja um enterro decente, com a m�scara no lugar, como deve ser. Continue contando a hist�ria do acidente. As pessoas podem ficar contra Lewin, se souberem a verdade. Lief abriu a boca para protestar, mas Barda agarrou seu bra�o num gesto de aviso e ele ficou em sil�ncio. �Barda est� certo�, ele pensou. �� melhor n�o dizer nada. Se Bess realmente acredita que estou sendo protegido por algum tipo de esp�rito, isso pode ser �til para n�s mais tarde. Se ela n�o acreditar � se a coisa que matou Fern � algum segredo terr�vel que ela e o resto do grupo exclusivo guardam � , desafi�-la s� vai nos colocar num perigo ainda maior.�

Quando o corpo de Fern foi levado embora, Rust deixou os companheiros sozinhos para guardar os pertences deles que tinham sido espalhados pelo ch�o. Finalmente, eles poderiam falar � vontade. Jasmine chamou Kree e come�ou a tratar do ferimento em seu pesco�o. Ele guinchou e se encolheu, quando ela limpou o ferimento aberto e o cobriu com mais um pouco da pomada verde. � Kree disse que viu tudo � Jasmine contou em voz baixa. � Fern veio e come�ou a remexer nossas sacolas. Ela estava tentando decidir o que fazer quando o fantasma apareceu das sombras e a atacou. � Cuidado com o Mascarado � Barda murmurou, franzindo a testa. � Voc� tem certeza de que Fern n�o disse �os Mascarados�, Lief? � Certeza absoluta � Lief respondeu devagar. � Ela estava falando de uma pessoa. Se ao menos ela tivesse dito o nome! Ent�o, poder�amos ter contado a Bess que um dos seus est� chamando o fantasma. Seja l� quem for, est� ficando mais forte. A criatura estava mais n�tida desta vez. As formas estavam mais definidas e o seu rosto... ou qualquer que seja o horror que estava dentro do capuz, tinha um brilho esverdeado. � O feiticeiro pode ser a pr�pria Bess � Barda falou. � Ela disse que o fantasma cuida de voc�. E suas duas v�timas tinham a inten��o de prejudicar voc�. � Mas, quando Otto foi atacado, Bess nem ao menos sabia que eu existia! � Lief argumentou. � Mesmo assim, est� claro que as duas mortes est�o ligadas a n�s � Jasmine disse. � O feiticeiro deve ser algu�m que quer nos afastar da trupe. � Ent�o, temos muitas op��es � Barda resmungou. � Todo o c�rculo exclusivo, exceto Bess, quer que a gente v� embora. � Bem, por mim, eles podem satisfazer sua vontade � Lief disse desanimado. � Vamos dizer a Bess que queremos ir embora j� e na frente de todos. Essa � a melhor forma de garantir a nossa seguran�a e a de todos os outros. � � verdade � Jasmine concordou. � Por mim, fico muito satisfeita em ir embora. � Eu tamb�m � Barda ajuntou. � Apesar de eu n�o gostar da id�ia de contar para Bess. Quando o rel�gio da vila tocou 10 horas, parecia que o ataque nunca tinha acontecido. Fern, a costureira, tinha sido enterrada. O marido desgostoso tinha recebido uma po��o que o mergulhara num sono profundo. A vida no acampamento tinha voltado ao normal. E Lief, Barda e Jasmine estavam sentados outra vez � mesa coberta com uma toalha roxa diante da carro�a de Bess, enquanto Kree vigiava em sil�ncio na �rvore acima de suas cabe�as. Eles estavam jantando, novamente servidos por Rust. A refei��o j� estava quase no fim, mas eles ainda n�o tinham falado sobre o assunto que mais os preocupava. Ent�o, de repente, Bess, lhes deu uma oportunidade. � Esse foi um dia dif�cil � ela disse, pondo uma �ltima colher de sopa na boca. � Os novos integrantes, principalmente os �rf�os, est�o ficando cada vez mais inquietos. Precisamos de um desempenho que os deixe animados, que os fa�a saber o quanto � bom ser um Mascarado. Ela soltou um suspiro profundo. � Naturalmente, precisamos abandonar nossos planos de nos apresentar aqui. Receio que vamos precisar ir para Purley, no leste. Nunca gostei de l�, mas pelo menos sabemos que vamos ter um bom p�blico. � Que pena! � Barda respondeu, pigarreando. � Se voc�s v�o voltar para o leste, acho que vamos ter de nos separar. � O qu�? � Bess deixou a colher cair com um forte barulho. � Mas voc�s n�o podem nos deixar! Lewin tem um grande futuro � sua espera. E, pelo que ouvi falar, voc� tamb�m, Berry. E at� o jovem Jay... � Ah, bom, n�o podemos fazer nada � Barda retrucou com firmeza. � Como a senhora sabe, meus sobrinhos e eu sempre quisemos ir para o oeste. Lief olhou para Rust e percebeu que os olhos dela estavam brilhando de

surpresa e al�vio. �Voc� n�o esperava por isso, n�o �, Rust?�, ele pensou. �Voc� tinha tanta certeza de que �ramos espi�es e que ficar�amos com a trupe o tempo que pud�ssemos. Bem, voc� estava enganada. Logo voc� vai se ver livre de n�s. E n�s vamos ficar livres de voc�!� Bess estava ofegante como se tivesse corrido. Ela se virou para Lief. � Acho que voc� n�o quer isso, quer, Lewin? � ela perguntou. � Sinto muito, Bess, mas a primeira pessoa a quem devo lealdade � o meu tio � Lief disse, grato por n�o ter de mago�-la ainda mais ao admitir que desejava partir. � Eu preciso ir para onde ele vai. Bess curvou a cabe�a, esfor�ando-se para se acalmar. � Bem, isso foi um grande choque � ela murmurou. � Mas talvez seja melhor assim � ela disse, finalmente erguendo os olhos. � Por favor, traga uma jarra de vinho de amoras silvestres, Rust. Berry precisa recuperar as for�as. Quill abusou dele nesta tarde. E traga mel e alguns bolos de aveia para os jovens. A mulher-raposa acenou com a cabe�a e se afastou correndo, levando a lou�a usada com ela. Aparentemente, ela estava de �timo humor. � Lewin, quero pedir-lhe um favor � Bess disse. � O que �, Bess? � Lief perguntou com cuidado. � Quero que voc� entre na minha carro�a e pegue uma caixa de prata redonda debaixo da cama � ela disse. � Dentro da caixa, h� uma m�scara. Quero que voc� a vista, Lewin, e a use para mim. Lief sentiu um calafrio percorrer seu corpo. � Vejo por seu olhar que voc� adivinhou � Bess disse. � Sim, � a m�scara de adulto de Domirremi, a que ele nunca usou. Ela teria sido sua algum dia, Lewin, se ficasse conosco. Bess olhou para as m�os cruzadas no colo. � Agora, isso nunca vai acontecer � ela continuou. � Mas eu ficaria muito feliz em ver voc� us�-la apenas por uma hora, nesta nossa �ltima noite juntos. Lief hesitou. Ele podia sentir os olhares de Barda e Jasmine sobre ele. Certamente, eles n�o viam nenhum mal no pedido de Bess. E qual era o mal? � Se lhe agrada, Bess... � Lief disse, levantando-se. Ele pegou uma lanterna entre o equipamento perto da mesa e foi para o fundo da carro�a. O saco ca�do perto da porta agora estava quase vazio. O fogo queimava debaixo da panela preta de ferro, que estava cheia de um l�quido borbulhando lentamente e parecia um mingau de aveia, mas tinha o cheiro forte de frutas podres. Lief franziu o nariz. Estava claro que Bess estava cozinhando algumas das ra�zes tiradas do campo secreto. �Se esse vai ser o jantar dos Mascarados amanh�, estou satisfeito por partirmos�, ele pensou. Lief entrou na carro�a, foi depressa at� a cama e logo encontrou a caixa de prata. Dentro dela, embrulhada em seda amarela, estava uma m�scara magn�fica: uma cabe�a de p�ssaro azul brilhante, parecida com a que ele estava usando, mas muito mais vistosa e real. Lief estendeu a m�o e a tocou. Ela pareceu estremecer sob seus dedos. Durante um r�pido e terr�vel momento, ela pareceu viva. Lief afastou a m�o rapidamente, com o cora��o aos pulos. Ele segurou o Cintur�o de Deltora escondido sob suas roupas. Aos poucos, o p�nico desapareceu e ele se obrigou a olhar para baixo. A m�scara repousava em seu leito de seda � um objeto maravilhoso e sem vida, feito de penas, tecido e cola. Muito envergonhado, Lief tirou a velha m�scara e, no mesmo momento, o rel�gio da vila come�ou a badalar 11 horas. O som parecia muito alto e n�tido. Por alguns instantes, ele percebeu a liberdade que o cercava. Ent�o, quando a �ltima badalada soou, ele rangeu os dentes, pegou a m�scara nova e a vestiu.

A M�SCARA PASSAVA UMA SENSA��O DE MACIEZ E FRESCOR � PELE DE LIEF. ELA ERA T�O LEVE QUE ELE MAL A SENTIA E SE MOLDAVA AO SEU ROSTO E PESCO�O COMO SE TIVESSE SIDO FEITA PARA ELE. ERA QUASE COMO SE N�O ESTIVESSE USANDO M�SCARA ALGUMA. De repente, ele se sentiu mais contente. Saiu da carro�a e andou at� onde Bess, Barda e Jasmine o esperavam. Bess estava recostada em sua cadeira de olhos fechados, mas Barda e Jasmine se viraram para olhar para ele. Jasmine pareceu se assustar, os olhos arregalados. Barda abafou uma exclama��o e come�ou a se levantar do banquinho. � O que foi? � Lief perguntou confuso. � Voc� parece... parece metade p�ssaro � Jasmine sussurrou, depois de engolir em seco. � Essa m�scara... � Nunca vi nada parecido � Barda comentou, voltando a se sentar no banquinho. � Fiquei todo arrepiado! Bastante satisfeito com o efeito que tinha causado, Lief se sentou. Os olhos de Bess se abriram, fixaram-se nele, arregalaram-se e pareceram brilhar. � Ah! � ela suspirou. � Obrigada, Lewin. Voc� fez uma velha muito feliz. Usea durante uma hora, at� a meia-noite. Isso vai ser suficiente � ela murmurou, esfregando as m�os. � Agora, deixem que eu divirta voc�s. Os companheiros olharam para Bess sem entender, e ela riu. � Voc�s acham que os Mascarados t�m apenas acrobatas, cantores e palha�os para oferecer? � ela exclamou, acenando para as pessoas que treinavam perto da fogueira central. � Ora, podemos fazer muito mais que isso! Eu, por exemplo, sei ler pensamentos! � � mesmo? � Barda perguntou secamente. � Verdade � Bess disse. � Mas para isso preciso do meu cristal de confian�a. Grunhindo pelo esfor�o, ela se inclinou para o ch�o, pegou a bola de cristal que Lief tinha visto na carro�a e a colocou no meio da mesa. � Bem, com quem vou come�ar? � ela perguntou. � Berry? Pode ser voc�? � Claro � Barda concordou com um sorriso largo. � Mas j� vou avisando que ningu�m que j� tenha tentado conseguiu ler minha mente. Acho que meu cr�nio � grosso demais. � Ent�o, vou come�ar com uma coisa simples � Bess respondeu com calma. � Pense num n�mero entre 1 e 9 e, se quiser, conte aos seus sobrinhos qual �, mas n�o conte para mim. � Tudo bem � ele disse, dando de ombros. � J� escolhi. Debaixo do tampo da mesa, sem que Bess visse, Barda ergueu cinco dedos para que Lief e Jasmine soubessem que n�mero tinha escolhido. � Concentrem-se nesse n�mero, todos voc�s � Bess pediu. � Tentem n�o pensar em mais nada. Bess colocou as m�os por cima da bola de cristal, fechou os olhos e come�ou a cantar numa voz baixa e mon�tona. O tampo da mesa pareceu se erguer um pouco. Depois, lentamente, ela come�ou a girar. A toalha roxa cintilou enquanto se mexia, e sua barra sussurrava quando ro�ava a grama empoeirada. A bola de cristal virava no centro e piscava sob a luz das velas. Lief sentiu um arrepio na espinha. Ele sabia que aquilo tinha de ser um truque, mas a vis�o era assustadora. Bess era uma boa atriz.

A cara de coruja de Bess se ergueu sobre a mesa em movimento. Suas m�os, cobertas com os v�rios an�is cintilantes, lan�avam sombras sobre a bola de cristal. N�o havia d�vidas de que ela tinha feito aquilo centenas de vezes como a m�e, antes dela. E tamb�m a av� e a bisav�. De repente, Lief se viu dominado por uma sensa��o de orgulho por estar no meio daquelas pessoas talentosas e por participar de suas vidas. Ele quase se arrependeu por ter de partir em breve. � As imagens est�o emba�adas � Bess murmurou. � N�o consigo ver com clareza. A mente de algu�m est� vagueando. Ela balan�ou a cabe�a com impaci�ncia. � Esse n�mero n�o � bom para mim agora. Vou ter de tentar de novo. Berry, dobre o n�mero! Depois, multiplique-o por... por 5! A resposta � seu n�mero novo. � Muito bem � Barda concordou. Ele olhou para Lief e Jasmine, que fizeram um aceno de cabe�a para ele. O novo n�mero era 50. Todos estavam se concentrando agora, mas Bess balan�ou a cabe�a outra vez. � N�o entendo! � ela murmurou para si mesma. � Por que n�o consigo v�-lo? Bess parecia realmente aborrecida e Lief come�ou a sentir pena dela. � Divida seu n�mero novo pelo n�mero que voc� escolheu primeiro � Bess mandou, movendo as m�os freneticamente sobre a bola de cristal. �10, 50 dividido por 5 � 10�, Lief pensou. Bess respirou fundo e as m�os se mexeram mais devagar. � Melhorou! � ela disse devagar. � Agora, tire... ah, sim!, tire 7, o n�mero da magia. E ent�o se concentre para valer no n�mero que sobrar. �10 menos 7 igual a 3�, Lief pensou. �3... 3... 3...� A mesa come�ou a girar mais devagar e parou. � Ah, finalmente! � Bess sussurrou. � Eu o vejo! O n�mero em que voc� est� pensando agora �... 3! Lief, Barda e Jasmine exclamaram e bateram palmas. � Surpreendente! � Barda gritou. � Como conseguiu? Bess encolheu os ombros e ajeitou os xales. � Quem sou eu para tentar explicar o poder misterioso do cristal? � ela disse solene. Mas seus olhos brilhavam atr�s da m�scara. E, de repente, pensando no que tinha acontecido, Lief percebeu que ela tinha representado um papel o tempo todo. A sua hesita��o e inquieta��o fingida haviam disfar�ado um truque simples. �Se voc� multiplica um n�mero por 2 e ent�o por 5, na verdade voc� est� multiplicando-o por 10!�, ele pensou. �Assim, se voc� dividir seu total pelo n�mero original, a sua resposta sempre vai ser 10. Tire 7 de 10 e voc� fica com 3�. Ent�o, era assim que Bess �lia� as mentes deles. N�o importava com que n�mero come�assem, o resultado final seria sempre 3! Ele sorriu debaixo da m�scara. � O topo da mesa girando n�o � t�o misterioso � Jasmine disse com ousadia. � Eu j� vi uma coisa parecida antes. Tenho certeza de que voc� o faz mover-se pisando num pedal a� embaixo. � Voc� n�o se impressiona com facilidade, Jay � Bess disse, rindo com vontade. � Mas � claro que voc� est� certo. Eu posso fazer com que a mesa gire e pare com um leve movimento do meu p�. � s� um pequeno truque para que a apresenta��o fique mais interessante. � E voc� consegue � Barda concordou. � Mas eu ainda n�o entendo como... � Ah, finalmente nossa bebida chegou! � Bess exclamou. Ela pegou a bola de cristal e a colocou com cuidado no ch�o ao lado de sua cadeira. Rust apareceu carregando uma bandeja cheia. � Acho que n�o temos mel, Bess � ela informou, curvando-se para colocar dois pequenos bolos, dois copos e uma jarra de pedra na mesa. � O �ltimo pote desapareceu da carro�a de alimentos. Tenho certeza de que aquele ladr�ozinho, Zerry, o pegou. N�o sei por que voc� o ag�enta. � Zerry tem dedos muito leves � Bess concordou com calma, tirando a rolha da jarra e enchendo os copos com um vinho vermelho-escuro.

� Afinal, ele viveu de roubos desde que aprendeu a andar. Ela entregou um dos copos para Barda. � Mas � exatamente por isso que eu o quis, Rust. Se ele pode tirar a carteira do bolso de um homem sem que ele perceba, ele pode aprender a enganar o p�blico com facilidade. Ele vai ser um �timo m�gico, algum dia. Rust fungou e endireitou o corpo, enfiando a bandeja debaixo do bra�o. � Talvez � ela disse preocupada. � Embora Plug diga que ele n�o d� aten��o �s aulas e prefira passar seu tempo com os cavalos. Talvez... � ela parou de falar e de repente tapou a boca com a m�o. Ela estava olhando para Lief assustada. � Ah, finalmente voc� notou a m�scara de Lief � Bess disse despreocupada. � N�o fica bem nele? � Bess! � A voz da mulher-raposa era um sussurro estrangulado. � Bess, voc� n�o pode... � Acho que voc� sabe muito bem que n�o deve me dizer o que fazer, Rust! � Bess grunhiu. � Deixe-nos agora mesmo! A mulher-raposa curvou a cabe�a e se afastou. Fez-se um sil�ncio inc�modo e ent�o Bess suspirou. � N�o devemos deixar que Rust estrague nosso prazer � ela disse. � Ela respeita muito nossas antigas tradi��es e n�o percebe que as regras precisam mudar com o tempo. Ela levantou o copo. � Sa�de! � ela disse e bebeu com vontade. � Sa�de! � Barda repetiu. Ele tomou um gole do vinho e estalou os l�bios. � Muito bom! � ele elogiou. Ele tirou do bolso a pequena caixa esculpida que vinha tentando abrir desde que tinha chegado �s Colinas Os-mine. Uma pequena vareta de madeira polida sa�a de um dos lados, muito perto da tampa. Barda entregou a caixa a Bess. � Aqui est� um problema para voc� � ele disse. � Pensei que tinha achado a solu��o, mas a caixa tem mais de uma fechadura. Voc� gostaria de testar suas habilidades? Bess pegou a caixinha nas m�os enormes e a virou com interesse. Barda observou, sorrindo, enquanto ela apertava a caixa de todos os lados. Ele tinha passado horas trabalhando na caixa em Broome e tinha certeza de que ela n�o a conseguiria abrir. Lief se mexeu inquieto, olhando por cima do ombro para as atividades junto da grande fogueira. Ele gostaria de se levantar e se juntar � multid�o. � Jovens, v�o assistir aos treinos durante algum tempo, se quiserem � Bess sugeriu, erguendo os olhos. � Levem os bolos com voc�s. Berry e eu vamos ficar bem � vontade aqui, juntos. Aliviados, Lief e Jasmine levantaram-se, pegaram seus bolos e deixaram a mesa. Kree, empoleirado no alto da �rvore, observou enquanto se afastavam. � Bess est� sendo muito simp�tica com o tio Berry � Jasmine disse em voz baixa, tirando um peda�o de seu bolo e dando-o para Filli, debaixo da jaqueta, com cuidado. � Voc� acha que ela est� tentando fazer com que ele mude de id�ia sobre nossa partida? � Talvez � Lief disse distra�do. Ele apressou o passo, pois n�o ag�entava esperar para participar do que acontecia ao redor da fogueira. Juntos, ele e Jasmine se misturaram � multid�o. Jasmine foi logo chamada pelos acrobatas com cara de cachorro, que estavam formando a pir�mide outra vez. Lief caminhou sozinho num sonho feliz, assimilando os sons e as imagens surpreendentes que o cercavam. Malabaristas, cantores, m�sicos, m�gicos... Aqui, o homem-drag�o comia fogo. Ali, um homem alto e magro com uma cabe�a brilhante de cobra fazia contor��es com o corpo. Do seu lado, a mulher-esquilo dan�ava descal�a numa cama de brasas quentes... Duas meninas, usando m�scaras peludas como a de Jasmine, andavam casualmente sobre pernas de pau.

� Bess disse que vou ganhar a m�scara de adulto muito em breve � Lief ouviu algu�m dizer a um colega. � Vai ser um p�ssaro aqu�tico, como eu pedi. Finalmente! Eu fiz 18 anos h� s�culos! � Voc� tem sorte, Neelie � disse a outra garota, com inveja. � Imagine s�! Voc� n�o vai mais ter de morar com os �rf�os. Estou cansada daquela cara de sapo da Plug! � N�o ligue! � a primeira menina riu. � Voc� vai completar 18 anos no ver�o, Lin. E ent�o vai chegar a sua vez. Bess est� muito satisfeita com o trabalho duro que realizamos no campo das M�scaras. Ela disse que agora tem bastante ra�zes para fazer muitas m�scaras de adultos novas. O suficiente para todos os �rf�os quando completarem a maioridade. Eles continuaram andando, circulando graciosamente entre a multid�o. �Ent�o, seja como for, esse � mais um mist�rio resolvido�, Lief pensou fascinado. �As ra�zes do campo n�o s�o para comer, elas s�o fervidas at� derreterem, e Bess usa a mistura para fazer a pele interior das m�scaras especiais de adultos. Deve ser uma arte antiga. N�o � de surpreender que os segredos sejam t�o bem guardados.� As meninas que ainda conversavam alegremente o fizeram sorrir. �Como � bom estar entre os meus�, ele se viu pensando. �Como � maravilhoso fazer parte deste mundo... ter esta sensa��o de seguran�a e felicidade. Como � bom ser um Mascarado...� �Mas voc� n�o � um Mascarado de verdade�, disse uma voz mi�da e clara em sua mente. �Voc� n�o faz parte desse mundo e n�o quer fazer! H� algumas horas, voc� n�o via a hora de ir embora, lembra?� Lief tentou afastar a voz, mas ela n�o o deixava. Ele estremeceu, como se ela tivesse aberto um espa�o em sua cabe�a pelo qual soprava uma brisa gelada. De repente, ele notou Rust, Quill e Plug parados perto dele. Eles o estavam observando e falando em voz baixa. Quando perceberam que Lief os tinha visto, viraram-se depressa. Lief sentiu uma repentina pontada de sofrimento, mas ent�o balan�ou a cabe�a impaciente. Por que ele devia se importar se o rejeitavam? Por que deveria querer ser aceito como um deles? Por que n�o conseguia parar de tremer? A multid�o se movimentava ao seu redor. Ondas de m�sica atingiam seus ouvidos. Um grupo de crian�as mascaradas que participava de alguma brincadeira de pega-pega o cercou, empurrou, riu alto e continuou a correr. O pequeno aprendiz de m�gico, Zerry, estava entre eles. �Espero que Rust n�o o tenha visto�, Lief pensou, olhando para a sua jaqueta manchada de mel. �Voc� faria bem em ficar longe dela, pelo menos at� depois de ter lavado as m�os.� A multid�o se espalhou um pouco e ele viu Jasmine balan�ando numa barra alta com tr�s dos acrobatas vestidos de azul. Ela parecia muito longe dele. Ao longe, na frente da carro�a de Bess, ele viu os vultos de Barda e Bess ainda sentados � mesa. Bess estava devolvendo a caixa esculpida para Barda e, pelo riso do amigo, Lief percebeu que ela tinha conseguido abrir a segunda fechadura, mas a caixa continuava fechada. Ele sorriu enquanto olhava. Bess se atrapalhou e a caixa caiu no ch�o. Barda se curvou para peg�-la. E, t�o depressa como se estivesse abatendo uma cobra, Bess se inclinou e derramou alguma coisa no copo dele.

L IEF OLHOU FIXAMENTE POR UM BREVE SEGUNDO, MAL PODENDO ACREDITAR NO QUE VIA. TUDO TINHA ACONTECIDO T�O DEPRESSA! ELE N�O TINHA VISTO NENHUM FRASCO OU GARRAFA NA M�O DE BESS. Mas ele p�de ver claramente um fio de p� branco cair no copo. Tinha certeza disso! Uma onda de terror percorreu o seu corpo. Freneticamente, come�ou a atravessar com dificuldade a multid�o em dire��o � carro�a de Bess. �Bess � uma boa atriz...� �Ah, sim, Bess � uma boa atriz�, ele pensou desorientado. �Boa o suficiente para nos convencer de que tinha desistido sem lutar. Boa o suficiente para rir e brincar com Barda, enquanto planejava friamente a sua morte.� Ele gemeu alto quando se lembrou do que tinha dito pra ela. �... a primeira pessoa a quem devo lealdade � o meu tio... Eu preciso ir para onde ele vai.� Aquelas palavras tinham assinado a senten�a de morte de Barda. Para Bess, tudo tinha sido muito simples. Berry estava entre Lewin e ela, portanto Berry tinha de morrer. A multid�o se separou um pouco e Lief viu que Barda estava de volta � cadeira. Bess derramava mais vinho nos dois copos. � Barda! � Lief gritou. � N�o beba! Mas foi in�til, pois sua voz foi abafada pelo barulho da multid�o. Cabe�as de animais e p�ssaros surgiram ao redor dele como sa�dos de um pesadelo. Palha�os saltavam tolamente na sua frente, barrando seu caminho. Ele se desviou deles e deu um encontr�o nas meninas sobre as pernas de pau. Com um grito agudo, uma das garotas cambaleou e caiu, aterrissando num grupo de malabaristas. O fato atraiu a aten��o de Barda e Bess. Lief viu o amigo se virar e Bess espiar a multid�o, enquanto protegia os olhos da luz. Ele viu Kree descer da �rvore como uma sombra negra. Agitado, Lief acenou e gritou, mas Bess e Barda olhavam para a garota que se levantava com dificuldade, enquanto os malabaristas rastejavam ao redor dela para pegar as bolas que tinham derrubado. Kree n�o estava em nenhum lugar. A multid�o se aproximou novamente. Desesperado, Lief abaixou a cabe�a e for�ou a passagem, empurrando as pessoas e ignorando seus protestos zangados. � Saiam da frente! � ele gritava. � Saiam da frente! � Saia da frente voc�, garoto mal-educado! � respondeu irritado um homem usando uma velha m�scara de urso. Ele empurrou Lief com viol�ncia pelas costas. Lief foi atirado para a frente e caiu estendido no ch�o. Por alguns instantes, ficou sem poder respirar. Tossindo e ofegante, ele se p�s de joelhos e balan�ou a cabe�a para poder pensar melhor. Lief tinha sido jogado para fora da multid�o. Mais adiante, ele viu um espa�o vazio, a carro�a debaixo da �rvore e as duas pessoas sentadas junto da mesa coberta com a toalha roxa cercada de lanternas. Barda e Bess tinham apanhado os copos e os estavam erguendo num brinde. � N�o! � Lief gritou. Os dois atiraram as cabe�as para tr�s e beberam.

� N�o! � Lief gemeu agoniado. � N�o! Barda! Ele se levantou com dificuldade e come�ou a correr. Era como se tudo estivesse se movendo muito devagar, como se ele estivesse vendo tudo atrav�s de uma n�voa brilhante. Ofegante, ele chegou perto da mesa. Barda se virou para olhar para ele. Bess come�ou a se levantar sem nenhuma express�o no rosto liso de coruja. � O que aconteceu? � Barda exclamou assustado. � Lewin! � Bess gritou no mesmo instante. � Acho que o seu tio n�o est� passando bem. Seus esfor�os de hoje cansaram seu cora��o e... Ela parou de falar. Seus olhos se arregalaram e se encheram de surpresa. Ela olhou para o copo ainda na sua m�o. Seus dedos se retorceram, o copo caiu na mesa, girou e parou. Ent�o, ela caiu para tr�s agarrando o peito. Barda exclamou e se levantou de um salto, derrubando o banquinho que caiu atr�s dele. Espantado, Lief olhou para a mesa � para o copo ca�do de Bess. De sua beirada, escorriam as �ltimas gotas de vinho na tolha de mesa roxa: o vinho vermelho e brilhante misturado a restos de p� branco. � Ela mesma tomou o veneno! � ele sussurrou. � Mas como...? Ent�o, ele olhou para cima � para a �rvore que se estendia acima deles. Kree estava de novo empoleirado no galho mais baixo. Ele estava muito quieto, mas seus olhos amarelos cintilavam. �... posso fazer com que a mesa gire e pare com um leve movimento do meu p�.� Foi o que Bess tinha dito. Todos a tinham ouvido, inclusive Kree. N�o havia d�vidas de que Kree tinha raciocinado que o mais leve toque de um bico forte como o dele iria funcionar muito bem. E foi o que aconteceu. Lief se lembrou do momento em que a menina nas pernas de pau tinha ca�do. Bess e Barda tinham olhado na dire��o da multid�o e esse era o momento pelo qual Kree tinha esperado. Enquanto estavam distra�dos, ele tinha voado e pulado para debaixo da mesa e feito o que tinha de fazer. O tampo da mesa tinha girado. Os copos tinham sido trocados. Bess tomou o pr�prio veneno. Os Mascarados que estavam al�m da multid�o correram na dire��o deles, percebendo que alguma coisa estava errada. Assombrados, eles olhavam para a sua l�der, enquanto ela lutava para respirar. Barda pulou para o lado de Bess e se inclinou sobre ela. � Deve ser o cora��o! � ele gritou. � Ela precisa de ar! Ele come�ou a puxar a m�scara de Bess. � N�o! � Bess murmurou, mexendo as m�os fracamente e tentando empurrar as m�os de Barda. � N�o... Com um leve clique, o topo do anel de ouro no seu dedo m�nimo abriu como uma tampa. Alguns gr�os de p� branco ainda estavam grudados nas laterais da cavidade revelada. �Este anel � usado pelo l�der dos Mascarados...� Lief ficou olhando fixamente enquanto as palavras de Bess ecoavam em sua mente. Eram palavras que agora ele realmente entendia. �Na m�o do l�der, ele lhe d� o dom da vida... e da morte.� � Lief! N�o consigo tirar a m�scara dela. Os meus dedos s�o muito desajeitados. Ajude-me! � A voz de Barda mostrava o quanto estava agoniado. Lief se aproximou dele rapidamente, mesmo sabendo que era in�til. Ele sabia que era o fim de Bess, mas ainda assim ele agarrou as penas da base de sua m�scara e puxou para cima com toda a for�a. Bess soltou um grito de dor. Assustado, Lief olhou para os dedos. Eles estavam vermelhos e sangue escorria por debaixo da borda rasgada da m�scara, pingava pelo pesco�o de Bess e ensopava a seda roxa do vestido... Lief encontrou o olhar aterrorizado de Barda.

� A m�scara n�o quer sair � ele balbuciou apavorado. � Faz parte dela e � colada nela. Ela n�o vai... Ele se afastou, estendendo as m�os � sua frente. Uma mulher na multid�o gritou hist�rica. � O que voc�s est�o fazendo? � a mulher-raposa gritou atr�s deles. � Afastemse dela! Bess! Oh, Bess! Em poucos segundos, os membros do c�rculo exclusivo dos Mascarados estavam empurrando Lief e Barda para o lado, amontoando-se em volta de Bess, tentando escond�-la da multid�o que se aproximava. Mas era tarde demais. Todos a tinham visto. � Sangue! Ele tentou arrancar a m�scara, e a pele saiu junto com ela! � algu�m gritou com voz aguda. � A m�scara se colou no rosto dela! � Oh, que horror... que horror! Houve um coro de gemidos estremecidos e gritos de horror. Lief olhou � sua volta. Em todos os lugares, pessoas apavoradas estavam arrancando as pr�prias m�scaras, jogando-as no ch�o e pisoteando-as. Rostos foram revelados, estranhamente chocantes em sua nudez: rostos jovens e velhos, bonitos e comuns, cheios de nojo, horror e medo. O homem que tinha usado a m�scara de urso tinha o rosto pequeno e as faces vermelhas. Espuma se juntava nos cantos de sua boca. � Acontece a mesma coisa com todos eles! � ele gritou, apontando para os Mascarados reunidos em volta de Bess. � Monstros! Feiticeiros! Eles devem morrer! A multid�o se adiantou e parou hesitante. O sil�ncio caiu sobre eles. Os membros do c�rculo exclusivo se voltaram. Todos seguravam uma faca comprida e estreita. Parados lado a lado, eles enfrentaram a multid�o desmascarada com o olhar cheio de desprezo e orgulhosos ergueram as cabe�as: cabe�as cobertas pelas m�scaras que faziam parte deles. �As m�scaras de sua vida adulta�, Lief pensou meio tonto. �Colocadas com a idade de 18 anos, ligadas � sua carne, para sempre...� No meio do sil�ncio, o rel�gio da vila come�ou a badalar novamente. Um... dois... Lief olhou por cima das cabe�as dos Mascarados, para al�m da �rvore. L� estava a torre do rel�gio, brilhando � luz da Lua. Os ponteiros apontavam direto para cima. Meia-noite. A pele de seu pesco�o e do rosto parecia se aquecer e formigar. A lembran�a da voz de Bess sussurrou em sua mente. �Use-a durante uma hora, at� a meia-noite. Isso vai ser suficiente.� Ele olhou para baixo outra vez. Os olhos de Quill, o homem-�guia, encontraram os dele. � � melhor se juntar a n�s, Lewin de Broome � Quill disse devagar. � Quer goste ou n�o, voc� � um dos nossos agora. Sim. Lief deu um passo � frente. Ent�o, de repente, seus bra�os foram agarrados e ele foi puxado para tr�s. Atordoado, ele virou a cabe�a de um lado para outro. Jasmine e Barda o estavam segurando, sacudindo e chamando o seu nome. Lief recuou. Jasmine e Barda tinham tirado as m�scaras. Suas bocas pareceram se torcer horrivelmente quando gritaram. Seus rostos nus estavam cobertos de suor, enrugados e retorcidos pelo pavor. Eles estavam horr�veis � nojentos. Ele passava mal s� de olhar para eles. Lief lutou em v�o para se livrar. Barda e Jasmine ainda estavam gritando, mas ele n�o entendia o que diziam. O badalar do rel�gio enchia a sua mente. ...cinco... seis... � Est� vendo? � rugiu a voz do homem de rosto vermelho. � Est� vendo o garoto com a m�scara de p�ssaro? Bess, a bruxa, o protegeu! Ela o transformou em um deles! E ela ia fazer a mesma coisa com todos n�s! Ia nos transformar em monstros, como ela!

A multid�o se adiantou outra vez, gritando furiosa. Alguns tinham se armado com pedras e galhos ardentes tirados da fogueira. � Vamos queim�-los! � uma mulher gritou. Os Mascarados n�o se moveram. � Rust! � Quill chamou. Rust juntou as m�os em concha em volta da boca. A sua cara de raposa brilhava sob a luz das velas enquanto respirava. Ent�o, ela soltou um grito agudo e sobrenatural. O grito parecia o que Lief e Jasmine tinham ouvido no acampamento dos Mascarados na floresta. E agora eles sabiam qual era o seu objetivo. Das cercas em volta do campo, as mariposas gigantes se levantaram formando uma nuvem. Como centenas de tiras de papel voando ao vento, os insetos voaram na dire��o de quem as tinha chamado. Mas n�o havia caixas vermelhas para receb�-las. Elas n�o podiam pousar. Confusas e formando uma massa flutuante e branca, elas voaram por cima da multid�o. O ar ficou repleto de mariposas. Suas asas ro�avam m�os, ombros, rostos. As marcas de suas asas inchavam e ficavam com um brilho vermelho. Elas cuspiam e o seu veneno queimava onde ca�a. Muitas pessoas cambalearam, gritando de dor. Outros deixaram cair as armas, cobriram as cabe�as e come�aram a correr, pisando descuidadamente naqueles que tinham ca�do em sua fuga assustada. �Corram, caras nuas e feias�, Lief pensou, vendo tudo com satisfa��o. Deixemnos em paz!� Parte de sua mente estava ciente do rel�gio que ainda batia as horas. ...nove... dez... Em breve... Com um choque, ele se viu jogado ao ch�o e segurado com for�a. Barda prendeu seus ombros para baixo e ent�o, para seu horror, sentiu os dedos de Jasmine puxando seu rosto. � N�o! � ele gemeu. � N�o... Jasmine se ergueu acima dele. A respira��o dela era ofegante e solu�ante. Sua testa estava coberta de suor, e l�grimas corriam em seu rosto. Mas a boca dela formava uma linha dura e determinada. Onze... Ele sentiu uma dor profunda, ouviu Barda praguejar, ouviu os pr�prios gritos. Ent�o, ele se viu mergulhado na escurid�o total.

L IEF ACORDOU DE REPENTE, COM O CORA��O BATENDO R�PIDO DE MEDO. HAVIA UM TILINTAR EM SEUS OUVIDOS. PONTADAS DE DOR PERCORRIAM SEU ROSTO E PESCO�O. �Acho que tive um pesadelo�, Lief pensou. Ele estava deitado muito quieto, tentando se acalmar. Sombras passavam rapidamente em sua mente, mas ele n�o conseguia se lembrar de nenhum sonho. Ent�o, por que ele despertara t�o aterrorizado?

Com cuidado, tentou abrir os olhos. Eles estavam inchados e sens�veis e Lief s� conseguiu abri-los um pouco. Entre os c�lios, ele viu o c�u azul e a luz do sol que passava pelas folhas de uma �rvore. O dia j� tinha clareado! Ele molhou os l�bios com a l�ngua e sentiu dor quando engoliu saliva, percebendo que estava com muita sede. Lief virou a cabe�a para procurar o cantil e sentiu uma dor muito forte no corpo, que trouxe l�grimas aos seus olhos. �Ser� que fui queimado?�, ele se perguntou confuso. Ele sentia o cheiro de cinzas e viu os restos de uma pequena fogueira perto do tronco de uma �rvore, n�o muito longe de onde estava deitado. Lief n�o conseguia ver mais nada. N�o via a mochila nem o cantil, apenas a terra pisoteada, fortemente marcada pelas rodas das carro�as. Rangendo os dentes e tentando esquecer a dor, ele virou a cabe�a para o outro lado. Jasmine estava deitada no ch�o, profundamente adormecida. Seu rosto estava apoiado no bra�o e ela segurava o pequeno frasco de pomada verde nas m�os. Era como se ela tivesse usado a pomada exatamente antes de adormecer. Jasmine estava usando as roupas azuis dos Mascarados acrobatas. Seus cabelos estavam cobertos por um gorro de l�, e o rosto estava manchado de lama e de algo que parecia sangue. Mais ao longe, at� onde Lief conseguia enxergar, havia um campo largo e vazio, exceto pelas cinzas de uma grande fogueira. A cerca tinha sido quebrada em v�rios lugares. �O que aconteceu conosco?�, Lief se perguntou assustado. �Onde est� Barda?� Seu cora��o come�ou a saltar no peito. Barda est� em perigo... A sensa��o era forte, mas outra sensa��o ou vaga lembran�a estava se misturando a ela. Alguma coisa sobre Kree... Uma mosca zumbiu perto de seu rosto e pousou em seu bra�o. Lief quis espant�la, mas teve a impress�o de que n�o conseguiria levantar a m�o. Outra mosca juntou-se � primeira, ent�o Lief se deu conta de que n�o eram moscas, mas, sim, abelhas. E, no mesmo instante, como se estivesse sonhando, ele ouviu barulhos trazidos pela brisa vindos de algum lugar al�m do campo. Era o som de pequenos sinos tilintando e cantos. Aqui estamos no Vale Feliz Abelhas bonitas, abelhas trabalhadeiras. Tr�s longas horas na trilha Abelhas agitadas, abelhas bagunceiras. Voc� ouviu as oito badaladas do rel�gio? Abelhas espertas, abelhas cansadas. Reze para que n�o cheguemos tarde demais, Abelhas famintas e rajadas. Como se a can��o tivesse aberto uma janela na mente de Lief, de repente ele entendeu v�rias coisas ao mesmo tempo. Ele tinha sido acordado pelas badaladas do rel�gio do Vale Feliz. Os Mascarados tinham ido embora � noite. Ele e Jasmine estavam sozinhos ali, sem armas, comida ou �gua. E a pessoa que passava pelo campo e que cantava a can��o alegre e feliz era... �Confiem somente em velhos amigos...� Lief tentou gritar, mas sua voz era apenas um gemido rouco. Ele fez um grande esfor�o para se levantar, sentiu uma tontura e quase caiu. Determinado, por�m, ergueu o corpo, apoiando-se nas duas m�os. E foi assim que ele viu o grande p�ssaro preto voando em sua dire��o. Ele viu

o enxame de abelhas se estendendo como um fio de fuma�a at� onde estava o port�o do campo. E viu uma velha carro�a puxada por um velho cavalo gordo e dirigida por um homem grande, moreno e de cabelos dourados, entrando pelo port�o e seguindo a fileira de abelhas. Do lado da carro�a, havia um letreiro conhecido e desbotado.

� Jasmine! � Lief chamou com voz rouca. Assustada, Jasmine abriu os olhos e os arregalou ainda mais quando viu Lief sentado e olhando para ela. � Lief? � ela balbuciou sem firmeza, pondo-se de joelhos. � Voc� est�... bem? Ele fez que sim com um gesto de cabe�a, encolhendo-se por causa da dor no pesco�o. Por que Jasmine olhava para ele de um modo t�o estranho? Com um calafrio, ele se perguntou qual seria a sua apar�ncia e passou a m�o no rosto. A dor foi cortante. A face besuntada de pomada sujou-lhe os dedos. � Estou... queimado? � ele conseguiu gemer. Jasmine confirmou com um gesto de cabe�a. Ela tirou o gorro e seus cabelos pretos ca�ram-lhe sobre os ombros. Seus olhos estavam muito escuros. Filli estava escondido debaixo de sua jaqueta e mostrava apenas a ponta do focinho. � Voc� n�o se lembra do que aconteceu ontem � noite? � Jasmine perguntou. � Do que... eu fiz? � N�o � Lief respondeu, engolindo com dor na garganta. Jasmine soltou um profundo suspiro e fechou os olhos como se estivesse aliviada. � Barda... � Lief murmurou. � Onde ele...? � Ele foi atr�s dos Mascarados � Jasmine sussurrou. � Kree foi com ele. Lief... � Finalmente! � uma voz retumbou. � E, pelo que parece, os dois est�o vivos! Jasmine deu um salto repentino e se virou. Ela estava t�o concentrada em Lief que nem tinha notado a aproxima��o da carro�a. Kree voou at� ela e pousou em seu bra�o. Jasmine levantou-se rapidamente. � Steven! � ela gritou. � Ser� que estou sonhando? O rosto de vendedor ambulante de Steven se abriu num sorriso largo. � S� se eu tamb�m estiver sonhando � ele rugiu em resposta. � Que sorte eu estar por estas bandas! Estive em Purley com o melhor enxame de abelhas da minha m�e. Ouvimos dizer que havia flores nascendo no leste, mas acho que ainda n�o h� o bastante para fazer a viagem valer a pena. Ele fez o cavalo parar do lado deles e desceu do banco da carro�a. � Steven, voc� viu algumas carro�as na estrada? � Jasmine perguntou ansiosa. � Carro�as dirigidas por pessoas mascaradas? � Ah, sim, eu encontrei os Mascarados � ele disse. � At� fiz neg�cios com eles, como j� fiz muitas vezes antes. Eles estavam em n�mero bem menor do que na �ltima vez em que os vi, o c�rculo exclusivo e alguns jovens. Eles tamb�m estavam nervosos e quietos. � Depois encontrei algu�m ainda mais interessante, gra�as a Kree. Jasmine gritou. Steven riu, foi at� o fundo da carro�a e abriu as portas. � Aqui est� ele � ele disse triunfante, quando Jasmine correu para o ve�culo ansiosa. � Ele estava deitado numa vala, sem d�vida posto para dormir por algum feiti�o dos Mascarados. Se Kree n�o o estivesse vigiando, eu teria passado por ele. � Steven! � Lief chamou. � � Barda? Steven olhou para tr�s e pareceu que o via pela primeira vez. � Lief! � ele gemeu atordoado. � Pelo amor de Deus! O que aconteceu com voc�? � N�o sei muito bem � Lief disse, tentando sorrir. Jasmine saiu do fundo da carro�a com o rosto muito s�rio. O cora��o de Lief pareceu saltar para sua garganta. � Ser� que Barda est� pior do que pensei? � Steven perguntou ansioso.

� Ele se mexeu quando falei com ele � Jasmine respondeu, balan�ando negativamente a cabe�a. � Ele tomou um pouco de �gua e disse algumas palavras. Acho que o feiti�o, ou seja l� o que tenha acontecido, vai passar com o tempo. � Puxa, pela sua cara, imaginei que ele logo estaria participando do pr�prio enterro! � Steven exclamou, rindo aliviado. Jasmine n�o respondeu. Ela ainda n�o tinha olhado para Lief. Ele tinha gemido de al�vio ao ouvir que Barda estava seguro. Agora, o aperto em seu peito tinha voltado com mais for�a. Steven olhou para ele e depois para Jasmine. � Alegre-se, menina! � ele disse para ela em voz alta, levantando as sobrancelhas peludas. � A sua cara feia est� deixando Lief muito preocupado. Jasmine mordeu o l�bio, mas ainda n�o ergueu os olhos e continuou calada. � Fiz bons neg�cios com os Mascarados, voc� n�o acha? � ele perguntou, franzindo a testa. � Eles queriam um pouco de mel Abelha Rainha. N�o temos muito, mas concordei em dar seis jarras a eles quando vi as mercadorias que eles queriam dar em troca. � Nossas armas e mochilas � Jasmine murmurou. � Sim, eu as vi dentro da carro�a. Nossas mochilas ainda est�o fechadas, do jeito que deixamos. Surpreso, Lief olhou para ela. Ela parecia dizer que a devolu��o de todos os seus bens era muito pouco importante. Steven franziu ainda mais a testa. Ficou claro que ele esperava uma rea��o de alegria ou, pelo menos, uma palavra de agradecimento. � Acho que os Mascarados tinham se esquecido delas � ele contou. � Eles as encontraram numa carro�a vazia enquanto procuravam coisas para trocar. Ent�o, a mulher-raposa se lembrou das armas e tamb�m as trouxe. � Voc� as reconheceu? � Lief perguntou. � Claro! � Steven respondeu. � Ningu�m pode deixar de reconhecer a sua espada. Fiquei surpreso e tamb�m com receio, mas n�o deixei os Mascarados perceberem. Eles disseram que tinham encontrado as suas coisas � beira da estrada. Duvidei disso, mas pareceu imprudente fazer perguntas. Se eles tivessem lutado comigo, Nevets teria matado todos eles. Ele riu quando citou o nome de Nevets. �Deve ser muito estranho carregar o irm�o dentro de voc�, Lief pensou. �Principalmente um irm�o que � o contr�rio de voc�. Que � um... assassino selvagem!� Steven olhou para Lief e co�ou a barba crespa. � Naquele momento, eu n�o quis machucar os Mascarados. Talvez, eu tenha cometido um erro. � N�o � Jasmine disse em voz baixa. � A pessoa que nos causou problemas j� est� morta. Ela apertou os l�bios com for�a e estava claro que ela n�o ia dizer mais nada. � Eles tinham aberto todas as carro�as para procurar voc�s; portanto, tive certeza de que n�o estavam com eles � Steven balbuciou, puxando a barba com mais for�a. � Mas as carro�as estavam uma bagun�a, como se eles tivessem feito as malas com pressa para partir logo. � Ent�o, quando eles se foram, voc� seguiu as marcas das rodas de volta at� aqui � Lief adivinhou. � E assim, encontrou Barda... � E Kree, que me trouxe at� voc�s � Steven completou. Ele olhou de Lief para Jasmine e balan�ou a cabe�a. � Como isso aconteceu? � ele disparou. � Como � que achei voc�s nesse estado? Bem, a �ltima not�cia que soube foi que voc�s estavam viajando pelo reino a cavalo, no maior conforto, escoltados por um grupo de soldados. � � uma longa hist�ria � Lief disse. � Steven, voc� precisa nos ajudar. Precisamos continuar a viagem em dire��o ao oeste. Lief quase n�o conseguia mexer a boca, a dor no rosto e no pesco�o o atormentava cruelmente, e a tontura tinha voltado. Ele cambaleou. Steven se agachou junto dele e segurou-lhe o bra�o.

� N�s n�o vamos a lugar nenhum hoje, Lief � ele disse com firmeza. � Mais tarde, quando voc� estiver melhor... � N�o! � Jasmine interrompeu. � Precisamos sair daqui agora! Steven se virou. Desta vez ele ficou realmente zangado. Seus olhos dourados escureceram amea�adores, como se o selvagem irm�o Nevets estivesse se agitando dentro dele. � Voc� ficou louca, menina? � ele disparou. � Lief n�o est� em condi��es de viajar. Olhe para ele! �Olhe para ele!� Filli gemeu, e Jasmine enterrou o rosto nas m�os. Lief sentiu muito frio. Jasmine levantou a cabe�a e olhou diretamente para Lief. � H� muita coisa que precisamos lhe contar � ela disse em voz baixa. � Mas tem uma coisa que eu devia ter contado logo. Fui covarde ao ficar quieta, mas ent�o Steven chegou com Barda e pensei... �Voc� pensou que eles iriam ajudar voc� a contar�, Lief pensou. �Conte-me que, n�o importa o que tenha acontecido ontem � noite, o meu rosto nunca mais...� Ele encarou Jasmine fixamente, preparando-se para o que iria ouvir. Jasmine molhou os l�bios. � Ontem � noite, houve uma grande confus�o � ela come�ou. � Houve p�nico e gritos, e as pessoas corriam para todos os lados. Voc� sentia muita dor e estava... fora de si. Foi preciso que Barda e eu o segur�ssemos. A voz de Jasmine tremeu. Ela balan�ou a cabe�a impaciente e continuou. � As pessoas comuns se espalharam, fugiram para todos os lados. Os Mascarados jogaram tudo nas carro�as e deixaram o campo apressados. S� depois que eles foram embora e que voc� se acalmou um pouco percebemos que... percebemos que o Cintur�o... o Cintur�o de Deltora... �O Cintur�o?�, Lief pensou confuso. �O que isso tem a ver com...? Ele p�s as m�os na cintura. O cintur�o de Deltora tinha desaparecido.

Q UANDO O REL�GIO DA VILA TOCOU 9 HORAS, STEVEN, LIEF E JASMINE AINDA ESTAVAM NO CAMPO. UM PEQUENO FOGO QUEIMAVA NO MEIO DELES E STEVEN ESTAVA DERRAMANDO CH� QUENTE NAS X�CARAS. ELE TINHA SE RECUSADO A PERSEGUIR OS MASCARADOS. � Eles n�o pegariam o Cintur�o � disse ele, com firmeza. � Para eles, � uma coisa perversa. Eles aprenderam a detest�-lo desde pequenos. � Por qu�? � Lief perguntou. Ele engoliu e sentiu a garganta melhor por causa do mel Abelha Rainha, que Steven tinha dado a ele, mas ainda estava dolorida. Ele sabia o motivo. Durante a noite, exatamente antes da meia-noite, ele tinha gritado em agonia. Gritado sem parar...

� Mais tarde, eu vou lhe dar uma coisa para ajudar a entender um pouco os Mascarados � Steven prometeu, passando uma x�cara quente para as m�os dele. � Por enquanto, esque�a-se deles e pense nas pessoas comuns que estavam viajando com eles. Lief tomou o ch� enquanto observava a nuvem de abelhas que se reunia sobre a cerca na extremidade oposta do campo. Ele deixou a mente vagar, pois sabia que era melhor n�o for�ar a mem�ria. Aos poucos, ele se lembrou de muita coisa que tinha acontecido na noite anterior. Mas n�o se lembrou de nada a partir do momento em que o rel�gio come�ou a tocar meia-noite. Ele s� sabia o que Jasmine tinha lhe contado. Era aterrorizador, quase inacredit�vel, mas ele sabia que era verdade. No espelho que Steven tinha ido buscar na carro�a, ele viu a prova � as feridas abertas no rosto, no queixo e no pesco�o que mostravam um brilho vermelho debaixo das camadas de creme verde. Ele estremeceu, pensando em como quase n�o tinha escapado; em como tinha chegado perto de se tornar um Mascarado para toda a vida, com a maravilhosa cara de p�ssaro colada para sempre em seu rosto. Alguns segundos a mais... Ele procurou a m�o de Jasmine. � S� eu e Barda est�vamos com voc� � meia-noite, Lief � ela contou em voz baixa. � O Cintur�o deve ter sido roubado antes, enquanto voc� estava andando sozinho no meio da multid�o. Embora eu n�o consiga entender como ele possa ter sido tirado sem voc� perceber. As palavras de Jasmine reviraram-se na mem�ria de Lief. Ele se lembrou de Bess falando com Rust: �Se ele pode tirar a carteira do casaco de um homem sem que ele perceba, ele pode aprender a enganar o p�blico com facilidade.� � Zerry! � ele exclamou. � Quem? � Steven perguntou, inclinando-se para a frente. � O ladr�ozinho? � Jasmine gritou ao mesmo tempo. � Claro! Mas, Lief, como...? � Algumas crian�as me empurraram no campo � Lief contou devagar. � Agora me lembro. Zerry era uma delas e deve ter tirado o Cintur�o naquele momento. Ele olhou para o campo, lembrando. � Antes disso, eu estava confuso � Lief continuou. � Tenho certeza de que a magia do cintur�o e a da m�scara estavam lutando dentro de mim. Num momento, eu achava que era um Mascarado; no outro, uma voz dentro de mim me lembrava de que isso n�o era verdade. E eu n�o conseguia parar de tremer. Mas, depois que fui empurrado pelas crian�as, tudo isso desapareceu. � Porque o Cintur�o tinha desaparecido � Jasmine murmurou. Lief assentiu. Distra�do, ele percebeu que as abelhas tinham sa�do de cima da cerca e voavam na dire��o da estrada numa fileira irregular. Ele assistiu � movimenta��o quase sem ver. � Acho que Zerry sabia exatamente o que procurava � Steven disse pensativo. � Um ladr�o comum teria procurado alguma coisa em seus bolsos. Isso s� pode significar que, crian�a ou n�o, ele � aliado do guardi�o do norte, um servo do Senhor das Sombras. Jasmine terminou de tomar seu ch� e se levantou de um salto. � Ainda podemos peg�-lo! Ele est� a p�. Tenho certeza de que ele escapou do campo, ontem � noite com os outros, e pegou a estrada com medo de se perder. � Mas para que lado ele foi? � Steven perguntou, jogando terra no fogo para apag�-lo. � No meio de todas aquelas pegadas, como vamos encontrar as de um garoto? � Olhem as abelhas! � Lief disse. Steven olhou para ele surpreso e depois para onde estava apontando. Uma nuvem escura de abelhas estava voando sobre a poeira da estrada. � O que elas est�o fazendo? � Steven grunhiu. � N�o tem nada para elas ali. � Ah, tem sim! � Lief respondeu, sem conseguir segurar o riso, apesar da dor que sentia no rosto. � Ontem, Zerry roubou mel da carro�a de provis�es. Ele deve

ter se escondido e feito um banquete particular. Quando ele me empurrou na noite passada, as suas m�os estavam lambuzadas de mel. Tenho certeza de que ele tamb�m sujou as roupas e os sapatos. Olhem! As abelhas podem sentir o cheiro. Todos se levantaram, protegendo os olhos do sol, e observaram as abelhas. O enxame estava se movendo lentamente para oeste. � Est�o vendo? � Lief disse baixinho. � As abelhas est�o seguindo o cheiro do mel. Para encontrar Zerry e o Cintur�o, s� precisamos segui-las. Lief viajou dentro da carro�a para que seus ferimentos ficassem protegidos da poeira da estrada. Ele enrolou o casaco como se fosse um travesseiro e tentou dormir como Barda, mas n�o conseguiu pegar no sono. Longas horas se passaram. Ent�o seu cora��o deu um pulo quando Steven gritou para o cavalo parar. � Por que paramos? � ele perguntou ansioso, quando Jasmine abriu as portas da carro�a com Filli chiando no ombro. � Zerry est�...? � As abelhas perderam o rastro � Jasmine respondeu desanimada. Quando Lief desceu para o ch�o, viu que a estrada n�o corria mais pelos campos abertos. Ela agora estava cercada dos dois lados por rochedos altos e �rvores de galhos finos e claros que batiam uns nos outros como ossos. Ele caminhou com Jasmine at� a frente da carro�a, onde Steven estava pondo �gua num balde para o cavalo sedento. Logo adiante, a estrada tinha uma bifurca��o. A da esquerda era marcada por uma placa desbotada, que Lief n�o conseguiu ler. Kree estava empoleirado na placa. As abelhas voejavam agitadas atr�s dela, onde havia uma grande clareira. Marcas de rodas de carro�a cruzavam o espa�o aberto, indo nas duas dire��es. Lief se aproximou da placa e a observou.

Alguma coisa despertou em sua mente. Ele teve a sensa��o de ter visto aquele nome em algum outro lugar h� pouco tempo. Mas onde? � Parece que o garoto encontrou uma carro�a aqui � Steven deduziu, acompanhando-o com Jasmine. � E certamente n�o foi por acaso. N�s podemos ir em frente, mas que caminho escolher? � As �rvores n�o conseguem me dizer nada � Jasmine disse aborrecida. � Elas est�o fracas e doentes, mal conseguem ficar em p�. Mas as marcas de rodas contam uma hist�ria. Somente uma carro�a foi para oeste e, pelas marcas fundas que deixou para tr�s, ela ficou parada aqui por um dia ou dois, antes disso. � � verdade � Steven concordou, espiando as marcas. � Todas as outras carro�as vieram e partiram depressa. E todas elas foram para o sul, na dire��o de Riverdale. Acho que o garoto est� numa delas. � N�o entendo como o encontro foi marcado � Lief disse pensativo. � Zerry viajou ontem o dia inteiro. E o Vale Feliz estava deserto. Como a mensagem foi passada? � Voc� tamb�m pode perguntar como Zerry sabia que devia roubar o Cintur�o � Jasmine retrucou com impaci�ncia. � Talvez, ele tenha visto o recado escrito no c�u! Talvez, as nuvens tenham formado letras que diziam: �Roube o Cintur�o de Deltora. Encontre-me na placa de Riverdale!� O que isso importa? O cora��o de Lief deu um pulo. Ele tinha acabado de se lembrar onde tinha visto o nome �Riverdale� antes! E a lembran�a foi acompanhada por uma imagem vivida e uma id�ia. Uma id�ia maluca... � Importa muito! � ele exclamou, ajoelhando-se e remexendo no bolso, � procura de papel e l�pis. � Voc� se lembra do quadro de avisos no Vale Feliz? Todos na trupe o viram quando atravessamos a cidade. Voc� viu, Steven? � Claro � Steven respondeu s�rio. Lief p�s o papel no ch�o, diante dele. � A not�cia principal n�o � importante � ele come�ou. � Mas quero que voc�s dois me ajudem a lembrar de todas as notas pequenas. Se poss�vel, palavra por palavra.

Eu n�o li todas � Jasmine murmurou, corando um pouco. Ela ainda se sentia embara�ada por ler muito devagar. � Talvez, voc� n�o leia depressa, Jasmine, mas sabe observar muito bem sem esfor�o � Lief respondeu. � Essa vai ser a sua parte, e a mais importante, se eu estiver certo. Eles terminaram a primeira e a segunda notas rapidamente. Jasmine n�o pode ajudar mais depois disso, mas Steven e Lief logo se lembraram de outras tr�s. � N�o posso ajudar com a �ltima � Steven disse. � Ela falava de um morador da vila, Jack Risonho, que costuma fazer empr�stimos. Eu n�o a li. � N�o tem import�ncia � Lief disse. � Eu me lembro dela, principalmente por causa das primeiras palavras �Procurem o n�made�. Elas eram estranhas. � Ah, sim � Steven concordou azedo. � Jack Risonho � �timo para escrever bilhetes que chamam a aten��o. E ele � um n�made, pois n�o tem resid�ncia fixa. Ele aparece sem avisar nos arredores de uma cidade ou outra e desaparece de tempos em tempos. Onde ele estava acampado dessa vez? � Aqui � Lief disse, escrevendo a �ltima nota e desenhando uma margem ao seu redor. � Na placa de Riverdale!

Jasmine exclamou interessada e esticou o pesco�o PARA ver o que Lief TINHA escrito. AO MESMO TEMPO, a testa franzida de Steven se transformou numa careta feia. � Ah! � ele disse aborrecido. � Agora sabemos quem ficou aqui tanto tempo! Jack Risonho s� sai de um lugar depois de ter tirado dele tudo o que pode � ele comentou, balan�ando a cabe�a. � Tenho certeza de que as outras marcas de rodas foram deixadas pelos pobres idiotas que vieram negociar com ele. � O que h� de t�o errado em emprestar dinheiro? � Jasmine quis saber confusa. � Nada, se for um neg�cio justo � Steven retrucou. � Mas Jack Risonho se aproveita dos desesperados. Ele viu que os companheiros n�o o entenderam e levantou um pouco a voz enquanto explicava. � Jack Risonho empresta �s suas v�timas o que elas querem, e at� mais, e as faz assinar um papel que metade delas n�o sabe ler � ele disse. � Ele volta uma temporada ou duas depois, exigindo que o empr�stimo seja pago. Ele fez uma pausa. Sombras escuras cintilavam em seus olhos dourados. � E ent�o? � Jasmine perguntou. � E ent�o as v�timas descobrem que elas prometeram pagar 10 ou 20 vezes mais do que emprestaram � ele murmurou, fechando os punhos com for�a. � Se n�o pagarem, o que a maioria n�o pode fazer, Jack Risonho tiras suas casas, seus animais e seus m�veis... tudo o que possuem. � Nunca ouvi falar disso! � Lief exclamou. � Jack Risonho tem sido uma praga nesta terra h� muitos anos, e boatos estranhos se criaram a seu respeito. Suas v�timas est�o assustadas demais para se queixar �s autoridades. � Elas t�m medo? � Lief murmurou. � Ele � um homem mau e, depois que suas v�timas lhe d�o tudo que t�m e ainda n�o � suficiente, s� sobra a vida delas para ele tirar. Ele balan�ou a cabe�a quando ouviu as exclama��es de horror dos companheiros. � Estou fazendo voc�s perderem tempo falando de coisas que n�o podemos mudar agora � ele disse aborrecido. � Lief, o que vamos fazer?

Lief estendeu o papel no ch�o diante deles. Ele tinha feito margens em volta de todos os bilhetes, deixando-os com a forma de que se lembrava. � Tente se lembrar do quadro do Vale Feliz, Jasmine. � Lief disse. � Todos os bilhetes estavam presos com alfinetes, n�o � mesmo? � Sim, estavam presos de qualquer jeito � Jasmine lembrou. � As pessoas que os afixaram n�o tiveram muito cuidado. � Acho que elas tomaram mais cuidado do que voc� pensa � Lief disse. Quando Jasmine o olhou surpresa, Lief lhe deu o l�pis. � Tente lembrar onde os alfinetes estavam colocados em cada bilhete � ele pediu. � Marque os lugares com um ponto. Ele cruzou os dedos para dar sorte enquanto Jasmine se curvou sobre o papel e come�ou a marc�-lo. Ela terminou o primeiro bilhete e ent�o o segundo. Vez ou outra ela fechava os olhos, como se buscasse uma imagem em sua mente, antes de continuar. Quanto ela tinha terminado de marcar o terceiro bilhete, Lief percebeu que tinha raz�o. Ele olhou para Steven. Os olhos do homenzarr�o estavam arregalados pelo espanto. Ele parecia querer falar, mas Lief balan�ou a cabe�a num sinal de aviso. Ele n�o queria atrapalhar a concentra��o de Jasmine. Jasmine continuou com rapidez cada vez maior. Momentos depois, o trabalho estava terminado, ela largou o l�pis e mostrou o papel a Lief. � A� est� � ela murmurou. � Acabei. Embora eu n�o consiga ver por que... Ela olhou para cima e viu o rosto dos dois. � O que foi? � ela perguntou sem entender, voltando a olhar para o papel. � Leia as palavras debaixo dos pontos em voz alta � Lief disse, sombrio. � Leia-as na ordem certa. Balan�ando a cabe�a, Jasmine come�ou a fazer o que ele tinha pedido. � Os... tr�s... est�o... com... voc�... � ela leu e prendeu a respira��o. � Continue! � Lief pediu. � Obedecer ordens � Jasmine leu, erguendo a voz. � Mandar os bens... para... Jack Risonho... perto da placa de Riverdale. � E foi assim que a coisa foi feita � Steven exclamou, batendo no joelho. � Que id�ia genial! Uma mensagem � vista de todos, mas perfeitamente disfar�ada. � Os tr�s est�o com voc�. Obedecer ordens. Mandar os bens para Jack Risonho, perto da placa de Riverdale. Lief quase n�o prestava aten��o. Ele ainda olhava para o papel. Alguma coisa ali o estava perturbando. Mas o que era? A mensagem escondida tinha sido revelada. Que outros segredos podia haver nos bilhetes? � Os �tr�s� s�o voc�s dois e Barda, � claro � Steven continuou animado. � As �ordens� devem ser as ordens para que Zerry roubasse o Cintur�o de Deltora, se voc�s passassem por aqui. Os �bens� s�o o pr�prio Cintur�o. Ele balan�ou a cabe�a. � Esse guardi�o do norte deve ser muito bem organizado e ter uma rede secreta de aliados que levam sua vida normalmente at� o momento em que s�o necess�rios. Zerry foi usado porque estava com os Mascarados. Jack Risonho foi usado porque estava fazendo seus neg�cios sujos na regi�o. � poss�vel que ele mesmo tenha colocado os bilhetes no quadro, antes de voc�s chegarem. � Mas como o guardi�o soube que est�vamos com os Mascarados? � Jasmine perguntou. Steven n�o estava interessado em outros mist�rios. O que tinham acabado de resolver era o suficiente para ele. � Ent�o, Jack Risonho � aliado do inimigo � ele resmungou. � Por que isso n�o me surpreende? De repente, ele se virou e andou at� a carro�a. � Vamos continuar a viagem � ele disse por cima do ombro. � Precisamos nos apressar. Ouvi dizer que a carro�a de nossa presa � t�o r�pida quanto o vento. � Ent�o, nunca vamos alcan��-lo! � Jasmine exclamou ansiosa, levantando-se.

Steven chegou � carro�a, pulou no banco do condutor e come�ou a remexer uma sacola jogada num canto. � Ah, vamos sim! � ele disse sem erguer os olhos. � Eu tenho um ou dois trunfos guardados na manga. Ele tirou uma pequena garrafa verde da sacola e balan�ou a cabe�a com satisfa��o. Quando Lief e Jasmine o alcan�aram, ele tinha descido e estava sussurrando alguma coisa no ouvido do cavalo. O animal resfolegou ansioso e balan�ou a cauda. � Estou esperando ansiosamente por isso � Steven disse, sorrindo. � O meu irm�o e eu esperamos h� muito tempo para conhecer Jack Risonho. Ele abriu a garrafa verde e a esvaziou no balde da �gua. O cheiro inconfund�vel de ma��s da sidra Abelha Rainha encheu o ar. A �gua mergulhou o focinho no balde e bebeu sofregamente. � A sua �gua bebe sidra Abelha Rainha? � Jasmine perguntou espantada. � S� em ocasi�es especiais � ele disse. � E, claro, Mellow n�o � uma �gua comum � Steven disse enquanto tirava o cord�o cheio de sinos preso �s r�deas. Lief e Jasmine se entreolharam. Mellow certamente parecia bem comum. Como se soubesse o que estavam pensando, Mellow bateu a pata no ch�o. Ela tinha tomado quase toda a sidra do balde, e eles podiam ouvir o barulho que sua l�ngua fazia ao raspar as laterais de metal, enquanto lambia as �ltimas gotas. � Se eu fosse voc�s, entraria na carro�a imediatamente � Steven sugeriu depressa. � Tranquem bem as portas. � Steven, acho que pelo menos Jasmine deveria viajar ao seu lado � Lief protestou. � Ela n�o ia gostar nem um pouco � Steven falou, sorrindo sem humor. Mellow levantou a cabe�a, mostrou os dentes amarelos e compridos e relinchou. Todas as abelhas na clareira pareceram parar em pleno ar, mas logo em seguida o enxame se levantou formando uma nuvem negra. Kree gritou e voou alto no c�u. � Apressem-se! � Steven gritou. Ele pegou o balde, jogou a garrafa vazia e os sinos para dentro da carro�a e saltou para o banco do condutor. Lief e Jasmine correram para o fundo da carro�a. Jasmine pulou para dentro e Lief estava para segui-la quando Mellow relinchou outra vez. Ele olhou � sua volta e sentiu um arrepio na nuca. O enxame estava em cima deles. A cabe�a e o pesco�o da �gua ficaram cobertos de abelhas. As r�deas ficaram pesadas por causa dos insetos. E, como se fosse um tapete grosso e preto que se desenrolava, abelhas voavam na dire��o da carro�a. � Fechem as portas! � Steven berrou. Com o cora��o aos pulos, Lief saltou para dentro da carro�a e bateu as portas atr�s dele. Momentos depois, seu interior ficou muito escuro e as paredes e o teto come�aram a vibrar com um zumbido fren�tico. � As abelhas � Jasmine sussurrou. E ent�o eles come�aram a se mover. Primeiro, devagar; depois cada vez mais depressa at� que Lief e Jasmine s� conseguiam ouvir o barulho fraco e seco dos cascos, que pareciam mal bater no ch�o, e o terr�vel zumbido das abelhas.

E LES CONTINUARAM A CORRER. A CARRO�A BALAN�AVA SUAVEMENTE, E AS T�BUAS DE MADEIRA ESTALAVAM DE LEVE. JASMINE P�S MAIS POMADA VERDE NO ROSTO DE LIEF, E A DOR AGUDA DIMINUIU UM POUCO. Eles comeram biscoitos e um pouco de peixe seco que conseguiram engolir com alguns goles de �gua dos cantis. Confuso e cheio de perguntas, Barda acordou algum tempo depois. Jasmine lhe contou tudo o que tinha acontecido. E, incrivelmente, no meio da hist�ria, Lief adormeceu. Ele acordou sabendo que alguma coisa tinha mudado. Ouviu um ronco abafado, mas n�o era o zumbido das abelhas. O leve balan�o tinha parado. � N�s paramos � Jasmine sussurrou. Lief virou a cabe�a e a viu ao seu lado, apenas um vulto na escurid�o. Filli estava sentado no ombro dela, mordiscando um peda�o de bolacha. � Quanto tempo eu dormi? � Lief perguntou perturbado, sentando-se. � N�o sei � Jasmine respondeu. � Eu tamb�m dormi. As portas da carro�a foram abertas e eles foram atingidos por uma luz branca e fria. A luz da Lua. O rosto de Steven apareceu na entrada e ele apertava um dedo sobre os l�bios, pedindo sil�ncio. � Viajamos para muito longe � ele sussurrou. � Estamos num vale perto do sop� das montanhas. A carro�a de Jack Risonho virou numa trilha secund�ria perto daqui. Parece que ele parou para dormir. Como est� Barda? � Dormiu de novo � Jasmine respondeu. � Eu lhe dei mais mel. Filli vai cuidar dele e vai nos chamar, se ele precisar de n�s. Steven concordou com um gesto de cabe�a e fez sinal para que o seguissem. Filli pulou com agilidade do ombro de Jasmine e, com ar de import�ncia, tomou seu lugar ao lado de Barda. Lief apanhou o casaco e a espada e acompanhou Jasmine para fora. A Lua acima deles nadava num mar de estrelas. Ela estava quase t�o brilhante quanto o dia, mas todo o resto era preto, branco e cinza. N�o havia �rvores. As montanhas, negras como o c�u, cintilavam diante deles. Penhascos se erguiam � sua volta, brilhando � luz da Lua. Um rugido surdo enchia o ar. � Uma cachoeira � Steven sussurrou. Ele seguiu at� a frente da carro�a. Mellow estava ali parada, placidamente mastigando folhas de um arbusto quase seco. Ela nunca pareceu mais comum. N�o havia nenhuma abelha por perto. � Onde est� Kree? � Jasmine perguntou, olhando � sua volta, repentinamente preocupada. � Acho que ficou bem para tr�s � Steven sussurrou. � Ele n�o conseguiu nos acompanhar. Mellow relinchou, como que satisfeita, e arrancou outra folha. � Venham... sem fazer barulho � Steven pediu, sorrindo. � Esse bandido � escorregadio. Precisamos peg�-lo de surpresa. Alguns passos adiante, o caminho subia um pequeno morro atr�s do qual estava a cachoeira: um len�ol branco e largo cheio de espuma que cobria o rochedo como um v�u. Um port�o de madeira deveria fechar o caminho, mas ele tinha sido derrubado e estava ca�do no ch�o. A placa presa a ele tinha sido pisoteada por cascos, mas as palavras ainda podiam ser lidas.

Os companheiros passaram por cima do port�o com calma. Assim que os p�s de Lief tocaram o caminho, o seu corpo come�ou a formigar. O Cintur�o estava em algum lugar ali perto. Ele podia senti-lo e come�ou a andar mais depressa. � Por que um lugar bonito como esse tem um nome t�o feio como �o funil�? � Jasmine sussurrou, olhando para o alto, onde a cachoeira come�ava, bem acima deles. � Acho que essa pergunta vai ser respondida quando olharmos para baixo � Lief murmurou. Logo mais, ele provou estar certo. Eles chegaram ao topo da subida. A cachoeira trovejava diretamente na frente deles. E l� embaixo... Eles observaram espantados. Abaixo deles, na base da cachoeira, a boca cheia de espuma do Funil se abria num bocejo. Era como se as mand�bulas da terra tivessem se aberto para receber o grande volume de �gua que se derramava do alto do penhasco. Bem no fundo da ampla bacia de pedra, a �gua girava como um redemoinho gigante, descendo pela garganta do Funil como �gua que descia pelo ralo. � Realmente, um lugar agrad�vel para passar a noite � Steven resmungou. No in�cio, ele n�o viu nada al�m de brilhos e sombras. Ent�o, de repente, houve um pequeno movimento. Ele olhou com aten��o e deu um salto. Onde antes ele tinha visto somente a pedra nua e uma n�voa de �gua vinda da cachoeira, ele agora via quatro cavalos pretos presos a uma grande carro�a. Um homem magro estava parado diante deles com um balde cheio nas m�os. � Foi o que pensei � Steven sussurrou. � A carro�a dele est� protegida por uma m�gica que a disfar�a. Como o seu casaco, Lief, s� que muito mais poderosa. � assim que ele vem e vai sem ser visto. Parece que o inimigo lhe deu alguns poderes em troca de servi�os. Vamos ter de tomar cuidado. � N�o vejo Zerry � Lief sussurrou. � Ele deve estar dormindo em uma das carro�as. Com cuidado, abaixados, eles come�aram a descer a trilha. Chegaram ao vale e se esconderam atr�s de um rochedo. Jack Risonho ainda estava junto dos cavalos. Eles n�o podiam ver o rosto dele, mas podiam ver o balde balan�ando na m�o ossuda e ouvir a voz alta e �spera. � Voc�s querem um pouco de �gua, animais est�pidos? � ele dizia. � Ah, sim, claro que querem. Voc�s n�o beberam nada o dia todo. Devem estar com sede. Com muita sede. Ent�o, ser� que vou dar �gua para voc�s? Os cavalos esticaram os pesco�os e pareceram gemer. � Ele os est� atormentando! � Jasmine sussurrou, tremendo de raiva. � Olhem! � Jack Risonho gritou, balan�ando o balde com mais for�a para que a �gua ca�sse no ch�o pelas beiradas. � �gua! Voc�s est�o vendo? Est�o sentindo o cheiro? Pois bem, n�o vou d�-la a voc�s. Gargalhando, ele se afastou dos cavalos e ficou vis�vel para os companheiros, ainda carregando o balde cheio at� a borda. Lief olhou para ele com desprezo. O homem estava vestido de preto dos p�s � cabe�a. Uma tran�a de cabelos castanhos e oleosos, fina como um rabo de rato, pendia nas suas costas. O seu rosto era cadav�rico; a pele parecia um peda�o de couro velho esticado sobre os ossos saltados, e os dentes grandes brilhavam num sorriso permanente. Jack Risonho tinha feito arranjos confort�veis para sua refei��o da noite, perto da carro�a. P�o, frutas, queijo e salsichas estavam num prato perto do pequeno fog�o do acampamento. Um saco vermelho e pesado tinha sido colocado diante do prato e fazia o papel de cadeira. O local estava protegido das got�culas que espirravam da cachoeira por um enorme guarda-chuva com listras brancas e vermelhas. �Tenho certeza de que esse guarda-chuva esteve no mercado cobrindo a barraca de uma de suas v�timas�, Lief pensou. Ele percebeu que estava com os punhos cerrados e se obrigou a relaxar. O importante agora era encontrar o Cintur�o. Todo o resto teria de esperar.

Jack Risonho encheu uma chaleira com �gua do balde, acendeu o fog�o, e a colocou sobre as chamas. Depois, ele se sentou com um suspiro satisfeito e se serviu de p�o e salsicha. � Ele ainda pode ver a carro�a � Jasmine sussurrou. � Nunca vamos chegar at� l� sem ser vistos, mesmo debaixo do casaco de Lief. � V�o sim, se eu o distrair � Steven afirmou. Alertado pelo tom sombrio de sua voz, Lief olhou para ele inquieto. Sombras escuras se moviam nos olhos dourados. O irm�o de Steven, Nevets, estava muito atento ao que acontecia. �Meu irm�o e eu esperamos muito tempo para conhecer Jack Risonho...� � Steven, tome cuidado � ele pediu. � Eu preciso encontrar o Cintur�o... antes que aconte�a alguma outra coisa. � Eu sei disso � Steven respondeu, rangendo os dentes. Ele saiu de tr�s da rocha, p�s as m�os nos bolsos e come�ou a andar como quem n�o quer nada. � Boa-noite, senhor! � ele cumprimentou. � Que noite bonita, n�o? Jack Risonho ficou r�gido e virou a cabe�a devagar. � Eu o assustei? � Steven perguntou alegremente, andando na dire��o do homem. � Desculpe, eu pensei que tinha ouvido os meus passos, mas o barulho da cachoeira � muito forte. Jack Risonho n�o respondeu. Steven andou em volta do guarda-chuva listrado, admirando-o. � Puxa, voc� est� bem confort�vel aqui � ele exclamou. � Posso ficar um pouco? Ele se sentou do outro lado do fog�o. Jack Risonho foi obrigado a desviar o olhar da carro�a para poder ficar de olho em Steven. � Agora � Lief sussurrou. Ele puxou Jasmine para perto de si e a envolveu com o casaco. Juntos, andaram at� a carro�a com cuidado. � Essa cachoeira � mesmo muito bonita � Steven disse. � Ela me faz esquecer dos meus problemas. � Problemas? � Jack Risonho murmurou, inclinando-se levemente para a frente. � Isso mesmo � Steven sussurrou. � O carrinho que uso para levar minhas mercadorias para o mercado est� muito velho e n�o tenho dinheiro para comprar outro. As pessoas dizem que devo vender as j�ias que minha tia me deixou, mas n�o quero fazer isso. Elas est�o na fam�lia h� gera��es. � Ah! � Jack Risonho se inclinou ainda mais. � Ora, ora. Que sorte termos nos conhecido. Talvez, eu possa ajud�-lo. Lief sorriu de um jeito esquisito. Agora, Steven tinha toda a aten��o do agiota. Estava claro que Jack Risonho pensava ter encontrado a v�tima perfeita. Os cavalos n�o se viraram quando Lief e Jasmine se aproximaram. Seus olhos estavam protegidos por antolhos e suas cabe�as estavam abaixadas. Eles puxavam os arreios pesados e tentavam lamber a �gua que se ajuntava na rocha. O cora��o de Lief se apertou por causa deles. �Quando isso acabar, n�s vamos ajudar voc�s�, ele prometeu em sil�ncio. Como se tivesse falado em voz alta, um dos cavalos do outro lado levantou a cabe�a. Com medo de que ele fizesse algum barulho, Lief segurou Jasmine com mais for�a e foi depressa para a parte de tr�s da carro�a. Ele abriu a porta, esperando que n�o rangesse. Steven e Jack Risonho ainda estavam conversando. � N�o h� nada de que eu goste mais do que ajudar os que t�m menos sorte do que eu � Jack Risonho dizia. � Puxa, eu vivo para fazer o bem. E voc� parece um bom sujeito. Deixe-me emprestar o dinheiro para o carrinho! De quanto voc� precisa? 20 moedas de ouro? 50? � 50! � Steven exclamou. � Puxa, com 50 eu tamb�m poderia p�r um telhado novo na minha casa! � Melhor ainda! � Jack Risonho respondeu. E Lief quase conseguiu ver o seu sorriso cadav�rico aumentar.

A porta da carro�a j� estava totalmente aberta, e Lief e Jasmine olharam para dentro. Um colch�o coberto por uma bonita colcha de retalhos ocupava a maior parte do ch�o. Cestas de comida e objetos valiosos de todos os tipos estavam empilhados no ch�o, junto �s paredes, at� o teto. Uma jarra de mel vazia tinha rolado para um canto perto da porta. Mas n�o havia sinal de Zerry. � Onde ele est�? � Jasmine perguntou baixinho. Lief sacudiu a cabe�a, sem saber o que responder. Zerry n�o estava na carro�a. E ele sabia que o Cintur�o tamb�m n�o estava ali. Se estivesse, ele sentiria. Lief come�ou a fechar a porta e um peda�o de papel caiu de uma dobra da colcha, indo parar no ch�o. Jasmine o apanhou e o leu. Ela arregalou os olhos aterrorizada. Ent�o, empurrou o bilhete para as m�os de Lief.

A PAVORADO, LIEF ENTENDEU O QUE TINHA ACONTECIDO. ELE SE AFASTOU DA CARRO�A AOS TROPE�OS, MAL SABENDO O QUE ESTAVA FAZENDO. OUVIU JASMINE CHAMAR SEU NOME BAIXINHO, MAS N�O SE VOLTOU. ELE N�O PODIA ENFRENTAR O HORROR NOS OLHOS DELA. O Cintur�o tinha desaparecido juntamente com Zerry no fundo da horr�vel garganta do Funil. Talvez, somente alguns minutos antes de terem chegado. �� por isso que eu ainda o sinto�, Lief pensou. �� por isso que eu tinha tanta certeza...� Ele olhou para a cachoeira barulhenta sem ver a �gua agitada e gulosa abaixo. Zerry, n�o importa o que tenham lhe prometido, tinha sido somente um boneco usado sem d� por pessoas muito mais poderosas, muito mais perversas do que ele. Ele s� tinha sido algu�m que p�de roubar o Cintur�o. Algu�m que o levaria com seguran�a, como um verdadeiro servo do Senhor das Sombras n�o poderia fazer. Algu�m que seria descartado t�o facilmente quanto um peda�o de papel ou uma garrafa de mel vazia. � Ent�o � Jack Risonho dizia em voz alta. � Voc� s� precisa assinar este papel, meu bom amigo, e os seus problemas v�o acabar. Devagar, Lief virou a cabe�a para olhar o homem malvado capaz de matar um menino, divertir-se ao atormentar seus cavalos e depois sentar-se calmamente e aproveitar o jantar. Jack Risonho estava segurando um peda�o de papel-pergaminho em uma das m�os e uma pequena bolsa de dinheiro na outra. Ele sacudiu a bolsa e as moedas em seu interior tilintaram convidativas. � Infelizmente, n�o sei ler muito bem � Steven disse, olhando para o papel e fingindo n�o entender. � Ah, isso n�o � importante! � O homem magro bateu no papel como quem n�o quer nada. � S� algumas palavras dizendo que Jack Risonho lhe emprestou dinheiro honestamente, entendeu? Voc� n�o vai querer que algu�m pense que roubou o dinheiro, vai?

� Claro que n�o! � Steven disse s�rio. � Excelente! � Jack Risonho respondeu. � Bem, acho que tenho uma pena aqui... Ele p�s o papel no joelho e se curvou para procurar dentro do casaco. Steven olhou para cima no mesmo instante e viu Lief parado, olhando para ele, e seus olhos pareciam brilhar. Imediatamente, olhou para Jack Risonho com os dentes � mostra num sorriso selvagem. Lief percebeu tarde demais que n�o tinha dado nenhum sinal do que tinha acontecido. Steven pensou que ele tinha encontrado o Cintur�o e que j� era hora de dar um jeito em Jack. O agiota achou uma pena grande e um frasco de tinta preta. Com cuidado, tirou a tampa e mergulhou a pena dentro dela. � Agora � ele disse com a m�o dan�ando em cima do papel. � O seu nome? � Cardo Masao � Steven mentiu com um sorriso largo. Jack Risonho ficou muito quieto. � Ah, percebo que voc� j� ouviu meu nome antes � Steven falou, ainda com a mesma voz perigosamente calma. � Talvez, voc� tamb�m tenha ouvido falar da minha tia, Doma Arcaso. � Quem � voc�? � Jack Risonho perguntou irritado. No instante seguinte, o homem deu um chute e o fog�o e a chaleira ca�ram sobre o inimigo. Pena, papel e frasco de tinta voaram para o ch�o quando o velhote se levantou de um salto. Ele chutou a sacola vermelha na qual estava sentado na dire��o do Funil. Em seguida, curvou-se e correu rapidamente para a carro�a como uma enorme aranha magricela de quatro patas. Steven grunhiu ferozmente e jogou o fog�o e a chaleira para o lado. Seus olhos faiscavam, mudando de dourado para castanho e vice-versa. Seu corpo estava tremendo... E a sacola vermelha estava caindo pelos rochedos �ngremes na dire��o da �gua enraivecida. Lief gritou e se lan�ou para a frente. De repente, ele soube o que havia na sacola e entendeu por que Jack Risonho a tinha chutado antes de fugir. A sacola tinha chegado � beira do rochedo. Ela estava virando... Lief mergulhou em sua dire��o. Seus bra�os e peito bateram na pedra. Suas m�os pegaram uma ponta da sacola exatamente quando ela escorregava por cima da borda do Funil e ele a segurou com todas as for�as. � Jasmine! Steven! Ajudem aqui! � ele gritou, torcendo o pesco�o, tentando ver onde os amigos estavam. Mas ele s� conseguiu ver Jack Risonho parado no banco do condutor da carro�a com um chicote comprido nas m�os. Os olhos frios de Jack cintilavam, enquanto ele observava alguma coisa que Lief n�o enxergava. A sacola foi sacudida sobre a �gua faminta e agitada e estava ficando toda molhada. Ela se mexia, e algu�m dentro dela estava lutando e chutando. Preocupado, Lief continuou a segur�-la com os bra�os esticados. Ele come�ou a sentir o pr�prio corpo escorregar. Desesperado, enterrou a ponta das botas na pedra escorregadia e tentou se segurar, mas, pouco a pouco, o peso da sacola o estava puxando para baixo. Ele ouviu o grito de Jasmine e momentos depois sentiu-a jogar-se atr�s dele e segurar seus tornozelos. A for�a dela n�o era suficiente para segur�-lo. A �nica maneira de salvar-se era soltar a pesada sacola. Mas ele n�o podia fazer isso. � Steven! � ele ouviu Jasmine chamar bem alto. A cabe�a e os ombros de Lief j� tinham passado por cima da beirada. Pingos de �gua batiam em seu rosto e enchiam seus olhos e o nariz. Ele rangeu os dentes, prendeu a respira��o... E ent�o, milagrosamente, sentiu m�os agarrando-o pela cintura e levantando-o. Ele ainda segurava a sacola encharcada e cheia, embora tivesse a impress�o de que seus bra�os estavam sendo arrancados das juntas e seus dedos estavam paralisados. Com alegria, ele viu o saco pingando �gua ser levantado por sobre a borda do Funil, e o bra�o enorme de Steven estender-se para pux�-lo para fora. Mas mesmo

assim ele n�o o soltou. Somente quando estava estendido em ch�o firme e viu que a sacola estava em seguran�a ele deixou que os dedos a soltassem. Tr�mulo, ele se deitou de costas enquanto Jasmine cortava os n�s que fechavam o saco. De dentro da sacola, saiu um vulto que se retorcia e que estava amarrado como um pacote dentro de um tapete marrom e grosso. Gritos abafados atingiram seus ouvidos. � Segure-o, Steven! � Jasmine disse irritada. Ela cortou as cordas e abriu o tapete encharcado. E ali estava Zerry, ensopado, gritando e chutando. Steven o segurou de cara feia. � Me solte! � Zerry gritou, mexendo-se violentamente. Os bot�es se soltaram de sua jaqueta justa, e a camisa velha debaixo dela rasgou-se como papel. E, debaixo da camisa, alguma coisa brilhava. Uma coisa brilhante estava enrolada no pesco�o de Zerry e pendia sobre seu peito como se fosse um colar gigante. Lief estendeu a m�o e, quando tocou no que brilhava, o Cintur�o de Deltora caiu em suas m�os. Um forte calor passou por ele quando o prendeu � cintura. Tonto de al�vio, ele fechou os olhos. �Ele est� salvo. Ele est� comigo. Salvo...� O rugido da cachoeira latejava em seus ouvidos. O ru�do parecia ecoar, cada vez mais alto... como podia ser t�o alto? Lief abriu os olhos. A cachoeira estava cheia de estrelas que brilhavam num leito azul-marinho. Era como se, por algum milagroso truque de luzes, o c�u da noite estivesse refletido na �gua que ca�a, cheia de espuma. E ent�o o reflexo pareceu saltar para a frente. Alguma coisa passou rapidamente pelo v�u de �gua, pelas nuvens de vapor: algo real e gigantesco. Rugindo, ele passou por cima do Funil com as escamas cintilando � luz da Lua. Suas asas poderosas pareciam feitas de veludo azul-escuro perfurado de luz. Seus olhos brilhavam como estrelas. Cada uma de suas garras parecia uma nova lua, curva e brilhante. Zerry gritou aterrorizado. Ele rolou para o lado e cobriu os olhos. Jasmine e at� mesmo Steven se encolheram. Mas Lief conseguiu se levantar e ergueu a cabe�a. Suas m�os seguravam o Cintur�o de Deltora, e seu cora��o batia violentamente. �Ent�o, a cachoeira esconde uma grande caverna na rocha�, Lief pensou, equilibrando o corpo. �Realmente, um esconderijo seguro para...� � Meus cumprimentos, rei de Deltora! � o drag�o trovejou. � Finalmente, voc� chegou! � Meus cumprimentos, drag�o do l�pis-laz�li � Lief respondeu sem jeito. � Vim... assim que pude. O drag�o desceu graciosamente para a beira da �gua. Quando ele se ajeitou na rocha, n�o longe dos companheiros, Lief percebeu que, apesar de seu enorme tamanho, ele era menor do que os outros drag�es que tinha visto. Menor e de apar�ncia mais delicada. O drag�o olhou para Lief com aten��o. � Voc� est� molhado e a pele fina e delicada do seu rosto est� ferida! � ele notou, sacudindo as asas tamb�m molhadas. � O que lhe aconteceu nesta terra de boa sorte? � Seus olhos brilhantes se voltaram para Zerry. � Este menino � um dos meus! � ele grunhiu. � Posso sentir-lhe o cheiro. Ele ousou fazer algum mal a voc�, meu rei? Devo dar um jeito nele? Zerry choramingou e agarrou o bra�o de Steven. � Eu n�o fiz de prop�sito! � ele balbuciou. � Eu n�o sabia! Fern disse que o Cintur�o n�o tinha valor, que s� fazia parte de uma fantasia dos Mascarados que Bess tinha dado para Lewin. Ele limpou o nariz na manga da jaqueta. � Ela disse que eu devia roub�-lo, se pudesse. Ela falou que tinha um homem no desvio para Riverdale que gostava dele e que pagaria um bom pre�o por ele. Ela disse que era minha chance de escapar da velha Plug e de suas aulas e de ir para

casa, em Rithmere, com dinheiro no bolso. Ela escreveu um bilhete para eu entregar ao homem, mas ele... � O bilhete dizia que voc� devia ser morto, garoto idiota! � Steven grunhiu. � Se voc� tivesse deixado Plug lhe ensinar a ler, em vez de passar o tempo todo vadiando e roubando, voc� saberia disso. � Esse menino de Rithmere botou as m�os no Cintur�o de Deltora? � o drag�o vociferou, mostrando os dentes. � O menino n�o � nosso inimigo � Lief informou depressa. � Nosso inimigo �... E, pela primeira vez desde que pediu ajuda na beira do Funil, ele se lembrou de Jack Risonho. O drag�o estava sentado onde a carro�a tinha estado estacionada. Ele olhou rapidamente para Steven. � Tive de obrigar Nevets a voltar para poder vir ajud�-lo � Steven contou. � Nevets e eu n�o podemos ficar muito tempo separados. Ou lutamos juntos, ou n�o lutamos. Por isso, Jack Risonho escapou. Enquanto eu ainda estava puxando voc� de dentro do Funil, ele subiu a colina e desapareceu. Agora, n�o vamos mais alcan��lo nem aos seus pobres cavalos. Jasmine parecia abalada. � Mellow e as abelhas n�o podiam ir atr�s e...? � Lief perguntou perturbado. � Elas n�o podem usar sua magia de novo t�o rapidamente � Steven suspirou. � N�o. Desta vez, Jack Risonho fugiu do destino que merece. Mas vamos ter outra oportunidade. N�o vamos esquecer. O drag�o estalou os l�bios com for�a, como se estivesse aborrecido por ter sido ignorado. � Estou faminto � ele anunciou. � Se voc� me der licen�a, meu rei, vou procurar alguma coisa para encher a barriga. � Espero que n�o coma seres humanos ou animais! � Lief exclamou, com medo, de repente. � A menos que veja um homem magro conduzindo quatro cavalos pretos � Steven ajuntou. � Esse voc� pode comer � vontade. � Est�o dizendo que eu sou um selvagem? � o drag�o perguntou com desprezo. � N�o importa o que os drag�es de outra terras fa�am, n�s, drag�es do l�pis-laz�li, nunca nos alimentamos de sangue quente. Eca! Ele estremeceu s� de pensar nisso. � Desculpe-me � apressou-se Lief em dizer. � Mas acho que voc� n�o vai encontrar muita coisa para matar a sua fome. A terra est� deserta. � J� percebi isso, meu rei � o drag�o rugiu, alisando as escamas do peito delicadamente, com uma garra comprida. � Parece que o inimigo se aproveitou do meu sono. � Ele se aproveitou de todos os drag�es � Lief contou. � A coisa maligna que est� envenenando o seu territ�rio se chama Irm� do Norte. Meus companheiros e eu estamos viajando para encontr�-la e destru�-la. � Excelente! � o drag�o exclamou, inspecionando as garras uma por uma. � Antes de partirmos, vou fazer uma refei��o r�pida nas Dunas. N�o � longe, j� que um drag�o voa, e tenho certeza de que as Bestas da Areia ainda vivem l�. Ah, eu me lembro muito bem de como elas se despeda�am entre os dentes. Que del�cia! Lief trocou olhares com Jasmine e Steven e pigarreou. � Acho que voc� n�o pode vir conosco para encontrar a Irm� do Norte � ele disse. � Ela est� no territ�rio da esmeralda, num lugar chamado Portal das Sombras. O drag�o pareceu franzir a testa. � � mesmo? � ele perguntou. � Acontece que estamos muito perto da fronteira da esmeralda, mas voc�s ainda v�o levar muito tempo para chegar a esse Portal das Sombras, estou certo? � Est� sim � Lief admitiu aborrecido. � � verdade que antes de eu dormir prometi n�o sair do meu pr�prio territ�rio � o drag�o murmurou ainda examinando as garras. � Mas acho que o Amigodosdrag�es n�o disse isso para me impedir de ajudar o rei que me acordou. Ele olhou direto nos olhos de Lief.

� Principalmente se o rei me pedisse para ajud�-lo � ele acrescentou. � Voc� nos levaria at� o Portal das Sombras? � Lief perguntou, sentindo o cora��o dar um grande pulo no peito. � Mas e o drag�o da esmeralda? � O que tem ele? � O drag�o do l�pis-laz�li bocejou. � Pelo que a gente sabe, ele pode at� estar morto. O seu territ�rio foi invadido por criaturas do inimigo. Se elas o acharam dormindo, qualquer uma delas pode ter destru�do o drag�o � ele comentou, parecendo muito satisfeito com a id�ia. � Bem, a boa sorte nos reuniu, meu rei � ele continuou, com os olhos brilhantes. � E nunca se deve dar as costas � sorte. Vai pedir para eu quebrar meu juramento e lev�-los para o Portal das Sombras? � Sim � Lief respondeu, respirando fundo.

A SSIM, PELA SEGUNDA VEZ, LIEF, BARDA E JASMINE VOARAM EM UM DRAG�O. MAS ESSA SEGUNDA VIAGEM FOI MUITO DIFERENTE DA PRIMEIRA. A diferen�a n�o estava apenas no fato de que esse drag�o cantava alegremente enquanto voava ou que parecia deslizar pelo ar como uma estrela cadente, quase sem bater as asas. N�o era s� o fato de que esse drag�o sabia exatamente para onde estava indo porque, ao contr�rio do drag�o do rubi, ele se orgulhava de ter aprendido a ler mapas com o homem que chamava de Amigodosdrag�es. Era porque, dessa vez, eles n�o estavam iniciando uma jornada, mas sim indo na dire��o de seu final. Misturados aos pensamentos do que poderia estar � sua espera, estavam os pensamentos do que tinha acontecido, pensamentos que n�o queriam dividir com ningu�m. Barda estava se culpando por ter permitido que os Mascarados o derrubassem quando os alcan�ou na estrada para Purley. Como resultado dessa falha, ele tinha sido in�til para os companheiros justamente quando mais precisavam dele. Ele ficou mal-humorado quando se lembrou de ter acordado na carro�a sem saber onde estava ou o que estava acontecendo. Kree tinha acabado de chegar e gritava zangado com o cavalo de Steven. Filli chiava em seu ouvido. Seus companheiros n�o estavam em lugar nenhum. Ele tinha sa�do � procura deles, mas, quando chegou � cachoeira, todo o entusiasmo tinha desaparecido. � claro que Steven tinha sido um �timo substituto. Sem ele, a busca teria terminado em desastre. �Mas agora�, Barda pensou, �Steven est� de volta � carro�a com Zerry, e eu

estou voando para o Portal das Sombras. Tudo como deveria ser. N�o vou falhar outra vez.� Jasmine estava pensando nos cavalos presos � carro�a de Jack Risonho e sentia amargamente n�o ter podido solt�-los. Ela tinha tentado e teria conseguido, se tivesse tido mais tempo. Mas Lief a tinha chamado e ela teve de atend�-lo, deixando os cavalos � pr�pria sorte. Ser� que deveria contar aos companheiros a coisa terr�vel que tinha descoberto quando acompanhou Lief do lado da carro�a em sua busca infrut�fera para encontrar o Cintur�o? �N�o�, ela pensou, puxando Filli e Kree para mais perto de si para se consolar com o seu calor. �Preciso guardar isso comigo. Por que entristecer Lief e Barda sem motivos? Agora, n�o podemos fazer nada a respeito.� Lief estava lutando contra pesadelos, mesmo acordado. Vezes sem-fim, ele revivia o momento em que a m�scara de adulto de Domirremi se ajustou em sua cabe�a. Repetidas vezes, ele viu o quadro de avisos do Vale Feliz, sua triste mensagem principal cercada pelos bilhetes que Jack Risonho tinha deixado para Fern. Vezes sem-fim ele viu o vulto negro assustador se erguendo sobre a carro�a de Otto, o brilho verde que ocupava o lugar de seu rosto, os dedos brancos e lisos se escondendo nas mangas de sua t�nica. Repetidas vezes, ele viu a marca do Senhor das Sombras queimando no rosto torturado de Fern e ouviu aquelas �ltima palavras sussurradas. �Cuidado com o Mascarado...� Ele balan�ou a cabe�a. Por que ele n�o conseguia livrar a mente dessas imagens? Elas pertenciam ao passado e n�o podiam mais prejudic�-lo. Bess estava morta e Fern tamb�m. Jack Risonho tinha fugido e quem quer que tivesse criado o fantasma mortal estava no acampamento dos Mascarados, muito longe dali. E estava cada vez mais distante, enquanto o drag�o do l�pis-laz�li voava rapidamente pelo amanhecer, acompanhando o contorno das montanhas na dire��o de sua meta. Mas, em vez de desaparecerem, as imagens ficavam mais fortes. A sensa��o de uma coisa inacabada e n�o compreendida estava se intensificando. O aviso sussurrado estava mais alto em seus ouvidos. �Cuidado com o Mascarado...� E agora outro som se misturava �s �ltimas palavras de Fern antes de morrer. Uma m�sica fraca e sonora com quatro notas que se repetiam sem parar, como o canto de um p�ssaro ou o tilintar de sinos. �Tenho certeza de que � o rel�gio do Vale Feliz�, Lief pensou. �O som que se ouve antes das badaladas de uma hora.� Sua pele formigou e ele afugentou as notas doces da mente. Mas elas sempre voltavam, chamando-o. O c�u ainda estava escuro quando o drag�o aterrissou num lugar sombrio, coberto de pedras e �rvores secas e retorcidas. As montanhas, negras e brutais, cobertas de neve, se erguiam em toda a volta. Nuvens grossas e cinzentas escondiam o sol que nascia. Um vento gelado gemia entre os penhascos, trazendo com ele os uivos distantes dos animais. Lief, Barda e Jasmine pularam para o ch�o e come�aram a tremer na escurid�o. � � este o lugar � o drag�o informou. � Ou muito pr�ximo dele. O drag�o olhou por sobre o ombro, e sua pele estremeceu. Seus olhos n�o brilhavam mais e estavam emba�ados como pedras. � Existe uma pequena vila logo adiante � ele murmurou, inclinando a cabe�a na dire��o de um espa�o entre duas rochas. � Eu a vi de l� de cima. Ela � cercada por um muro de galhos. Vi seres humanos se movimentando l� dentro como ratos doentes dentro de uma gaiola. E, mais adiante, vi outras... coisas. Ele estremeceu. A voz de Bess parecia sussurrar na mente de Lief. �Existem bestas no fundo da montanha. Monstros que voc� jamais imaginaria. Coisas que rastejam nas sombras. Coisas que rugem debaixo das pedras... O Portal

das Sombras fica no meio delas.� Lief empunhou a espada. Ele ouviu Barda fazer o mesmo e Jasmine murmurar algo para Kree, seguido do bater de suas asas quando ele levantou v�o. O vento gelado fazia arder os ferimentos abertos no rosto de Lief. As quatro notas musicais soavam em seus ouvidos, agora mais alto. E o sussurro voltou... �Cuidado com o Mascarado...� Ele sentiu vontade de gritar para anular os outros sons. �Ser� que nunca vou me livrar disso?�, ele pensou desesperado. �Ser� que aquela m�scara amaldi�oada me mudou para sempre?� � O que vou fazer? � o drag�o perguntou, mudando de posi��o. Preocupado, Lief percebeu que o animal tinha se referido apenas a ele. � N�s vamos at� a vila � Lief respondeu. � � a vila do Portal das Sombras. Voc� pode nos guiar de l�. Em sil�ncio, Barda e Jasmine se aproximaram dele. Juntos, andaram na dire��o do desfiladeiro. O drag�o andava arrastando os p�s atr�s deles, enquanto sua cauda e suas garras arranhavam as pedras. O desfiladeiro era comprido, em linha reta e mais largo do que parecia de longe. Os penhascos que se erguiam dos dois lados eram marcados por fendas e cavernas. O vento uivava no meio deles como uma alma perdida, al�m dos outros sons que podiam ser ouvidos: rugidos, estalos e chilreios vindos do fundo das rochas. �Foi para c� que os Mascarados vieram, sete anos atr�s�, Lief pensou. Ele quase podia ver as carro�as barulhentas atravessando o desfiladeiro, os condutores sentados, r�gidos, atentos a qualquer som. Ele quase conseguia ver Otto, Rust, Quill, Plug e todos os outros... e, na primeira carro�a, a figura imensa de Bess com o filho amado ao lado. A voz de Jasmine interrompeu abruptamente seus pensamentos. � Lief! Por favor, pare de cantarolar essa m�sica! � ela exclamou. � Isso est� me deixando maluca. O que �? Lief deu um tapa na boca. As quatro notas estavam se repetindo em sua cabe�a, mas ele n�o tinha percebido que as estava cantarolando em voz alta. � Acho que � o rel�gio do Vale Feliz � ele murmurou. � Parece que est� preso dentro da minha cabe�a. � Esta passagem n�o me parece segura, meu rei � o drag�o disse atr�s dele. � E � muito estreita para mim. Voc� precisa encontrar outro caminho. � N�o existe outro caminho � Lief retrucou. � Voc� vai ter de voar e nos encontrar do outro lado. O drag�o soltou um barulho infeliz e gorgolejante, mas abriu as asas e subiu para o c�u. � Tenho minhas d�vidas sobre esse animal � Barda murmurou. � Eu n�o ficaria surpreso se ele nos deixasse aqui. � Ele n�o est� em seu territ�rio � Jasmine disparou. � � natural ele estar agitado. Barda encolheu os ombros e n�o respondeu. Lief olhou para cima. Kree voava entre o topo dos penhascos acompanhando o vento, enquanto os olhos amarelos examinavam o ch�o. Acima dele, voava o drag�o l�pis-laz�li, quase invis�vel, pois sua barriga mesclava-se com o c�u cinzaescuro. Bem juntos, olhando sempre para tr�s, Lief, Barda e Jasmine come�aram a atravessar a passagem. Lief viu Jasmine fazer cara feia e percebeu que ele tinha come�ado a cantarolar outra vez. Ent�o, fechou os l�bios com for�a. � Essa n�o � a m�sica do rel�gio do Vale Feliz, Lief � Barda disse. � Ela � assim... Ele assobiou uma m�sica totalmente diferente, composta de cinco notas, e n�o quatro. � Voc� tem raz�o � Lief disse, lembrando-se de repente. � Mas ent�o por que continuo ouvindo... � Provavelmente, � alguma m�sica que Bess ensinou a voc� � Jasmine interrompeu impaciente. � Que import�ncia isso tem? Com todas as outras coisas com

que temos de nos preocupar... Ela virou a cabe�a, mordendo o l�bio. E, nesse momento, Kree soltou um grito de aviso. No mesmo instante, os tr�s companheiros se aproximaram e ficaram de costas um para o outro. N�o havia nada atr�s deles, nem na frente. De armas em punho, eles examinaram as paredes dos penhascos. Havia olhos brilhando em todos os buracos e fendas. As paredes das rochas estavam vivas com movimentos furtivos. Aqui, um focinho pontudo e molhado aparecia num t�nel. Ali, diversas garras raspavam a pedra. Bolhas de lodo cinzento sa�am silenciosamente das rachaduras e escorriam para o ch�o. � Continuem a andar! � Barda sussurrou. � Vamos! Os companheiros come�aram a correr, mas Kree ainda gritava avisos repetidos acima deles. E, de repente, eles ouviram um rugido forte que pareceu sacudir as rochas. Os olhos no penhasco desapareceram. Os focinhos e garras sumiram como se nunca tivessem existido. Kree voou para baixo como um tra�o negro. A faixa de c�u que aparecia entre o alto dos penhascos escureceu. Eles ouviram o drag�o l�pis-laz�li soltar apenas um grito cheio de pavor. E ent�o os companheiros n�o conseguiram mais v�-lo; acima deles, havia um vulto enorme, verde e cintilante que rugia e mostrava os dentes, sacudia a cauda pontuda e batia as asas com for�a no ar. Lief se sentiu congelar. Ele olhou para o Cintur�o de Deltora. A grande esmeralda, s�mbolo da honra, estava queimando como um fogo verde. O drag�o da esmeralda tinha acordado e, atra�do para aquele lugar pelo cintur�o, descobriu que seu territ�rio tinha sido invadido. � Voc� quebrou o juramento! � ele gritou com voz de trov�o. � Ladr�o! Invasor! Traidor! Paralisado pelo pavor, Lief viu as garras enormes e afiadas como facas atacarem o drag�o do l�pis-laz�li e ouviu o seu desespero. � N�o! � ele gritou com toda a for�a de seus pulm�es. � Ele est� conosco! Est� nos ajudando! N�o o machuque! Mas sua voz foi abafada pelo som da f�ria do drag�o da esmeralda. � Ent�o, fuja, covarde! � ele rugiu. � Voc� n�o tem honra! Vire-se e desapare�a como a serpente hip�crita que �! Voc� n�o vai escapar de mim. A grande massa verde se virou no ar e desapareceu em instantes. De repente, n�o se podia ver nada entre o topo dos penhascos, al�m de uma nuvem cinzenta. Os companheiros ainda conseguiam ouvir rugidos, mas eles estavam ficando cada vez mais fracos. Barda soltou o ar dos pulm�es num longo suspiro. � O drag�o do l�pis-laz�li vai escapar � Jasmine disse confiante. � Ele � menor, mas voa muito depressa. � Sem d�vida � Barda respondeu aborrecido. � Mas os dois nos deixaram. O que vamos fazer agora? � Precisamos continuar sozinhos � Lief afirmou com determina��o. Ele tentou n�o pensar no que isso significava. O drag�o do rubi tinha descoberto a Irm� do Leste, ent�o o poder do drag�o se uniu ao poder do Cintur�o para destru�-la. Mas o que aconteceria se ele tentasse enfrentar a Irm� do Norte sozinho? E como, sem o drag�o, eles a encontrariam? Kree gritou ansioso. Filli guinchava. Lief ergueu os olhos e notou que, aos poucos, os pares de olhos reapareciam nos rochedos. � Vamos indo � Jasmine pediu, inquieta. Eles correram o resto do caminho at� o fim da passagem e, aliviados, chegaram a um terreno aberto. Quando olharam para tr�s, viram que as faces do penhasco estavam em grande agita��o e cobertas de lodo borbulhante. � Ainda bem que estamos longe daquilo � Barda disse devagar. Mas Lief n�o se sentia bem. Seus joelhos estavam fracos, seu rosto estava coberto por um suor frio

e a sua cabe�a estava tomada por um barulho cont�nuo. Lentamente, ele escorregou para o ch�o. � A vila est� ali adiante � Jasmine insistiu, apontando para o muro que podia ser visto depois das rochas. Lief n�o respondeu. Ele tinha medo de vomitar, se falasse. Ele procurou alguma coisa no bolso para enxugar o suor e seus dedos tocaram um objeto duro. Um tanto espantado, ele o pegou. Era o instrumento que Bess tinha lhe dado. Junto com ele, estava o papel onde tinha escrito as notas que deveria aprender e um toco de l�pis. Apenas meio consciente do que fazia, Lief bateu na sineta com o l�pis e produziu um som claro e suave. �Sim, � isso mesmo�, ele pensou. Ele bateu em outra nota, e em outra. E ent�o na segunda nota outra vez. � Lief, o que voc� est� fazendo? � Jasmine perguntou, ajoelhando ao seu lado, o rosto p�lido e tenso. � Aquela m�sica de novo! O que �? Lief tocou as quatro notas outra vez. �A m�sica � como outra l�ngua, Lewin... E � assim que a escrevemos.�

Distra�do, ele olhou para o papel em sua m�o. Ent�o, rapidamente, ele come�ou a desenhar no espa�o em branco embaixo. O l�pis deslizava sobre o papel. Ele olhou para a letra muito mais bonita de Bess, e seu rosto come�ou a queimar. � O que voc� est� fazendo? � Jasmine repetiu, olhando para as marcas com express�o s�ria. � Nada � ele resmungou, balan�ando a cabe�a. �Isso � loucura�, ele pensou. �N�o pode ser!� Depressa, ele virou o papel para o outro lado para escond�-lo. Do outro lado, havia uma s�rie de palavras que ele tinha escrito. Ele se deu conta de que tinha usado o verso da li��o de Bess para escrever os bilhetes do quadro de avisos do Vale Feliz. Com olhos vidrados, Lief observou o que estava escrito. As palavras pareciam tremer na frente de seus olhos. Ent�o, de repente, as letras pareceram se mover e deslizar para novos lugares. E ent�o ele viu � viu o que seus pensamentos mais profundos estavam tentando mostrar a ele durante tanto tempo. Os nomes! O segredo final dos bilhetes estava nos nomes. E, t�o lentamente quanto compreendia o que isso significava, seu sangue gelou nas veias.

L

IEF ENCONTROU O OLHAR PREOCUPADO DE JASMINE. ELE VIU BARDA AGACHADO AO LADO DELA, OLHANDO PREOCUPADO PARA ELE. ELE SABIA QUE TINHA DE FALAR, EMBORA SUA CABE�A ESTIVESSE FLUTUANDO E A NUCA ESTIVESSE TOMADA PELO FOGO. � N�o entendemos � ele sussurrou. � O que n�o entendemos, Lief? � Barda perguntou devagar, olhando para Jasmine. �Eles t�m medo de que a minha mente esteja vagueando�, Lief pensou. Ele jogou o papel para eles. � Os nomes � ele contou. � Os nomes n�o s�o verdadeiros. Jack Risonho os inventou. � Ele provavelmente fez isso � Jasmine retrucou, ainda mais s�ria. � E � claro que ele se divertiu muito com a brincadeira. � N�o � uma brincadeira � Lief tornou, balan�ando a cabe�a. � � uma amea�a. Um aviso para que Fern n�o ignorasse... � Ele engoliu em seco. � Todos esses nomes... Omar Casado, Marco Daoa, Cardo Masao, Sam Doracao, Doma Arcaso, s�o formados pelas mesmas 10 letras. Est�o vendo? Barda e Jasmine fizeram um sil�ncio espantado enquanto olhavam os nomes. � Sim � Barda disse afinal. � � verdade. � E voc�s se lembram da placa que vimos a caminho da ponte do Rio Largo? � Jasmine exclamou. � Algu�m a tinha rabiscado, dando-se o nome de Carmo Asado � as mesmas 10 letras outra vez! � Foi exatamente depois que passamos pela placa que Fern falou conosco pela primeira vez � Lief lembrou em voz baixa. � A placa a alertou, deixou-a desconfiada sobre quem n�s �ramos. O quadro de avisos do Vale Feliz contou a ela tudo o mais que precisava saber. � Mas... � Jasmine balan�ou a cabe�a. � Mas n�o entendo isso! O que essas letras t�m de t�o especial? � Combinadas do jeito certo, elas formam outro nome � ele disse, respirando fundo. � O nome do guardi�o do Norte. O nome que Fern falou antes de morrer. O Mascarado. Os companheiros olharam para ele, sem fala. � Mas... mas os Mascarados fugiram! � Barda disse finalmente. � Eu vi todos na estrada para Purley. E Bess... � Bess est� morta � Lief disse. � Rust, Quill e todo o resto est�o bem longe e n�o sabem nada sobre isso. O ser perverso que se nomeia O Mascarado... o inimigo que comanda Jack Risonho, assim como Jack um dia comandou Fern, � outra pessoa. Lentamente, ele virou o papel para mostrar as quatro notas musicais que ele tinha escrito no p� da p�gina. Ele cantou as notas, uma por uma, como Bess tinha lhe ensinado. E, enquanto as cantava, escreveu seus nomes. � Domirremi! � Jasmine sussurrou. � O filho de Bess? Mas... ele est� morto! � Tudo o que sabemos � que ele desapareceu nessas montanhas h� sete anos e nunca foi encontrado � Lief disse, balan�ando a cabe�a. � Quem sabe que seres perversos ele encontrou t�o perto da fronteira das Terra das Sombras e que promessas de poder lhe fizeram? � Claro! � Barda murmurou. � Pelo que sabemos, ele era vaidoso e mimado. Depois de se cansar da pobre garota que tinha atra�do para longe de casa, o inimigo achou que ele era uma presa f�cil. Lief agarrou o papel com for�a. � A m�sica que forma o seu nome n�o sai dos meus ouvidos, cada vez mais alta � ele contou. � Acho que Bess tamb�m a ouvia. Quanto mais ela se encaminhava para o oeste, mais pensamentos sobre Domirremi a perseguiam. Em algum lugar muito pr�ximo, Domirremi est� cantando o seu nome sem parar. � Eu s� escuto o maldito vento � Barda grunhiu. � E as bestas uivando nas Terra das Sombras. Talvez, voc� escute a m�sica por causa do Cintur�o, Lief. � Ou porque usei a m�scara de Domirremi, ainda que por pouco tempo � Lief

balbuciou. � Isso n�o importa. O que importa � que n�o precisamos de um drag�o para nos levar � Irm� do Norte. O pr�prio guardi�o vai me guiar. A trilha passava na frente da vila murada, mas eles n�o bateram no port�o e ningu�m os desafiou. Alguns fios de fuma�a sa�dos de uma chamin� flutuaram por cima do muro, mas esses eram apenas sinais de vida. � N�o h� d�vida de que a vida aqui sempre foi dura � Barda murmurou. � Mas agora deve ser muito pior! Certamente, a maioria das pessoas morreu ou fugiu. Lief concordou com um gesto de cabe�a. Ele se perguntou se os pais de Kirsten e Mariette, as duas garotas perdidas, viviam dentro dos muros. O que eles diriam se soubessem que o insens�vel que tinha roubado o cora��o das filhas ainda estava vivo e prosperando como uma erva perversa em suas terras? O c�u foi ficando mais escuro � medida que os companheiros atravessavam o labirinto de rochas e penhascos que havia atr�s da vila. N�o demorou para que ficasse t�o escuro que eles mal enxergavam o caminho. Jasmine chamou Kree para que ele pousasse em seu ombro. Eles acenderam tochas e prosseguiram. As nuvens pareciam pression�-los para baixo. Raios iluminavam o c�u, e os trov�es rugiam amea�adores. � Essa tempestade n�o � natural � Jasmine sussurrou. Lief parou de repente e levantou a tocha. � Olhem ali! � ele disse, baixinho. Alguns metros adiante, havia uma pedra alta que parecia assustadoramente familiar. Os companheiros se aproximaram devagar e iluminaram a pedra com as tochas. Jasmine estremeceu. Filli correu para debaixo de sua jaqueta, Kree estava empoleirado em seu ombro, im�vel, com as penas arrepiadas e o bico entreaberto. � Ela se parece com a pedra que vimos na entrada do Ninho do Drag�o � ela balbuciou. � Essas palavras devem indicar que o portal fica logo adiante, apesar de estarmos ainda muito perto da vila. � N�o h� d�vidas de que a vila recebeu o nome do lugar � Barda comentou. Ele enxugou o suor da testa e olhou para Lief. � Voc� ainda ouve a m�sica? � ele perguntou de repente. Lief assentiu com um gesto. A sensa��o de mal-estar tinha voltado. Sua cabe�a estava de tal maneira tomada por sons que ele n�o podia falar. Ele passou pela pedra sem olhar para ela. �Desespere-se e morra...� Ele ouviu quando os companheiros o seguiram. �Eu os estou levando para a morte�, ele pensou. Raios cortaram as nuvens agitadas, iluminando a por��o achatada de pedra onde haviam parado e os grupos de picos recortados que bloqueavam o caminho adiante. Lief olhou para o Cintur�o de Deltora. O rubi e a esmeralda tinham perdido o brilho, mas o top�zio e o l�pis-laz�li ainda estavam cintilando mais do que as outras pedras. �Elas brilham porque seus drag�es acordaram�, Lief pensou. O rubi e a esmeralda tamb�m brilhariam se n�o estiv�ssemos cercados de perigos e maldade. Agora, quatro drag�es voam nos c�us de Deltora. Mas a f� e a felicidade ainda est�o muito longe de n�s. A honra virou as costas para n�s. Estamos sozinhos. � Estamos juntos � Jasmine disse em voz alta atr�s dele. � Temos o Cintur�o de Deltora para nos proteger. N�o devemos sentir medo nem ficar desesperados. Lief sabia que ela n�o estava falando com ele. Jasmine estava conversando com Kree, Filli e consigo mesma, desafiando o feiti�o maligno da pedra. Mas as palavras dela atravessaram a confus�o do sofrimento de Lief. Ele p�s as m�os no Cintur�o e sentiu a for�a do diamante, a tranq�ilidade da ametista e a esperan�a da opala passarem por seu corpo. Ele sentiu a mente ficar mais agu�ada quando o top�zio cintilou entre seus dedos. E, quando um raio iluminou o c�u outra vez, ele viu as rochas � sua frente brilharem e mudarem diante de seus olhos. O rapaz prendeu a respira��o e segurou o

Cintur�o com mais for�a. E viu, assombrado, os picos das rochas se transformarem em torres, penhascos se tornarem muros altos e escarpados, espa�os abertos se transformarem em janelas gradeadas... Um grande castelo apareceu diante dos tr�s companheiros. O mal parecia se desprender dele como um odor repugnante. Ele ouviu Jasmine e Barda abafarem um grito. � Voc�s est�o vendo o castelo � ele disse com voz rouca. � Sim � Barda murmurou. � Vamos em frente! E Lief sentiu quando os companheiros se colocaram ao seu lado. Nada barrava seu caminho. Nenhuma criatura os amea�ava. Mas, enquanto se dirigiam para a porta do castelo, os trov�es rugiam acima de suas cabe�as e os raios dividiam as nuvens agitadas. � O Mascarado est� esperando por n�s l� dentro � Lief murmurou. � Ele sabe que estamos aqui. Ele quer que cheguemos at� ele. � � o que parece � Barda disse. � Ele � orgulhoso, como seu mestre perverso na Terra das Sombras. E esse orgulho vai ser sua ru�na. Ele ergueu o punho fechado e bateu na porta. � Fique aqui fora vigiando, Kree � Jasmine sussurrou. Kree grasnou, relutante, mas saiu de seu ombro e se afastou voando na escurid�o. �N�o temos nenhum plano�, Lief pensou. �Estamos entrando na teia desse feiticeiro sem nada al�m de nossa intelig�ncia e o Cintur�o de Deltora para nos ajudar.� Ele olhou para Jasmine, e ela sorriu. �Ent�o, vamos l�, ele pensou, endireitando os ombros. Os companheiros esperaram em sil�ncio. Eles n�o ouviram passos, mas de repente escutaram o som de uma chave virando na fechadura. Lentamente, a porta se abriu com um rangido. Eles foram recebidos por uma linda jovem vestida num roup�o branco. No pesco�o, ela carregava um medalh�o pendurado a uma fr�gil corrente de ouro. Os pequenos p�s estavam descal�os. Uma tran�a comprida e grossa de cabelos loiros, amarrada com um fio dourado, pendia sobre um ombro at� a cintura. Seus olhos eram grandes e assustados. Aquilo era a �ltima coisa que os companheiros esperavam. �Ser� que essa � Mariette?�, Lief se perguntou confuso. �Ser� que ela ainda est� viva? Ser� que seu amor por Domirremi � t�o forte que ela continua com ele, mesmo agora? Ser� que o pr�prio Domirremi...?� �Voc� n�o vai demorar a se cansar dessa garota! Ora, no ano passado, voc� estava de namoro com a irm� dela...� Foi o que Bess tinha dito ao filho. Ser� que ela estava errada? Barda foi o primeiro a se recuperar. � Somos viajantes e fomos apanhados pela tempestade � ele disse, dando um passo � frente. � Pedimos que nos d�em abrigo. � N�o estamos preparados para receber visitas � a jovem respondeu rapidamente. � Acho que n�o posso... Ela viu Lief, colocou a m�o na garganta e gritou. Ela olhou rapidamente para tr�s. Uma m�sica suave, vinda de algum lugar do interior do castelo, come�ou a tocar. A jovem mordeu o l�bio e abriu mais a porta. Em sil�ncio, observou os companheiros entrarem e depois fechou a porta atr�s deles, virando a chave na fechadura outra vez. O sagu�o de entrada era enorme; t�o grande quanto o do pal�cio em Del. Centenas de velas queimavam em aros de metal pendurados no teto. Filetes de esmeralda brilhavam nas paredes de pedra esculpidas. � Por favor, sigam-me � pediu a jovem. Ela se virou e os conduziu pelo sagu�o. Na outra extremidade, havia duas portas altas. A jovem p�s as m�os sobre elas, preparando-se para abri-las. � Espere! � Lief sussurrou. � Por favor, diga-me o seu nome. O que voc� est� fazendo aqui?

A jovem se virou. Seus olhos estavam tomados pelo sofrimento. � Meu nome � Kirsten � ela murmurou. � E estou aqui porque um dia senti um grande amor. Antes que Lief pudesse dizer mais alguma coisa, ela abriu as portas.

OS COMPANHEIROS ENTRARAM EM UMA AMPLA SALA BANHADA DE LUZ. AS PAREDES DE PEDRA EMITIAM UM BRILHO VERDE. O CH�O, TAMB�M DE PEDRA, ESTAVA COBERTO POR TAPETES BORDADOS E REFINADOS. Um fogo forte queimava na lareira constru�da na parede em frente deles. � direita, havia uma grande mesa com uma toalha branca, engomada e coberta de comida e bebida. E, bem no meio da sala, sobre um monte de almofadas de todas as cores do arco-�ris, estava deitado um homem jovem, coberto de ouro e j�ias. O homem tinha uma pequena harpa nas m�os e a tocava suavemente. Esmeraldas brilhavam em suas orelhas e uma pequena coroa de esmeraldas rodeava seus cabelos brilhantes. Correntes douradas enfeitavam seu pesco�o e punhos magros. Ao lado dele, havia v�rias penas e folhas de papel espalhadas. Quando os companheiros entraram na sala, a m�sica parou. O homem levantou a cabe�a e os observou com o olhar faiscante. Ent�o, Lief soube que tinha raz�o. Ele n�o teve d�vidas de que o homem � sua frente era Domirremi. � Ele se parece com voc�, Lief � Jasmine sussurrou. � Puxa, voc�s poderiam ser irm�os! O pensamento n�o agradou a Lief e ele deu um passo � frente. � N�o se aproxime! � Kirsten pediu atr�s dele. � Ajoelhe-se! Ajoelhe-se, por favor. A voz dela estava t�o aterrorizada que Lief fez o que ela pediu. Barda e Jasmine hesitaram, mas ent�o se ajoelharam a seu lado. � O que deseja, meu senhor? � Kirsten perguntou. � Traga comida e bebida � Domirremi respondeu sem olhar para ela e quase sem mexer os l�bios. � Sim, meu senhor! Ah, mas n�o pare de tocar! A sua m�sica � t�o doce! � Kirsten correu at� a mesa e come�ou a colocar vinho e frutas numa bandeja de prata. Domirremi tocou delicadamente as cordas da harpa, e uma m�sica suave encheu a sala. Mas ele n�o tirou os olhos dos convidados e n�o disse uma palavra. Kirsten voltou em poucos instantes. Ela se ajoelhou diante de Domirremi e colocou um c�lice de prata cheio de vinho no ch�o, ao lado da pilha de pap�is. � Ah, vejo que terminou a letra da nova m�sica! � ela disse. � sua m�sica para hoje? A que vou copiar no livro? Domirremi inclinou a cabe�a num leve gesto de concord�ncia. Timidamente, Kirsten pegou uma folha de papel. � Que lindo! � ela murmurou, lendo o que estava escrito. � N�o quer cant�-la para n�s, senhor? Gostaria muito de ouvi-la.

�Ela est� tentando distra�-lo?�, Lief se perguntou. �Ou faz parte de seu papel de escrava agrad�-lo do jeito que ele mais gosta?� Sua cabe�a estava repleta de perguntas. Estava claro que Kirsten estava em poder de Domirremi e tinha pavor dele. Mas ele a controlava atrav�s de feiti�os ou por algum outro meio? E como ela tinha ido parar ali, afinal? Domirremi tinha entregue o cora��o para a irm� dela, Mariette. Onde estava Mariette naquele momento? Kirsten estava indo na dire��o deles carregando o papel e a bandeja. Lief estendeu a m�o para ajud�-la, mas ela se encolheu, arregalando os olhos num aviso. � Cante, meu senhor! � ela pediu por sobre o ombro. � Vamos acompanhar a letra com muita aten��o. Lentamente, Kirsten se ajoelhou e largou a bandeja. Ela colocou o papel no ch�o, onde todos pudessem ver. O tempo todo implorava com os olhos para Lief, Barda e Jasmine n�o se mexerem. Houve uma pequena pausa e ent�o Domirremi come�ou a cantar. A voz era doce e suave como mel. A m�sica sa�da da harpa parecia o leve ondular da �gua de um riacho. Lief ouviu hipnotizado, mesmo sem querer, e acompanhou a letra somente quando Domirremi terminou a m�sica e recome�ou a cant�-la. Ele olhou para o papel que estava no tapete � sua frente. Lief olhou para Kirsten. Seus olhos estavam marejados de l�grimas, suas m�os, firmemente fechadas. Somente ent�o o feiti�o da voz de Domirremi se quebrou. Somente ent�o Lief percebeu como as palavras cantadas naquele tom melodioso eram cru�is. Ele sentiu Jasmine e Barda se mexerem inquietos e soube que eles tinham percebido a mesma coisa. Domirremi a tratava com sarcasmo, deliciando-se com o poder que exercia sobre ela. N�o era de surpreender que ela chorasse ao lembrar um tempo em que o canto dele tinha enchido seu cora��o de alegria. Lief sentiu uma sensa��o fria de f�ria. �Tor que estamos ajoelhados aqui?�, ele perguntou a si mesmo irado. �Tor que n�o saltamos sobre ele agora e o obrigamos a nos levar at� a Irm� do Norte?� Mas ele n�o se mexeu, pois sabia que conhecia a resposta. O aposento estava tomado de maldades e amea�as. Por mais delicado que quisesse parecer, Domirremi era totalmente poderoso. Muito poderoso. Se eles quisessem sobreviver e encontrar a Irm� do Norte, teriam de acalm�lo, elogi�-lo e fazer com que se sentisse seguro. Eles tinham de ser espertos e cautelosos. Eles tinham de jogar o jogo dele. Finalmente, Domirremi ficou em sil�ncio. Ele levantou os olhos da harpa e olhou diretamente para Lief. Seu olhar era intenso e cheio de significado. Lief sorriu, levantou as m�os e come�ou a bater palmas. Depois de um momento, Barda e Jasmine o acompanharam. Domirremi n�o sorriu. Ele n�o se mexeu, falou ou se curvou. Quando os aplausos finalmente terminaram, ele inclinou a cabe�a para a harpa e recome�ou a cantar a m�sica. Lief se abaixou como se quisesse pegar uma uva na bandeja. � Kirsten � ele sussurrou. � Onde est� Mariette? Kirsten ficou r�gida. � Ela est� viva? � Lief perguntou baixinho. � Est� aqui? Kirsten assentiu com a cabe�a muito levemente. Seus l�bios formaram a palavra �presa�. Seus olhos estavam cheios de ang�stia. �E a� est� a minha resposta�, Lief pensou, olhando para Jasmine e Barda que observavam com aten��o. �Domirremi controla essa mulher com uma combina��o de feiti�aria e amea�as. Ela est� ligada a ele por temer pela seguran�a de Mariette, assim como pela pr�pria.� � N�s podemos ajudar voc� � Barda murmurou, inclinando-se para a frente como se ele tamb�m estivesse escolhendo algo para comer.

� N�o. Ele � forte demais. � A voz de Kirsten era pouco mais que um sussurro. � O poder dele n�o tem fim... e � terr�vel... Desajeitada, ela come�ou a servir o vinho. A jarra se chocou ruidosamente com os c�lices de prata, pois sua m�o tremia. Lief olhou sobre o ombro dela para Domirremi. Os olhos do homem estavam fechados. Ele ainda estava cantando a nova can��o, suave e lentamente, como se hipnotizado pela beleza da pr�pria voz. �Ele deve sentir o poder do Cintur�o, assim como eu sinto sua maldade�, Lief pensou. �Ele desconfia de n�s e est� tentando ganhar tempo, esperando que baixemos a guarda. Mas ele n�o imagina que Kirsten teria a ousadia de tra�-lo. Essa � a nossa maior vantagem.� � Voc� sabe o que d� poder a ele, Kirsten? � Lief murmurou. Kirsten olhou para ele sem entender. Lief suspirou internamente e tentou outra vez. � H� um lugar no castelo que Domirremi visita com freq��ncia? � ele perguntou. � Algum lugar ao qual voc� n�o pode ir? Kirsten estremeceu. Ela n�o moveu a cabe�a, mas olhou para o lado, para uma pequena porta em arco num canto ensombreado da grande sala. � Ele vai para l� � ela disse bem baixinho. � Quando ele volta, ele est�... mais forte. � Ent�o, � l� que precisamos entrar � Lief disse. � Como podemos fazer isso? Kirsten balan�ou a cabe�a desesperada. � Tem de haver um jeito! � Lief sussurrou. � Ajude-nos, Kirsten! Se n�o por voc�, por Mariette! Kirsten curvou a cabe�a. Lief, Barda e Jasmine trocaram olhares tristes. Bess tinha dito que Kirsten era bonita, mas orgulhosa. Ela ainda era muito bonita, mas n�o tinha mais orgulho. Domirremi a tinha dominado. Ent�o, Kirsten levantou a cabe�a de novo. Seus olhos ainda estavam tomados pelo medo, mas pela primeira vez uma pequena fa�sca pareceu brilhar no fundo deles. � Vou tentar � ela murmurou. Ela se virou at� ficar de frente para Domirremi. � Senhor? � ela chamou com delicadeza. Domirremi parou de cantar e abriu os olhos. Lief, Barda e Jasmine viram as costas tensas de Kirsten, e quando ela levantou a m�o at� a garganta, rezaram para que ela n�o perdesse o controle. Com gestos r�gidos, ela mostrou a porta instalada numa das paredes laterais: a parede mais pr�xima � porta em arco. � Os seus h�spedes est�o cansados e desejam descansar, meu senhor � ela disse. � Posso lev�-los para o quarto? Houve uma longa pausa. � Se eles desejarem � Domirremi respondeu, sem express�o. Ele fechou os olhos novamente e recome�ou a tocar a harpa. Devagar e em sil�ncio, com os olhos presos nele, Kirsten se levantou e come�ou a recuar na dire��o da porta que levava para os quartos de dormir. Lief, Barda e Jasmine tamb�m se levantaram e recuaram junto com ela. Linda como o dia � Kirsten Doce como uma flor ela... Kirsten olhou rapidamente para tr�s e mudou levemente de dire��o. Agora, em vez de recuar na dire��o da porta dos quartos, ela estava andando para a porta em arco. O cora��o de Lief batia forte. Que risco ela estava correndo! Domirremi podia abrir os olhos a qualquer momento e ver... Mas os olhos dele continuaram fechados. Ele continuou a cantar, levantando a voz, como se quisesse que eles ouvissem cada palavra de sua can��o antes de o deixarem. Sua bondade afugenta o mal. Ela � perfeita demais, e eu...

Lief olhou por cima do ombro. Kirsten j� estava perto da porta em arco. Alguns passos mais... � Talvez poemas n�o precisem rimar � Jasmine sussurrou. � Mas acho que a letra de uma m�sica deve ter rimas. Pelo menos, uma m�sica como essa. � Isso n�o � can��o, coisa nenhuma � Barda resmungou. � Parece que ele a escreveu em dois minutos. Certamente, n�o se preocupou em anot�-la e, mesmo assim, ele a repete sem parar como se fosse a melhor m�sica do mundo. Lief ouviu um leve clique quando Kirsten levantou a tranca da porta. Ele sentiu uma brisa fria na nuca e olhou por cima do ombro mais uma vez. A porta estava se abrindo. Estava escuro do outro lado. E da escurid�o vinha uma sensa��o t�o forte de maldade que Lief teve a impress�o de que seu est�mago ia revirar. Kirsten encontrou seu olhar e fez sinal para que ele se apressasse. A voz de Domirremi ficou mais forte e ecoou na grande sala. pobre e simples homem que sou, concedo cada desejo seu... �Barda e Jasmine est�o certos, Domirremi�, pensou Lief, enojado. �A sua nova can��o � muito pobre, e eu gostaria de poder lhe dizer isso. Bess se orgulhava em dizer que suas rimas eram perfeitas, mas voc� nem mesmo se incomodou em tentar. Todos os versos terminam com um som totalmente diferente.� Ele sentiu um formigamento na cabe�a e olhou para Kirsten. Os olhos de Domirremi estavam abertos. Ele estava olhando diretamente para a frente, para o papel que tinha sido abandonado no ch�o do lado da bandeja. Ele estava cantando as �ltimas estrofes da can��o com um tom de voz desesperado. Mas seu cora��o � meu prisioneiro. A mim ela n�o pode recusar nenhuma ajuda, pois a bela Kirsten adora-me. Lief olhou para ele fixamente. Ele n�o conseguia acreditar no que sua mente lhe dizia. Reunidas, as �ltimas palavras de cada verso da can��o de Domirremi formavam uma mensagem. �Kirsten � o mal. Eu sou seu prisioneiro. Ajuda-me.�

L IEF FICOU PARALISADO ONDE ESTAVA. DE REPENTE, ASSUSTADORAMENTE, TUDO TINHA VIRADO DE CABE�A PARA BAIXO. IMAGENS PASSAVAM POR SUA MENTE COMO RAIOS � SINAIS QUE DEVERIAM TER DESPERTADO SUAS SUSPEITAS, MAS QUE ELE TINHA IGNORADO. A LETRA APRESSADA DE DOMIRREMI NO PAPEL. O OLHAR ARDENTE DO HOMEM NO SEU. KIRSTEN RECUANDO DIANTE DE SEU GESTO DE AJUDA. A PEQUENA PORTA EM ARCO QUE SE ABRIU T�O SUAVEMENTE AO TOQUE DE KIRSTEN... E agora, do canto no fundo da grande sala, ele podia ver o que n�o era vis�vel quando se ajoelhou na frente de Domirremi. As extremidades das correntes de ouro que se enroscavam no pesco�o e nos pulsos de Domirremi estavam escondidas atr�s das almofadas em que estava deitado. Lief n�o tinha d�vidas de que elas estavam presas a an�is de a�o fixados no ch�o de pedra. Nada era o que parecia. Quando ele ouviu as quatro notas que formavam o nome de Domirremi, ele n�o tinha ouvido uma vaidade triunfante, mas, sim, um grito desesperado de ajuda. Domirremi tinha chamado por Bess, tentando contar a ela que ainda estava vivo e precisava dela.

Domirremi estava preso. Kirsten era sua carcereira. A maldade dentro do quarto n�o vinha dele, mas dela. Ent�o, por que Kirsten tinha mostrado para eles a porta em arco e a abriu? Lief tinha certeza de que, em algum lugar no meio daquela escurid�o revoltante, estava a Irm� do Norte. � Depressa! � Kirsten sussurrou da porta. Lief sentiu Jasmine puxar seu bra�o ansiosamente. � Trai��o � ele disse baixinho. � Esteja preparada. Ele sentiu Jasmine ficar r�gida. Os dedos dela o apertaram e depois o soltaram. Ela tinha ouvido. Lief se virou para olhar para Kirsten. Inquieta, ela estava fazendo sinais. Lief se aproximou dela. Agora que os olhos dele estavam abertos, ele viu como ela deslizou rapidamente entre a porta parcialmente aberta e a parede para evitar encostar nele e como ela segurava a ma�aneta da porta com for�a. � Voc�, primeiro � ela sussurrou para ele. E, de repente, Lief entendeu o plano dela. Kirsten tinha medo do Cintur�o de Deltora. Ela sabia que perto da Irm� do Norte teria muito mais poder. E por isso ela queria que Lief atravessasse a porta. �Assim que eu entrar, ela vai bater a porta atr�s de mim e tranc�-la�, Lief pensou preocupado. Vou ficar preso l� dentro com o mal. Jasmine e Barda v�o estar aqui fora desprotegidos. Kirsten vai destru�-los e ent�o vir� atr�s de mim. Sua mente funcionava a todo vapor. Ele tinha de derrubar o plano de Kirsten e peg�-la de surpresa. Mas, certamente, ela iria se recuperar muito depressa. Ela poderia atac�-los ou usar Domirremi como ref�m para obrig�-los a se render. Ele tinha de fazer com que Domirremi soubesse que sua mensagem tinha sido entendida para que ele se preparasse para fugir. Mas como poderia se comunicar com Domirremi sem que Kirsten percebesse? Ent�o, de repente, a resposta veio � sua mente. � Aa antanda! � ele disse, virando-se para Jasmine, alto o bastante para que Domirremi pudesse ouvir. � N�a tanha mada. Astaja pranta para carrar! Jasmine arregalou os olhos espantada. Ent�o, percebendo o que ele estava fazendo, jogou a cabe�a para tr�s como se estivesse aborrecida. � N�o estou com medo � ela resmungou. � Voc� n�o precisa falar a linguagem da floresta para me acalmar. Aben�oando sua rapidez de racioc�nio, Lief olhou para Kirsten com o canto do olho. Kirsten pareceu impaciente, mas n�o desconfiada. De repente, ele percebeu que a sala ficou mergulhada no sil�ncio. O som da harpa tinha parado, pois Domirremi tinha ouvido. Da �nica forma que podia, ele fazia sinais avisando que estava pronto. Kirsten tinha levantado a m�o at� o pesco�o, no mesmo gesto que Lief tinha visto v�rias vezes antes. Nesse instante, o som da harpa encheu o ar novamente. �� assim que ela o faz obedecer!�, Lief percebeu de repente. �Ela toca o medalh�o pendurado no pesco�o. Deve ser algum tipo de amea�a. Mas o que...?� Uma id�ia estranha e terr�vel lhe passou pela cabe�a e o deixou apavorado. Seria poss�vel que...? Quer estivesse certo, quer n�o, ele n�o podia mais hesitar. Ele p�s a m�o na beirada da porta e abaixou a cabe�a como se fosse entrar. Lief respirou fundo e, de repente, com toda a for�a, correu para cima de Kirsten e jogou-a contra a parede. Ela gritou e cambaleou para a frente. Lief a pegou nos bra�os e ela gritou de um modo selvagem quando ele arrancou o medalh�o de seu pesco�o. Com o medalh�o seguro na m�o, ele recuou e empunhou a espada. � Barda! Domirremi est� acorrentado! � ele gritou. � Solte-o... Kirsten abriu a boca e soltou um grito. E de sua boca aberta milhares de criaturas min�sculas sa�ram voando e rodearam o rosto, o pesco�o e as m�os de Lief, mordendo, picando e cegando-o. Lief ouviu Jasmine gritar e sentiu quando ela correu para perto dele. Ele ouviu Kirsten gritar de dor e f�ria quando a l�mina de Jasmine acertou seu alvo.

Atr�s dele, ouviu a espada de Barda bater em metal. Ent�o, de repente, as criaturas voadoras desapareceram. Lief piscou e cambaleou, esfregando os olhos cheios de �gua. Atrav�s de uma n�voa, ele viu a entrada em arco erguendo-se diante dele. Barda, Domirremi e Jasmine estavam a seu lado. � Kirsten est�... protegida � Jasmine exclamou. � O punhal mal a arranhou. N�s... Ela arregalou os olhos aterrorizada. Barda rugiu um aviso, e Domirremi soltou um grito desesperado e estrangulado. Lief se virou. No lugar onde Kirsten antes estava parada, surgiu um vulto negro: um ser vestido com uma t�nica negra e cujo rosto era uma m�scara verde-esmeralda. Seus olhos queimavam pelas fendas estreitas da m�scara. Dedos longos e brancos sa�am das mangas folgadas � dedos sem unhas, cada vez mais compridos, agarrando, estendendo-se... O Mascarado... Lief n�o hesitou. Ele atravessou a porta correndo e entrou na escurid�o. Eles seguiram aos trope�os por uma passagem comprida e muito escura, Barda praticamente carregando Domirremi, que mal conseguia andar. � Mariette! � Domirremi disse com dificuldade. � Kirsten est� com Mariette. � Ele n�o conseguia respirar e, depois de anos acorrentado, era um milagre que tivesse chegado at� ali. Lief adivinhou que Barda logo teria de carreg�-lo sozinho. � Agora, Kirsten vai se concentrar em n�s � Barda grunhiu. � Segure em mim. Continue andando. Lief percebeu que ainda estava segurando o medalh�o com for�a. Estremeceu e o guardou no fundo do bolso. A passagem come�ou a subir ingrememente. Degraus cavados na pedra subiam em c�rculos, formando uma espiral atordoante. As paredes eram de pedra crua, �spera e pegajosa. Estava claro que eles subiam uma das torres do castelo. O barulho de seus passos apressados e de sua respira��o dif�cil flutuava misteriosamente por todos os lados. Eles n�o ouviam nenhum outro som, mas O Mascarado os estava seguindo. Eles podiam sentir sua amea�a fria atr�s deles como um vento gelado. Lief olhou para tr�s como j� tinha feito tantas vezes. Ele n�o viu nada al�m de uma escurid�o profunda. N�o havia nenhuma luz nem olhos faiscando na m�scara cintilante. �Ele sabe que n�o precisa ter pressa�, Lief pensou. �S� h� um lugar para onde correr. N�o h� sa�da. E, quanto mais ele se aproximar da Irm� do Norte, mais forte vai ficar. A nossa �nica chance � destruir a irm� antes que ele nos alcance.� � O fantasma... a criatura da noite... era Kirsten! � Jasmine disse ofegante. � Ela matou Otto. E Fern... � No lugar de um de n�s � Lief disse. � Tenho certeza disso. De algum modo, ela sentiu nossa presen�a e enviou seu fantasma para nos destruir. Mas a dist�ncia era muito grande. O fantasma estava fraco: ele atacou no lugar em que imaginou que estar�amos e matou quem viu na sua frente. A escada ficou ainda mais �ngreme e tortuosa, mesmo assim eles subiram, aos trope�os, com as pernas doloridas e os joelhos tr�mulos pelo esfor�o. O ar estava pesado e parado e tinha um cheiro forte e desagrad�vel que Lief j� tinha sentido antes, embora n�o lembrasse onde. Filli choramingava na escurid�o. � Este lugar cheira como a Cidade dos Ratos � Jasmine resmungou. Cobra. Lief sentiu o est�mago revirar. Barda soltou um gemido abafado. O cheiro desagrad�vel ficou mais forte. A presen�a do mal ficou mais intensa. Todos estavam com dificuldades para respirar e, pouco a pouco, passaram a ouvir um som leve e tilintante que parecia mergulhar em suas almas e ench�-los de desespero. Era a can��o da Irm� do Norte. Pareceu a Lief que a passagem estava ficando mais estreita, empurrando-os

para mais perto uns dos outros a cada passo. E cada passo era um esfor�o. Ele se sentiu empurrado para baixo pelo ar pesado e malcheiroso. Empurrado pelo medo. Eles subiram outro lance de degraus. O som tilintante ficou mais forte. E ali, na frente deles, surgiu um t�nel reto, estreito e extremamente �ngreme, com degraus que se estendiam at� um obscuro e distante ponto de luz. Gemendo, eles come�aram a subir, esfor�ando-se a cada passo, lutando para chegar onde estava a luz. Para cima, sempre... O ponto de luz ficou maior. Lief percebeu que era a luz do dia. Eles estavam chegando perto do alto da torre. Ent�o, Domirremi gemeu: um gemido angustiado e desesperado. Um calafrio percorreu o corpo de Lief. Agarrando-se ao degrau � sua frente, ele se virou e olhou para baixo. Ele viu Jasmine atr�s dele. Depois dela, Barda estava se segurando � rocha com uma das m�os e com a outra agarrava Domirremi. Abaixo deles, flutuando na escurid�o, estava a m�scara cor de esmeralda iluminada por dois olhos ardentes, e dedos compridos e brancos estendendo-se para a frente como cobras. Os olhos pareciam queimar. A boca fina sibilava. Os dedos pareciam atacar as paredes do t�nel. Os companheiros viram um clar�o brilhante e, ent�o, tiveram a impress�o de que as paredes de pedra ao redor de Barda e Domirremi estavam derretendo e formando uma sali�ncia no centro do t�nel. � Barda! � Jasmine gritou. Preocupado, Barda come�ou a puxar o corpo para cima, levando Domirremi com ele. Mas a pedra estava se projetando para fora, cobrindo as pernas de Domirremi e as de Barda. Como grandes bra�os borbulhantes, a rocha envolveu os corpos que se debatiam, engolindo-os vorazmente. Barda levantou a cabe�a. Seus dentes estavam � mostra, o olhar fixo. � Continuem! � ele gritou para Lief e Jasmine. � Andem! N�o... E ent�o sua cabe�a foi coberta por uma massa de pedra que gemia e aumentava. A rocha continuava a subir. Jasmine gritou outra vez, chutando e lutando, quando a pedra envolveu seus tornozelos. � Jasmine! � Lief gritou aterrorizado. Ele come�ou a se arrastar para baixo, virando-se imprudentemente para segur�-la. � N�o! � Jasmine gritou. � � tarde demais! V� em frente, Lief! A rocha a tinha envolvido at� a altura da cintura. Desesperada, ela tirou Filli de baixo da jaqueta, sussurrou algo para ele e o empurrou para o degrau acima. Choramingando, mas obediente, Filli subiu correndo os degraus na dire��o de Lief e pulou em seu ombro. � V� � Jasmine gritou. � Lief, voc� precisar ir! Mas Lief n�o podia deix�-la. E, quando percebeu isso, ela levantou as m�os e se deixou cair para tr�s, desaparecendo entre a massa de pedras que pareciam areia movedi�a. Lief gritou angustiado. Debaixo dele, a pedra que rugia inchou e foi para a frente. Ele se virou depressa para as escadas, olhou para a luz e subiu. Ele n�o sentia mais dores nas pernas, nas m�os ou no rosto. Ele n�o sentia mais medo. Ele s� sentia uma raiva contida. Era como se ela tivesse queimado todo o resto. Como se tudo o que restasse dentro dele agora fosse a vontade de destruir. Ele chegou ao alto das escadas e puxou o corpo para um aposento redondo com ch�o de pedra. Somente ent�o olhou para tr�s. Preso ao seu ombro Filli chiou. Apequena criatura estava sofrendo. Lief levantou a m�o para consol�-lo. Ele sabia que era o que Jasmine gostaria que fizesse, mas ele quase n�o conseguia sentir o p�lo de Filli com os dedos que pareciam amortecidos. Com os olhos secos, ele olhou para o t�nel, sentindo apenas um grande vazio. Era como olhar para dentro de uma chamin� que estava quase totalmente bloqueada

por um monte de rochas deformadas. A parede do t�nel tinha sido libertada de seu encantamento. A rocha inchada tinha voltado a se encolher e a endurecer. Sua superf�cie estava estranhamente lisa e brilhava como uma ferida rec�m-curada. Pela abertura estreita que agora restara no t�nel, alguma coisa verde, preta e branca escorria como lodo. Lief deu um passo para tr�s e olhou ao redor. O cheiro desagrad�vel era muito forte. Por janelas pequenas e redondas, ele viu nuvens de tempestade se formando em volta dos picos nevados das montanhas. Ele podia ouvir o barulho dos trov�es e dos ventos uivantes. Mas nenhum desses sons era t�o forte quanto a can��o da Irm� do Norte, vinda do fundo de um abismo que se abria, como num bocejo, no centro do aposento. Lief aproximou-se do buraco e olhou para baixo. O abismo estava cheio de centenas de cobras que se movimentavam sem parar, sibilando e cuspindo, enrolando-se umas �s outras. E a Irm� do Norte estava entre elas. Lief podia ouvi-la e senti-la. Ele tirou Filli do ombro com cuidado, andou at� uma das janelas redondas e p�s a pequena criatura no peitoril. � Voc� sabe subir em �rvores, Filli � ele disse. � Ent�o, pode escapar dessa torre e chegar at� o ch�o. Voc� me entendeu? Sem piscar, Filli olhou para ele com os olhos brilhantes. Lief procurou no fundo dos bolsos e tirou o medalh�o, ainda preso � corrente quebrada. � Quero que voc� leve isto e guarde com cuidado � ele pediu, colocando o medalh�o na pata de Filli. � Guarde-o bem para mim. Ele n�o sabia se a pequena criatura tinha entendido. Ele n�o tinha id�ia se o que tinha feito tinha algum sentido. Ele abriu a janela e escutou o vento uivando ao redor da torre. � V�! � ele disse a Filli, fazendo um sinal com a m�o. � Encontre Kree. Tome cuidado! Filli colocou o medalh�o na boca e deslizou pela janela. Lief a fechou, assim que ele saiu, e voltou para junto do abismo. Ele olhou para as cobras enroladas em seu interior. A raiva ainda queimava dentro dele, mas uma fria desesperan�a tinha se instalado em seu cora��o. Ele estava com sua espada, seu bra�o era forte e ele n�o tinha medo da dor. Ele podia matar muitas cobras, muitas... Mas estaria morto antes de matar todas elas. A Irm� do Norte sobreviveria. O Mascarado tamb�m viveria, aumentando seu poder e sua maldade. Deltora seria destru�da. Jasmine e Barda teriam morrido em v�o. Ele olhou para baixo mais uma vez. Lief ouviu alguma coisa escorregar no lado do aposento e se virou devagar para olhar. O Mascarado estava surgindo de dentro do t�nel. Seus olhos brilhavam triunfantes atr�s da m�scara de esmeralda. � Ent�o, agora voc� est� em minhas m�os, rei de Deltora � ele sibilou. � Obtive sucesso onde outros falharam. O mestre j� me recompensou grandemente. Agora, vou ter poderes como nunca imaginei. � Espero que valha a pena para voc�, Kirsten � Lief disse, empunhando a espada. � Eu sou o Mascarado � a voz fria sussurrou. � Nada pode me enfrentar. Logo, vou dobrar todo o norte diante da minha vontade. � Voc� � Kirsten, do Portal das Sombras, escondida atr�s de uma m�scara � Lief disparou. � E voc� n�o conseguiu fazer Domirremi obedecer a sua vontade. Voc� n�o conseguiu que ele se afastasse de Mariette. Voc� n�o conseguiu fazer com que ele amasse voc�! Atr�s da casca fria e verde da m�scara, os olhos faiscaram de �dio. Os bra�os envoltos por tecido negro se elevaram, e dedos finos e compridos deslizaram para a frente. Eles atacaram Lief, queimando como fogo. E ele caiu, sem emitir nenhum som,

para dentro do abismo.

F OI UM PESADELO. UM PESADELO REPLETO DE COBRAS SIBILANTES. E, BEM NO FUNDO DELE, HAVIA UMA MALDADE T�O FORTE QUE PODERIA TER PARALISADO A MENTE E O CORPO DE LIEF. Mas ele n�o tinha mais sentimentos dentro dele. J� tinha ultrapassado a fase do medo. Ele lutou para ficar de p�, dando golpes violentos � sua volta com a espada. As cobras envolviam o seu corpo at� a altura da cintura. Ele esperou pelo primeiro momento de dor intensa que lhe diria que a luta tinha acabado. E se perguntou se isso j� n�o tinha acontecido sem que ele percebesse. O Mascarado inclinou-se sobre o buraco com a m�scara verde, brilhante e inexpressiva. � Domirremi n�o merecia o meu amor! � a voz disse �spera. � Sete anos atr�s, ele entrou cambaleante no meu castelo, com minha irm� desfalecida em seus bra�os. Ele olhou para mim espantado e percebeu qual tinha sido a magia que o tinha conduzido pela floresta! Nesse momento, ele teve a oportunidade de deixar Mariette de lado e se juntar a mim. Mas ele n�o a aproveitou. Lief escutou as cobras sibilando freneticamente, mas a press�o ao redor da cintura e das pernas tinha aliviado. Ele olhou para baixo e, surpreso, viu que as criaturas, desesperadas, estavam arqueando os corpos para longe dele. As que conseguiam tentavam escalar as paredes �ngremes e ca�am, empilhando-se umas sobre as outras numa confus�o retorcida e emaranhada. O Mascarado n�o tinha percebido nada. As palavras ainda sa�am pela boca cruel de esmeralda em jorros de um h�lito ofegante.

� Mesmo quando Domirremi viu a maravilha que eu tinha me tornado durante o ano de meu ex�lio, mesmo quando lhe ofereci um posto ao meu lado, ele se afastou de mim! Ele mereceu morrer! Parte da mente de Lief ouviu suas palavras, e parte ainda estava espantada com a fuga das cobras. Ent�o, como que num sonho, a lembran�a de outra voz sibilante e dominadora passou em seu pensamento. �Tire a coisa que voc� est� usando debaixo das roupas. Jogue-a fora.� Era a lembran�a de Reeah, a cobra gigante que antes guardava a Cidade dos Ratos, no cora��o de Deltora. Lief ficou muito quieto. As sensa��es come�avam a voltar. Ele pressionou o Cintur�o com os dedos. Eles formigaram e, ao mesmo tempo, sua mente despertou. Reeah, com toda a sua grandeza, tinha temido o Cintur�o de Deltora. Principalmente o rubi, o ant�doto para veneno de cobras. Quanto medo n�o teriam cobras menores? E, agora que o drag�o do rubi tinha acordado, a pedra estava com for�a total. N�o era de surpreender que as cobras estivessem sendo levadas � loucura. �Ainda h� uma chance�, Lief pensou. �Uma chance de que eu possa viver e destruir a Irm� do Norte. Se ao menos...� Ele olhou para O Mascarado, que sibilava no alto do abismo. Ele se lembrou de quem estava escondido atr�s da m�scara e o que sabia sobre ela. Segurou a espada com mais firmeza e obrigou-se a sorrir de modo zombeteiro. � Ent�o, Domirremi mereceu morrer, Kirsten! � ele disse, pondo todo o desprezo que conseguiu reunir em sua voz. � No entanto, voc� o manteve vivo durante sete anos. E por qu�? Porque a voz dele ainda exercia poder sobre voc�. � Suas can��es me divertiam � O Mascarado disse com frieza. � Ah, n�o, foi muito mais que isso � Lief zombou. � Foi porque suas can��es a faziam lembrar o que era ser humana. Voc� lembrava como se sentia. E era isso o que desejava. Aliviar o frio vazio que crescia dentro de voc�. Uma chance de chorar por tudo o que tinha perdido. � Eu... � O Mascarado parecia sufocar. Ent�o, de repente, ele cintilou e era Kirsten, que estava inclinada sobre o abismo. Kirsten, em sua t�nica branca, com a tran�a comprida de cabelos dourados, o rosto lindo retorcido de raiva. � N�o me arrependo de nada! � ela gritou, agarrando a borda do abismo e inclinando-se ainda mais. � Eu sempre fui mais bonita, talentosa e admirada do que Mariette! Como Domirremi p�de escolh�-la? Como ele ousou ficar com ela? �Agora�, Lief pensou e ergueu a espada. Ele se movimentou depressa, mas alguma outra coisa foi mais r�pida. Antes que a ponta da espada chegasse perto da garganta de Kirsten, uma cobra imensa se enrolou ao redor da tran�a de cabelos loiros e subiu tortuosamente. Kirsten gritou e tentou afastar a cabe�a, mas era tarde demais. Outra cobra j� se retorcia, procurando desesperadamente o caminho para a liberdade. O peso puxou a cabe�a de Kirsten para baixo e a deixou pendurada, aos gritos, na beira do abismo. Quando Lief cambaleou para tr�s, assombrado e horrorizado, ela tinha se transformado numa corda salva-vidas viva. O abismo estava se esvaziando, enquanto centenas de cobras se atropelavam em busca da liberdade por cima de sua cabe�a, pesco�o e ombros. E, enquanto o abismo ficava vazio, a for�a de Lief desaparecia. Ele podia senti-la indo embora como se o sangue escorresse de suas veias. Seus membros estavam tr�mulos e pesados. Era dif�cil manter a cabe�a ereta. Ele mal podia manter os olhos abertos e sua mente estava se anuviando. A Irm� do Norte estava sendo descoberta. Sua can��o ficava mais forte. O seu veneno e sua maldade o estavam atacando como ondas que batem nas pedras. �Desespere-se e morra.� Ele se obrigou a olhar para cima. Kirsten estava coberta por uma massa retorcida e sibilante de escamas. E, enquanto ela gritava e lutava, as cobras apavoradas a atacavam sem parar.

�Ela est� protegida...� Foi o que Jasmine tinha dito. Mas as cobras estavam atacando �s centenas. Suas presas pareciam agulhas e em cada arranh�o provocado por elas outra gota de veneno entrava no corpo indefeso de Kirsten. Ela teria uma morte muito lenta. Lief sentiu um forte mal-estar e olhou para baixo novamente. Restava apenas uma cobra no abismo. Mas n�o era realmente uma cobra. P�lida e inchada, listrada com finas linhas de um amarelo cor de veneno, a criatura atacava sem ver a rocha malcheirosa e �mida. Ela n�o tinha olhos, n�o tinha l�ngua, n�o tinha presas, mas o mal se desprendia dela como o calor de uma fogueira. E de sua boca vazia e aberta sa�a a can��o mortal da Irm� do Norte, enchendo os ouvidos e a mente de Lief, obrigando-o a cair de joelhos. Ele disse a si mesmo que tinha de se mover. Ele tinha de levantar a espada e tentar esmagar a coisa. Destru�-la. Mas a sua maldade o estava matando. Sua can��o de desespero e morte estava tilintando em seus ouvidos, apagando qualquer outro som. Com um baque surdo, a espada caiu de sua m�o. Lief n�o conseguia mexer os dedos. As m�os pareciam n�o pertencer a ele. Rangendo os dentes, ele as levantou. Era como se ele tivesse pesadas pedras amarradas aos bra�os. Desajeitado, ele as pressionou contra o Cintur�o de Deltora. Ele sentiu um calor forte e pulsante, muito mais forte do que esperava. N�o apenas nas m�os, mas no pr�prio Cintur�o. Confuso, ele olhou para baixo. Suas m�os estavam cobertas por um brilho esverdeado. Uma luz intensa e verde estava se espalhando entre os dedos, iluminando a escurid�o. Por que estava escuro? Lief obrigou-se a virar a cabe�a e olhou para cima. O aposento da torre estava sombrio como se as janelas tivessem sido cobertas pelas nuvens. Ele podia ver o vulto de Kirsten ca�do sobre a beira do abismo apenas indistintamente. E mal podia ver as cobras. Elas estavam fugindo, deslizando por cima do corpo de Kirsten e desaparecendo. O que...? O cora��o de Lief estava batendo como um tambor em seu peito. Seus dedos queimavam. Ele inclinou a cabe�a um pouco mais e olhou ainda mais para cima, para o teto alto e escuro da torre. Ent�o, de repente, espantosamente, ele ouviu um estalo ensurdecedor � e o teto desapareceu. De repente, n�o havia nada acima dele al�m de nuvens agitadas... e um vulto grande e cintilante que mergulhava em sua dire��o, verde como a esmeralda que brilhava debaixo de suas m�os, rugindo como o trov�o. O drag�o da esmeralda! O vento formado pelas asas do drag�o derrubou Lief, jogando-o no ch�o do abismo. Garras poderosas se estenderam em sua dire��o, seguraram-no e o levantaram no ar. Fraco como uma crian�a, Lief rolou indefeso na jaula formada pelas garras, cercado pelo c�u aberto. As paredes e o teto do aposento da torre tinham sido derrubados, como se fossem uma casca de ovo, e jogados para os ventos uivantes. Tudo o que restou foi o ch�o de pedra, o corpo estendido de Kirsten e o imenso buraco. O drag�o n�o falou. Seus olhos de esmeralda, queimando como fogo verde, estavam fixos na criatura, que ainda dava golpes no abismo. Mas n�o havia necessidade de palavras, pois Lief podia ouvir as batidas do cora��o do drag�o, forte como um trov�o, ecoando em sua mente, atravessando a implac�vel can��o da Irm� do Norte. Ele tirou a m�o da esmeralda do Cintur�o de Deltora e segurou uma das garras que o aprisionavam. Ele sentiu a borda afiada cortar sua pele e o sangue quente come�ar a escorrer, mas mesmo assim apertou ainda mais. E, com uma alegria selvagem, viu a chama verde jorrar das mand�bulas do drag�o. Ele viu a coisa desprez�vel no fundo do abismo retorcer-se numa piscina de

fogo cor de esmeralda. O drag�o rugiu outra vez at� que o abismo tivesse se transformado numa fornalha de chamas ardentes. A rocha escureceu e ent�o come�ou a brilhar. O calor insuport�vel subiu cada vez mais alto. Lief se encolheu e formou uma bola com o corpo, tentando escapar dele. Mas ele ainda segurou a garra do drag�o com a m�o esquerda e a grande esmeralda com a direita. E o poder continuou a fluir atrav�s dele de uma m�o para outra, o drag�o continuou a rugir e o abismo queimou. A can��o da Irm� do Norte transformou-se num uivo rouco e cortante. Ela vacilou e parou. Uma fa�sca de luz branca e ofuscante passou pela chama cor de esmeralda. Houve um momento de sil�ncio profundo como se a terra estivesse prendendo a respira��o. Ent�o se ouviu um grunhido baixo e longo e, no instante seguinte, o ar se encheu de um p� muito fino, que cegava e girava ao vento. Lief fechou os olhos com for�a, tossindo e sufocando. Ele ouviu o drag�o sibilar como se estivesse satisfeito e sentiu o vento passar pelos seus ouvidos quando caiu direto para o ch�o. Quando Lief abriu os olhos, teve certeza de que estava sonhando. Acima dele, dois vultos escuros se erguiam contra o c�u azul enevoado. Uma brisa suave soprava em seu rosto. Algu�m estava segurando a sua m�o. � Lief! Ele piscou. Devagar, seus olhos se concentraram no que via, e ele se deu conta de que estava olhando para rostos sorridentes. Jasmine e Barda estavam inclinados sobre ele. Kree estava empoleirado no ombro de Jasmine e Filli estava aninhado em seu pesco�o, segurando os cabelos emaranhados da mo�a com as patas min�sculas. Lief olhou fixamente para a cena. Agora, tinha certeza de que estava sonhando. L�grimas queimaram em seus olhos enquanto ele esperou que a vis�o estremecesse e desaparecesse. Mas n�o foi o que aconteceu. � Foi um encantamento � Jasmine explicou, abra�ando-o. � O feiti�o se quebrou. N�s acordamos... aqui. � E o castelo era s� poeira � Barda contou. � Nada mais que poeira soprando ao vento. � Ele se inclinou. � Lief, certamente isso significa que... Tonto de alegria, ainda sem coragem de acreditar no que via, Lief assentiu com um gesto de cabe�a. � A Irm� do Norte n�o existe mais � ele respondeu com voz rouca. � E eu acho que Kirsten morreu ao mesmo tempo. Foi porque o drag�o da esmeralda voltou. Ele... � N�s o vimos � Barda disse s�rio. � Ele o deixou cair no ch�o perto de n�s e voou para longe. Talvez, o vejamos outra vez, mas eu ficaria mais feliz se nunca mais o visse. Ele tem um olhar s�rio e feroz. � Ele � o drag�o da honra � Lief murmurou. � Ele veio para livrar a sua terra do mal, como era o seu dever. Mas acho que ele ainda est� zangado porque trouxemos outro drag�o para o seu territ�rio. � Ele pode ficar zangado, se quiser � Jasmine sorriu. � Ele fez a sua parte, e � isso que conta. Ele fez sua parte dele, e voc� fez a sua, Lief! A irm� se foi. Todos os feiti�os de Kirsten foram desfeitos. E n�s n�o somos os �nicos a nos alegrar. Veja! Ela apontou e Lief virou a cabe�a. O castelo do Mascarado tinha desaparecido. Onde antes as torres se erguiam para o c�u, havia agora somente uma pedra chata e lisa coberta por um p� muito fino. Duas pessoas estavam no centro da rocha de m�os dadas. Uma era Domirremi e a outra era uma jovem com longos cabelos castanhos. � Quando o feiti�o se quebrou, Mariette foi libertada, assim como n�s � Jasmine contou. � O p� desapareceu e ela estava parada ali. Ela tinha sido enfeiti�ada e aprisionada dentro do medalh�o que Kirsten tinha tomado para ela. Mas voc� sabia disso, n�o �, Lief, ou por que outro motivo teria resgatado o medalh�o?

O medalh�o! Lief mergulhou a m�o no bolso e estremeceu. Ele tinha esquecido que a m�o estava machucada e sangrava. Ele procurou com os dedos, mas o medalh�o n�o estava ali. � Est� com Filli � Jasmine disse com suavidade. � Voc� n�o se lembra? Voc� o deu a ele por seguran�a, quando pensou que n�o ia sobreviver. Voc� disse a ele para tir�-lo do castelo. E foi o que ele fez. Ele est� esperando para devolv�-lo a voc�. � Isso mesmo � Barda concordou. � Ele n�o quer d�-lo a mais ningu�m nem mesmo a Mariette. O drag�o da esmeralda n�o � o �nico que valoriza a honra nesta terra. Orgulhoso, Filli desceu do ombro de Jasmine, abriu a pata e deixou o medalh�o cair na m�o de Lief. Lief abriu o medalh�o. Dentro, como esperava, tinha uma pequena pintura de Domirremi. � Jasmine, o seu punhal? � ele pediu. Jasmine passou o punhal para ele. Delicadamente, usando a ponta da arma, Lief tirou o pequeno retrato. Atr�s dele, encaixado no fundo do medalh�o, havia um pequeno papel dobrado. Lief o pegou e o desdobrou com cuidado. Juntos, os companheiros olharam o nome assustador de sua pr�xima meta e viram o quanto era distante. Eles leram as palavras desconhecidas e se perguntaram o que significavam. Mas nenhum deles disse uma palavra e, depois de alguns momentos, Lief dobrou o papel e o guardou no fundo do bolso. Todos sabiam que, muito em breve, ele haveria de tir�-lo outra vez. Logo, teriam de seguir viagem e enfrentar quaisquer perigos que surgissem. Problemas preocupantes tamb�m teriam de ser enfrentados. Como, apesar de toda a discri��o, o guardi�o do norte sabia onde estavam a cada ponto do caminho? Por que os Mascarados detestavam tanto o rei? Para onde Jack Risonho tinha ido? Eles o veriam outra vez? Ele ainda era uma amea�a para eles? Mas, naquele momento, debaixo do c�u azul enevoado, n�o era o mais adequado para fazer planos e perguntas, mas para se alegrar. Eles estavam em seguran�a. A terr�vel can��o da Irm� do Norte tinha sido silenciada para sempre. Finalmente, as Terras do Norte podiam tirar sua m�scara de morte e recome�ar a viver. Por ora, aquilo era s� o que importava.

Digitaliza��o/Revis�o: Yuna TOCA DIGITAL