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Descubrimiento de América

Para el viaje donde se llevó a cabo el descubrimiento en 1492, véase Primer viaje de Colón.
El descubrimiento de América ocurrió el viernes 12 de octubre de 1492 cuando una
expedición española comandada porCristóbal Colón, cruzó el Océano Atlántico y llegó por primera vez
a América, concretamente a las Bahamas. Con el descubrimiento se dio a conocer en Europa la existencia
del Nuevo Mundo, lo cual cambió el rumbo de la historia de Occidente. En los siglos
posteriores España, Portugal y otras potencias europeas exploraron y colonizaron el continente americano,
resultando en el nacimiento de nuevos pueblos, culturas y estados. Se trata de uno de los momentos cumbres
de la historia universal porque significó el encuentro de dos mundos que habían evolucionado
independientemente, sin que uno conociera la existencia del otro.
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Unos años antes, los viajes portugueses a la India bordeando la costa Africana significaron un estímulo para
otros navegantes europeos que creían que era posible llegar a las regiones de Asia oriental navegando hacia el
oeste. Cristóbal Colón defendía la hipótesis de que la tierra era redonda y que se podía alcanzar el oriente
navegando hacia poniente. Con ayuda de la monarquía española y concretamente de los Reyes Católicos,
Colón organizó un viaje de exploración que lo condujo a la costa americana en 1492. Sin embargo, siempre
pensó que había llegado al continente asiático, denominado por los europeos las Indias y murió sin saber que
había descubierto un nuevo continente.
La expresión «descubrimiento de América» para referirse a la llegada de Colón al continente americano ha sido
criticada por algunos historiadores que afirman que los vikingos fueron los primeros europeos en cruzar el
Atlántico unos siglos antes (año 1000). Otros afirman que los primeros «descubridores» fueron pueblos
asiáticos que cruzaron el Estrecho de Bering en la época prehistórica. Sin embargo, el viaje de Colón dio a
conocer por primera vez en Europa la existencia de ese nuevo continente.
En el artículo se distingue claramente el «acto mismo del descubrimiento», entendido como una serie de viajes
que hicieron los primeros españoles que llegaron a América y su dimensión de encuentro entre culturas, del
posterior proceso histórico conocido como conquista de América que los europeos realizaron a continuación.
Las consecuencias de este encuentro entre dos mundos fueron dramáticas para los nativos americanos,
llegando a producirse la muerte de millones de personas (guerras, esclavitud y, sobre todo, enfermedades) y la
desaparición de culturas.
Los cuatro viajes de Colón
Cristóbal Colón, en representación de los Reyes Católicos de Aragón y Castilla, realizó cuatro famosos viajes
desde Europa a América en 1492, 1493, 1498 y 1502. En el primero de ellos llegó a América el 12 de octubre de
1492, a una isla de las Bahamas llamada Guanahani, cuya exacta localización aún se discute. En el tercer viaje
llegó al territorio continental en la actual Venezuela.
A partir del tercer viaje de Colón, descubrimientos y conquista progresaron conjuntamente. Durante los veinte
años que separan 1499 de 1519, cuando empieza la empresa magallánica, tuvieron lugar los llamados «viajes
menores o andaluces», capitulados por la corona con otros nautas quebrando el discutido monopolio colombino.
En el primero de estos participó Américo Vespucio, a quien se ha atribuido ser el primer europeo en proponer
que las tierras a las que Colón había llegado no eran en realidad parte de Asia, sino de un continente
desconocido para los europeos.