You are on page 1of 238

2

JUSTIN SCOTT

Original: Stonedust (1994)
Traducere: LUCIAN MAGDA

virtual-project.eu
Editura:
ORIZONTURI & LIDER
1998

3









Un strat de pietri fin constituie un suport mai viu pentru o teras cu dale
de piatr, dect unul din beton. Este mai puin rigid, astfel nct gheaa poate
s crape, iar n zilele clduroase las pmntul s absoarb cldura soarelui,
i permite piciorului descul s calce n voie.
Trebuie ns s fii prudent la alegerea meseriaului.

n rosturile late se nmulesc buruienile.

4
Capitolul 1
Petrecerea organizat de familia Fisk n week-end, un party pn-n zori,
pentru perechi cu pretenii, era nc subiectul preferat al tuturor, chiar i
dup ce gsisem cadavrul lui Reg Hopkins pe pode.
Amicul meu, Scooter MacKay, care-l regreta ca i mine pe Reg, gsea
brfele din ora bine venite, zicnd c ele arat o atitudine sntoas fa de
sclmbielile mondene. n ce m privete, consideram c el i putea
permite o asemenea mrinimie, datorit vieii ordonate pe care o ducea.
Lumea ncepuse s vorbeasc nc din clipa n care s-a aflat c firma de
instalaii Zweig montase un jacuzzi
1
pentru opt persoane sub oglinda din
noul salon de petreceri al familiei Fisk. Povetile cameristei, cum c Duane i
Michelle ar fi ntins acolo i un covor gros, moale ca o saltea, stimulaser
imaginaia unora. Toate faptele fuseser puse cap la cap de ctre Reeaua
Petelui, o organizaie de telefonie fr fir, din care fceau parte cetenii
aduli din Newbury, lund hotrrea ca mai multe cupluri, toi prieteni ai
familiei Fisk, s-i trimit copiii la bunici smbt noaptea.
i mie mi se pruse o idee bun, dei m ateptam la o noapte mult mai
inocent dect sperau brfitorii. Familii precum Bowland, Barrett, Carter
ori Fisk erau foarte influente n ora. Fiind, nc, prea tinere, erau
considerate ca viitori stlpi de baz ai societii.
Femeile, toate nite fpturi minunate, aveau fiecare un farmec aparte:
Georgia Bowland, blonda coafat ngrijit, proaspt sosit n ora, cu idei
amuzante i nonconformiste despre lume; Susan Barrett, frumuseea
grupului, infirmier de ocazie, att de eteric, nct prea c plutete; Sherry
Carter, graioas ca o gazel i Michelle Fisk, femeia de afaceri, cu rotunjimi
teribil de ispititoare.
Soii lor, biei buni i muncitori, erau departe de a fi desfrnai, excepie
fcnd doar atrgtorul Ted Barrett de care femeile se ndrgosteau
prostete. Toi mi erau prieteni i aveam ncredere n ei. Presupun c m-ar
fi invitat i pe mine, dac a fi avut o nevast care s se ncadreze n
planurile lor.
Cnd s-a rspndit vestea despre petrecere, Duane i Michelle Fisk au fost
asediai de cei care ncercau s obin invitaii sub diverse pretexte,
ntrebndu-i ba dac sunt liberi smbta la cin, ba dac sunt dispui s bea
ceva mpreun ori s pregteasc un grtar L-am auzit chiar i pe Steve La
France interesndu-se la un magazin de buturi, dac nu cumva Duane

1
Piscin nclzit cu du subacvatic.
5
poate s treac pe la el cu ferstrul electric, ca s-i lrgeasc o gaur n
tavan, prin care trecea ararul. Auzindu-l cum se tnguie, ai fi crezut c
bietul arar va ajunge lemn de foc, dac nu venea Duane s-l salveze smbt
seara.
La un moment dat, m-am mirat c nu au amnat petrecerea. Muli ar fi
acceptat s vin oricnd, numai s vin, ns Michelle era ncpnat, tia
s plteasc cu aceeai moned. Ea a ripostat, organiznd dou petreceri
ceva n genul ofertei de aciuni de dou feluri pe care am ajutat-o s-o pun
pe picioare, pe vremea cnd mai lucram pe Wall Street, prin care cei
dinuntru primeau dividende, n timp ce oamenii de rnd cumprau doar
promisiuni. De data asta, noi, glotaii, am fost invitai la ora ase, pentru un
grtar la iarb verde. De la ase la nou. Michelle ne-o spusese n felul ei
vesel, dar categoric. Cei alei rmseser n continuare, strecurndu-se pe
nesimite n cas pe la nou i jumtate, n timp ce Michelle i Duane i
conduceau pe ceilali la maini i le fceau semne cu mna, din strad.

A doua zi, petrecerea devenise subiectul de discuii numrul unu. Eu
stteam linitit, prefernd s citesc ediia de duminic a lui New York Times
i s-mi savurez n linite o Bloody Mary n barul Yankee Drover. Tocmai m
pregteam s o salut pe Vicky McLachlan, reprezentanta Consiliului
orenesc, cnd maina cenuie de poliie a lui Moody i fcu apariia pe
Strada Principal. Sirena l avertiz pe oferul unei camionete s nu cumva
s-i treac prin cap s plece din faa magazinului i puse la respect o familie
de bicicliti, care mergea anapoda, trecnd dincolo de marcajul pentru
biciclete.
Oare unde s-o fi ducnd? ntreb Vicky.
n mod obinuit, poliia circula la intersecia Strzii Principale cu aleea
care cobora de pe dealul bisericii, cnd pe lng catargul steagului se
buluceau oamenii care ieeau de la slujba de la ora unsprezece. De data asta,
maina ofierului Moody trecu prin intersecie, fr s se opreasc i i
continu drumul pe Strada Principal, ca o nluc ntunecoas printre
umbrele ulmilor i ararilor, cu frunziurile arcuite deasupra oselei. Se
strecur apoi printre casele n stil colonial, sufocate de azalee rozalii i cu
mari pajiti nverzite, prsi oraul i se ndrept ctre nord.
Vicky privea curioas dup el. Tocmai se uita furioas la afiul-portret al
lui Steve La France de la Dulpiorul de Spirtoase un troglodit anti-
impozite, sprijinit de o parte dintre cetenii furioi aa c orice posibil
nclcare a legii o scotea din srite.
ntre mine i ea exista o relaie ciudat, nscut din prietenie ba eram
mpreun, ba nu eram. Cnd ne copleea singurtatea, se lsa cu amintiri
6
fierbini din locuri ntunecoase, iar ea-i fcea iluzii. Atunci avea aerul c nu
observ defectele mele, iar eu nscoceam totdeauna metode s i le
reamintesc, dei mai trziu regretam.
Ultimul incident se petrecuse destul de recent, de aceea i salutul meu
fusese cam ovielnic. Din nefericire, nu era ranchiunoas, aa c mi
rspunse cu un zmbet cald:
Bun dimineaa, Ben, spuse ea, aruncnd nc o privire nelinitit dup
maina lui Oliver Moody.
Un pr castaniu i ondulat i ncadra trsturile fine, asemeni unei cununi,
fcnd-o s par mult mai nalt dect era n realitate i s atrag fotografi
n timpul campaniei electorale. Pn cnd Steve i depusese candidatura,
nimeni nu se ndoia c ea va ocupa postul de guvernator n Connecticut i
asta nainte de a mplini patruzeci de ani. Ea tia mai bine ca oricine c
peisajul politic din New England era plin de funcionari publici care nu
reuiser s se afirme n afara propriilor orele.
Unde s-o fi ducnd Ollie?
Probabil s-a ntmplat vreun accident.
Purta ochelari de soare negri, ceea ce nu prea era stilul ei.
De ce pori ochelari?
M doare capul. Ben, hai s dm o mn de ajutor.
n jurul catargului, episcopali, congregaionali i catolici se buluceau
zmbind n colul buzelor. Vicky se repezi n talme-balmeul circulaiei,
dirijnd mainile cu emfaz, fluiernd cu dou degete. Le-am ajutat s
traverseze pe btrna doamn Adams cu sora ei din Poughkeepsie, apoi i-
am oferit braul bunicului lui Scooter MacKay, abia sosit de la reedina lor
de iarn din Carolina de Nord.
Apoi am condus-o pe mtu-mea, Constance Abbott. Connie, care nu
fcea niciun secret din cei nouzeci de ani ai si, se inea dreapt, avea un
cap superb i un pr alb bogat. Purta o plrie cu voalet Lily Dache i un
costum bleu-pal, cumprate de la B. Altman pentru ceaiul dansant, organizat
ca petrecere de bun-venit pentru Lucky Lindy.
Btrna doamn se uita cu dezaprobare la costumaia mea i la cmaa
fr cravat. Urm un usturtor repro formal, pe tonul cu care un diplomat
explic unui conductor militar rebel c merita rachetele balistice care l
inteau pe el.
Nu te-am zrit n biseric Benjamin Abbott. Singurul lucru care m
deranja era faptul c ea nu-mi folosise nici al doilea nume de botez,
Constantine (uzan a familiei noastre de a lega nou-nscuii de ruda cea
mai nstrit), i nici ordinalul (al III-lea).
mi pare ru, Connie. Tocmai prezentam o cas.
7
Se mai nmuie puin: munca se afla n codul ei moral pe locul imediat
urmtor credinei i cinstei.
Unor necredincioi care se trezesc devreme?
Trebuiau s ajung la tenis la ora unsprezece i jumtate. Te ajut s
traversezi? Moody lipsete de la datorie.
Connie i ridic amenintor bastonul ei cu mner de argint.
Apropo, Ben, comunic-i te rog lui Pinkerton Chevalley c nu sunt
mulumit de reparaia mainii. A nceput s hrie.
Maina ei era un Lincoln vechi de treizeci de ani. Pink, eful garajului
Chevalley Enterprises, mi era vr, dar provenea din partea renegat a
familiei. Din tot clanul Chevalley, numeros i mprtiat, maic-mea era
singura la care inea Connie.
Doar ct i puse piciorul pe Strada Principal, mainile ncremenir. Nu
se clintir nici mcar cnd ea se opri n mijlocul aglomeratei intersecii s o
salute pe reprezentanta consiliului orenesc i s-i strng mna gestul
de accept al unei mari doamne, calculat cu miestrie pentru a-i aduce lui
Vicky nc o sut de voturi la alegeri.
n cteva minute traficul fluid i mbulzeala sptmnal luar sfrit.
Bloody Mary?
Vicky continua s priveasc ngrijorat Strada Principal.
M ntrebam unde s-o fi dus Ollie?
Hai cu mine s vedem.
Am lsat ziarul pe teras la Yankee Drover i am condus-o pe Vicky n sus,
pe strad ctre casa mea n stil georgian, alb cu obloane negre BENJAMIN
ABBOTT IMOBILIARE, cu pietri n fa i o magazie roie la captul aleii.
Spre surprinderea lui Vicky, n loc s intrm n cas am dus-o dup
magazie i m-am strecurat prin gardul viu. S-a furiat i ea n urma mea,
zmbind ca o putoaic la furat de mere, ntrebndu-m n oapt unde
mergem. Am ptruns n curtea din spate a lui Scooter MacKay, publicist,
editorialist i reporter de prim rang la Newbury Clarion.
Magazia lui Scooter era alb. nuntru mirosea a putregai uscat, rin de
pin i benzin. Prin ferestrele acoperite cu pnze de pianjen se strecurau
raze de lumin ce cdeau pe un Range Rover de un verde strlucitor. Lng
maina luxoas se afla un tractor Kubota de tuns iarba, de paisprezece mii
de dolari, mai potrivit pentru cosirea unei moii ntinse, dect a curii lui
Scooter.
I-am artat lui Vicky nite saci pe care putea s se aeze destul de comod,
apoi m-am urcat pe Kubota. La bordul tractorului fusese conectat un aparat
de radio recepie Bearcat.
Ce faci acolo?
8
Acum tii cum reuete Scooter s nu piard niciun delict n
desfurare.
Scooter avea astfel de aparate care funcionau ncontinuu n main, la
birou i chiar n dormitor. Aparatele erau programate s urmreasc non-
stop poliia, salvarea i frecvena trailerelor, or de or, cutnd, cutnd i
iar cutnd, cu rbdarea i speranele unor adolesceni care ateapt s se
ntmple ceva n parcarea din faa grii Grand Union.
Am ascultat un timp.
Vicky prea foarte la ndemn n rochia ei de var; mirosea ademenitor.
Se plimb prin ncpere pn cnd ddu peste nite pnze de pianjen, i se
retrase lng mine. I-am oferit o poal confortabil, pe care a refuzat-o.
Din cnd n cnd, aparatul localiza cte o emisie. Salvarea era chemat
pentru cineva care ncercase s-i tund singur gardul viu cu maina
electric; Pinkerton Chevalley ducea o convorbire aprins cu oferul lui de
pe trailer, care reuise s se rtceasc pe Muntele Morris. n rest,
frecvenele nu prea erau folosite duminic dimineaa.
Pink, un tip solid, ncepuse s-i cam piard cumptul.
Dac a fi eu n locul oferului, i-am spus lui Vicky, a cuta drumul
ctre feribotul de la Bridgeport i i-a trimite camionul napoi prin coletrie.
Oare de ce nu transmite Ollie?
De fapt, nici nu m ateptam s-l aud pe Ollie. Moody era un lup
singuratic. El i conducea parohia de aizeci de mile ptrate de la Newbury
semnnd teroarea n rndurile celor crora nici nu le-ar fi trecut mcar
prin cap s ncalce legea. N-ar fi cerut ajutoare prin radio de la poliia din
Plainfield, dect dac ar fi dat peste artileria srbeasc dezlnuit. Dar
brusc, radioul se fix pe frecvena poliiei.
Ce numere tot transmit tia? ntreb Vicky.
Folosesc coduri, pentru ca cetenii bgcioi ca mine i ca tine s nu
poat trage cu urechea.
Probabil c e ceva important. Nu s-ar obosi ei pentru un accident
banal.
Atunci am prins o fraz de la dispecer, care m-a fcut s m apropii de
aparat: Rmi pe recepie, i fac legtura acas la sergentul Boyce
Marian Boyce, ncepui s-i explic
O cunosc pe Marian Boyce, zise Vicky cu rceal.
n existena lui Vicky nu erau cele mai fericite momente cnd luam uneori
masa cu Marian.
Acum e sergent, la brigada care se ocup de cazurile deosebite. Poate
c Ollie a gsit vreun cadavru.
S nu spui aa ceva nici n glum.
9
Stai linitit, nu eti tu de vin.
Aparatul lsa s se aud vocea grav, sonor a lui Marian. Era al naibii de
mndr de avansarea ei, i mi se prea normal. Poliia nu era prea generoas
cu avansrile. Puini tineri ajungeau la gradul de sergent.
Sergent Boyce. Ce s-a ntmplat, Moody?
Iari coduri. Mi s-a prut c aud patru-patru, care nsemna n codul
poliiei moarte ciudat, dar semnalul ncepuse s se piard i nu puteam fi
sigur. Sergentul de la cazuri deosebite i poliistul Moody ajunser s
discute lucrurile care nu puteau fi codificate.
Bine, zicea Ollie. O iei n sus pe Strada Principal, treci de steag i mergi
nainte patru mile pe strada apte. Faci stnga pe Crabtree i o iei de-a
lungul rului pn se termin asfaltul. Mai mergi nc opt mile i la o
rscruce o coteti la stnga. Chiar nainte de Rezervaia indienilor, o s
ajungi la un pod. Dac te rtceti, cheam-m prin staie, dar ncearc s nu
te scufunzi n mlatin pn ajung la tine Nu, e-n regul, nu se afl n
Rezervaie Nu, podul e al nostru.
Norocoaso! i-am spus eu lui Vicky. Ollie va trebui s-i cheme pe
Federales.
Marian spunea: Conform hrii mele, pot ajunge acolo prin Frenchtown.
Sau s o tai mai sus, pe apte.
Ollie nu era un tip sclipitor, dar avea experiena celor douzeci de ani n
care se strduise s-i pstreze independena fa de birourile din Plainfield
i s rmn n postul su districtual. Fr a da semne de insubordonare,
rspunsul su lsa s se vad c lucrul care-l deranja, chiar mai mult dect
un ofier superior din Plainfield, era un ofier superior de sex feminin, de
oriunde ar fi fost: Da, doamn, ai putea, dar o s te rtceti.
Marian mai spuse c o s cheme i legistul.
Vicky i muc buzele. n calitatea ei oficial motenise toat mizeria
prosperitii republicane, ct i reformele Reagan-Bush ale impozitelor,
care masacraser finanele statului i pe cele locale. Tot ce putuse ea
promite alegtorilor speriai era un control asupra costurilor i o stabilitate
gen Vicky McLachlan bazat pe cinste i munc. Orice mergea prost, de la
un jaf pe Strada Principal i pn la o ncierare n curtea liceului, i ddea
ap la moar contracandidatului su i criticilor aspre pe care acesta le
rspndea neobosit.
Vrei s te duc cu maina s arunci o privire?
Nu pot, Ben. N-am ce cuta acolo.
Vrei s m duc eu s vd ce se ntmpl?
Eti drgu. tii c-mi fac griji. Se nl n vrfurile picioarelor i m
srut pe gur.
10
Nu eram ndrgostit de Vicky mi fcusem obiceiul s controlez
sentimentele prea profunde ale femeilor, fa de care nu simeam aceleai
atracii, i cutam n continuare una care s fie n stare s-mi croeteze
firele inimii ns Vicky tia s srute mai bine dect majoritatea celor pe
care le cunoscusem. Tocmai m pregteam s-i sugerez o Bloody Mary la
etaj, n casa mea de patru camere aflat alturi, cnd ua magaziei se ddu
de perete i Scooter MacKay nvli ca un Saint Bernard disperat. Era o
namil cu o voce tuntoare.
Ce cutai aici voi doi? Ei! Ce-i, Ben, nu mai ai fn la tine n hambar?
Tocmai i foloseam radioul, i comunic Vicky ziaristului.
Sigur. i eu, cu Eleanor, obinuiam s venim aici i s facem la fel
nainte s se nasc copiii.
ine-i gura, Scooter.
Distracie plcut. i scoase Range Rover-ul cu spatele, grbit s plece.
Chiar crezi c e fn pe aici? o ntrebai eu.
Ben, a ascultat i el radioul. Crede c e ceva. N-ai putea s
Era clar c nu-i sttea capul la fn, aa c i-am rspuns c altceva nici n-ar
putea s-mi provoace mai mult plcere. Apoi am srit n fug peste gardul
viu spre magazia mea mi-am pornit btrnul Olds i am luat-o ctre nord.
Btrnul Olds panicul Oldsmobile antic al tatlui meu, ultima lui
main avea un motor bun mai degrab pentru o fabric. De cherestea din
Brazilia, dect pentru un automobil american. Cnd o motenisem, vrul
meu Renny cel mai de soi dintre flcii Chevalley mai pltea nc rate
pentru un Cadillac V-6, lene, dar cu o linie adorabil. Olds-ul, cu
cauciucurile Pirelli i paraocurile ridicate, prea s fie bun pentru a tracta o
remorc cel puin aa spunea Renny. (Pink zicea c dac General Motors ar
fi construit asemenea maini i n 85, japonezii ar fi fost nevoii s se
limiteze la producia de mini-casetofoane.)
Am gonit spre nord, pe strada apte. Circulaia era redus, iar eu nu-mi
fceam griji, tiind c singurul poliai pe o raz de douzeci de mile se afla la
locul unei crime, undeva n pdure.
Era un sfrit de iunie superb. Merele i mceele slbatice se cam
isprviser, dar laurul de munte se colorase n roz, iar tufele de cucut
prosperau ncrcate de tinere vlstare, colorate n verde-pal. Singura
nemulumire pe tot traseul fusese una minor, cnd, mergnd cu aproape o
sut, am trecut vjind de Range Rover-ul lui Scooter, care se ducea n
aceeai direcie.
Dup ce Crabtree se transform ntr-un drum prfuit, am fost nevoit s
mai conduc nc vreo douzeci de minute, pn s zresc podul, dup o
curb. Maina lui Ollie era aezat de-a curmeziul drumului. El sttea n
11
spatele ei, cu faa la mine. Nici mcar nu se obosi s ridice braul. Sttea
acolo pur i simplu, cu ochelarii lui cu lentile-oglind i uniforma-i complet
cenuie, plus plria, cu braele ca nite nicovale ncruciate peste piept,
transmind mai clar dect un indicator electric rutier mesajul: STOP.
NTOARCE-TE. DISPARI.
N-am reuit s vd prea multe n spatele lui i al mainii sale, dar prea c
cineva parcase un Chevrolet S-10 Blazer de culoare nchis, la umbra unui
pod cu un singur fir de circulaie, lsnd portiera deschis. Podul, arcuit
peste albia unui pru, avea vreo cincizeci de picioare lungime, un acoperi
de indril i perei laterali de scnduri, ca magazia. Cteva guri ptrate
tiate n ele ineau loc de ferestre. n lumina mprtiat de o astfel de
fereastr, am zrit un bra alb, care atrna prin ua deschis a Blazer-ului.
Capitolul 2
Cnd am intrat n btaia pistolului aflat n tocul lui, poliistul Moody mi
spuse:
Car-te!
Ca muli poliiti de la ar, Moody era mezinul familiei i crescuse
nfruntnd viaa grea de la ferm. Cnd fratele cel mare, Bob, motenise
dezastrul de la form, Ollie se nrolase n armat unde avusese parte de vreo
dou ncurcturi ntr-o unitate de poliie militar, faimoas pentru duritatea
ei. Lsat la vatr, Moody i pusese talentele n slujba poliiei statale i
primise o locuin amrt n Newbury, pe lng primria oraului. n ochii
lui, eu rmneam venic putanul rsfat din casa cea mare de pe Strada
Principal.
De fapt, pe Strada Principal existau multe case mai mari ca a noastr, iar
eu nu fusesem niciodat rsfat. Prinilor mei le lipsiser att mijloacele,
ct i sentimentele, i chiar de n-ar fi fost aa, mtua Connie ar fi pus
oricum piciorul n prag. Avusesem i eu perioada mea n care scpasem
puin friele, iar Moody o luase drept o provocare, ncercnd s m
mblnzeasc, ceea ce pricinuise de-a lungul timpului destule necazuri, i
pentru unul, i pentru cellalt.
Iar faptul c Moody mi datora ceva, dac nu chiar propria-i via, nu-l
fcea s m iubeasc mai mult.
M duc pn-n Rezervaie, i-am spus.
12
Mulumit unor servicii pe care str-strbunicul meu le fcuse tribului
Housatonic, acesta se adresa ntotdeauna familiei noastre pentru rarele
afaceri imobiliare.
Aici a avut loc un delict, zise Ollie. Podul e nchis.
Nu-i nimic, mi las maina i merg pe jos.
Ben, dispari naibii de aici pn nu te pocnesc peste bot. Avnd n
vedere lipsa de martori prin preajm, ct i vechile noastre probleme, lui
Ollie i-ar fi fcut o deosebit plcere s m pocneasc. Gndindu-m c sunt
mai uor cu vreo cincizeci de kilograme, i pe deasupra mult mai scund, mi-
am dat seama c pagubele ar fi fost mai mari de partea mea. Am fcut un pas
la stnga, i nainte ca el s se mite pentru a-mi acoperi privelitea, am
vzut c obiectul alb care atrna prin portiera mainii era n mod sigur
mna unui brbat. Brusc, m-am cutremurat recunoscnd aprtoarea de
vnt din plastic montat la fereastr.
Nu-i Blazer-ul lui Reg Hopkins?
Am mai fcut nc un pas lateral i am reuit s vd numrul mainii.
IN-FLU-ENT? E stilul lui Reg! I-a furat cineva maina? Dintr-o dat nu
mai avea niciun haz s-l enervez pe Ollie. Copilrisem mpreun cu Reg,
jucasem mpreun n echipa de copii. De curnd, afacerile noastre se
mpletiser. BENJAMIN ABBOT IMOBILIARE ncepuse s ndrume
proaspeii proprietari de case ctre firma lui Reg Hopkins; fceam asta cu
contiina mpcat, ntruct Reg era un tip corect ntr-o bran plin de
escroci. Nu-l prea vzusem de cnd l prsise Janey, iar acum m ntrebam,
poate prea trziu, ce a fi putut face s-l ajut.
Ollie auzi maina lui Scooter MacKay, venind pe drumul prfuit i se
transform mormind din btuul ntrtat n ofier de poliie:
Urc-te n main i car-te de aici, altfel te arestez pentru
obstrucionarea anchetei.
La asta nu aveam ce rspunde. Iar dac aia era maina lui Reg, oricum mi
pierise cheful.
I-am ntors spatele i m-am ndreptat ctre maina mea, n aa fel nct s
pot vedea partea dreapt a mainii lui Reg. Mi s-a prut c zresc o
zgrietur o dunga lung, care se ntindea de la lampa de poziie pn la
flapsul din fa.
Range Rover-ul derap n curb, artnd ca un purcel ridicat pe vrfurile
copitelor. Scooter sri din main cu aparatul de fotografiat n mn. Obrajii
i se colorar cnd ddu cu ochii de vechiul meu Olds, care i umilise maina
lui ultimul rcnet.
Ce s-a ntmplat?
13
I-am spus c probabil e un mort n maina lui Reg Hopkins, i czu falca;
dintr-o dat art ca un ditamai dulu care a ncasat un ut fr motiv.
Reg?
Maina-i a lui.
Iisuse! Cum s-a ntmplat?
Habar n-am. tiu doar c-i mort. Ollie m-a izgonit.
Nu poate fi Reg. Se ndrept ctre pod.
L-am oprit:
mi faci o favoare? Dac-i el, f-mi cu mna.
n alt situaie, Scooter ar fi spus un banc neconvingtor despre etica de
jurnalist, iar eu i-a fi dat o replic la fel de palid. n loc de toate astea, ne-
am privit adnc n ochi. Scooter opti ntr-un trziu:
Suntem prea tineri pentru aa ceva!
Jucaserm cndva cu toii mpreun baseball n curtea btrnului Hawley,
ne plimbaserm cu bicicletele i ne distraserm laolalt. Drumurile noastre
se despriser puin, bineneles, atunci cnd Scooter i cu mine ne
nscriseserm ca studeni la cursurile de pregtire din Newbury, iar Reg
intrase la Liceul de stat. Pn la urm el s-a nsurat cu o nou-venit, ceea ce
l-a ndeprtat i mai mult de cercul nostru. Din fericire, afacerile, echipa
Leilor i Clubul Rotary ne-au reunit, iar acum eram la fel de nucit ca i
Scooter c un fost putan al copilriei noastre putuse s moar.
M-am urcat n main i am ntors ncet, n timp ce Scooter i punea
ntrebri lui Ollie.
Priveam n oglinda retrovizoare, cnd l auzii tunnd:
Reg Hopkins?
Apoi am depit Range Rover-ul. La urmtoarea curb era ct pe ce s m
lovesc bot n bot cu o main bej de poliie, fr nscrisuri. Se auzi sirena, iar
farurile se aprinser. M-am prefcut c eliberez drumul, lsndu-i ns prea
puin loc ca s poat trece pe lng mine.
Bun Marian.
O brunet foarte atrgtoare, dar i foarte suprat, cu o privire strict
profesional n ochii despre care odat spusesem c au o nuan de gri-
pucrie, i cobor geamul:
Ben, ce caui aici?
ncercam s evadez, i-am rspuns, dar vznd c nu zmbete, am
adugat: Poliistul Moody m-a gonit.
Marian Boyce era o femeie extraordinar, care merita trei brbai de
treab: un tat vitreg bun pentru bieelul ei; un amant nflcrat i nc
cineva care s-i in haina n timp ce ea se lupta s avanseze n poliia
statal.
14
Homari la cin, sptmna viitoare? ntrebai.
Ca s m pisezi despre cadavrul de pe pod?
i-am fcut ceva ultima oar cnd am mncat mpreun?
Nu mai mnnc homari.
Ce zici de un picnic?
Btu darabana pe volan cu degetele ei lungi, apoi mi arunc un zmbet
incredibil de timid:
Am un prieten. ntr-un fel.
Felicitri. Adu-l i pe el.
Mda, m rog Auzi, sun-m sptmna viitoare dac mai ai chef.
Am oprit la intersecia Crabtree cu apte ca s-l atept pe Scooter.
Ambulana de la Voluntarii din Newbury i fcu apariia, ncet i fr
girofar, urmat de vechiul Mercedes pe motorin al doctorului Steve
Greenan. Steve inea loc i de ajutor de medic legist. M-am lsat n jos, prea
afectat ca s pot vorbi. ntr-un trziu, Scooter apru lng mine. Avea ochii
roii.
Steve crede c a avut un fel de convulsii.
Aproape c m-am simit uurat. M temusem de o sinucidere.
Din ce cauz?
Scooter i terse ochii cu mneca.
Poate se droga
Pe naiba.
M rog. Scooter ncepu s-i fac de lucru la panoul de bord al Range
Rover-ului. Eu mi controlam volanul, dorindu-mi s fi fost alturi de Reg, n
timpul a ceea ce prea c fusese un divor amar i devastator.
Scooter zise:
Noi l-am invitat la mas luna trecut. A contramandat n ultima clip.
Da, i eu am but o cafea cu el acum vreo dou sptmni. De fapt,
trecuse mai mult de-o lun de-atunci.

La ntoarcere n Newbury, am gsit-o pe Vicky la Drover, n mijlocul unei
mulimi suprate care privea amrt cum echipa Red Sox era fcut zob de
codaa clasamentului, Milwaukee Brewers. Am comandat o Bloody Mary i
m-am ascuns ntr-un separeu. Vicky se grbi s mi se alture. I-am povestit
puinul pe care-l tiam.
Oh, Ben. mi pare ru. Era un biat de treab Altceva nu a mai avut de
zis. Ea nu crescuse n Newbury, aa c relaiile nu erau prea puternice. De
fapt, ei doi se cam dondniser, luptndu-se pentru folosina terenurilor.
Vicky ieise victorioas de fiecare dat.
Un timp tcurm. Vicky i muca buzele, ngrijorat. I-am spus:
15
Linitete-te. Regret enorm ce s-a ntmplat, ns n-are nimic de-a face
cu alegerile.
Am mngiat-o pe mn, dup care am fcut o glum pe care n-o poi face
dect cu un amic:
Oricum, Reg nu te-ar fi votat pe tine.
Aici ar fi trebuit s se sfreasc totul, cel puin n ceea ce m privea, dac
Janey Hopkins n-ar fi aprut n biroul meu, a doua zi dup nmormntare.
Capitolul 3
Familia Abbott din Stratford a fost prima care a fcut afaceri cu indienii
pe aceste meleaguri. Au cumprat ceea ce acum este trguorul central din
Newbury, contra unei duzini de mantale, cteva cmi cu volane, apte
flinte i patruzeci de pfunzi
2
de plumb. Membrii ei au fost fermieri,
comerciani i preoi.
Ramura din care se trgea mtua Connie, mai aventuroas, fusese
condus de piratul Constantine Abbott. El a contribuit la nflorirea
comerului cu China investindu-i apoi profitul n construirea canalelor de
navigaie, a balenierelor i a cilor ferate. Ai mei rmseser, ns, pe lng
Newbury.
Pe la nceputul secolului nostru, strbunicul meu, Benjamin un preot nu
prea convins , observ c fermierii se mutau la ora, n timp ce orenii cu
dare de mn cutau locuri bucolice unde s se retrag. Deschise o agenie
imobiliar. Fiul su s-a ocupat de mprirea oraului pe zone, iar fiul
acestuia, tatl meu, fusese ales n consiliul orenesc i rspundea de
mpmntenirea noilor reglementri zonale. Nu s-au mbogit niciodat din
asta, dar au lsat urmailor o Strad Principal nealterat de civilizaie, o
amestectur de case n stil colonial, cu valoare istoric precum cele tipic
americane, n stilul nceputului de secol al XIX-lea, nentinat de staii de
benzin, magazine dubioase ori restaurante McDonalds.
Dup Dealul Bisericii se afl gara, un magazin de buturi, un bar pentru
motocicliti i alte asemenea locuri pentru popasuri. Pe Strada Principal
ns, singurele forme vizibile de comer sunt Banca de Economii din
Newbury, o cldire alb, proaspt zugrvit, Magazinul General, o veritabil
antichitate (anul trecut abia l-am mpiedicat pe un tip s o care cu camionul
n Florida); Yankee Drover, un han artnd la fel de respectabil ca i biserica

2
Msur de greutate folosit n rile anglo-saxone, echivalent cu 453,592 g.
16
aflat alturi i, bineneles, Benjamin Abbott Imobiliare, alturi de civa
comerciani din bran.
A doua zi dup nmormntarea lui Reg, dis-de-diminea, Janey trecu pe
lng toate astea i ciocni la ua mea.
Trebuie s-i vorbesc despre Reg.
mi pare sincer ru, Janey. I-am oferit un scaun lng biroul meu,
azvrlind pe msua de cafea ediia sptmnalului Clarion. ntruct Scooter
MacKay nu-i putuse permite s publice zvonurile despre orgiile de smbt
noaptea ale familiei Fisk cu prietenii lor, moartea lui Reg ocupa prima
pagin.
Apreau acolo fotografii de la locul faptei: ale podului acoperit, ale Blazer-
ului, ale medicilor de pe ambulan n timp ce luau cadavrul i ale doctorului
Steve, laolalt cu interviurile ilustrate ale lui Oliver Moody i ale sergentului
Marian Boyce.
Scooter redactase un editorial tragic, comparnd moartea unui prieten cu
un vis frumos ntrerupt. Singura povestioar mai hazlie n toat ediia din
sptmna aceea era una obscur despre o ceart ntr-o spelunc unde,
pentru c nu primise de lucru, un tietor de lemne despicase n dou
tejgheaua barului.
Janey Hopkins refuz cafeaua i m privi nerbdtoare n timp ce m
aezam. Avea o constituie atletic, dar arta cam palid din cauza stresului.
Prul castaniu era tuns scurt i lsat liber, iar ochii ngustai i trdau
zbuciumul luntric. n perioada de aur a csniciei, ea fusese conductoarea
clubului tinerilor juctori de golf i al oamenilor de afaceri.
Reg Hopkins construise pentru el i Janey o aa-zis csu englezeasc
cu un original acoperi din stuf pe care nvase s i-l fac singur. De
vnzarea casei se ocupa acum concurentul meu, Fred Gleason.
Mi-am nchipuit, aadar, c venise s discute despre cealalt proprietate a
lor. Cea mai mare parte a terenului se afla pe o teras a dealului de lng
oseaua Mount Pleasant. Ideea fusese s se fac o livad superb, dintr-o
duzin de loturi de cte patru acri. mpreun cu petrecreii Duane i
Michelle Fisk, proprietarii Fabricii de ciment din Newbury, care-i
aprovizionau cu cele necesare, reuir s taie un drum n susul dealului,
chiar nainte de prbuirea afacerilor imobiliare.
Nu-mi plcuse deloc ce fcuser atunci. Datorit manevrelor lor, btrna
doamn Fosdick ajunsese s le vnd terenul pe nimica toat. Apoi aranjar
s pun pe panta abrupt, n locul balustradelor de protecie, dale de piatr,
fcnd s semene totul cu o intrare ntr-o carier. Unicul argument n
favoarea lor consta n faptul c Hopkins i Fisk nu erau singurele perechi
care reuiser s pcleasc bncile ca s le susin proiectele dubioase de
17
amenajare a teritoriului, proiecte de care n-ar fi trebuit s se apuce nimeni
vreodat.
Era curat, rosti ea.
Poftim?
Tocmai m-a sunat avocatul. l tii pe Greg Riggs din Plainfield?
Am dat vag din cap. Greg Riggs, candidatul sigur la fotoliu districtual,
omul destinat de timpuriu s mbrace roba, se ocupa de divorul lui Janey,
sprijinind-o din toate punctele de vedere, dup cum se brfea prin ora.
Greg mi-a spus c n raportul legistului apare drept cauz a morii o
supradoz de heroin.
Nu-mi plcea cum suna, aa c am zis:
n Clarion scria c a avut convulsie.
Janey Hopkins fcea parte dintre oamenii care rostesc clar i rspicat ce
cred:
Medicul legist va consemna n raport convulsie provocat de o
supradoz de heroin.
neleg.
Poliitii numesc doza fierbinte o porie mortal de heroin concentrat
scoas din greeal pe o pia suprasaturat, de traficanii care ncearc s
apar cu produse noi. Inhalat de teama infectrii cu SIDA din cauza acelor,
omorse deja peste o sut de oameni n Connecticut. La fel ca Reg,
majoritatea victimelor fuseser albi, din ptura mijlocie.
Priveam pe geam copacii, asemenea unor macarale uriae, ce ineau
Strada Principal parc atrnat de cer. Era prea deprimant s mi-l imaginez
pe Reg plimbndu-se cu Blazer-ul printre gunoaiele vreunui cartier sordid
din Bridgeport, cutnd o doz de heroin ntorcndu-se apoi la casa din
stuf pe care urma s-o piard i alungndu-i singurtatea trgnd heroin pe
nas. Parc m lovea un baros n moalele capului, gndindu-m la aa ceva. O
luam razna. Jungherul groazei mi se nfigea n spate. Treceam de la euforie la
neant.
Nu, Ben, nu nelegi. Ascult-m bine, Ben. Reg era curat. Nu s-a atins
de cocain i nici de butur, de luni ntregi. Cu att mai puin de heroin.
M ntrebam cum putea fi sigur c Reg nu o luase de la nceput, mai ales
c ea-l prsise de ase luni i se aflau n plin proces de divor.
Ben, aveam copiii, aveam afacerile. Stteam de vorb. De mai multe ori
pe sptmna, la telefon. tiu prin ce trecea i mi-a fi dat seama dac ar fi
renceput.
Ceea ce spui sun de parc asta ar fi i fcut.
Ben, tu asculi ce spun? Lua parte i la ntrunirile Alcoolicilor
Anonimi, pentru numele lui Dumnezeu!
18
Auzisem i eu c lua parte.
De ce-mi spui mie toate astea?
Pentru c vreau s scotoceti puin i s afli ce s-a ntmplat de fapt.
Cum adic ce s-a ntmplat de fapt? i ce s scotocesc?
Hei, am s te pltesc. Aici o s dai faliment.
Ultima remarc a fost urmat de o privire dispreuitoare n lungul i latul
biroului meu.
Puin cam srccios, dar curat i aranjat, biroul ocupa o fost verand pe
care tatl meu o nchisese pentru iarn, atunci cnd preluase afacerea. Un
cire cu crengile aplecate oprea razele soarelui, umbrele asortndu-se cu
motivele florale de pe canapeaua clientelei. Se mai aflau acolo biroul antic
din stejar al tatlui meu i o msu de cafea pe care erau aezate, mbietor,
brourele cu hri i istoricul oraului, pentru a fi oferite clienilor.
De ce tocmai eu?
Pentru c tu-i cunoti pe toi din ora.
Nu sunt singurul care-i tie.
Tu ai experien. tii s pui ntrebri. Reg zicea c ai lucrat la marin,
n contrainformaii. E adevrat?
M rog, dac-o exista aa ceva.
Ai fost anchetator.
Oarecum.
i mereu vorbeai despre cte ai mai nvat la nchisoare. Am pufnit pe
nas ctre vduva ndoliat i m-am pregtit s-i nchid gura. Dar ea continua
s vorbeasc umflnd prezentul i dezvelind un trecut despre care
majoritatea oamenilor au buna-cuviin s nu discute dect pe la spatele
meu.
Reg spunea mereu: Ben a nvat nite lucruri la nchisoare, pe care
noi, ceilali, nici mcar s le ghicim nu putem.
Cnd venise vremea ca eu s vnd pri din cel mai frumos ora al
districtului New England vntorilor de case la ar, m avntasem mai
departe dect tatl i bunicul meu. Exmatriculat n primul an de la colegiul
din Newbury, m nscrisesem apoi la coala Militar Stonybrook, ca s m
pregtesc pentru Academia Naval din Annapolis. Ca ofier, am vzut o parte
din lumea navelor militare i a oraelor-garnizoan; mi-am fcut stagiul,
dup care am ajuns pe Wall Street n toiul exploziei financiare a anilor 80.
Acolo afacerile mi-au mers bine (eram tnr i cu un ctig foarte mare)
pn cnd un procuror inflexibil i o Comisie a Bursei i a Titlurilor de
Proprietate, care nu tiau de glum, au convins o judectoare c ar face un
bine ntregii societi dac m-ar trimite la Penitenciarul Leavenworth.
19
Pentru trei ani. Sau pn cnd a fi depus mrturie mpotriva prietenilor
mei.
Am supravieuit celor trei ani i m-am ntors acas, spre uurarea mtuii
Connie, a mamei i spre ncntarea vecinilor, care n sfrit aveau ceva de
spus la adresa familiei Abbott. Tata a murit n ziua n care am fost eliberat.
Connie fcuse apel la considerabila-i influen pentru a-mi grbi
redobndirea drepturilor civile, aa nct s-mi pot recpta licena la timp,
pentru a lua parte la cea mai lung criz a valorilor imobiliare din istoria
Connecticut-ului de Nord, dup falimentul provocat de Canalul Erie fermelor
noastre.
Aa c, n loc s mri Ben a nvat nite lucruri pe care ar vrea s le
uite, am deschis uurel sertarul biroului i am aruncat o privire n carnetul
de cecuri. Am vzut acolo lucrurile de care m temeam i nicio surpriz
plcut.
Afacerile ncepuser s se urneasc, o dat cu ale ctorva care fcuser
ceva bani pe Wall Street; avusesem un prim semestru satisfctor. Mai
aveam ns de pltit pentru anii ntunecoi de dinainte, plus cheltuielile
inevitabile pe care le tot amnasem un nou acoperi la cas, un co i o
zugrveal. Slav Domnului c reuisem s-mi achit impozitul restant ctre
Primrie.
Janey i ddea nainte:
Ai ajutat-o pe femeia aia care i-a mpucat prietenul.
Nu i-a mpucat niciun prieten.
Ea era nou-venit n ora. Reg a fost prietenul tu o via-ntreag.
ineam la ea.
De fapt, a fi vslit pn la Polul Nord pentru Rita Long, dar asta n-o
privea pe Janey. Nu era treaba ei i nu tiu de ce eram sigur c Rita nu-i
mpucase prietenul. De asta nu era treaba ei, i nici a altcuiva, ce s-a
ntmplat, de fapt, cu asasinul. Conta doar faptul c Rita nu intrase la
nchisoare.
Se pare, ns, c Janey se documentase serios n privina treburilor mele:
Pe Muntele Scudder la cine-ai mai inut? ntreb ea. Reg zicea c te
bgasei pn peste cap.
ncercam doar s nvrt o afacere cu terenuri.
Eu am auzit altceva. i cum a fost cnd l-ai gsit pe btrnul domn
Butler?
Ofierul Moody nu reuise atunci s dea de urma btrnului, aa c
familia Butler venise la mine, nspimntat c uitucul lor bunic se rtcise
de-a binelea. De fapt, el se rtcise n braele unei osptrie din New
Milford, care se gndise serios s-l pstreze la ea.
20
Vizionarea vieii mele prin obiectivul altcuiva fusese o blnd experien.
Dar vzusem destul, aa c, nainte ca Janey s-mi aminteasc cum am salvat
pisica Casei de ntruniri dintr-un arar, am ntrebat-o pe un ton cam aspru:
Da ie de ce-i pas?
Reg Hopkins nu era genul sinuciga.
Se zvonete c trieti cu avocatul tu.
i ce-i cu asta? Sunt desprit legal. Pot tri cu cine poftesc.
Atunci care-i motivul?
Copiii notri au dreptul s afle c tatl lor nu s-a sinucis.
Nimeni n-a spus aa ceva. A fost un accident.
Nemaipomenit. Se vor simi uurai s afle c tatl lor n-a fost dect un
drogat!
E-n regul, neleg. Dar eu nu
Nici n-a fost vreodat. Pn cnd nu s-au nrutit lucrurile. Cel mult
lua cte-o duc, ca de smbt-noaptea. tii despre ce vorbesc.
La fel ca oricine care are o or de pierdut n localul aizeci de minute,
tiam c cineva tot trebuie s inspire containerele ntregi de heroin i de
cocain, descrcate zilnic pe malurile Americii. Dac atta amar de tone ar
rmne nchise n ghetourile din orae, n scurt timp locuitorii lor ar avea
nevoie de pluguri pentru zpad, ca s-i croiasc drum. Cifrele
demonstreaz c, pn i n curaii i zbuciumaii ani 90, ceteni cinstii
din citadelele rupte de realitate cum ar fi Newbury, Connecticut, se mai
distreaz n cte o smbt noaptea, trgnd o duc din sticlele care n-au
autorizaie legal.
Aa este, Janey. tiu despre ce vorbeti.
Deci, o s-o faci?
Janey, dac o s iau lumea la ntrebri, o s aflu n primul rnd ceea ce
tu nu mi-ai spus. Aadar, te-ntreb nc o dat, ca s nu-mi irosesc eu timpul
i tu banii: Care-i motivul?
Eu i copiii suntem beneficiarii poliei lui de asigurare.
Iar la sinucidere nu vor s plteasc?
Ea ddu afirmativ din cap.
i avocatul tu? Nu poate s-i recomande un investigator?
Greg nu vrea s m amestec. El zice s uit de asigurare i s ne vedem
de treab.
Am stat cteva minute, privind mainile care treceau pe Strada Principal.
Amicul ei prea incredibil de altruist.
Despre ci bani e vorba?
Suficient ca s pltim ipoteca i s mai trim i civa ani pe deasupra.
Ct?
21
Opt sute de mii. Ben, nu m privi aa. Casa e ipotecat pn peste
poate. Eu nu am din ce s triesc. Pn mi-oi gsi o slujb, banii de la
asigurare ne dau posibilitatea, mie i copiilor, s nu depindem de nimeni.
Vrei s spui c o s-o lai balt cu avocatul?
Vreau s spun c nu voi mai avea nevoie de el pentru bani. Dac o s
vreau s rmn cu el, bine, dar nu pentru c n-am ncotro. M poi nelege,
nu?
Puteam. Mcar n parte. Bnuiesc c n oricare cuplu exist o persoan
care e mai agreabil. Reg i cu mine fusesem colegi de echip. Prinii lui
Janey veniser din Bridgeport, cnd ea era nc student n anul II, chiar
nainte de plecarea mea la Stonybrook. Abia o cunoscusem.
Dac la toate astea mai adaug faptul c m fcuse falit i c-mi amintise c
fusesem la nchisoare i, pe deasupra, escrocheriile ei de pe Mount Pleasant,
reacia mea mi se pru normal: M-am ridicat de pe scaun ca s-i art ua.
Asta a fi i fcut, dac ea n-ar fi izbucnit n plns.
Capitolul 4
Iart-m o clip, m duc s pun de cafea, i-am spus ndreptndu-m
ctre buctrie. Am fcut cafeaua fr s m grbesc. Am pus pe o tav de
argint zahr, fric, lingurie i prjiturele. n drum ctre birou, am rsturnat
cteva scaune, ca s-i dau de tire c m apropii. Tropiam zgomotos cnd
am traversat sufrageria, am trecut apoi prin hol i am intrat n birou.
Janey prea c-i revenise.
Mai spune-mi nc o dat ce te face s fii sigur c Reg nu s-a apucat
din nou? am ntrebat-o n timp ce nvrteam linguria n cnile de cafea.
M-a privit drept n ochi:
Pur i simplu tiu, i sunt gata s pltesc ca s-o pot dovedi. De ce nu
accepi asta?
Acceptam, pentru c atunci cnd vru-meu Renny fusese omort, toi
spuneau c era contrabandist. Eu tiam c nu pur i simplu , tiam.
Am tarife de New York, i spusei.
Am auzit c de obicei n Connecticut detectivii particulari sunt pltii
cu douzeci i cinci pe or. i dau treizeci i cinci ca s-i pui la lucru toat
perspicacitatea, zise Janey.
aptezeci i cinci.
Dar e pe plan local.
22
Trguiala noastr n-a fost prea ncordat, Janey nvase s fac afaceri,
conducnd Hopkins Septic, iar eu de la specialitii M&A, care-i considerau
propriile mame ca pe jetoane de joc.
Contraspionajul i nchisoarea nu le-am fcut pe plan local. Sun-m
cnd te hotrti.
E-n regul mi spuse ea. aptezeci i cinci.
Nemaipomenit. I-am ntins mna. Mi-a strns-o satisfcut. Apoi am
luat un carneel nou de pe birou. Ce prieteni a mai avut n ultima vreme?
Aceiai dintotdeauna. Eu m-am mutat la Plainfield; el a rmas cu
prietenii.
M-am abinut s-i reamintesc c ea se alesese cu casa i cu copiii.
Avea pe cineva?
O urm de dispre profund i strmb gura ca o frunz uscat:
Nimeni cunoscut.
Ridicai interogativ o sprncean, mirndu-m de ce prea att de
afectat. Ea rosti:
De ce nu treci pe la cel de la Antialcoolici care se ocupa de Reg? El o s-
i confirme c Reg era curat.
I-am spus c s-ar putea s-o fac i pe asta. Nu tia cum l cheam pe tip,
ceea ce nu m mira, asociaia avnd caracter secret prin definiie.
tii c n general ei sunt nedesprii, mi-a spus cu o urm de
amrciune n glas.
Apoi mi-a dat un avans. O sut cincizeci de dolari. Prea surprins c nu i-
am cerut mai mult. M-am gndit ns c mi-ar fi suficiente dou ore ca s
gsesc pe cineva care s-l fi vzut pe Reg fcndu-se praf smbt noaptea.
Poate dau chiar de cineva cu care Reg, generos cum era, s fi mprit
drogul.

Nu era bine s ntreb pe oricare simpatizant al Asociaiei despre tipul
care se ocupa de Reg. Datorit unei scpri de la o audiere a Comisiei de
planificare i zonare care a avut loc de curnd, tiam unde a putea apela cu
succes.
O femeie venit recent n ora, care solicitase o soluie pentru construirea
unei piscine, nu prea aproape de vecinii ei, ceruse reprezentanilor
guvernamentali s se ridice i s se prezinte. Primul fusese Rick Bowland.
Mustaa lui era mai bine pus la punct dect salutul unui aspirant, dar el tot
i-o mai aranja, i-i ndrept cravata.
Numele meu este Rick Bowland. i eu sunt nou n ora. n iulie se
mplinesc doi ani de cnd ne-am mutat aici, eu i soia mea, Georgia. Locuim
pe strada Mine Ore i lucrez la sediul IBM din Southbury.
23
Ted Barrett fu concis:
Theodore Barrett. Predau cursul practic la liceu. Cnd privirea
ptrunztoare a ochilor i zmbetul cuceritor o nvluir, femeia cu piscina a
simit cum i se nmoaie genunchii.
M uitai la Susan, zeia blond cu care Ted era nsurat, aflat alturi de
mine, printre spectatori. Zmbetul ei linitit prea c spunea: Ted i
aparine Susanei, iar Susan i aparine lui Ted i vai i amar de oricine ar
ncerca s se amestece ntre ei.
Urm apoi gafa. Eddie Singleton se ridic n picioare i aproape strig:
M cheam Eddie i sunt un alcool Oh!
Bietul Eddie; se nroise pn la rdcina prului. Unii pufnir n rs, pe
ascuns, iar alii descoperir brusc c tavanul le solicita ntreaga atenie.
Eddie i reveni ntr-un trziu, i drese glasul i reui s zmbeasc, rostind:
M mai cheam i Edward Singleton, proprietarul tutungeriei de pe
Dealul Bisericii.
Aa c am pornit-o la vale ctre tutungerie, care era de fapt o combinaie
de prvlie pentru fumtori, cu un stand de ziare i reviste. Ajuns acolo,
scotocii rafturile cu privirea, pn cnd un tnr, care tocmai se lsase de
coal, plti pentru o revist automobilistic i iei, noi rmnnd singuri.
Adusesem i eu aceeai Car & Driver la cas, dar nainte ca Eddie s m
salute i fcu apariia oferul de la Serviciul federal de coletrie IPS cu un
colet, dup care mai cumpr i un bilet la loteria din Connecticut. Cnd i
acesta se ndrepta, n sfrit, spre u, nvli btrnul de optzeci de ani, Al
Bell. Vzndu-m, Al scoase un chiot de bucurie i m ntreb:
Ia zi, Ben, ce tii despre petrecerea familiei Fisk?
Cred c s-au distrat.
Eu am auzit c au avut o stripteuz care a nit dintr-un tort. Apoi a
fugit i a disprut n mlatin. Ben, un burlac ca tine ar fi trebuit s se dea
peste cap s fac rost de o invitaie, mai zise Al, fcndu-mi cu ochiul.
Al fusese un mare afemeiat n tineree, aa c rnjii i eu ctre el, n semn
de recunoatere a gloriei apuse.
Eu auzisem c trebuia s vii cu consoarta, mai spusei.
Se zice c a fost i unul fr, care a stat pn trziu i a luat parte la
toate distraciile. M-am gndit c tu ai fost acela.
N-am fost eu norocosul, Al.
Al cumpr nite tutun de pip, apoi i fcu cu ochiul lui Eddie, n timp ce
pe mine m chestiona, aa cum i era obiceiul, aruncnd o privire plin de
neles ctre Primrie:
n ce relaii mai eti cu guvernul?
24
I-am rspuns la apropoul referitor la Vicky McLachlan, aa cum fceam
ntotdeauna:
Suntem doar prieteni.
Al demar n Jeep-ul lui i, n sfrit, am rmas singur cu Eddie.
Uneori am impresia c Al mi atribuie propriile fantezii, glsuii eu.
Orice l-ar putea ine n via, nu-i aa?
Eddie, m ntreb dac pot s-i cer o favoare.
Cum ar fi?
Ai putea s-l rogi pe cel care se ocupa de Reg la Asociaia Antialcool s
m sune?
Zmbetul lui Eddie dispru, dar chipul lui i pstr expresia
prieteneasc. Prea ns uimit.
De ce? ntreb el.
Rmne ntre noi?
Eu mi cumpram ziarele de la magazinul general, nu sunt fumtor, dar
mai intram pe la Eddie pentru reviste. i, firete, ne ntlneam lunar la
ntrunirile Comisiei de planificare.
Bineneles.
Se pare c legistul din Plainfield va trece n raportul su c Reg a murit
din cauza unei supradoze de heroin.
Ce?
tiu. i eu am simit la fel. A fost un fel de doz super-puternic.
Probabil c nici mcar nu a apucat s-i dea seama ce se petrece cu el.
Iisuse!
Oricum, Janey nu nghite povestea cu accidentul. De niciun fel. Ea
spune c nu se atingea nici de butur, nici de droguri. Janey habar n-avea
cine se ocupa de Reg la Asociaia AA, aa c m-a rugat pe mine s-l caut i s
stau de vorb cu el.
Oare de ce? Ea-i dduse papucii de vreo ase luni.
Pe faa lui Eddie se citea clar de partea cui se afla, astfel nct m-am
gndit c n-ar avea rost s-i povestesc despre asigurarea pe via.
Cred c e ceva legat de copii. Vrea s le poat spune c tatl lor n-a fost
un beiv.
Oricum, era un fost beiv, rosti Eddie cu dispre. La fel ca majoritatea
membrilor Asociaiei Alcoolicilor Anonimi pe care-i cunoatem, avea o fire
blnd i era greu s-i dai seama dac l deranjam eu, sau pur i simplu
spunea ce gndete.
Aa cred i eu. La fel i Janey. Numai c ea nu-i cunoate protectorul de
la AA i dac tot te-am auzit la ntlnirea de luna trecut, m-am gndit c
pot s te ntreb.
25
Doamne, unde mi-a fost capul, zise Eddie. M tot gndesc de-atunci i
am nceput s cred c subcontientul meu voia s spun odat lucrurilor pe
nume tii ceva, am s-l sun. Te duci la birou?
M-am ntors acas pe jos i am nceput s-mi rsfoiesc facturile. Am ales
cteva pe care le mai puteam amna i am mai comandat s-mi republice
cteva anunuri de case n ziarul New York Times. Apoi am compus unul nou
pentru terenul lui Richardson, o superb moie, care speram s-mi aduc ct
de curnd un comision frumuel.
M aflam n buctrie, nclzind restul de cafea n cuptorul cu microunde,
aparat pe care-l folosesc numai pentru nclzirea cafelei i ridicarea cu
cteva grade a temperaturii vinului rou scos din frigider, cnd am auzit
zdrngnind pe alee maina zugravului Joe Pitkin. Scrile de aluminiu
scriau infernal. Joe sri din cabin innd ntr-o mn cutia cu gustarea
sa, iar eu m-am grbit s deschid ua buctriei.
Tocmai la tine m gndeam. M ntreb dac n-ar fi suficient s
zugrvesc doar faada.
Mai bine demoleaz-i casa, zise Joe.
Asta era vizita lui lunar. Mi-am fcut un sandvi cu unt de alune i
banane, n timp ce Joe i deerta gustarea pe mas. Apoi mi-am turnat cafea,
oferindu-i i lui o ceac.
Eddie mi-a zis c te interesezi de Reg.
Tu erai?
Am rmas trsnit. Joe zugravul omul pe care eu l recomandam noilor
proprietari de case drept cel mai bun din Newbury ceteanul model:
patru copii, antrenor la echipa de juniori i diacon la Biserica Metodist din
Frenchtown. Brusc, mi-am amintit c ntrunirile AA aveau loc n subsolul
bisericii. M ntrebam dac el fusese bunul samaritean de la care pornise
totul. l vzusem i la nmormntare, prea destul de afectat. Acum Joe
sttea placid n faa mea, molfind un sandvici cu lebr.
i mulumesc c ai venit i, nu-i f griji, n-am s scot o vorb despre
asta. O s-i povestesc lui Janey tot ce aflu de la tine, fr s-i spun despre
cine e vorba.
Ce-ai vrea s afli?
Janey refuz s cread c Reg a murit trgnd heroin pe nas.
Joe mi arunc o privire, oprindu-se din mestecat.
A auzit de la avocatul din Plainfield c asta urmeaz s fie consemnat
n raportul legistului.
M ntristeaz s aud aa ceva.
Ei bine, dup spusele ei, Reg mai trgea cte un fum din cnd n cnd,
nainte s se lase de butur.
26
Joe Pitkin puse mncarea pe mas:
M-ar durea foarte tare s aud c Reg Hopkins se luase iar de prizat
heroin, ori de butur.
mi trecu prin minte c cineva care fcea pe sponsorul Asociaiei
Alcoolicilor Anonimi ar fi trebuit s vad destule cazuri de recdere, aa cum
ar numi nite cretini de mod veche, precum mtua mea Connie,
rentoarcerea la vechile nravuri.
Eti trist sau doar surprins? am ntrebat.
Oricine se poate reapuca.
Reg nu era prins de prea mult vreme n programul vostru.
Mai avea puin i mplinea un an.
Eu credeam c a venit abia dup ce l-a prsit Janey. Deci nu divorul l-
a mpins.
Probabil c a fost exact invers, zise Joe.
Crezi c din cauz c Reg s-a lsat de butur, n timp ce ea a
continuat?
S-a mai ntmplat. Poate c, ntr-o clip de luciditate, a realizat c ceea
ce-i dorea el nu coincidea cu ceea ce-i dorea ea. n orice caz, noi facem
speculaii i ncercm s simplificm nite lucruri care, cu siguran, sunt
mai complicate dect ne putem imagina.
Joe i terse gura cu o batist scoas din salopeta de lucru, apoi rmase
calm, n timp ce eu mi storceam creierii ca s gsesc ntrebarea deteapt ce
trebuia s-i fie pus.
Cnd l-ai vzut ultima oar?
Smbt, dup ce-am terminat lucrul. n ziua n care a murit, am trecut
pe la el, n drum spre cas. Era ocupat cu nite hroage i mi-a zis c o s
vin smbt la ntlnire.
De cnd intrase n buctrie, era pentru prima oar nesigur pe el. Nu i se
citea pe fa. Ideea mi-a venit vzndu-i minile care, dintr-o dat, nu-i mai
gseau astmpr. A mpachetat restul sandviului, a ndesat pachetul n
cutie i a scos un mr. L-a cntrit n palm, ca pe o minge, de parc se
pregtea de o aruncare capabil s ridice tribunele n picioare.
Nu trebuia s avei o ntrunire smbt seara? Citisem n Clarion ceva
de genul sta.
El n-ar fi venit.
Ct de des venea?
Aproape zilnic. Asta nu prea neleg eu. Majoritatea celor care i reiau
vechile obiceiuri renun la ntruniri.
Nu te-a deranjat c urma s lipseasc smbt?
Joe zmbi i, privindu-m int n ochi, zise:
27
Nu poi ine un om de mn timp de douzeci i patru de ore pe zi. De
cele mai multe ori, singurul lucru bun pe care-l poi face e s-i ii permanent
deschis ua.
Joe, i chiar nu i-ai fcut griji?
Nu, rspunse el repede.
N-ai ncercat s-l convingi?
L-am invitat la mas, dar mi-a spus c are de lucru pn trziu. Mi-a
promis, ns c vine la cin.
i-a promis?
Lipsa hranei poate fi periculoas. Scade zahrul din snge, iar Reg tia
c trebuie s aib grij. Aa c mi-a promis c va face o pauz la ora ase.
Atunci l-ai vzut ultima dat?
Am fost pn la Lori Match, s-i estimez lucrarea. Are dou
dormitoare; lucrri de interior care pot fi fcute pe orice vreme. Lori ns nu
se grbete. Oricum nu are nevoie de ele pn la toamn.
Am aprobat din cap. Lori Match era proprietara hanului Matchbox, de pe
strada Church Hill. Joe mai spuse:
Cnd m ntorceam spre cas, am vzut Blazer-ul lui Reg n fa la
Diner.
Un puternic semnal portocaliu de alarm ncepu s-mi clipeasc n creier.
A vrea s pot spune c anii petrecui pe Wall Street mi-au obinuit urechile
cu toat gama notelor false, ns aici minciuna era chiar gogonat.
Janey Hopkins spusese c cei de la AA in unii cu alii; Joe mi sugerase de
ce ar putea fi ea suprat dar acum mi ascundea ceva. Am inut s aflu ora
exact nainte de a mai ntreprinde ceva.
Era ase?
Era trecut de ora cinci.
Aa cum promisese.
Exact cum promisese Ce o s-i spui lui Janey?
Nu prea multe. i voi spune c am vorbit cu sponsorul lui Reg i c
acesta mi-a mrturisit c e surprins, i c l-a mai i vzut pe Reg, treaz de-a
binelea, pe la cinci. Acum va trebui s dau de cineva care s-l fi vzut treaz
pe la zece. i pe la miezul nopii.
Poate c i legistul la e puin srit. Ori n-a neles bine.
Hotrrea mea era deja luat, n timp ce ne strngeam minile n faa uii.
Joe, localul Diner de pe strada Church Hill nu prea e n drumul tu cnd
vii de la Lori Match; sau greesc?
Ce vrei s spui?
Tu ar fi trebuit s-o iei n sus, pe deal i s ocoleti catargul. Localul e la
poalele dealului, ctre Frenchtown.
28
Joe i plec privirile, zmbind stnjenit.
Ai dreptate. M-am rugat din tot sufletul s-l vd acolo, aa c i-am
mulumit Domnului cnd i-am zrit maina.
Sunt convins.
tii, mai groaznic dect s te nele un prieten, nu poate fi dect s te
suspecteze un prieten.
Pot s te ntreb ceva, Joe?
D-i drumul.
Ai trecut pe acolo pentru c bnuiai ceva? De ce aveai ndoieli? S-a
ntmplat ceva n biroul lui Reg?
Nu neleg ce vrei s spui.
Ai zis c te-ai simit uurat, vzndu-l acolo. Te-a surprins? Oare nu
aveai ncredere n el?
Joe i ncruci braele, strngnd pacheelul cu mncarea la piept.
Poate c nu aveam.
Din cauz c i-a zis ceva?
Nu.
Atunci?
O presimire ciudat
Ce presimire?
Nu-mi dau seama. Parc mi ascundea ceva.
Alcoolul?
Ce altceva?
Poate heroina?
Janey are dreptate, Ben. Butura. Drogul. Dou fee ale pierzaniei.
Deci erai ngrijorat?
Pn cnd l-am vzut la local. Atunci am tiut c e n ordine.
C nu-i ascunde nimic?
Era acolo. Se inuse de cuvnt.

Cnd Ed Howley, care se ocupa de prepararea comenzilor rapide, m vzu
intrnd n localul de pe Church Hill, ddu urgent pe gt un pahar de Certs.
Abia se potolise aglomeraia de prnz, aa c m invit ntr-un separeu,
unde se aez pentru ntia oar de la ora ase de cnd ncepuse s
serveasc micul dejun. Avea nfiarea unui tip btut de vnturi, bronzat pe
mini i cu o musta ca de mors. Ochii-i erau obosii, iar nasul avea
culoarea cireelor coapte. Butura i fcuse efectul cnd am ajuns n
separeu cu cafeaua mea, iar respiraia i mirosea a rachiu de ment.
Nu eram contra ctorva nghiituri de bourbon, dup o zi de munc, dar
Ed avea probleme cu butura i se pare c nu prea-i convenea s aflu eu.
29
Cum o mai duci?
Am avut o zi lung. ncep s mbtrnesc, m omoar statul n picioare.
Dumitale cum i mai merge, domnule Abbott?
Nu tiu ce s spun, Ed. Sptmna trecut mi-am pierdut un prieten.
Simt un gol n suflet.
Domnul Hopkins?
Da. Am copilrit mpreun. tii, colegi de echip.
Ed nu era din partea locului. Ajunsese n Newbury cam pe vremea cnd
eu ieeam din nchisoare. Locuise mai muli ani n pdure, pn i gsisem
eu o cas cu chirie, pe care i-o putea permite cu venitul su.
A fost un om de treab, zise Ed. Venea zilnic, de cnd l-a prsit
nevasta. L-am ajutat i eu, de cteva ori, cu treaba la cas. tii, i-a fcut
acoperiul cu minile lui.
Acoperiul lui din stuf era unic n tot inutul Ai fost de serviciu
smbt noaptea?
Pn-n apte.
L-ai vzut?
n ziua n care a murit? Sigur. A luat micul dejun i a mai venit nc o
dat.
A doua oar, cum era?
Nu-i gsea locul, zise Ed dup o clip de gndire.
Era nervos?
Ah, nu, era plin de via. N-avea astmpr, de parc abia atepta seara.
i pusese cravat. i sacou. Era aranjat, cred c urma s ias undeva.
i-a spus unde?
Nu, n-a prea vorbit n seara aia. A mncat repede i a plecat.
Ai vzut ncotro a apucat-o?
Ei bine, avea maina parcat n fa i n-a ntors, a plecat mai departe,
deci bnuiesc c a luat-o spre Frenchtown.
Dac ar fi mers acas, Reg ar fi trebuit s ntoarc i s o ia n direcie
opus.
De fapt, nici nu prea a mncat.
Nu?
Doar o gustare i cafea. Obinuia s mnnce mult mai bine la ora
aceea. O friptur, sau specialitatea casei. O mas ca lumea. Smbt a luat
numai un sandvi.
Ziceai c nu-i gsea locul. A but cumva Ed?
Nu. Niciun strop. ntotdeauna bea numai cafea sau cola dietetic.
O fi but ceva nainte?
30
Nu mirosea, zise Ed uitndu-se la mine. Apoi i mut privirea,
amndoi dndu-ne brusc seama c, dup cteva pahare, Ed nu ar mai fi
simit nimic, nici dac se apropia cu vntul n fa de distileria Jack Daniels.
Am stat o clip n faa localului, s privesc n josul strzii Church Hill. Se
vedea magazinul de nchiriat casete video din vechea gar, apoi benzinria
lui Buzz, pe oseaua care ducea la Frenchtown. Magazinul alimentar Cedar
Hill nchidea la ase, la fel i spltoria Town Line.
M-am oprit mai nti la Buzz. La fel ca majoritatea oamenilor de afaceri de
prin partea locului, mi deschisesem i eu cont la el. Bgam numai Super n
Olds-ul meu; cu ct mbtrnea, prea mai fericit s ard benzin scump.
Buzz deschise registrul s semnez.
L-ai vzut pe Reg smbt seara?
n noaptea n care a murit? Nu. Am ieit mai devreme.
Cine-a rmas?
Pete Stock.
E pe-aici?
E la nchisoare.
Pete?
n Plainfield.
Ce-a fcut?
Ai auzit cum au tiat barul cu bechia la Hitching Post?
Pete a fcut-o?
Nu. Cnd au ters-o cu toii, camionul lui Pete n-a vrut s porneasc. A
doua zi i l-a confiscat poliia. Cnd Pete s-a dus s i-l ridice, l-au arestat
bnuind c tie cine-i fptaul.
N-au voie s fac una ca asta.
Tim Hall ncearc s-l elibereze.
Cnd s-a ntmplat?
n noaptea n care-a murit Reg.
E la nchisoare de duminic?
Nu, nu. Abia ieri i-a luat inima-n dini. L-a dus Freddy Butler pn la
poliie, iar ia l-au nchis imediat.
Se auzi clopotul de la pomp. Buzz privi pe geam, vzu Dodge-ul btrnei
Mildred Gill i iei s-i pun benzin. Am dat paginile registrului napoi, la
ziua de smbt; ajuns acolo, am vzut c ultimul client al zilei fusese Reg
Hopkins, care semnase pentru 12,4 galoane
3
de regular.

3
Galon = 3,78 l (S.U.A.) sau 4,55 l (Anglia).
31
Gtit i ambalat precum era, putea merge oriunde. Dac stteam s m
gndesc, ar fi putut s se noleasc fr a avea unde merge, situaie n care
m gsisem i eu n cteva smbete prin Newbury.
M-am oprit la magazinul de nchirieri video din gar.
O uria Harley-Davidson de culoare turcoaz strlucea n faa
magazinului, ceea ce nsemna c era de serviciu Brian Chevalley, un alt vr
de-al meu, un tip nebun dup motocicleta lui; odat mersese cu ea tocmai la
Bridgeport. Brian sttea aplecat n spatele tejghelei, citind Ghidul TV.
Salut, Ben.
Salut, Brian. Ce mai faci?
n loc de rspuns, Brian flutur revista din mn.
Cnd o s citeasc lumea ce e la televizor disear, o s dea nval n
prvlie. Am ajuns la concluzia c cei care realizeaz programele TV sunt
aceiai care dein i magazinele de nchirieri casete Auzi, am primit filmul
Strictly Ballroom, pe care-l cutai.
O s-l iau Dup ce termin cu nchiriatul casetei l-am ntrebat:
penultima smbt, cea n care a murit Reg, erai de serviciu?
Bineneles, smbetele sunt ntotdeauna prezent.
Reg a trecut pe aici?
Nu.

Am pornit n susul dealului.
S fi fost mort de poft dup o butur i Reg tot n-ar fi intrat n hanul
White Birch cu cravata la gt. Ultimul care ncercase figura, zburase afar
prin geam. Am intrat, totui, n localul motociclitilor, unde l-am cutat pe
Greg Sptosu. Acesta ns, era sigur c nu-l vzuse de mai muli ani pe Reg
n localul lui.
Franco, proprietarul localului Yankee Drover pe care-l frecventam i care
se afla la vreo dou sute de pai mruni de casa mea, nu-l vzuse nici el pe
Reg.
Rocata Ramona mi-a spus c nu trecuse nici pe la magazinul Newbury
Package, s cumpere butur. Nici n Gara Central, mult prea ocupatul
director al magazinului nu credea s-l fi vzut cumprndu-i bere, dei nu
putea jura, avnd n vedere afluena de clieni n magazin.
Sherry Carter iei dintr-un raion, subiric, artnd bine n colanii si
mulai i cmaa sport extrem de scurt.
Pipie, zise ea, ntinzndu-mi o mic pies de lenjerie. Ce prere ai?
Prerea mea era c trebuie s fi artat extraordinar n jacuzzi, la Fisk. Nu
m-am putut abine:
A naibii petrecere la Duane i Michelle acas.
32
Ai plecat devreme.
A mai continuat?
Pn-n zori Crezi c e suficient de moale?
I-am spus c mi se pare destul de boas.
mi trebuie n seara asta. Mngie materialul cu degetele ei lungi, n
timp ce schimbarm zmbete al cror neles i afla originile ntr-o zi de
var de anul trecut, cnd, la un picnic, ne cam zpciserm amndoi.
Aa n-o s-l nmoi Salut-l pe Bill din partea mea.

Am mai condus nc vreo mil i am ajuns la Dulpiorul de Spirtoase,
unde, aflat n mijlocul susintorilor si, trogloditul de Steve La France mi-a
rspuns i el c nu-l mai vzuse pe Reg de luni de zile.
L-am refuzat cnd mi-a oferit un autocolant cu inscripia: CRED N STEVE.
Colorat frumos, n tradiionalele culori rou-alb-albastru, nfia imaginea
unei mturi noi, promind viitoare neplceri pentru Vicky McLachlan.
Totul mirosea a mn de profesionist, probabil Georgia Bowland. Georgia
renunase la o promitoare carier n domeniul relaiilor publice, alegnd-o
pe cea de soie a lui Rick, priceput la computere IBM i mam de copii.
Plictisit de moarte i saturat de alcool, se amestecase n ceata celor cu
golf-i-afaceri. Nu tiu ce s-o mai fi urzit n jacuzzi-ul de smbt, dar era
sigur c Michelle i Sherry o recrutaser pe Georgia drept consultant a
candidatului pe care soii lor l nsrcinaser cu demolarea legilor care
statorniceau mprirea zonal n Newbury.
Te nelegem, Ben, zise Steve fcnd cu ochiul ctre asisten. Tu ai
cele mai multe motive s o susii pe Vicky.
Am auzit c l-ai nscris pe Steve junior la coala din Newbury.
Nevast-mea trebuie s hotrasc. tii, merit, putiul e talentat.
E o coal excelent, am zis eu ctre auditoriul care bea bere. i eu tot
acolo am fost. M rog, pe vremea mea nu costa att. Bnuiesc c toat lumea
o s-i trimit copiii acolo, dac nu se aprob bugetul colii La ct se ridic
taxele colare, Steve? aisprezece, aptesprezece mii pe an?
Steve murmur ceva despre un sistem necorespunztor de taxe. M
pregtii s plec, dar mi veni o idee criminal de bun, genul de idee care i-ar
fi ncntat pe nite tipi rbdtori precum Machiavelli, Sun-Tzu, ori
inventatorul bombei cu ceas. Aa c ntrebai n gura mare:
Auzi, n-ar fi mai bine s nchidem coala de stat, i copiii s mearg la
coli private, mcar pn se echilibreaz bugetul?
Zmbetele ncolir pe feele clienilor lui Steve. Amintiri plcute despre
vremurile de altdat.
La naiba, Steve, ai ctiga voturile copiilor.
33
O idee interesant, rosti Steve. E ciudat dar interesant. A putea s
i-o fur, Ben.
n cazul sta, primesc autocolantul.
L-am lipit afar, pe un camion cu numr de Texas.

De-abia ncepuse seara, i descoperisem ceva putred. Un fel de a spune.
mi veni n minte c auzisem de la cineva cum c alcoolicii convertii trec
n multe cazuri pe dulciuri. Aa c m-am oprit la cofetria Dr. Mead,
specializat n servirea ngheatei prin geamul mainii. Parcarea era nesat
de juctori din liga copiilor; antrenorii i prinii se aflau la coad pentru a-i
rsplti dup meci.
M-am aezat i eu i, cnd s-a mai calmat agitaia, am comandat un iaurt
dietetic. L-am ntrebat apoi pe Doc Mead dac-l vzuse pe Reg smbt.
n ziua n care-a murit, mai rostii eu, aruncnd nite mruni ntr-o
ceac pe care scria: Pentru liceul copiilor.
Mead i scarpin chelia lucioas.
Mda. Probabil c eu am fost ultimul dintre prietenii lui care l-a vzut n
via.
Pe la ct?
Unsprezece. Tocmai voiam s nchid, dar l-am servit cu o ngheat de
fistic. Slav Cerului! i dai seama, a fi refuzat un client n ultima lui noapte?
Cum arta?
Suprat. A comandat o porie dubl, la pahar. Apoi a mai luat i un
cornet. n timp ce-l mnca, am schimbat dou vorbe. Apoi a plecat.
i despre ce-ai vorbit?
Fleacuri. Despre vreme, ct de trziu se fcuse, c se bucura c nu
nchisesem. Apoi mi-a zis Noapte bun i a plecat.
Era but?
Nu cred. Nu mirosea. Arta normal, doar c era abtut.
ncotro a luat-o?
De ce ntrebi, Ben?
Sunt curios. n ce direcie?
Nu-mi amintesc. Tocmai curm podeaua.
Ctre Frenchtown? Nu tiam de ce pusesem ntrebarea; ar fi putut
ajunge pe podul la indiferent din care direcie ar fi venit.
Nu. A luat-o n sus, ctre catarg.
innd cont de cele cinci ore care trecuser de cnd luase gustarea i
pn cnd mncase ngheata, m-am hotrt s risc pe ultima carte i s
merg la cinematograful din centru, ca s vorbesc cu Cindy Butler, care, pe
lng slujba de portrel, mai rupea i bilete de intrare n sala de spectacole
34
Town Hall. ntrziaii de la spectacolul de ora apte ddeau nval. Pe
ecranul luminos se succedau prezentrile viitoarelor filme. Am ateptat n
hol ca Cindy s nchid uile.
L-ai vzut pe Reg smbt noaptea?
Care smbt? ntreb cu ochii mruni. n noaptea n care a murit
Da.
Nu.
Eti sigur?
La O sut i unu dalmaieni? i, oricum, mi-a fi amintit, Ben, dac l-a
fi vzut tocmai n seara aia Poate s-o fi dus la petrecerea de la Fisk.
Sau poate c eu eram prea fraier ca s mai exist.
Capitolul 5
Aveam, totui, cteva scuze: mai nti, sacoul i cravata nu prea
corespundeau exigenelor inutei pentru o asemenea petrecere; pe lng
asta, fusesem pe-acolo i nu-l vzusem. Ce-i drept, plecasem cam devreme.
Sperasem c Rita Long venise de la New York, pentru sfritul de sptmna
i m grbeam s-i atept telefonul.
i totui, ar fi trebuit s-mi dea prin minte.
Reg Hopkins i Duane Fisk au fost cei mai buni prieteni nc de la
grdini. i-au construit afacerile umr la umr, apoi au pus profiturile
laolalt, ctignd o grmad de bani, pe vremea cnd noile case i micile
magazine ncepuser s apar ca ciupercile. Partidele de pescuit subacvatic
deveniser un ritual al fiecrei veri. Doar pentru brbai. Fr neveste i
copii. La fel i vntoarea de elani n Montana, de unde se ntorceau cel mai
adesea cu mna goal, dar cu nite brbi, pe care nevestele i puneau s le
rad de ndat.
Ajuns acas, am dat iama prin rezerve ca s-mi ncropesc ceva de
mncare. Dup ce trecu ora cinei, sunai acas la Fisk. Rspunse Michelle.
Bun, sunt Ben. Voiam s-i mulumesc. A fost o petrecere pe cinste.
Oh, m bucur. Ai plecat devreme i mi-era team c nu te-ai simit
bine.
Cine n-o cunotea, ar fi zis c e o tip plin de tupeu, dar italianc fiind,
era mai degrab exuberant. Plinu, chiar durdulie, avea o fa extraordinar
de frumoas, pr negru tuns scurt i ochi ptrunztori. Gndul la ea,
blcindu-se n jacuzzi-ul de opt persoane, nu-mi ddea pace, dei bnuiam
c, chiar scufundat pn la brbie n curenii de ap i nghesuit de
35
musafiri, gura nu-i tcuse o clip. i plcea la nebunie s vorbeasc. Oricum,
n seara asta era mai calm.
Nu, a fost nemaipomenit, am continuat. Doar c eram cam obosit i mai
ateptam i nite clieni de la ora, duminic la prima or, aa c m-am
gndit s m culc devreme.
i a meritat s te scoli cu noaptea n cap pentru ei?
S-au ndrgostit de ora.
Nu vor cumva s construiasc? tii c mai avem vreo zece acri pe
Muntele Morris.
Spuneau c-i intereseaz stilul vechi, tii, colonial autentic. Dar, dac
stau s m gndesc, ziceau c nu vor s fie lng osea i c doresc o cas cu
bi mari i multe geamuri, aezat ntr-un loc mai deosebit.
Nu uita de cei zece acri, rse Michelle.
Suntei n capul listei. Cnd o s vin, smbta viitoare, o s trec cu ei,
ca din ntmplare, pe lng munte.
Zi-le c suntem oameni de neles, n toate privinele.
Am lsat cteva clipe de tcere. Apoi i-am spus:
Apropo
Ce?
Reg.
Bietul de el. Doamne, Duane e distrus.
l vzusem pe Duane la nmormntare. La treizeci i cinci de ani ai si,
pruse mbtrnit de durere cu zece ani.
Cine crezi c o s preia afacerile lui Reg? M ndoiesc c Janey va fi
interesat.
Janey caut un cumprtor.
i doresc baft. Fr Reg, totul se rezum la nite mainrii nvechite i
o grmad de datorii.
tiu i eu. Duane a vorbit cu Tony Canning.
Pe naiba. Eu nu l-a recomanda pe Tony nici pentru construirea unei
case de var.
Michelle izbucni n rs.
De ce nu cumprai voi?
Cum ziceai i tu, Ben: ce mai reprezint firma fr Reg, n afar de
cteva mainrii uzate?
Bunvoin.
Chiar i aa, tot ne-ar trebui cineva care s-o conduc, zise Michelle
hotrt, ceea ce m fcu s neleg c ea i cu Duane ntorseser deja
problema pe toate feele i o gsiser neinteresant. Tonul ei se cam rcise,
aa c am ntors vorba, revenind la petrecere.
36
Mielul la marinat are vreo reet secret? Era suculent, dei nu prea l-
am vzut pe Duane s-l nbue.
Friptura de miel ar fi scos din mini chiar i pe cel mai convins vegetarian.
i-a plcut? Soia, sherry i ulei de msline. Cnd e pe foc, mai adaugi i
o rdcin de ghimber i nite mujdei de usturoi.
Ct o las?
Cinci, ase ore. S pui soia desrat, ca s nu faci ochi de chinez.
Excelent Auzi, Michelle, sper c nu-mi faci chestia aia, cu reeta
soacrei?
Ce?
Omii s-mi spui vreun ingredient de baz?
Ben, nu i-a face eu una ca asta Cred, adug pufnind iari n rs.
Mersi. i pentru petrecere. tii, nu l-am vzut n seara aia.
Pe cine?
Pe Reg. A venit dup ce-am plecat?
Nu. Nu l-am invitat.
O, am crezut
Reg s-a schimbat de cnd s-a lsat de but. Am ncercat, dar nu se mai
lega. ntre noi fie vorba, ne simeam chiar prost. Am fcut odat miel la
grtar i el abia se putea abine s nu se ating de sherry. Iisuse, Ben,
alcoolul l-a distrus. Totui, nu s-a mai atins de el.
Mai fceai afaceri mpreun?
Greu. Sigur, Duane i cu Reg erau mpreun de atta timp, dar, tii cum
e, omul se mai schimb. i nu prea i rmne nimic de fcut, nu-i aa?
Deci, nu l-ai vzut n noaptea n care a murit?
Nu. i-am zis, nici nu l-am invitat. Ben, mulumesc de telefon. Vezi ce
faci.
i eu i mulumesc pentru reet.
S nu uii de Muntele Morris.
Am nchis, m-am tolnit cu picioarele pe birou i am ncercat s-mi dau
seama ce trebuie s simt un tip care nu i-a invitat cel mai bun prieten la
petrecere, tocmai n noaptea n care acesta a murit de o supradoz.
Ce puteam s-i povestesc lui Janey Hopkins? Reg Hopkins se afla la el n
birou, complet treaz, pe la ora cinci. Plecase de la local puin dup ora ase,
se pare la fel de treaz; fcuse plinul Blazer-ului, dispruse apoi vreo cinci
ore, reapruse, puin i tot treaz, pentru o ngheat, pentru ca apoi s
dispar, pn cnd a fost gsit pe pod.
Cred c Janey aruncase banii pe fereastr. Aflasem cte ceva. Dar cinci ore
lips reprezint o perioad cam lung. Asta fr s mai punem la socoteal i
intervalul dintre ngheat i zorii zilei.
37
A doua zi am aflat mai multe.
M-am dus n Frenchtown, la Chevalley Enterprises, un garaj cu apte
rampe, construit de vrul meu, Renny, care era condus acum de vduva lui,
Betty, i de fratele su mai mare, Pinkerton. Pink fusese un bun motociclist
de curse la vremea lui, dar ca majoritatea brbailor familiei Chevalley,
excepia notabil fiind Renny, i ieea repede din pepeni; nu tia ce-i
rbdarea i ducea lips de caliti manageriale. Viaa la garaj i urma cursul,
nepstoare. Betty Butler Chevalley nva din mers cum s conduc
afacerile, n timp ce Pink, cu stilul propriu, reuise s bage spaima n
mecanici, fcndu-i s se apuce de treab.
Pentru c era singurul garaj din ora, obinuser de la poliie contractul
pentru asistena mainilor din zona noastr, acesta fiind i motivul vizitei
mele. L-am identificat pe Pink dup zbieretele sale.
Care mi-ai luat urubelnia?
ase mecanici i ngropar feele mai adnc, n motoarele la care lucrau.
Al aptelea o porni ctre magazia de piese de schimb, iar ali doi plecar cu
un Buick, n probe.
Era Philips. Era marcat PE, de la Pink Chevalley. urubelnia mea
Hei, Pink, ai o clip liber?
Am i o zi ntreag, fr blestematele astea de scule. Cum te-ntorci cu
spatele, vine cte un ticlos i-i ia cea mai bun urubelni, ca s deschid
cutiile de ulei. Care-i treaba, Ben?
Haide, fac cinste cu o cafea.
Cafeaua nu costa nimic n sala de ateptare de la Chevalley, o ncpere
plcut i confortabil, cu scaune bune, unde mai gseai ziare i gogoi.
Te cinstesc i cu o gogoa?
Betty Chevalley, o rocat care nu umbla cu ocoliuri, strig de la
computer:
A mncat deja o duzin pe ziua de azi.
Pink o terpeli i pe a treisprezecea, apoi iei afar unde se simea mai n
largul lui. L-am urmat.
Auzi, tu ai ridicat Blazer-ul lui Reg?
L-am dus n Plainfield. Bateria era moart. Farurile o descrcaser n
timpul nopii, rse Pink.
Te amuz?
Ollie Moody a ncercat s ne fenteze. L-a angajat pe un fraier cu un
Exxon, de pe oseaua apte. la n-a fost n stare nici s se prezinte cnd a
fost chemat. Nu i-a pornit camionul i mai avea i pan la toate patru roile.
Poi s-i nchipui aa ceva?
38
Cunoscnd familia Chevalley nite biei cu mna lung, cu un dezvoltat
instinct de clan i nu n ntregime civilizai nu-mi era prea greu s-mi
imaginez problemele avute de concurentul lor.
Te-ai uitat ct benzin mai avea n rezervor?
Era moart bateria.
Da, cunosc. Indicatorul s-a micat n sus sau n jos?
Proiectoarele alea puternice au rmas aprinse. Nu mai indica nici
benzina, computerul nu mai funciona, nici mcar farurile alea idioate nu se
mai aprindeau.
Un rspuns i mai ho, dar nu prea convingtor. Pink prea acum
nerbdtor s se ntoarc la ale lui.
N-a srit?
Ce s sar?
Blazer-ul, cnd i-ai dat drumul din crlig.
Normal c-a opit. E un Blazer.
A srit de parc-ar fi avut rezervorul plin sau gol?
Ce?
Reg mi-a spus c trebuia s aib mereu plinul, altfel opia de-l ddea
cu capul de tavan.
Aha. Acum neleg ce vrei s spui.
Plin sau gol?
A trebuit s-l remorchez eu, zise Pink dup o clip de gndire. Putanul
la de liceu care lucreaz smbt s-a rtcit ca fraierul tii, cred c mai
degrab era gol. La o curb, erau ct pe ce s sar din pripoane roile din
spate.
A srit de pe platform?
Coada mainii s-a rsucit ca un arpe. Cred c tipul care venea din fa
i-a nghiit dinii de spaim. Ce porcrie de Blazer. Juma de ora se plimb
cu maina goal. Normal c nenorocita aia opie. I-am spus i lui Reg, de-o
sut de ori, s-i bage civa saci cu nisip n spate. n meseria lui, nu era
mare lucru s fac rost. N-a vrut i pace. Acum, uite ce s-a ntmplat.
Nu cred c opiala mainii l-a ucis, Pink.
Nu, dar eu am adus maina i afurisita s-a pus de-a curmeziul. Trebuie
s m ntorc la lucru, nainte s-mi fure ticloii ia restul sculelor.
Apropo, Olds-ul meu a cam nceput s tremure n fa.
La ce vitez?
Pe la o sut zece.
N-ar trebui s tremure. Adu-o ncoace, Ben, mai zise Pink, cu o
expresie serioas pe mutr.
M gndeam c poate scap ieftin, eventual doar cu echilibrarea roilor?
39
S-ar putea.
Pink, ce capacitate are rezervorul Blazer-ului.
Douzeci de galoane.
Cte mile faci cu un galon?
Douzeci, dac ai vnt din spate.
Deci, jumtate de rezervor, zece galoane, dou sute de mile.
Roag-o pe Betty s calculeze cu computerul.
S-a npustit napoi n garaj, iar eu m-am dus s-i spun lui Betty c mtua
Connie era puin cam nemulumit de ce i-au fcut la main. Betty zise c o
s se ocupe ea.
Pe drumul de ntoarcere ctre birou m tot ntrebam cum de putuse Reg
s fac dou-trei sute de mile, n mai puin de cinci ore. Un lucru era sigur:
nu le putuse face, colindnd barurile din Newbury. Pn la podul cu acoperi
n-ar fi consumat mai mult de un galon. Ar fi putut ns da o fug pn la
Hartford, s cumpere heroin. Sau pn la Waterbury. Ori Bridgeport,
Stamford sau Norwalk toate orelele astea aveau ceva comun: ghetouri
suprapopulate. La fel de bine s-ar fi putut duce din aceleai motive pn la
New York, ori chiar n Boston. Sau, ar fi putut s se nvrteasc n cerc, ore-n
ir pe drumurile de ar.
Mi-am amintit c voiam s-l ntreb ceva pe Pink. L-am sunat, Betty l-a
anunat c-l caut, Pink ridic receptorul, n sunetele asurzitoare ale
pistoalelor pneumatice.
Salut, Pink. Ai observat zgrietura lateral de pe Blazer-ul lui Reg?
Ai nceput s lucrezi la o companie de asigurri?
Ai vzut-o? Crezi c s-a lovit de pod?
N-a zice. Mai degrab i-a zgriat-o vreo haimana, cu cheia de la ua
bisericii.
Scrijelirea cu desfctorul de conserve pe mainile lucioase era un sport
practicat prin ghetouri.
Am dactilografiat un raport cuprinznd cele opt sau nou discuii avute i
am mai adugat nc o or pentru discuia cu Pink. Nu voiam s-o pun pe
Janey s-mi plteasc n plus, mai ales c nici nu prea aveam ce s-i relatez.
Janey m-a sunat chiar cnd terminasem, ca s-mi spun c trece pe la
mine. Prea destul de agitat cnd i-a fcut apariia.
Nu tiu ce s-i spun. Deocamdat, n-am gsit pe nimeni care s poat
afirma c l-ar fi vzut drogat pe Reg. Cam asta-i tot.
Privete.
Mi-a ntins o hrtie, strns sul cu un elastic. Am scos elasticul i am
desfurat hrtia; cineva cioprise o revist, decupnd diverse cuvinte i
40
litere pe care le lipise apoi pe o pagin Mesajul suna: N-A FOST DESTUL
CT A SUFERIT?
Cine a suferit destul? am ntrebat-o eu.
Janey avea o expresie ncordat; pe pomeii obrajilor i apruser pete
roiatice.
Era i asta nuntru.
Netezi o fotografie de-a copiilor ei. Mark i Jason. Sau poate Gabriel. Ceva
n genul sta. Doi bieei simpatici versiuni n miniatur ale lui Reg, dar cu
gura ndrznea motenit de la Janey.
Capitolul 6
Primul gnd care-mi veni n minte fu unul ciudat: ar fi putut Janey s fac
aa ceva s ciopreasc o revist ca s se prefac ameninat? Ideea mi
venise vzndu-i privirea furioas. M ateptam ca o mam, aflat n situaia
n care se gsea Janey, s fi fost speriat chiar ngrozit, dar ea prea gata s
ucid pe cineva. mi dduse de gndit i zmbetul copiilor, ce prea adresat
cuiva cunoscut.
Mi-am dat seama c n-ar fi avut nicio noim. n primul rnd, c nu exista
niciun motiv. n al doilea rnd, cnd am reuit s vd lucrurile din punctul ei
de vedere, i-am neles i furia. i eu eram un fel de nlocuitor de tat pentru
micua mea vecin Alison Mealy i, dac cineva ar ndrzni s o amenine, i-
a mnca ficaii.
Ar trebui s-i ari asta lui Oliver Moody.
i el ce-o s fac? O s-l amendeze? i pe cine? n afar de asta, eu
locuiesc n Plainfield.
Atunci, du-o la poliia din Plainfield.
Ca s m trezesc cu o grmad de poliiti n bttur?
Vorbete cu prietenul tu Greg, s i-o arate procurorului. Dac ar fi
vorba de copiii mei, n-a trata cu uurin o astfel de ameninare.
Te faci c nu pricepi, nu-i aa?
Ce s pricep, Janey? Abia m puteam abine. Pur i simplu nu puteam
s-o nghit. Se pare c i ea simea acelai lucru n ceea ce m privete.
Ai speriat pe cineva cu ntrebrile tale. Acum ncearc s m avertizeze
s-i las n pace.
Oh, ce Dumnezeu, Janey. Am ntrebat civa oameni dac nu l-au zrit
pe Reg pilit.
i l-a vzut careva?
41
Nu, recunoscui eu.
Ce i-am spus eu?
Reg se pare c a fost curat smbt seara ntre cinci i jumtate i
unsprezece. nc n-am gsit pe nimeni care s-l fi vzut, beat ori treaz, dup
unsprezece.
A fost la petrecerea lui Duane i Michelle?
Nu l-au invitat. Greg a aflat cumva de la medicul legist ora decesului?
Nu.
N-ai vrea s-l ntrebi, te rog?
Janey puse mna pe telefon i-l sun la birou pe avocatul Greg. Se ntoarse
i se ndeprt, ca eu s nu o pot auzi, murmur ceva n receptor, apoi
ascult o clip, opti un Te iubesc, i nchise.
Tocmai au predat raportul. A murit ntre unu i patru dimineaa.
Nu i-ai povestit lui Greg despre ameninare, nu-i aa?
Nu.
De ce?
ncerc s stabilesc o relaie cu omul sta. O relaie normal de
dragoste. ncerc s-mi triesc viaa i s gsesc un om potrivit pentru copiii
mei.
Dar scrisoarea
Asta-i treaba ta. Pentru asta te pltesc. S-mi curei mizeriile trecutului
i s m lai s m ocup de viaa mea.
Nu m plteti s-i cur mizeriile. i, cu siguran, nu m plteti ca
s fac pe paznicul copiilor ti.
Copiii mei nu sunt problema ta. I-am trimis la mama, s-i petreac
acolo vara.
Schimbul de cuvinte mai turnase gaz pe foc, abia reuea s se
stpneasc. ntrebai:
Mama ta locuiete suficient de departe?
n Florida. Noul ei so este eful pazei la o banc important. Are arm.
Copiii sunt n siguran, nimeni nu poate s le fac nimic, att ct va dura.
Ce s dureze?
Pn-l reabilitezi pe Reg.
i tu ncasezi polia de asigurare.
Dac era curat
Am ridicat mna.
Medicul legist a zis c nu.
Dac nu a fost sinucidere, am tot dreptul la asigurarea lui, la fel i
copiii mei.
Iar ncerci s-mi ascunzi ceva.
42
Exact, mi rspunse i scoase din geant carnetul de cecuri.
Folosind pixul ca pe o dalt de spart gheaa, mi complet un cec pentru o
mie cinci sute de dolari.
Pentru douzeci de ore, Ben. Acum poi s-i dai drumul.
Cine i-a trimis scrisoarea?
De un s tiu eu?
Cine ar putea ti?
Reg ar fi trebuit s-i cunoasc.
Reg e mort.
Ce nemernic!
Nu-mi ddeam seama dac se referise la mine, ori la Reg. Probabil c nici
ea nu realiza, n timp ce se npustea afar pe ua biroului, artnd ca o
femeie gata s-i smulg prul din cap. n cazul n care ar fi nceput s
regrete, m-am gndit c era mai bine s arunc deocamdat cecul ntr-un
sertar i s mai fac ceva cercetri, pe propriul buzunar, nainte s am vreo
obligaie fa de ea.

Dup cele spuse de btrnul Al Bell, un tip venise singur la petrecerea cu
uile nchise de la Fisk i rmsese pn trziu. M obseda un gnd: n-o fi
fost Reg, excitat de ngheata cu fistic? ntruct zvonul ajunsese la mine prin
intermediul aceluiai btrnel nbdios, care fcuse aprecieri originale cu
privire la stripteuza care ar fi ieit din tort i s-ar fi aruncat n mlatin m-
am gndit c a-l trage de limb ca s aflu mai multe tot de la el ar fi o simpl
pierdere de timp. Mai ales c puteam afla toat trenia de la un observator
mult mai dezinteresat.
Pe Connie am gsit-o n mijlocul trandafirilor ei, mbrcat ntr-o rochie
de bumbac albastru, cu o plrie din paie fin mpletite i purtnd n jurul
gtului un simplu irag de perle, schimbat pe opiu de negustorul
Constantine Abbott, din China, la nceputul veacului trecut. ngenuncheat
pe o bucic de covor, punea ngrminte n jurul fiecrei flori, cu ajutorul
unei lopele.
Pe una ai srit-o.
Nu, le pun ngrmnt jumtate chimic i jumtate organic. Ia uit-te
mai de-aproape. Pune mna pe pmnt, m ndemn ea.
Pe o raz de vreo cincizeci de centimetri n jurul trandafirului, pmntul
era compact ca lutul. Vzusem i la trandafirii mei acelai lucru.
ngrmntul chimic e nemaipomenit, omoar musca alb i o
grmad de alte insecte ngrozitoare. ndeprteaz ns rmele, aa c
pmntul se ntrete.
Ce de trandafiri ai!
43
Connie poseda soiuri grozave: Gallica, Alba i Damasc de Portland;
specialitii n trandafiri de la Grdina Botanic din New York veneau anual
n pelerinaj, ca s-i vad plantele.
Anul sta m-am gndit s ncerc fr chimicale. Tie apoi o bucat cu
foarfecele ei ascuite ca briciul dintr-o tij lung, pentru a nsemna tufa
tratat cu ngrmnt sistemic.
Connie, pot s te-ntreb ceva?
D-i btaie.
Am auzit nite zvonuri despre un tip care a stat pn trziu la
petrecerea soilor Fisk. Mai exact spus, pn dimineaa.
La familia Fisk?
Petrecerea aia pn la ziu. tii tu!
Eu nu plec urechea la brfe, Ben.
Ochii de un albastru rece se mutar de la trandafiri.
Privirile ni se ntlnir. Ne-am ridicat de jos n acelai timp, eu oferindu-i
o mn, pe care ea o ignor, sprijinindu-se n schimb n unealta de
grdinrit. Clcasem pe teren minat. Dei nu-i pleca urechea s asculte
brfele, reuea totui s tie tot ce se petrece n ora.
Reeaua Petelui, ndrznii eu s mai fac un pas pe cmpul de mine.
Am sperat c poate ai auzit ceva la telefonul fr fir.
Chiar dac-am auzit ceva, crezi c a repeta n stnga i-n dreapta?
Nu, dar te ntreb eu, aa c nu-i n stnga i-n dreapta. Eu sunt nepotul
tu bun, snge din sngele tu, i i-am cerut doar o lmurire.
i crezi c eu a fi de acord ca nepotul meu bun, snge din sngele meu,
s se trezeasc cu reputaia de brfitor?
De multe ori, nu reueam s-mi dau seama dac Connie m ia peste picior
sau vorbete la modul cel mai serios. Mi-am ncercat norocul, contnd pe
prima variant:
Mai bine brfitor, dect mitoman.
Care-i diferena?
Mitomanul inventeaz totul. Brfitorul se strduiete mcar s afle
faptele.
Deci tu lansezi zvonurile despre unul care-ar fi venit fr perechea sa?
Fii serioas Connie.
Strnge-mi lucrurile i hai s lum o ceac de ceai.
S-a fcut.
Am ncrcat cele dou feluri de ngrminte n roaba sa de lemn, peste
ele am pus lopica i celelalte scule de grdinrit, apoi covoraul; le-am dus
n magazie i le-am aezat contiincios la locul lor. Mi-am ters grijuliu
picioarele, nainte s intru n buctrie, unde am gsit-o turnnd apa fiart
44
n ceainic. Cnile, laptele, zahrul, cetile i prjiturelele cu lmie erau
aezate pe o tav. Am luat tava i am urmat-o pe Connie, pn ntr-un salon
de servit ceaiul, prin a crui ferestruic se zrea o grdin demodat. Ne-am
aezat pe scaunele brodate, unul n faa celuilalt. Pe o msu joas, aflat
ntre noi, Connie pregti ceaiurile. O adiere plcut umfla uor draperiile
fine. Grdina era ncrcat de bujori.
Un tip solo la petrecerea de la Fisk?
Aa am auzit eu.
i eu la fel.
i tu?
Se pare c el sau ea ar fi stat pn la sfritul festivitilor. Nscut
pe la nceputul secolului, Connie folosea un limbaj plin de eufemisme.
Amanii erau prieteni apropiai. Un tip n cutarea unei aventuri de o
noapte era un domn n vizit. O femeie mritat care i primea amantul n
cas era ospitalier. mi influenase i mie felul de a vorbi ci alii de
vrsta mea mai spuneau n vizit n loc de a face dragoste? aa c
amndoi tiam c festiviti era cuvntul ales pentru orgii.
Aa ai auzit? De la cine?
M fix cu o privire rece.
Nu te ntreb doar din curiozitate, am spus. Apoi i-am povestit despre
Janey Hopkins.
O mie cinci sute de dolari! Ben, i-ai greit meseria.
O prefer pe cea cu vnzarea caselor.
Dou sgei nu stric niciodat ntr-o tolb. M bucur c ai acceptat
oferta. Te plictiseai. i cnd te plictiseti, riti s dai de belea.
Deci, cine i-a spus?
Am auzit frnturi, de ici, de colo of, nu mai face mutra asta
dezamgit. De ce nu mergi direct la surs?
Care-ar fi asta?
Cine a iscat toate vorbele despre jacuzzi, cu covor i oglinzi n sala lor
de petrecere?
Cine?
Marie Butler. Femeia lor de serviciu. Marie a fost acolo cnd s-au fcut
toate pregtirile i, probabil, a rmas s fac curenie. Folosete-i capul,
Ben. Femeia asta ar fi ctigat de mult un premiu Pulitzer, dac ar fi lucrat la
vreun ziar.
Am sunat-o pe Marie Butler. Mike, brbatul ei, pensionat de tnr pe caz
de boal, fapt care nu-l mpiedica s vneze, s bea i s joace popice, mi-a
comunicat c era la lucru, la familia Bowland.
45
Am ajuns cu maina la casa lui Rick i a Georgiei Bowland, construit n
1980, n stilul neovictorian, cu ferestrele anacronice, n stil Paladin, care
perforau numeroasele frontoane. Era situat ntr-un mini-cartier vreo ase
case asemntoare, ngrmdite ntr-o fundtur. Doica lor, o scoian
singuratic, edea ntr-un chioc n curtea lateral legnnd un crucior
englezesc acoperit cu plas de nari. Am salutat i m-am ndreptat ctre
intrarea principal.
Ca i vecinii si, Rick Bowland fcea naveta. Grupul lor, cel al navetitilor,
era nc mic, dar se afla n continu cretere, adugndu-li-se oameni crora
bugetul nu le permitea s locuiasc n tradiionalele comuniti din sudul
ndeprtat. Cu jumtate din preul pe care l-ar fi pltit n apropiere de
Sound, acetia triau foarte bine n Newbury, dei aveau de strbtut zilnic
un drum din ce n ce mai lung, pe msur ce noii sosii se stabileau i mai
departe, pe drumuri de ar.
Spre deosebire de majoritatea navetitilor, familia Bowland ncerca s se
integreze n comunitatea celor de tipul familiilor Fisk i Carter; Rick a
muncit din rsputeri ca voluntar la Comisia de planuri i zonare. Mie-mi
plcea. Era puin cam prea serios i gsea mai mult desftare dect mine n
fleacuri provinciale de genul grtarului su sofisticat, cu gaze. Cu toate
acestea, manifestau amndoi interes pentru aceleai articole din revista The
Economist. l admiram i pentru curajul de a se mndri cu mustcioara lui n
faa conducerii firmei.
Georgia era teribil de fin i dezgheat, ca orice ziarist. Asemeni
majoritii celor din tagma ei, putea purta cu uurin o conversaie pe orice
tem, iar dac mai lua i cteva phrele devenea chiar foarte, foarte
nostim. i fcea plcere s o priveti, cci avea un gust desvrit la
alegerea toaletelor.
Bineneles c Rick era plecat la IBM. Se prea c nici Georgia nu se afla
acas, cel puin asta indicau uile deschise ale garajului i lipsa ambelor
maini. Thunderbird-ul rou, vechi i ruginit al Mariei Butler era parcat pe
alee. Ea mi deschise ua, salutndu-m cu un chiot de bucurie i o
mbriare zdravn. Ne cunoteam de cnd lumea, iar trecutul meu dubios
mi asigurase un loc aparte n sufletul ei nclinat spre brf. Mi-am reamintit
c trebuie s fiu atent, ntruct toate ntrebrile pe care urma s i le pun vor
circula mine diminea prin magazinul general.
Ce faci aici? Vor s vnd? Nu m-ar mira. Toat lumea de pe aici are
mai mult ipotec dect valoarea casei. Am auzit de la banc cum c vreo doi
dintre ei nu i-au mai pltit datoriile de ase luni. Deci, vnd casa?
Nu tiu nimic.
46
Ca s fiu sincer, ntotdeauna am bnuit-o pe Georgia c ar avea ceva bani.
Mobilierul lor era de o calitate pe care nu i-ar fi putut-o permite un cuplu
de tineri, din salariul lunar; comportamentul nepstor al Georgiei m ducea
cu gndul la o coal cu internat, la un cont sub tutel n banc, ori la un tat
iubitor cu ceva parale disponibile.
Doamna Bowland abia a plecat. Are iari o ntlnire legat de Steve La
France. Ai vzut ce autocolante au? Ea e creierul ntregii afaceri. Norocul lui
Steve. E mai prost dect taic-su, asta nsemnnd c-i prost de-a binelea.
De fapt, venisem s te vd.
Mi-ai gsit alt slujb?
Am dat din cap. Sufrageria familiei arta de parc nuntru ar fi explodat
o bomb: abajururi aruncate, furtunuri de aspirator care erpuiau precum
cele ale pompierilor la un incendiu, ervete de hrtie i tuburi de spray
mprtiate peste tot. Am cules de pe covor o ram dubl pentru poze. ntr-o
parte era o fotografie a Georgiei, inndu-i copilul n brae ca pe un pachet
cu destinaie greit, iar n cealalt, una a lui Rick, purtnd un or gen fraii
Brooks, prjind crnai pe grtar, la petrecerea pompierilor.
Mda, mie nu-mi mai dai nimic de lucru. i oferi totul lu madam Mealy a
ta. D-mi voie s-i spun ceva, Ben. Nici nu-mi trebuie. Am ce s lucrez.
Madam Mealy a ta locuia ntr-un apartament situat deasupra magaziei
mele, mpreun cu fiica ei, Alison. Le-am cules de pe drumuri i le-am oferit
un cmin. Marie i prietenele ei ntru brf munciser din rsputeri la
lansarea povetilor cu privire la relaia dintre noi; ncetul cu ncetul, acestea
i pierduser din intensitate, disprnd de tot, mai ales datorit faptului c
eu fusesem vzut prin ora nsoit de diferite doamne, inclusiv de Vicky, care
oferea, de departe, un subiect mult mai bun pentru brfe.
tiam c ai treab pn peste cap. De aceea i-am dat doamnei Mealy
cteva oferte.
Ca s-i poat plti chiria.
Marie, o doamn corpolent debordnd de veselie, prefera tirile rele
celor bune i murdriile, bucuriei. n loc s comentez, oferindu-i subiect de
brf pe tema chiriei, am preferat s-o ntreb:
Mai lucrezi i la familia Fisk?
Sigur. Dei se petrec nite lucruri pe acolo, care i-ar face prul
mciuc.
Cum ar fi?
Pe unde umbli? Petrecerea?
Am fost i eu acolo.
Tu?
47
A fost nemaipomenit. Duane a pregtit un miel excelent; i-ar putea
deschide un restaurant.
Marie m privi cu mil nedisimulat i mi spuse:
Nu m refer la grtarul de afar ci la petrecere. Dup aceea. n jacuzzi.
Eu n-am intrat n niciun jacuzzi.
Normal, n-ai fost invitat.
Cine-a fost? ntrebai, cunoscnd, bineneles, rspunsul, dar ncercnd
s-o flatez i s-o ctig de partea mea.
Familiile Bowland, Barrett i Carter.
I-auzi! Bowland? Barrett? i Carter? Constructorul Carter? Bill i
nevast-sa, Sherry?
Ai auzit bine!
i familia Fisk.
Nici nu-i poi nchipui ce costum de baie i-a cumprat Michelle
pentru petrecere.
E normal, doar dorm n acelai pat de ani de zile.
Cum? Marie m prinse zdravn de mn i m strnse. Ce vrei s spui?
Ce tii tu?
Marie. A fost o glum.
Cum adic glum? Ce fel de glum? ntreb ea, citindu-i-se n priviri un
ir ntreg de brfe pe care ea nu i le imaginase.
E o expresie.
Despre ce vorbeti?
Rick Bowland i cu Ted Barrett fac parte din Comisia de planificare i
zonare. Corect? Ei sunt cei care aprob noile construcii. Corect? Bill Carter e
constructor. Duane face desecri i nivelri; se mai ocup i cu specularea
terenurilor. Aa c atunci cnd e vorba despre o aduntur de prieteni aflai
cu toii n acelai gen de afaceri, se poate spune c dorm n acelai pat.
Aha, am mai auzit expresia. M rog, ai fcut o glum. Ei, dar tii c-i
bun, Ben? Rse puternic i prelung, cu sufletul uurat, plesnindu-se cu
palma peste coapsa generoas.
tia au rmas toat noaptea?
A fost genul la de petrecere, tii tu care.
Las-o balt, Ted i cu Susan formeaz cuplul cel mai nchegat din cte
cunosc.
Mda, admise Marie. N-auzi niciodat nimic despre ei. Dar acum, la
nghesuial Pe Sherry Carter o cred n stare de orice.
Am dat din umeri. Dup prerea mea, era numai gura de ea; nu voiam
ns s o contrazic pe Marie, ci s o ascult. Aa c ea continu, hrind n
oapt pentru eventualitatea c doica ar trage cu urechea.
48
Doamna Bowland? i ea la fel, mai ales la butur. Ai vzut ce salon de
petreceri i-a construit familia Fisk?
Am auzit.
Ar trebui s-l vezi. E trsnet, zise, strmbndu-se. Ca ntr-un film
deochiat.
De unde tii tu cum sunt filmele deocheate, Marie?
Auzi, habar n-ai ci intr i ies din cmrua lateral a magazinului de
nchirieri. Vru-tu Brian mi-a spus.
Vorbeai doar de trei perechi m rog, patru, dac-i socotim i pe
Duane cu Michelle.
Plus cineva venit solo.
Cine? am ntrebat.
Cineva care a rmas pn trziu. A venit de la o petrecere de afar. S-a
bgat n jacuzzi, laolalt cu ceilali.
Cine a fost?
Nimeni nu tie.
Erau luminile stinse?
Nu tiu. Nimeni nu l-a vzut. Circul doar o vorb cum c ar mai fi fost
cineva care a luat parte la toat treaba.
Al Bell zicea c a fost o stripteuz care a ieit din tort i s-a aruncat n
mlatin.
Al Bell nu i-ar deosebi propriul fund de o gaur n pmnt. Ce nevoie
aveau patru perechi aflate n jacuzzi de o stripteuz?
M-am mirat i eu. Dar zicea c tipa ar fi fugit n mlatin.
Omul la-i icnit, Ben. Vorbete aiurea. N-a fost nicio stripteuz. sta-i
adevrul.
Dar cineva a fost fr pereche.
Exact.
Am neles.
Era i timpul.
Am plecat acas am lsat maina i am pornit-o pe jos ctre primrie ca
s vorbesc cu Vicky. Ea tia ntotdeauna ce se ntmpla i, oricum, venise i
ea la petrecere, cu puin nainte de a pleca eu.
Vicky era ocupat pn peste cap i nu avea chef de vorb, mi promise,
totui, c va face tot posibilul pentru a ne ntlni mai trziu s bem o bere i
s lum o gustare, la Yankee Drover, ntruct trgeam sperane c Rita Long
va veni de la New York, am cutat un pretext pentru a scpa, ntrebnd-o pe
Vicky, n timp ce m mpingea ctre u:
Ai idee dac a fost cineva n plus, care s fi stat la petrecerea familiei
Fisk pentru actul al doilea?
49
Nu.
Nu tii sau n-a fost nimeni?
Nu, nu tiu i m ndoiesc s fi fost careva. Michelle se purta de parc
era capelmaistru la un bal metodist.
Metoditii nu danseaz.
Asta i voiam s spun. Pa, Ben, trebuie s
L-ai vzut pe Reg, din ntmplare, la petrecere?
Ce?
Credeam c ai stat pn trziu.
Nu foarte.
Dar l-ai vzut pe Reg?
Vicky avu o ezitare, apoi nchise ua pe care intenionase s m dea afar
i zise:
Cnd am sosit la petrecere.
Eu nu l-am vzut atunci.
N-a intrat. Era, cred, n trecere.
Cum adic? Ce vrei s spui?
Veneam din ora i m pregteam s virez stnga, ca s intru pe aleea
lor. Atunci l-am vzut pe Reg, cu maina. Am ateptat s fac dreapta, dar el
doar a ncetinit o clip, apoi i-a vzut de drum.
Pe la ce or se ntmpla asta?
Pe la vreo ase jumate.
Ai vorbit cu el?
Nu, i-am fcut doar cu mna. A trecut mai departe.
N-a fcut i el cu mna?
Nu
i n-a intrat pe alee?
I-am zrit faa. Prea aa de trist Parc sttea s plng.
Nu mi-ai zis nimic duminic, cnd i-am povestit c l-am gsit.
n loc s-mi dea vreo explicaie, Vicky continu:
Parc i-ar fi luat rmas-bun, sau ceva n genul sta. Pcat c n-a intrat;
poate nu s-ar fi ntmplat nimic.
N-a fost invitat.
De ce?
Se cam despriser, dup ce Reg se lsase de butur. L-ai mai vzut,
mai trziu?
Nu.
OK. Mersi.
De ce ntrebi?
50
Ceea ce-i spun rmne ntre noi: Janey vrea s demonstreze c Reg nu
se droga.
E o nebunie. Ce-i pas ei? Erau n divor i, oricum, se pare c luase
droguri.
Ce-i drept, cam aa stteau lucrurile la prima vedere. A trebuit s-i dau
dreptate.
i atunci, de ce n-o las balt?
Adic?
Am destule pe cap, n lupta mpotriva lui Steve i fr ca povestea asta
s devin ceva mai mult dect este de fapt. tii ce ar urma: Neglijena
actualei conduceri ncurajeaz toxicomanii i drogaii din Newbury.
Oricum, nu-i mare scofal. De fapt, o ajut pe Janey s se obinuiasc cu
ideea c Reg a murit de o supradoz.
i dac n-o fi adevrat?
Atunci Janey ar avea dreptul la suma de asigurare.
Bineneles.
I-am promis s trec pe la cartierul general pentru realegerea ei, aflat
deasupra magazinului general, s dau o mn de ajutor la punerea
scrisorilor n plicuri. M-am ntors la birou, mi-am cocoat picioarele pe mas
i am trecut n revist faptele. Reg, stul, pus la patru ace i n verv, trece
prin faa casei prietenilor si i dispare pn la unsprezece. Groaznic. Mai
aflasem despre nc zece minute din ultimele ore de via. i c prea
drmat. La fel m-a fi simit i eu, dac fotii mei cei mai buni prieteni nu
m-ar fi invitat la o petrecere, la care era poftit jumtate din populaia
oraului.
ncepusem s cred c Janey ar fi avut mai mult de ctigat dac ar fi pltit-
o pe Marie Butler. Chiar atunci, auzii o rcial bine cunoscut la u.
Parc aud un oricel, rostii peste umr.
N-ai ghicit.
O fi vreo vidr?
Nici.
Poart cumva bretele i zmbete cu gura pn la urechi?
Bandit ce eti.
Bun, Alison.
Se strecur nuntru, i arunc ghiozdanul i cutia cu flautul pe podea,
apoi se car pe scaunul clienilor. Ea nu fusese la cumprturi la
unsprezece noaptea, i cu att mai puin ar fi putut s-mi povesteasc ceva
despre ceea ce fcuse Reg smbt. Am scos din sertar o miniciocolat Kit
Kat, pe care ea o desfcu plin de importan.
Ia ghici!
51
Ce?
Despre profesorul de muzic.
Care are un nume.
Domnul Shipley. Mi-a dat dou bilete la Prietenii muzicii din Newbury.
Nemaipomenit!
Cnt cvartetul Ping.
Serios. Era cam inconsecvent, grupul Ping. Ba cntau extraordinar, ba
erau groaznici.
Din Shanghai.
Cunosc. De fapt, grupul i cam fcea veacul prin Chicago i devenise o
prezen obinuit n circuitul concertelor din nord-est.
Mergi cu mine?
De ce n-o invii pe maic-ta? spusei eu, amintindu-mi de un Brahms
insipid, de un Beethoven slab i de o doz sinistr din Ravel, de la ultimul
turneu al grupului Ping n ora.
Zmbetul larg al lui Alison dispru, nchis parc cu fermoarul.
Nu vrea s mearg, zise ea.
Ai ntrebat-o? Doamna Mealy era o femeie timid, care respecta cu
strictee regulile impuse de vechea clas a Noii Anglii, reguli pe care foarte
puini oameni le mai luau n seam.
Nu, dar n-o s mearg. Nu vii tu?
Doar dac nu merge ea.
N-o s vrea.
ntreab-o.
Bine. i dac nu vrea, vii tu?
Duminic?
La ora trei.
Oraele din nord-vestul statului Connecticut, care se nvecinau cu al
nostru, erau cunoscute pentru strlucitoarele lor galerii de art i
magazinele de antichiti cu obiecte superbe, la preuri exorbitante;
Newbury ns se fixase pe muzica bun. Asociaia Prietenii muzicii, plin de
energie i cu tradiie, reprezenta unul din motive. Alt motiv consta n faptul
c sala de cinema de la primrie era minunat i pentru concerte. Aceasta
fusese druit oraului prin 1930, de ctre o tnr motenitoare. Numele
ei, gravat deasupra intrrii de marmur, era Leslie Town Hall. Leslie venea
de la Edgar Leslie, un erou al primului rzboi mondial, mort n marea
epidemie de grip din 1918; legturile acestuia cu mtua mea, pe atunci
tnr, se pierduser n decursul timpului, rmnnd doar n inima ei.
Mulimea ddea nval, mpingndu-ne din spate.
52
Unde avem locurile? ntreb Alison, simpatic foc, mbrcat ntr-o
rochi pe care Connie o scosese din uriaul ei pod.
n fa, pe stnga.
Ne-am gsit locurile pe rndul al aselea, n spatele lui Connie i al unui
grup de doamne n vrst, care comentau ultima lor cltorie pe Amazon.
Grupul Ping, o familie reuit de muzicieni, i fcu intrarea pe scen.
Privii programul concertului i mrii.
Ce s-a ntmplat?
Ravel. Ar trebui ca Prietenii muzicii s construiasc Camera Celor Ce
Nu Suport Ravel, s avem i noi unde s ne retragem.
Mtua Connie se ntoarse ctre mine, spunndu-mi s m potolesc.
Prima vioar i fcu debutul, restul grupului urmnd-o n galop,
interpretnd un Mozart de calitate. M-am uitat prin programul scris n stilul
plin de nflorituri al nevestei lui Scooter; Eleanor reuise s fac ispititoare
bucata de Ravel, dar cnd se ajunse la ea, constatai c mi-am fcut iluzii
degeaba.
E ceva cu Ravel. Muzicienii l ador. Rareori se d vreun concert aici fr
Ravel, la fel cum rareori se fac filme fr muzica francezului. I-am optit lui
Alison c formaia de vntori de capete din Noua Guinee cnt din Ravel pe
estele vecinilor lor, cel puin o dat pe sear.
Cum era de ateptat, sala se goli. Doar jumtate din auditoriu s-a mai
ntors dup pauz; ghinionul lor, ntruct cvartetul se transform n cvintet,
apelnd la serviciile unei ditamai pianiste mbrcat n rou. opia pe
scaun precum un jeep Cherokee pe hrtoape i i scutura prul lung i
negru cu atta fantezie, nct m ntrebam cam cum ar fi s ne tvlim pe
jos, fcnd dragoste. Dup ce i termin reverenele, grupul atac o pies de
Corelli, compus parc pentru a face i ngerii s plng.
Iisuse! spuse Alison cu sufletul la gur cnd terminar de cntat.
Un simplu oftat ar fi fost suficient, sau un mulumesc.
De ce m corectezi mereu?
Privii prul crunt al mtuii, care aplauda cu entuziasm i spusei:
Deoarece aa mi-au fcut i mie, n tineree mtu-mea Connie i cu
prinii mei, i bine au procedat, pentru c acum tiu ce, i cnd se cuvine. Te
face s te simi n largul tu, indiferent unde te-ai afla.
Dar, Ben, se impunea un Iisuse!
Am recunoscut c de data asta avusese dreptate i m-am gndit s m
revanez cu o ngheat de la magazinul general. Alison era astzi ntr-o
dispoziie foarte matur, aa c m-a ntrebat, ezitnd cum fcea ntotdeauna,
cnd i era fric s nu fie dezamgit:
N-am putea merge la recepie, s-i cunoatem pe interprei?
53
Mda, a vrea s-o cunosc pe doamna n rou.
Ben, te rog spune da i nu mda.
Cucoana n rou se dovedi a fi la fel de voioas i n afara scenei, ceea ce o
cam fcu geloas pe Alison, pn cnd violonistul o bg niel n seam.
Datorit lui a visat cu ochii deschii, tot drumul de ntoarcere. Am condus-o
pn la ua magaziei.
Mulumesc de invitaie.
Eu i mulumesc pentru c ai venit Ben?
Ce-i?
Am auzit c te intereseaz domnul Hopkins.
Da?
Ar fi trebuit s m ntrebi pe mine despre asta.
Ei, chiar aa?
Putii cei mari l-au vzut n noaptea aia.
Cnd?
Trziu.
Unde?
Se trase napoi, iar eu mi ddui seama c o prinsesem de umr,
strngnd-o zdravn.
Scuze, spusei, fcnd un pas ndrt. Ce vrei s spui, draga mea? Cine l-
a vzut?
Nu tiu. Bieii mai mari. Se plimbau noaptea cu motocicletele i l-au
vzut.
Motociclete. Pe vremea cnd eu eram biat mare, adic de paisprezece
aisprezece ani, m plimbam i eu cu prietenii, dar pe jos. Azi bieii mari
merg doar pe motociclete, pe care noi nu le bgm n seam, cnd numrm
anii rmai pn la obinerea carnetului de conducere.
Pe unde l-au vzut?
La petrecere, la Fisk.
Afar, la grtar?
Nu. tii tu. La petrecerea oamenilor mari. Petrecerea din jacuzzi.
E foarte important. La ce or? M aplecasem i o priveam drept n ochi.
Trziu. Cred c pe la miezul nopii.
i ei ce cutau la ora aia la petrecere?
Unii au trecut pe acolo, spernd s poat vedea cte ceva.
Ce s vad?
tii prea bine. Jacuzzi-ul. Cu oameni mari n el.
i l-au vzut pe domnul Hopkins, venind la petrecere la miezul nopii?
Aa cred.
Cu Blazer-ul?
54
h. De culoare albastr S10, cu aprtori de vnt.
A fost singura dat cnd nu i-am cerut s spun da n loc de h.
ntrebasem deja vreo cincisprezece oameni dac l-au vzut pe Reg, i uite
cine avea rspunsul! Tocmai vecinica din curtea din spate! M-am gndit
imediat s m iau de Michelle i de Duane, care m asiguraser c Reg nu
fusese la ei. Dar asta era o acuzaie prea grav pentru a o putea susine doar
cu povestea unei putoaice. Era mai bine s o iau pe ocolite.
Bill Carter fusese i el. Bill construise o cas de ase sute de mii de dolari,
pe care nu reuise s-o vnd. sta ar putea fi un pretext pentru un agent
imobiliar.
Capitolul 7
Bill Carter trntise casa pe o poziie nu prea fericit aleas, fr s-i pese
de un deluor superb, aflat la douzeci de metri mai n spate. Aleea de acces,
ca o pist de raliu plin de curbe, erpuia exact acolo unde putea distruge cel
mai bine intimitatea locului. Curtea din fa semna cu mormntul lui Moby
Dick.
Sherry te roag s-o scuzi, a trebuit s plece, Ben.
mi convenea de minune. Pe lng c era cam temperamentoas, Sherry
mai reprezenta creierul familiei, aa c preferam s discut singur cu Bill. M-
am prefcut c-mi pare ru, apoi l-am rugat s-mi arate casa.
Bill se mndrea cu buctria lui, utilat cu accesoriile ieftine i proaste de
la Garland i Sub-Zero; era i mai mndru de oglinda de toalet de la
parterul casei, care permitea oaspeilor cnd apsau pe butonul soneriei s-i
admire din plin comoda cu bibelouri de porelan.
Tot ce vezi, zise Bill radios, e conceput de arhiteci. I-am spus c voi
folosi informaia. ntotdeauna l-am simpatizat pe Bill. Avea tipul de
optimism necesar celor din brana lui, fr de care nu poi construi case de
vnzare.
Nu-mi vine s cred, Ben. M ateptam s se vnd ca pinea cald. Fir-
ar s fie de recesiune.
Ce porcrie, Bill. Nu era prima dat cnd ajunsesem la concluzia c, n
ultima vreme, sloganul societii noastre devenise: Dracu m-a pus s-o fac.
Deci, ce prere ai?
Nu tiu ce s spun, omule. I-ai dat exclusivitate lui Fred.
i-am spus, am terminat-o cu Fred. l concediez.
Mda, dar dac Fred n-a putut s-o vnd
55
Fred e cu capul n nori. Spune c cer o groaz de bani pentru tii cum
a numit-o? O cas de periferie fr periferie. Ce zici de atta tupeu?
Cel mai bun concurent al meu pusese punctul pe i. Bill Carter avea
nevoie de un cumprtor suficient de grbit s urce pe scara social, nct s
nu-i pese unde o s locuiasc vreo doi ani. Numai c genul sta nu cumpr
case n pdure. tia se strng n turme, prin fundturi, ca aceea unde stau
Rick i Georgia Bowland.
La naiba, Ben. Tu ai fi putut-o vinde ntr-o sptmna. i sublinie
complimentul, btndu-m prietenete pe umr, gest care, venind de la un
fost aprtor al dreptii, m umplu de sentimente camaradereti. n coala
primar, te puteai bizui pe el, cnd aveai probleme cu btuii.
Dar nu cu ase sute de mii, i-am zis eu, cu gndul c nici Donald Trump,
aflat n cel mai prolific an al su n-ar fi fost n stare s-o vnd.
Bine, ai dreptate. Vinde-o cu cinci sute cincizeci.
Nu prea se gsesc clieni, pentru aa ceva O s ncerc.
Reclam! Va trebui s-i faci mai mult reclam.
Cost bani, precizai eu.
Orict vrei, amice. i-i avansez din comision.
N-a prea crede.
I-a czut faa. M tia prea bine, dar iar se mbtase cu ap rece. Mormi,
frustrat:
i bnuiesc c o s m taxezi i cu comisionul obinuit?
Ateptam ntrebarea asta, aa c i-am spus cu cel mai generos zmbet
posibil:
Nu. Reduc cu unu la sut. i iau numai cinci la sut.
Fred voia patru la sut! protest el indignat.
tiam c nu-i aa, dar nu voiam s-l jignesc, fcndu-l mincinos.
n mod obinuit, eu iau ase. De dragul amintirilor, reduc la cinci.
Bill fcu o mutr de urs, dar era prea amabil ca s-mi arate i colii.
ntreab-i pe Duane i pe Michelle ct le iau pentru afacerile lor cu
terenuri. Sau ntreab-o pe Janey Hopkins, ct i lua Fred lui Reg. Eu cer cinci
clienilor buni i prietenilor.
Bill semna din ce n ce mai mult cu un urs. Nu reuise ns s m sperie,
abia dac arta ca un ursule simpatic, dintr-o grdin zoologic.
Ce naiba, Bill, erai de fa la discuia pe care-am avut-o cu Reg, n
birou, despre afacerea de pe Church Hill Road. Atunci ct v-am taxat?
Cinci.
Am vndut?
Mda. Ai vndut.
Ct a durat?
56
Trei luni.
Ai obinut ct ai vrut?
Mda.
Cum prea Reg, cnd a plecat de la petrecere n seara aia?
O, prea n regul. Nicio proble
Pe la ct a plecat?
Despre ce vorbeti?
M ntrebam pe la ce or a plecat Reg de la petrecerea lui Fisk. Era
trecut de miezul nopii? Acum arta ca un urs ngheat bocn, surprins de-o
furtun de zpad. Numai ochii i se mai micau, alunecnd uurel, de la mine
spre nodurile din duumeaua de arar i ndrt.
Despre ce vorbeti, Ben?
M-am ndeprtat i am intrat n sufragerie. Bill m urma ovind. Dincolo
de ua glisant se vedea o minunat teras din pietri fin acoperit cu dale
de piatr.
Singur i-ai fcut terasa?
Mda.
A ieit bine.
Acoperirea unei terase cu pietri fin cost mai ieftin dect s torni beton;
asta e una din economiile cu care sunt de acord. Rezistent i poros, stratul
este mai blnd dect cimentul i mai puin rigid, nu crap lucru destul de
important pentru iernile din Noua Anglie , iar n zilele fierbini las
pmntul s absoarb cldura soarelui, permind piciorului descul s calce
n voie. Trebuie ns s fii prudent n alegerea meseriaului. Rosturile prea
late las buruienile s creasc. La Bill, rosturile erau foarte nguste.
Reg a plecat nainte, sau dup miezul nopii?
Nu l-am vzut.
Parc spuneai c n-avea nimic.
Nu l-am vzut plecnd, asta voiam s spun.
Aha.
Am dat din umeri i mi-am rotit privirile n cutarea unui subiect de care
s m ag:
De unde-ai luat candelabrul?
L-a cumprat Sherry, la o licitaie.
Am ncercat s mi-o imaginez pe Sherry strecurndu-se printr-o ncpere
cu obiecte de vnzare, nucindu-l pe licitator cu un pre oarecare. Reuisem
cu brio.
Drgu. Merge la fix cu camera Bill, ascult-m. Mai discut i cu ali
brokeri. ncearc la cei cu autorizaii. Poate i gsesc ei pe cineva. Dac nu,
sun-m s vd ce pot face.
57
Avea o privire crncen. i pierise orice urm de amabilitate. Asta ca s ne
nelegem de la nceput. Te sftuiesc s ncerci cu mai muli odat. Nu merge
numai cu unul singur.
Bill Carter mi spuse c o s se mai gndeasc.
M-am urcat n main i am pornit-o direct ctre casa lui Fisk de pe River
Road, rugndu-m ca Bill s n-o sune pe Michelle nainte ca eu s ajung
acolo.

Pajitea din fa era presrat cu tot felul de copaci. Kousa nflorise; perii,
cireii i merii pdurei i pierduser deja frunzele. Plantai prea apropiai,
ngustaser aleea de acces, ducndu-te cu gndul la o pepinier
suprapopulat.
Se ivi i casa, o harababur de detalii arhitectonice, aparinnd mai
multor stiluri, cu un acoperi mansardat, care-i fcea pe unii s-o considere n
stil colonial francez, n ciuda istoriei care atest c majoritatea colonitilor
francezi din Noua Anglie se ngrmdiser n barci, aflate la periferiile
oraelor englezeti.
Odat, ntr-o sear la Yankee Drover, Fred Gleason i cu mine jurasem
solemn n fundurile paharelor, s-i tragem un zece la sut, supratax pentru
orice afacere cu aa-zise case n stil colonial francez. Nu tiu ce-a fcut el, dar
eu mi-am respectat fgduina; cea mai mare porcrie a fost cnd am
constatat c lumea pltea ct ceream. Dac Duane i cu Michelle s-ar hotr
vreodat s vnd, conacul lor de apte sute cincizeci devenea de minim opt
sute doucinci de mii. Era de-adevratelea bine ntreinut. Dup ce i
terminaser noua sal de petreceri, zugrviser ntreaga cas. Totul arta
nou-nou, frumos i curat.
Duane mai folosea nc o camionet un Power Wagon de lux, super-
accesorizat. Acesta nu se afla pe alee. Michelle trecuse pe maini europene,
findu-se prin ora cu un Audi Quattro, dup care mi curgeau balele.
Audi-ul atepta pe aleea circular din faa intrrii principale, rou i
apetisant ca un mr. Am parcat lng garaj i am ciocnit la ua din spate.
cnitul tocurilor nalte rsun grbit pe podeaua buctriei i, n
secunda urmtoare, Michelle deschise ua. Era machiat i parfumat. Arta
extrem de bine n costumul a crui fust i se mula pe coapse, oprindu-se
chiar deasupra genunchilor. Dac n-o plceam pe Janey Hopkins, ca urmare
a unei reacii chimice, n schimb, din acest punct de vedere, Michelle m
atrgea foarte tare.
Ben? Bun! Intr sunt cam pe fug. Ce s-a ntmplat? Le-a plcut
Muntele Morris?
M trase iute nuntru i, artnd ctre filtrul de cafea, spuse:
58
Cafeaua-i fierbinte. Acum am fcut-o.
Mulumesc. Fr zahr.
Se duse i umplu o ceac, n timp ce n imaginaia mea aprea un jacuzzi
plin-ochi. Se ntoarse ctre mine, cu ochii negri strlucitori i cu un zmbet
larg personificarea expresiei frumoas i deteapt, aplicat unei
spicherie de la CNN i cine n-ar fi avut chef s sar pe prezentatoare i s-o
trnteasc n pat, n serile cnd tirile se dovedeau cam plicticoase?
Ia loc, ia loc. E doar un prnz la club. M vor atepta.
M aezai la o mas din lemn de arar.
Zi-mi: cum a fost? ntreb ea, mpingnd zahrul ctre mine i
oferindu-mi o linguri. Avea nite degeele durdulii care, alturi de
bulboanele din jacuzzi, sugerau ceva foarte erotic n mintea mea.
Aadar? Le-a plcut?
Le-a plcut peisajul.
Foarte bine. Deci?
Din pcate, i-a nsoit o prieten, creia i-a dat prin cap s le debiteze o
poveste de groaz despre nite cunoscui de-ai ei care au trecut prin nite
ntmplri nspimnttoare, ncercnd s-i construiasc o cas pe un loc
asemntor.
i ei au ascultat-o?
Parc le intrase un nar n urechi. Oricum, se ntorc sptmna
viitoare, ceea ce nseamn c nu i-au pierdut ncrederea n mine. Cine tie?
Eh, mai sunt i alii pe lumea asta Erau din New York?
Exact, tia-s cu banii.
Mi-e drag de ei. i mulumesc, Ben. Termin-i cafeaua. Trebuie
neaprat s ajung la club. Sunt n comitetul de susinere a lui Steve.
Am vzut autocolantele fcute de Georgia. Chiar l susii pe Steve,
contra lui Vicky?
E timpul s facem o schimbare, Ben. tiu c i-e prieten, dar a cam
rmas n urm.
A fcut o treab nemaipomenit; acum trei ani era s ne ducem de
rp chestie pe care-o tii prea bine.
Nu poi rezolva problemele din Newbury aruncnd n dreapta i n
stnga banii publici; cel puin, nu atta vreme ct ai redus taxele. (n
traducere: a redus din nou bugetul colar i i-a obligat pe constructori s
respecte zonele.) Spre cinstea ei, Michelle nu era mpotriva lui Vicky din
cauza aa-ziselor crime i dezordini; pentru ea contau numai banii.
Biata Vicky. Tinerele membre ale clubului, femei care aveau la dispoziie
i timpul, i energia necesar, precum Michelle Fisk, Sherry Carter i Georgia
59
Bowland, vor putea ocupa primele pagini n Clarion, cu figurile lor
zmbitoare i fotogenice, toate arznd de nerbdare s ctige Steve.
Organizm o serat dansant pentru a strnge fonduri. Ce zici de
sloganul: Dai din picioare pentru Steve?
M pregteam s spun c sloganul sun la fel de prietenos, de parc i-ai
ndemna la o ncierare. Mi-am mucat limba. Vicky va gsi momentul
oportun s-o rosteasc n mod public.
Georgia se gndea la: Dansai pentru La France.
Cam exagerat. Eu a rmne la Dai din picioare pentru Steve tii,
tocmai am avut o conversaie cu Bill Carter.
Perfect. O s vinzi i casa lui. Of, n ce ncurctur s-a bgat cu casa aia!
Numai tu o s-l salvezi, Ben. Haide, bea, trebuie s plec. mi lu cana i se
ndrept spre chiuvet.
Bill spunea c Reg a fost la voi la petrecere.
Pe fa i se aternu un zmbet mic i pozna, se rsuci scurt pe clcie,
apoi se aez. Cu coatele sprijinite pe mas i brbia n palmele plinue, se
uit la mine mai degrab mirat, dect suprat.
Ce-i asta, Ben? Nu pricep.
Tu mi-ai spus c Reg n-a fost aici n noaptea morii lui, n vreme ce Bill
mi-a zis c-a fost.
i ce-i cu asta?
De ce nu mi-ai spus c a fost aici?
Nu sunt obligat s-i spun adevrul.
Poftim?!
M-ai auzit foarte bine. Nu te privete cine a fost la mine.
Reg mi-era prieten. i a murit n noaptea aia. Iar vduva lui m-a
ntrebat
Vduva lui? Ben, vduva lui l-a prsit. Ce dracului o privete pe ea
unde a fost Reg n acea noapte?
Michelle
Ben, ai ntrecut msura. Ce naiba, suntem prieteni. Noi doi ne
cunoatem de mult vreme, pe Duane l tii de-o via, i totui vii cu chestii
din astea. Nu-i cunosc motivele, dar nu e corect.
n timp ce vorbea, i ridicase brbia din palme, iar ochii-i aruncau flcri;
reui s se stpneasc i zise, ridicndu-se de pe scaun:
Acum chiar trebuie s o iau din loc.
La ct a plecat Reg?
Era unu i zece.
Unu i zece fix?
60
Att arta ceasul, zise ea, artnd spre copia unui Regulator ntr-o
carcas din stejar, prea lucitoare. Vrei s tii de ce a plecat la unu i zece?
Pentru c l-am dat afar. Vrei s mai tii i de ce?
Da, vreau.
Pentru c n buctria mea, la masa mea, pe care copiii mei mnnc
dimineaa micul dejun, el trgea heroin pe nas.
L-ai vzut tu?
Venisem dup ghea. Aparatul de fcut cuburi aflat n bar se golise; l-
am gsit aici, chiar pe locul n care stai tu, n faa unei dre de vreo juma de
metru de heroin presrat.
De unde tii c era heroin?
mi arunc o privire ca o vlvtaie, dar apoi m surprinse prin tonul
potolit cu care spuse:
De fapt, n-am tiut. Era un praf alb. Am crezut c-i cocain. Abia mai
trziu, cnd am auzit c a murit din cauza heroinei, mi-am dat seama c asta
avea pe mas.
Atunci l-ai dat afar?
Bineneles. La mine n cas nu accept droguri M rog, din cnd n
cnd, se mai ntmpla s mai trag cte-o igar cu Duane. Mai primete
cadou una cu iarb de pe la putii care lucreaz la el. Cred c-i ncnt
gndul c eful lor i cu nevast-sa se fac praf. El nu le cere. E ilegal. Cui i
trebuie? Dac vreau s-o iau razna, pot s m-mbt cu vin. Iar Duane, cu bere.
Am aprobat dnd din cap. Era mai simplu i mai cinstit cu alcool.
Reg ce-a zis?
Habar n-am. Nu l-am auzit, zise izbucnind, spre surprinderea mea,
ntr-un hohot de rs. Zbieram ca o apucat. Pcat c n-ai fost de fa, Ben:
Afar din casa mea! Iei dracului afar! Nu m-ai fi recunoscut. Eram
furioas. La naiba, mai nti d buzna neinvitat, apoi se furieaz n
buctrie. Dezgusttor. A fost ntr-adevr o mgrie din partea lui.
i el ce-a fcut? A plecat pur i simplu?
i-a strns mizeria i-a plecat. Venise i Duane, auzise urletele mele. M-
a linitit i ne-am ntors la invitai.
Le-ai spus ce se ntmplase?
Nu. M rog, au vzut maina plecnd, dar nu le-am povestit toat
trenia. Nu-i privea. Reg avea o grmad de belele i era prietenul nostru,
iar eu nu puteam s-l vorbesc de ru n faa lor.
Am priceput.
Acum nelegi de ce te-am minit?
Ca s-l aperi.
Altul n-ar fi fcut-o.
61
De-aia m-a rugat i Janey s vd ce-a fost.
Janey vrea banii de asigurare. Pentru numele lui Dumnezeu, Ben! Te-ai
prostit? Ea vrea banii Dac-i poate obine, d-i btaie. Nu-i aa? Are copii.
Are nevoie de bani. Aa c, Ben, i spun un singur lucru: dac nu povesteti
ce i-am spus i nu se afl atunci va trebui s repet povestea vreunui detectiv
de la asigurri. nelegi ce vreau s spun.
neleg.
Bravo! Acum plec. Regret c ai nimerit la mijloc. Sper c rmnem
prieteni. mi ntinse, timid, mna. I-am strns-o.
Sper s n-ajungem la detectivi. S-a rspndit ns zvonul c ar fi fost un
tip la petrecere i c a ieit scandal. Dac vor ncepe cercetrile, probabil c
o s se afle.
Dac te potoleti cu dezgropatul, acum c ai aflat ce te interesa, poate
se vor liniti spiritele.
Reg a fost tipul?
Poftim?
Ascult-m, Michelle. Toat lumea vorbete despre petrecere. Se mai
spune despre civa care s-au distrat n toate felurile n jacuzzi. Alii vorbesc
despre o persoan care a spart petrecerea, probabil o femeie, i apoi a fugit
n pdure. Deci, a mai fost i altcineva?
i-am povestit ce s-a ntmplat.
Mda, m rog Auzi, praful la, ar fi putut fi cocain i nu heroin?
Putea fi i lapte praf, la ct m pricep eu. Dar cine ar trage pe nas lapte
praf de pe o bancnot de douzeci de dolari?
Te superi dac ncerc s gsesc vreo urm pe mas? A putea-o duce la
laborator.
Am curat masa de douzeci de ori de atunci.
Poate gsesc ceva prin crpturi. Cum ar fi aici, ntre plci.
Ben, m calci pe nervi. Vreau s pleci.
M-am ridicat i am ieit.
M urmrea cu privirea din ua buctriei, cu braele ncruciate, neagr
de furie. Cnd era gata s ajung la main, ip:
Chiar profii de prietenia noastr, Ben.
Auzi, el trgea pe nas ce era pe mas sau voia s ascund ce gsise
acolo?
Du-te-n
Aa a fost?
A tras pe nasul lui nenorocit pn la ultima firimitur. Eti mulumit?

62
Nu eram mulumit. Jumtatea mai sensibil a creierului meu o credea pe
Michelle. Cealalt refuza. M gndeam c voi deveni mai nelept, dar nu i
mai fericit, dup ce voi discuta cu Ted Barrett. Nu aveam cum s-o fac pn la
terminarea cursurilor, deci mi rmneau vreo trei ore, timp n care puteam
enerva pe altcineva. Gndindu-m cine ar putea fi alesul, mi-am zis c dac
tot i-am ntrebat pe toi din ora despre Reg, de ce s nu ncerc s aflu ceva
direct de la surs?
M-am dus la casa lui Reg.
Un derbedeu rupsese afiul lui Fred Gleason cu De vnzare. L-am pus la
loc, apoi m-am retras puin, s-i admir munca lui Reg. Stuful mi se prea o
ciudenie, dar ciudat sau nu, acoperiul, pereii cu stucatur i ferestrele
minuscule erau att de exact proporionate, nct n-ar fi surprins pe nimeni
dac ar fi ciocnit la u regele Richard Inim-de-Leu, s pretind droit du
seigneur.
Cheia se afla n broasc.
Dei ne aflam n toiul verii, nuntru se simea rcoare ca n orice cas
nelocuit. Era puin dezordine, de parc poliia ar fi cutat, fr prea mare
tragere de inim, o dovad important tiind prea bine c nu se afla acolo.
Reg optase pentru varianta buctrie-salon n fundul casei, de cnd Janey
luase copiii. Am gsit un ambalaj gol de la Lorenzos Pizza Palace, facturi
nc nedesfcute, aiureli care vin prin potai ziare de sptmna trecut.
Deasupra cminului tronau nite coarne de elan, prea mici pentru a
domina ncperea. Dac animalul ar fi fost niel mai tnr, paznicii
rezervaiei din Munii Stncoi i-ar fi arestat pe Reg i Duane pentru
braconaj. Petele-sabie de pe peretele opus era suficient de mare pentru a
scufunda o ambarcaie Montauk i prea suficient de furios pentru a face
shish kebah din ntregul echipaj.
M-am aezat ntr-un fotoliu dinaintea unui televizor cu diagonala de
aptezeci de centimetri. Pe msua alturat se afla o ceac de cafea, nc
plin de za, i o carte de Eric Sloane, deschis, despre hambare i poduri
acoperite. Am nchis-o ca s nu i se strice copertele, nu nainte de a vedea c
Duane Fisk scrisese pe prima pagin: La muli ani, btrne. Acoper-o i pe
asta cu stuf!, 17 iulie, 1989.
Aveam i eu cartea. O primisem de la tata. Sloane o scrisese n 55. Fusese
printre primii care neleseser c periferiile i autostrzile interstatale vor
face s dispar urgent Noua Anglie a secolului al XIX-lea. Fusese un cadou
aniversar cam morbid. Dar pentru un artizan precum Reg, ce cadou putea fi
mai potrivit dect o poveste cu ilustraii despre meseriile odat att de
rspndite pe la noi, acum disprute?
63
Am apsat pe butonul telecomenzii. Ultimul program la care se uitase
fusese CNN. Am ridicat receptorul telefonului i am apsat pe butonul care
repet automat numrul ultimului apel. Am ascultat cnitul, n timp ce se
forma.
Pizza Lorenzo Laura la aparat.
Bun Laura. Ben la telefon, spusei eu, bucuros c-mi venise ideea.
Bun, Ben Vrei s comanzi ceva?
Auzi, Laura, i aminteti cnd a comandat ultima dat Reg o plcint?
Vinerea de dinaintea morii sale. De atunci nu l-am mai auzit.
Mai era un lucru la care m pricepeam foarte bine, i anume c voi reui
s aflu ce a fcut Reg, timp de cinci ore, de cnd l-a vzut Vicky trecnd pe la
Fisk i pn la ora cnd a mncat ngheat cu fistic la Doctor Mead. M mai
ntrebam cum de reuise s parcurg tot drumul, de la ua buctriei lui
Michelle i pn la pod, unde supradoza l doborse.
i, c tot veni vorba, ce cutase la pod? Am luat din nou cartea n mn. Se
deschise la pagina la care o lsase Reg. Nu scria nimic despre poduri, ci doar
de structura hambarelor. Pe margine, Reg schiase un hambar. Urma s
piard casa la divor, deci ar fi avut nevoie de alta. De ce s nu-i
construiasc singur una din lemn?
Poate c doza prizat la Michelle nu fusese cea mortal. Poate c Duane i
cu Michelle nu fuseser ultimii care l-au vzut n via. Se ntlnise cu cineva
la pod? O ntrebare bun.
M ridicai din fotoliu, ncuiai ua i pornii ctre podul acoperit.

Podul era descris n cartea lui Sloane. Construit n 1851, rezistase atta
vreme; alte dou au fost spulberate de ape, de-a lungul timpului. Fermierii i
minerii de la zcmintele de fier reuiser s fac treab bun: construiser
o ram solid, de concepie mai nou, care le-a permis s ctige n lungime
i s nale mult podul pentru a nu fi inundat, ca celelalte dou.
nuntru era rcoros i slab luminat. Am apreciat dup ferestre cam pe
unde se aflase Blazer-ul. M-am aezat pe o bucat de lemn, ncercnd s-mi
imaginez cum a fost cnd a intrat Blazer-ul acolo. Orict m strduiam, nu
reueam s pricep ce motiv ar fi avut s opreasc. Podurile vechi de lemn, i
cu att mai mult ciudeniile astea acoperite, sunt nite locuri care i dau
fiori. Nu tii niciodat cnd o s cad. De ce te-ai opri atunci pe el? Ai bloca
accesul n rezervaia indienilor, i aa destul de furioi pentru abuzurile la
care erau supui.
Rumegam totul, ncercnd s pun cap la cap toate nepotrivirile, n timp ce
soarele i proiecta lumina prin ferestrele dreptunghiulare, pe podeaua de
lemn. Oare pe Marian n-o deranjaser aspectele astea n timpul cercetrilor?
64
Oare nu mormise i Moody vreun Ceva e putred pe aici? Ori poate c
Marian, o adevrat profesionist, gsise vreo dovad care s-i confirme
bnuielile versatului Moody?
M cam ndoiam. Mai ales pentru c nu chemase la faa locului maina
special dotat de la Brigada pentru cazuri importante. Nu era greu s-o
nvinoveti pe Marian de superficialitate, cci acceptase prea repede
varianta cu supradoza. i, totui, Marian nu fusese avansat la gradul de
sergent pentru greelile comise. S-ar putea s nu fi avut nevoie de maina
special.
Scooter publicase o fotografie de-a ei, mpreun cu Ollie, amndoi n
patru labe n spatele Blazer-ului; Ollie prea un rinocer care-i cuta
lentilele de contact. Marian arta bine. M-am aezat i eu n patru labe,
cutnd pe acolo pe unde ar fi trebuit s fie spatele Blazer-ului. Am gsit
achii de lemn, noroi uscat, praf i pietricele, toate mprtiate dup o
sptmna de circulaie. Cutai printre scndurile podelei. Pe locul luminat
de razele soarelui, ceva sclipitor mi atrase atenia. Am scos cu grij o
bucic din stratul de vopsea albastr de pe maina lui Reg.
Prea logic ca numeroase asemenea bucele s fi fost gsite de ctre
Marian i Ollie, nainte de deschiderea podului pentru trafic, lucru ce
dovedea c zgrieturile mainii proveneau de pe pod. M simeam totui
destul de mndru de descoperirea mea, ns nu suficient pentru a ncasa
cecul lui Janey. Nu nc.
Capitolul 8
Mirosul neptor al talaului de stejar, combinat cu cel de aluminiu topit,
mi trezi amintirile orelor de atelier dintr-a aptea. Btrnul domn Tyler
ieise la pensie i acum i luase locul Ted Barrett, atrgtorul constructor
ratat; acum el i trimitea pe copii acas, la mamele lor, cu figurine de lemn
sculptate n form de purcelu, cu felinare pentru pompa de ap din curte,
ori cuitae de deschis corespondena. Stteam n pragul uii cu nrile pline
de mirosurile atelierului, privindu-l cum instruia un grup de colegi de-ai lui
Alison s nu stea niciodat n spatele joagrului. Cu vocea lui adnc i
impuntoare, Ted continu:
Odat a zvrlit un drug de doi metri prin fereastra asta. Copiii se
ntoarser ctre fereastra n cauz, aflat la vreo cincisprezece metri n
spatele joagrului i glasurile lor reunite scoaser un Ahh prelung.
65
A spart geamul i a trecut prin jaluzele. A zburat pn departe, peste
parcare i a aterizat tocmai pe maina directorului.
Copiii chicotir. Se auzi clopoelul. M-am dat la o parte i ei o zbughir
afar ca iepurii.
l admiram. Majoritatea antreprenorilor care o dduser n bar
dispreau, lsnd n urm depozitul de lemne i atelierele, care suportau tot
greul. Ted l pusese pe Tim Hall s organizeze totul, n mod corect i legal, i
i pltea datoriile. Nu i era uor dintr-un salariu de profesor, chiar i
mpreun cu Susan, asistent medical la o policlinic din New Milford.
Ben m salut el ovielnic i mi-am dat seama c Michelle mi-o
luase nainte.
Am auzit de la domnul Tyler aceeai poveste, cnd eram ntr-a aptea.
E bun dac ine. Joagrul la e mortal dac te-apuc.
Partea cu maina directorului n-o tiam. Mi-a plcut. Ted se ntoarse i
fcu civa pai. L-am urmat, ntr-un col mai retras al atelierului. Se aez la
birou i privi o clip fotografia lui Susan, care atrna pe perete. Fusese
fcut de Scooter MacKay pentru Clarion, ediia de Crciun din iarna n care
Susan fusese preedinta comitetului pentru adopii din Newbury. Poznd
alturi de o turm de animale mpiate, primite ca donaii, arta tot att de
frumoas i de radioas, pe ct ar trebui s arate un nger n ajunul
Crciunului ochii adnci, privirea cald, prul platinat, o gur despre care
ai fi vrut s scrii o poveste; iar cine nu crede n ngeri, sigur i-o nchipuia ca
ef de personal al lui Mo Crciun.
Cred c ar trebui s stm de vorb Ben.
Minunat. La fel m gndeam i eu.
Privi ceasul din perete. Clopoelul sunase terminarea orelor. Speram s fi
ajuns mai-nainte ca el s fi vorbit cu Susan.
Ai terminat aici? l-am ntrebat.
M ntlnesc cu Duane i cu Michelle la ferma Gill. Vii i tu?
Auzisem c voiau s demonteze un staul vechi, ca s-l mute pe una din
proprietile lui Duane, de pe Mount Pleasant.
Mai bine mergem cu maina ta i m aduci dup aceea napoi, s o iau
pe a mea.
Nu, mai bine vino cu a ta. Eu trebuie s mai stau acolo, s pun umrul.
Am ezitat. Preferam s vorbesc singur cu Ted, dar aveam ntlnire la ase
cu Rita Long, la un pahar de vorb, cu posibiliti de cin, poate i de altceva,
dup aceea. Cum i ea era mereu pe drumuri, trecuser cteva sptmni de
la ultima noastr ntlnire.
Pn la ce or stai acolo?
Avem de lucru pn se ntunec.
66
Vin cu maina mea.
La gndul c nu alesesem cea mai bun variant, mi tot gseam scuze,
cum c nu ncasasem nc banii de la Janey i c oricum, nu m ateptam s
aflu de la Ted mai multe dect tiam deja de la Michelle. n acelai timp,
eram contient c, atunci cnd era vorba despre Rita Long, standardele mele
etice degenerau la nivelul unui flmnd, cu o piatr n mn, care descoper
un fazan ntr-o colivie de sticl.
Ted ncuie atelierul i semn condica n biroul directorului. M-am inut
apoi dup Honda lui, spre ieirea din ora, i am urcat pe drumul ctre
Mount Pleasant. Conducea domol, mai degrab ca un pensionar dect ca un
fost antreprenor important, care zbura la volanul unei Corvette pn la Long
Island Sound, unde-l atepta un vapora. Cu frumoasa Susan alturi,
fuseser una din atraciile oraului. i nc mai erau. Din mai multe motive:
Susan Barrett nu avea nevoie de nicio Corvette ca s nuceasc un brbat;
chiar i cnd trecea la volanul unei vechituri tot se mai oprea circulaia, iar
cnd ieea cu Ted la vreun local, se ntmpla ca prietenele ei s-i opteasc
la ureche: Cine-i prietenul tu, cu ochi albatri?
O aduntur de muncitori, venii din Pennsylvania cu nite amrte de
camionete, construiau un staul nou-nou i ultramodern la ferma Gill.
Muncitorii se mpriser n dou echipe. Zidarii turnau placa de beton, iar
tmplarii pregteau cofrajul de lemn, n timp ce nevestele puneau masa sub
nite arari.
Am oprit o clip s-l salut pe Fred Gill, care cumprase turma lui Ellis
Butler, cnd acesta se retrsese din afaceri. Fred radia ca un tat de nou-
nscut. Bazinul imens de beton din spatele staulului, mi explic el, era un
rezervor-colector pentru blegarul mpins prin conducte de sub staul, pe
care urma s-l mprtie pe cmp; prin hrnirea vitelor nuntru, spera s-i
dubleze producia i s njumteasc costurile, vacile contribuind la
creterea porumbului pentru hran.
L-am felicitat i am pornit spre vechiul staul, ctre care se ndrepta i Ted,
i unde Duane Fisk i Bill Carter erau ocupai cu scoaterea cuielor i
aranjarea prilor laterale demontate. Nu eram sigur cum voi fi primit.
Cnd m vzu, Duane se apropie n grab, strignd:
Hei, Ben. Ai venit la tanc. Lucrurile se desfoar rapid n ultima
vreme.
Duane era solid ca un taur, puin mai scund dect mine i cu o burt de
butor de bere. Se cam ngrase n ultimele luni. Cnd zmbea, flcile i se
umflau, iar ochii i dispreau, ngropai n cute de grsime.
Am cobort din main. Duane i nfipse ciocanul la cingtoare i arunc
cletele de scos cuie, ca s ne putem strnge minile.
67
Pari vesel. Care-i treaba?
O s prelum partea lui Reg de pe Mount Pleasant. Eu, Bill i cu Ted.
Taxele sunt mici, piaa e n cretere. Construim patru case, pentru nceput;
cum o vindem pe prima, mai facem nc dou.
Minunat, rostii eu, ntrebndu-m care din bnci i-ar fi fcut asemenea
serviciu lui Duane, dar n acelai timp bucurndu-m pentru el. Dup cum
am mai spus-o, nu eram un adept al construciilor de pe Mount Pleasant; din
pcate, dezastrul ncepuse atunci cnd defriaser parcelele i construiser
drumurile, aa c nu mai conta panta mcinat, supus erodrii, care
devenise gola. Cei care vor cumpra case aici i vor planta singuri pomii,
iar urmele enilelor de buldozer vor disprea treptat, acoperite cu gazon,
grdini i grtare pentru fripturi.
Bucurndu-m pentru ei, am sesizat ce mi se pregtea mult prea trziu,
cnd deja se nfurare n jurul meu ca lasoul unui gaucho n jurul przii.
De fapt, Ben, am vrea s-i acordm ie exclusivitatea, s te ocupi de
ntreaga afacere.
Pare o propunere rezonabil.
Iar tu ai exact clienii care ne trebuie. Este, Bill?
Chiar aa, zise Bill, n timp ce Ted aprob cu un neconvingtor:
Absolut.
Ce aiureal. Eu eram specializat n case de provincie un fel de case de
vacan pentru newyorkezii avui i nu ntlnisem nc pe nimeni care s
vrea o cas la dracu-n praznic, mai ales una care s aib i o intrare de
galerie minier la ua din fa.
Eti convins c e o afacere pentru mine?
Fr ndoial.
Bine. Las-m s-mi consult agenda. i voi da de tire.
Aa-mi placi.
Pn una-alta, pot s te-ntreb ceva?
D-i drumul, zise Duane, dei Bill i recpta nfiarea de urs
nfuriat, iar Ted se nnegrise la fa.
Am un soi de problem. Vezi tu, Janey Hopkins
Ea nsi e o problem, srmana. Dar o s accepte trgul. Vrea s ias
din afacere. i-o garantez.
Bun, dar mai vrea i altceva: s-i pot certifica c Reg nu se droga cu
heroin.
Dar o fcea!
Ei bine, acum am aflat i eu. Mi-a povestit Michelle.
Atunci, care-i problema?
M rog, n afara faptului c Michelle nu mi-a spus de la nceput
68
i-a spus mai trziu. Deci, care-i problema ta?
Problema e c ea nu tie ce priza Reg. Putea fi i lapte praf, ca s-i
folosesc expresia.
E mort, zise Duane. De ce nu-l lai s se odihneasc n pace?
La autopsie au gsit heroin, rosti Bill Carter. Ce mai vrei, Ben?
A vrea s cred asta i nu reuesc.
Michelle i-a povestit ce-a vzut. Ce ne tot nnebuneti?
Cum arta cnd a plecat de la petrecere?
Nu l-am vzut, zise Ted.
Nici eu, adug Bill.
L-am vzut eu i era fcut praf, zise Duane. Haide, Ben, l cunoteam
de-o via. Crede-m, era zob.
Atunci cum de-a reuit s conduc treizeci de kilometri pn la podul
acoperit, din care aproape treisprezece pe un drum desfundat?
Dracu tie? spuse Bill.
i cui i pas? mai adug Ted.
ie i pas, nu-i aa? am spus eu privindu-l n ochi pe Duane. A fost cel
mai bun prieten al tu. Pentru numele lui Dumnezeu, erai ca fraii.
Ben, dac mai continui cu Reg, s tii c nu mai primeti slujba de care
vorbeam.
i nicio alta, zise Bill. Nicio cas de-a mea.
innd cont de cele petrecute azi-diminea, asta nu era cea mai grav
ameninare la adresa mea. Ted se nnegri i mai tare la fa, mormind c el
n-are case s-mi ofere, de cnd face pe profesorul la coal.
Duane veni mai aproape, ndrept ctre mine un deget la care se tiase
scond cuie i-mi spuse:
Nicio afacere de la mine. i nici de la prietenii mei.
Aceasta era o ameninare. Firma lui continuase s prospere n aceeai
conjunctur de pia care l fcuse pe Ted s-i piard cltoriile cu
vaporaul i pe Bill Carter s dea vina pentru toate necazurile sale. Oferind
beton ca s ia parte la toate construciile, Duane reuise s nu scape niciun
nou proiect din district i luase parte chiar la cele care se dovediser
nerentabile, dar fuseser salvate de curnd de anumite bnci binevoitoare.
Pe ct era de adevrat c eu m ocupam de case de provincie, pe att era
sigur c numrul redus al acestora nu-mi putea asigura venitul necesar,
chestie pe care Duane o tia prea bine. Aa se explic duritatea cu care am
ripostat:
Tocmai mi-ai adus aminte de o parte din trecutul nostru. Mount
Pleasant nu s-a numit de la nceput aa. Str-strbunicul meu i-a schimbat
69
numele, pentru a-i potoli pe oameni. Se pare c, datorit proiectului tu, ar
trebui s revin la cel iniial.
Mda, i care ar fi sta, m rog?
Slut Hill, Dealul Stricatei.
Ce dracu vrea s nsemne asta?
Reg a fost i prietenul meu. El v-ar fi spus la toi trei s v bgai
undeva afacerea dac m-a fi aflat ntr-o situaie similar.
Spre totala mea surprindere, Duane i nclet pumnii i-mi preciz c ar
fi spre interesul meu s-o iau din loc. Marele Bill Carter i se altur, trecnd n
spatele lui, cu pieptul bombat ca un gardian ndrjit, nsetat de snge.
Am izbucnit n rs.
Glumii! Ce facei voi, mi biei?
Se apropiar, umr la umr. Nu-mi venea s-mi cred ochilor, dei era ct
se poate de clar c Duane se pregtea s m loveasc. Privii n jur. Bill arta
de parc era gata s m trimit, cu un pumn, tocmai n districtul vecin. Ted
m urmrea atent. Mirat nc, ncercai s-l privesc n ochi; privirile lui
trecur prin mine, de parc nici n-a fi existat. Muncitorii nu ne puteau
vedea, din cauza vechiului staul. Nu ea nici urm de Fred Gill.

Mi-am scos de pe deget inelul primit de la Academie, ale crui muchii
tiau ngrozitor, i l-am pocnit pe Duane direct n ochi. Nimic nu te
descumpnete mai ru, dect un pumn n ochi, mai ales pentru unul
neobinuit s-l ncaseze. Duane se trase napoi, cuprinzndu-i faa n mini.
Bill se bg ntre noi:
De ce dracu l-ai lovit? ntreb el lundu-l pe Duane de umeri.
Simii o micare i nlemnii. Ted apucase o brn zdravn de cinci pe
zece centimetri. Rou de furie, o balans napoi i i lua elan asemeni unui
juctor de baseball care se pregtete s trimit o minge lung.
Capitolul 9
Deinuii, dintre care unii urmau s-mi devin prieteni, iar alii dumani,
organizaser la nchisoarea din Leavenworth un concurs atractiv n
cinstea sosirii mele; se fceau pariuri ct timp, i n ce mod va supravieui
colegul lor nou-venit, cu guler scrobit. Bursa pariurilor se prbuise
definitiv, cnd mi vzur reacia, prima oar cnd mi fusese viaa n
primejdie. Hoului i e fric de ho, i-l recunoate imediat. Toi sociopaii de
fa i ddur seama c eram i eu, ca i ei, o main ucigtoare, cu mult
70
nainte de a-mi da eu seama. Am avut un noroc chior, c nu am rmas acolo
pentru tot restul vieii, pentru vreo crim comis n nchisoare.

n situaiile-limit, ca cele de pe Mount Pleasant, instinctul supravieuirii
iese din sticla lui ntunecat. Am ncetat s mai judec, deciziile mele nu mai
erau contientizate. Aa c n timp ce banalul Benjamin Abbott al III-lea
sttea n ateptare, instinctiv fceam inventarul armelor aflate la ndemn:
o brn similar celei folosite de Ted; o jumtate de crmid; cletele de
scos cuie, aruncat n iarb de Duane. Minile mele apucar cletele din oel,
de vreo treizeci de centimetri lungime, cu cte o ghear la fiecare din capete.
Picioarele m aduser chiar n raza pe care urma s-o descrie lovitura lui Ted.
Se pare c i Ted avea propriul su instinct de supravieuire, ceva mai
civilizat dect al meu, aa c arunc bara i se retrase mormind: Iisuse, ce
era s fac? Apoi, vznd c instinctul meu nc nu voia s se ntoarc n
sticla lui, fcu cel mai nelept lucru: se rsuci pe clcie i o lu la fug.
Pornisem n urmrire, intindu-i spinarea lung; ndoii braul i zvcnii
cletele nainte, cu toat fora. n ultima clip, reuii s m stpnesc
suficient pentru a devia n jos traiectoria acestuia. n locul omoplatului vizat
iniial, cletele se mplnt cam cincisprezece centimetri n pmnt. Eu m
oprii deasupra lui, cu respiraia accelerat, ncercnd s elimin surplusul de
adrenalin prin plmni.
Mi-am dat seama trziu c prietenii mei m priveau cu o team
amestecat cu dezgust; desfcu braele larg i le spusei:
mi pare ru. Sincer.
i pare ru? rsun ca un ecou vocea lui Duane. Ar trebui s-i par,
ticlosule!
Bill mormi indignat cum c n-a fi n toate minile. Dar eu nu vorbisem
cu ei doi.
Ted nelesese. Veni, mpleticindu-se, ctre mine cu faa arznd de acea
bucurie pe care-o simi atunci cnd descoperi, surprins, c mai eti nc n
via , cu mna ntins, zicnd:
mi cer scuze, Ben.
i eu.
ncepurm prin a ne strnge minile i terminarm printr-o mbriare a
la ctigtorii Campionatului Mondial, mai puin din motive afective, ct din
dorina de a ne convinge c mai trim amndoi.

Era o linite desvrit. Tmplarii ncetaser cu ciocnitul.
Aerul mbogit cu parfumul ierbii i al naturii nflorite n seara de var i
cu mirosul puternic de animale, provenind de la ferm, amestecat cu
71
delicata mireasm de pui prjit, ne umplu nrile. Pentru o clip parc Ted,
Bill, Duane, eu, i chiar Reg, eram n drum spre cas, dup ce jucaserm
apte reprize n curtea btrnului Hawley; amintirea unei clipe de acum
douzeci de ani era att de real, nct simii un junghi.
Aadar, ce s-a ntmplat? Reg era fcut praf la plecare?
Nu tiu, zise Ted. I-am vzut luminile mainii pe cnd se ndeprta. Nu
mergea nici repede, nici ncet. Nu prea nesigur. Am observat c a frnat,
nainte de a intra pe osea.
A semnalizat virajul?
Ted cuget o clip, apoi zise:
Da, chiar aa, a semnalizat.
Stnga sau dreapta?
Stnga.
Spre Frenchtown.
Stnga.
Ai vzut i voi?
Eu n-am vzut maina, zise Bill, ridicnd din umeri.
Mda, a fcut stnga, spuse Duane.
Era fcut praf? l ntrebai pe Duane.
Dup o scurt ezitare, Duane rosti:
Nu. tii, cred c Michelle l-a surprins nainte s apuce s fac ceva.
i atunci, ce-i cu tot misterul sta? De ce Michelle
Ai suprat-o, Ben. Ai speriat-o.
Nu prea reueam s mi-o imaginez pe Michelle speriat, aa c ntrebai:
V-am speriat i pe voi, nu?
Fii nelegtor, Ben, zise Ted. Tu cunoti oraul sta. Eu predau la
coal. Nu vreau s circule zvonul c am fost la o petrecere, la care un tip a
luat o supradoz de heroin i a murit. Cu reducerile astea de personal i cu
noul buget alocat colii mai ales, dac iese Steve , cine crezi c va fi primul
dat afar?
Nu tiu, am rspuns. Din cte am neles, jumtate din ora crede c ai
fcut schimb de neveste n jacuzzi-ul lui Duane.
Eu am plecat acas.
i eu, spuse Bill.
La fel i Rick cu Georgia, zise Duane. Ale dracului babe brfitoare. Pe la
dou, rmsesem singur cu Michelle.
Reg a plecat la unu?
Unu i zece. i nu era zob. Dar cine naiba ne-ar fi crezut, dac am fi
recunoscut c a fost la petrecere? Ben, avnd n vedere o parte din belelele
de care-ai avut i tu parte, ar trebui s tii ce nseamn gura satului.
72
A trebuit s-i dau dreptate.
Mai e ceva, zise Ted.
Bill i cu Duane se uitar ngrijorai la el. Ted se ntoarse ctre mine i-mi
spuse:
Dup declaraia poliiei, Reg ar fi murit de o doz fierbinte. tii ce-i
asta?
O doz super-puternic, explic Bill. O greeal de fabricaie.
Am citit i eu.
Ei bine, din cte am auzit, chestia asta te pocnete ca o ton de
crmizi. Eti terminat ntr-o clip.
La fel am auzit i eu.
i atunci, logic vorbind, dac ar fi murit de o astfel de doz fierbinte,
cum ar mai fi putut s conduc de la Duane pn la pod? S-ar fi prbuit
mort n buctrie la Michelle.
Ai dreptate. Poate c prima oar n-a inhalat ceva att de puternic.
Poate c a mai luat ceva i n main. Am rugat-o pe Michelle s m lase s
caut urmele pe mas.
Oricum ar fi, noi nu avem nicio vin.
Aa-i recunoscui eu.
Acum te potoleti? ntreb Duane. Te rog!
M gndii ntr-adevr la ce spunea. Cert e c reuisem s mai umplu nc
dou ore din ultima sear a lui Reg. Dar intervalul dintre ora unu i patru,
plus cei treizeci de kilometri parcuri? Moartea lui Reg rmnea o enigm.
Poate, arunc Bill Carter, poate c a zbrcit-o i legistul.
Adic?
Citeti mereu n ziare. i ei fac greeli, ca toat lumea. Poate c nu era
heroin. Poate a murit de inim. V mai aducei aminte de chestia de anul
trecut din New Jersey? S-a zis c tipul czuse n cap. S-a dovedit mai apoi,
dup ce l-au exhumat i s-au mai uitat nc o dat, c avea dou gloane n
cap. De ce nu te duci s verifici i s ne mai lai pe noi n pace?
Sau, i mai bine, zise Duane, de ce s deranjezi un cine cnd doarme?
Nu poi face nimic pentru a-l readuce pe Reg la via.
Chiar aa, rosti Bill Carter. E mort i ngropat. De ce s ne distrugi nou
vieile?
E prea trziu pentru a-l renvia, repet Duane lugubru.
Michelle mi-a spus c ai venit alergnd, cnd ai auzit-o cum urla.
Doamne, era pornit. tii, s-a uitat la masa de buctrie i i-au venit n
minte copiii. Un lucru am nvat i eu, i anume c poi da de belea, dac
tulburi casa femeii.
Bill mormi:
73
Mie-mi spui. N-am reuit s-o calmez pe Sherry, pn cnd n-am
construit o ncpere separat pentru bocancii mei plin de noroi. Doamne,
am ajuns s fac camere pentru bocanci!
Ted aprob.
i Susan e la fel. n ce m privete, teritoriul meu se termin pe aleea
de la intrarea principal.
Duane zmbi uor, semn c era de aceeai prere, apoi rosti:
Michelle m las mai liber n dormitor, dect n buctrie.
Camaraderia ne apropia exact att ct trebuia. n tcerea care urm,
ntrebai:
Reg i-a cerut iertare?
Oh, da. Aproape c o implora s-l ierte. Ea ipa ntruna: Iei, iei
afar!
Tu ce-ai fcut?
Am trimis-o napoi la petrecere, apoi l-am condus pe Reg la main.
ie ce i-a spus?
Duane privea cmpul lui Fred Gill. Era vremea mulsului. Un ir de vaci
intra pe poart, ca o ceat de femei de vrst mijlocie, nghesuindu-se n
autocar n drum spre o petrecere.
Acelai lucru: Iart-m, iart-m! L-am ndemnat s se duc acas, s
doarm i o s-i treac.
Ce s-i treac?
Ce-l rodea. Apoi m-a ntrebat dac o s-i cer scuze nevesti-mi din
partea lui. I-am spus c o s-o fac. S-a urcat n main i a plecat.
i-a mulumit?
De ce?
Pentru c i-ai promis s vorbeti cu Michelle.
Mda. Blbia nite scuze. Nu mai fac alt dat i chestii de-astea.
Dar nu era drogat.
Sincer, cred c nu Aa c ce facem, Ben? O lai balt? Povestete-i lui
Janey toat trenia i hai s ne continum vieile.
Am dat din umeri, ceea ce nu nsemna nimic anume, apoi m-am ntors cu
faa la vacile care veneau spre cas. M ntrebam ce-i voi spune lui Janey,
cnd m va ntreba despre biletul de ameninare la adresa copiilor.
Ar fi extraordinar dac ai reui s vinzi casele de pe Mount Pleasant.
Asta cam aa-i
Am pornit cu toii, trndu-ne picioarele, n direcia mainii mele; am
deschis ua i m-am aezat la volan.
Chiar n-ai rmas pn la ziu?
Nu, la dracu.
74
De ce?
Se uitar unul spre cellalt. Ted zise:
A sunat mama lui Sherry. Margy vomita.
Mama sttea cu copiii mei, zise i Bill. Copiii n-au avut nimic, ea s-a
mbolnvit.
M-am ntors ctre Duane:
i Rick Bowland?
Duane se uit la Ted. Apoi, cobornd vocea, spuse:
Rmne ntre noi i felinarul sta: Georgia s-a mbtat cri. Rick a
trebuit s-i aplice un procedeu de lupte ca s-o urce n main.
M uitam la cei trei, care m priveau atent.
A naibii noapte, spusei eu.
O porcrie, zise Bill.
Ted ridic din umeri.
Duane aprob dnd din cap. Ochiul ncepuse s i se umfle din cauza
loviturii, fcndu-l dintr-o dat s arate btrn i obosit, la fel ca la
nmormntare.
Un lucru v mai pot spune.
Care ar fi la?
Voi v-ai distrat mai bine n noaptea aia dect Reg.
Capitolul 10
Rita Long m hrnea, delicat, cu boabe de struguri. Ca o feti care ddea
oase unui labrador nerbdtor. Degetele ei cu unghii tiate scurt miroseau a
vopsea o gsisem lucrnd n atelier. Dup studiile specialitilor n
domeniu, forma ptroas a unghiilor indica o persoan hotrt, care nu
lsa n urma ei probleme nerezolvate.
Era o femeie de o frumusee rar cu pr lung, negru i cu nite minunai
ochi albatri, care se ncadrau perfect n faa n form de inim. n seara asta,
dup ce n-o mai vzusem de sptmni ntregi, mi se prea, ca de fiecare
dat, mai frumoas dect mi-o aminteam. ntre dou boabe de struguri i-am
spus ce gndeam. Rita cltin din cap:
Aa i se pare cnd iubeti.
N-am contrazis-o. Oricum existau destule subiecte despre care aveam
preri diferite, toate nvrtindu-se n jurul dorinei mele de a fi alturi de ea
i a ei de a se afla n alt parte.
75
Strugurii roii i dulci, un soi din import, fuseser punctul culminant
dintr-un ir ntreg de bunti, pe care le luase de la Fraser-Morris. M
ndopasem cu pete afumat, carne marinat, sparanghel i ciocolat toate
udate cu Veuve Cliquot. Acum nghieam strugurii mai mult de poft, n timp
ce fceam tot felul de planuri, stimulat de degetele ei.
S-a cam rcorit, spusei eu.
Stteam comod pe locul ei favorit, o lavi aflat n vrful unui turn nalt
care se ridica la colul sud-vestic al conacului din piatr, cu peste treizeci de
camere, numit de localnici castelul. n afar de cas avea i vreo sut de
hectare pe muntele Morris o moie mare dup normele din Newbury cu
nite peisaje mirifice care se ntindeau pe mile ntregi, la vest i la sud, pn
la ru. Rcoarea serii ncepuse s coboare din muni, o dat cu apusul
soarelui, aa c ar fi fost nimerit s intrm nuntru, la cldur. Dormitorul,
cu emineul su, prea locul ideal.
Ia mai povestete-mi o dat; deci Duane Fisk i-a zis de dou ori cum
c Reg Hopkins nu era drogat? Dei la nceput declarase c fusese n ultimul
hal?
Cred c e destul de rece pentru a aprinde focul.
Duane pare cam nehotrt.
E suprat. Ei doi se aveau ca fraii.
i nevast-sa cum o cheam?
Michelle.
Michelle zicea c l-a vzut priznd heroin?
Zbiera la mine, dar, cred c asta a vrut s spun.
Urla ca scoas din mini, deci ar fi putut exagera?
E posibil.
Cum stteam aezai unul lng cellalt, mna mi czu, firesc, pe coapsa
ei. Rita se ddu mai aproape i m nlnui cu braul ei cald, cnd m plnsei
iari de frig. Apoi ntreb:
i cum au explicat c niciunul dintre ei n-au stat pn-n zori la Fisk, aa
cum plnuiser iniial?
Un copil bolnav. O mam bolnav. i o nevast beat cui.
Pe naiba!
Mi-ar fi plcut s-i pot lua la ntrebri separat. N-ar fi trebuit s m duc
acolo cu Ted.
Profesorul de practic?
Trebuia s-l ncolesc cnd eram doar noi doi.
Cel care a ncercat s te loveasc cu brna?
N-a vrut. Nu e genul lui.
Ba, se pare c i st bine cu o brn zdravn n mini.
76
M rog. Nu neleg, ns, ce l-a scos din mini n halul sta. De fapt, cred
c tiu. Ultimii ani au fost un comar pentru el. A dat faliment, a pierdut
totul. Dar ce legtur are asta cu faptul c au plecat devreme, i de ce n-au
vrut s-mi spun?
Tot n-o s afli, acum c s-au aliat n gsirea pretextelor.
ncepui s mngi cea mai frumoas coaps din tot districtul Plainfield.
Rita m muc de umr, apoi zise:
tii ce cred eu despre povetile lor, cusute cu a alb?
Ce?
C plecarea lui Reg a fost mult mai deranjant, mai zgomotoas i mai
emoionant dect i-au povestit ei.
Am aprobat-o, continund s-o mngi.
i cnd ipetele i lacrimile s-au terminat, iar el a plecat n sfrit,
nimnui nu-i mai ardea de scufundri n grup n apa cald.
Cred i eu! Tu cum te-ai fi simit?
Depinde de persoana cu care m-a scufunda. Dac ai fi fost tu, de
exemplu
Dar nu n grup.
La naiba, nu.
i mai departe?
Ce-ar fi s facem focul?
Voiam s spun, ce facem mai departe?
Noaptea e un sfetnic bun. O s m gndesc dimineaa la ceva.
E clar c trebuie s afli ce s-a ntmplat dup unu i zece, cnd a plecat
Reg de la petrecere, deoarece orele care lipsesc de cnd l-a vzut candidata
aia a voastr pe la ase jumate, i pn cnd a ajuns la ngheat, la ora
unsprezece, le-a folosit ca s-i procure doza fierbinte de heroin.
Ce era clar pentru Rita, nu prea la fel i pentru mine. Dar, din dorina
de a face orice ca s grbesc intrarea n cas, am aprobat-o adugnd doar:
i Dumnezeu mai tie ce alte porcrii farmaceutice.
Drogurile par cam demodate n zilele noastre.
Aici moda apare ntotdeauna mai trziu. Moda hippy a ajuns prin anii
aptezeci, cu mult dup ce bieii de la ora se tunseser deja. Acum
locuitorii din Newbury-ul anilor nouzeci trag pe nas cocaina anilor optzeci.
Stai s ajungem n dou mii i o s fumeze i igrile cu iarb.
Deci orele de dup ce-a plecat de la petrecere ar trebui s te preocupe
mai nti.
Probabil c avea dreptate. Rspunsul se afla n intervalul de cnd a fost
vzut ultima oar n via i pn fusese gsit mort.
77
Primul lucru mine diminea asta o s i fac, zisei eu, ridicndu-m n
picioare, cu gndul s-o trsc de glezne, n cas. Ea sri n picioare i spuse:
ngheat.
H?
Am vorbit despre magazinul de ngheat.
Aha, da.
Vreau ngheat.
S vd ce avem n congelator.
Am cobort n fug scara n spiral, am luat-o apoi pe un coridor lung i
am ajuns n buctria unde i un chef de restaurant de patru stele s-ar fi
simit mgulit s poat gti. Rita o folosea mai mult pentru a depozita
mncarea cumprat de-a gata, aa c nu am gsit ngheat n niciunul
dintre congelatoare.
Hai s mergem.
Unde?
La Doctor Mead.
Am pornit-o dup ea ctre garaj, unde avea la dispoziie un Land Rover
vechi i un Jaguar V-12, nou i lucitor. Alese Jaguar-ul.
Vrei s conduci?
Nu, condu tu. Eu golisem cea mai mare parte din sticla de Veuve
Cliquot i, pe lng asta, consideram c una din cele mai mari plceri ale
vieii este s ai ca ofer al unei maini luxoase o femeie superb. Se deschise
ua garajului i Jaguar-ul tui din vreo nou-zece cilindri. Rita blestem
duios pn se trezir la via i ultimii doi. Cobor capota, mainii i curnd
ne aflam pe aleea erpuitoare, sub un cer presrat cu stele.
Pot s dau un telefon?
Mna-i prsi uor schimbtorul de vitez aflat ntr-a treia, lu telefonul,
mi-l ntinse, apoi se ntoarse pentru a o schimba n a patra. Am format
numrul zugravului Joe Pitkin, pe care l-am luat din faa unui show de
televiziune. Ca s poat vorbi n linite, ridic receptorul din buctrie. Dup
ce nevast-sa nchise, am spus:
Hai s presupunem, pentru o clip, c te-ai hotr oricare-ar fi
motivul: stres, nefericire, dragoste, divor s te faci praf.
i?
Se mai ntmpl i aa ceva, cnd ai cte o zi nenorocit.
Sau cnd te simi bine. Ce vrei s m ntrebi, Ben?
ntr-o asemenea ipostaz, crezi c ai reui s te gndeti la ceva de
genul: sunt un alcoolic, deci problema mea e butura; oare n-ar fi mai bine
s ncerc cu droguri?
78
Te referi la persoana mea sau e vorba despre prietenul nostru mort de
curnd?
La el.
Tu uii ceva.
Cunosc, tiu. Cele dou fee ale pierzaniei. Dar
Nu, tu uii c el este mort.
Dar
Ben, ascult-m. Eti implicat sufletete, ca i mine. Am vorbit cu un tip
dup ntlnirile noastre. Un mare mahr, care-i cunoate pe toi din ora,
nelegi? L-am ntrebat pe el: Ar fi putut grei medicul legist? I s-ar fi putut
trage moartea de la o lovitur de copit sau de la asfixiere cu un baton de
ciocolat, sau ceva de genul sta? Tipul se pricepe, Ben. A discutat cu
legistul neoficial, ca de la mahr la mahr i e ferm convins c bietul Reg
a murit de-o supradoz de heroin. Ai priceput? Niciun dubiu.
Lu tcerea mea drept nencredere.
Motivul pentru care nimeni nu se ndoiete e c poliitii se ocup
acum de dozele fierbini, verific totul nc o dat. Iau tot felul de probe ca
s reueasc s dea de cel care le vinde.
Baft mult.
Ei bine, tu tii mai multe dect mine n domeniul sta. Dar nu exist
niciun dubiu c Reg a murit din cauza heroinei.
Apoi tcu. Auzeam televizorul, n deprtare. ntr-un trziu, am spus:
mi pare ru.
Nici mcar pe jumtate din ct mi pare mie. Noapte bun, Ben.
Am apsat butonul care ntrerupe convorbirea, apoi am rmas privind
ntunericul de afar, strpuns de lumina farurilor. Rita se ntoarse ctre
mine i eu o prinsei de mn.
Ar fi posibil ca Reg s-i fi luat drogul la el, ca un fel de ultim scpare,
un fel de ultim remediu pentru cazul n care seara la care sperase o vizit
la prieteni s-ar fi transformat ntr-o deziluzie Nu-i greu s-i dai seama c
nu eti bine venit.
Mi-l imaginam dnd buzna la petrecere, ntmpinat de priviri ostile i
reci, strecurndu-se mai apoi n buctrie, mprtiindu-i praful pe mas
Continuai:
Vreau s spun c dac s-a simit singur i respins, n-ar fi primul care s
se gndeasc la alinarea suferinei cu droguri. Am dreptate?
Ai dreptate, zise Rita.
Cine a fost ns misteriosul musafir?
Reg a fost.
79
Cum s-a ajuns atunci cu brfa de la un tip care a venit trziu, i-a
enervat pe toi, s-a dus n buctrie, i-a vrsat drogurile pe mas, la o
femeie care a fugit n pdure?
Tu nu tii cum gndesc oamenii, cum se uit la mine cnd intru n
magazinul general. Sunt dispui s cread orice, atta vreme ct e de ru.
Vduvele frumoase nflcreaz imaginaia.
Imaginaia ta, Ben, zise, pufnind n rs. Apoi redeveni serioas i
adug: tii, unul din motivele pentru care dispar att de des este pur i
simplu dorina de a-mi pstra intimitatea.
Care ar fi celelalte?
M privi. La lumina cadranelor de bord observai c se ntristase. i
ntoarse privirile la drum, fr s spun o vorb.
Nu aveam nici cea mai mic intenie de a deschide subiectul despre
desele ei plecri. Sau dac o nsoea cineva. Nici mcar nu voiam s aflu dac
acel cineva exist.
M ntreb dac oaspetele misterios a venit mpreun cu Reg, zisei eu.
Parc copiii spuneau c l-au vzut singur.
Noaptea, printr-un geam colorat? Ce ar fi putut vedea?
Vrei s spui c e posibil ca femeia s fi plecat cu Reg? Hei. Poate c Reg
a adus tortul din care a ieit stripteuza.
Nu intr un tort att de mare n Blazer, am cltinat eu din cap.
Bineneles c intr.
Ne-am contrazis n privina dimensiunilor relative ale unui Chevrolet
Blazer i ale unui tort n care ncape o persoan. Rita era sigur c un astfel
de tort ar ncpea n main. Pn la urm am czut de acord c ori tortul
era din dou buci care se puteau asambla ulterior, ori stripteuza fusese
mic i slbu.
Un metru cincizeci, maxim unu cincizeci i cinci i vreo cincizeci de
kilograme.
Mignon.
ntotdeauna am crezut c stripteuzele trebuie s fie mai zdravene.
Aa par. Pe scen arat mai mari.
Ai vzut stripteuze pe scen? am ntrebat. Hai, am o idee. Ce-ar fi s
lum ce ne trebuie i s ncercm s facem un tort, cu tine n mijloc.
Eu nu sunt mignon.
Doar pentru comparaie.
Dac vrei ceva mignon, te las la primrie.
Uneori, cnd era foarte bine dispus, Rita mi fcea plcerea de a
interpreta rolul geloasei. Eu i fceam jocul, susineam c sunt nevinovat i o
asiguram de dragostea mea etern, ceea ce era n mare parte adevrat, n
80
ciuda ncercrilor mele nu prea hotrte de a o convinge pe Vicky s ne
cuibrim mpreun n tractorul lui Scooter. Din pcate, jurmintele de
dragoste venic nu erau cea mai bun cale spre inima Ritei. Mai mult ca
orice, acestea o speriau. Am schimbat subiectul:
Presupunnd c Reg a venit singur, musafira era deja acolo, sau a sosit
dup aceea?
Spui ntruna ea.
Aa zic zvonurile.
Poate c ea i-a dat heroina.
Reg avea deja drogul la el.
Poate c s-a oferit s-o duc cu maina, strmb din nas Rita. Poate c
Reg i-a oferit i ei heroin.
Ca s-o fac s se duc n pdure i apoi s se urce n maina lui?
Nu. Ea o fi avut nevoie de o main i poate c-l cunotea pe Reg. Apoi
au mers mpreun treizeci de kilometri pn la pod, au prizat mpreun, el a
murit i ea a ters-o acas.
Treizeci de kilometri?
Poate c locuia prin apropiere.
Ah! A condus pe cineva care locuia pe lng pod. Ne-am uitat unul la
altul i Rita era ct pe ce s intre n catargul de pe Church Hill Road. l ocoli
cu scrit de roi. Am vzut maina lui Ollie, ascuns n ntunericul din faa
bisericii congregaionale. O clip am crezut c se va lua dup noi, dar ori era
ntr-o dispoziie din cale-afar de ngduitoare, ori prea moleit, lucruri care
nu prea-i stteau n fire; cert e c ne-a lsat n pace.
La captul Dealului Bisericii l-am vzut pe doctorul Mead, singur n
dugheana lui, pregtindu-se pentru ieirea spectatorilor de la cinematograf.
Rita comand un cornet de ngheat de cafea. Eu am luat un pahar de
ngheat de fistic, i ne-am retras s mncm n Jaguar.
i ce-i cu asta? ntreb Rita. Cu ce te-ar ajuta dac ai gsi un martor
care a asistat la moartea lui Reg, datorat unei supradoze? Cu ce-ar nclzi-o
pe clienta ta, cum o cheam?
Janey.
Doamna Hopkins. n afar de a-i satisface curiozitatea, la ce-ar mai
servi?
A merita banii lui Janey, spusei eu, fr entuziasm. i, eventual, i ea s-
ar mai liniti puin.
Cine locuiete prin zon? Acolo nu e doar pdure?
Indienii din rezervaie
Clanul Jervis, o familie de borfai de mna a doua, uneori chiar de prima
mn, locuia pe terenul de lng rezervaie. Profitau de orice ocazie,
81
devenind agresivi dac erau provocai. Se specializaser n contraband cu
igri, droguri, furturi de maini, plasri de droguri prin parcrile de
camioane i orice altceva ce le trecea prin minte i le putea aduce profit. Nu
se amestecau ns cu oamenii de rnd i nu-mi puteam imagina c vreunul
din ei a luat parte la petrecerea de la Fisk care nu l-ar fi acceptat nici mcar
pe vru-meu, Pinkerton.
Ei ar fi putut s i dea heroina lui Reg, dei preferau s vnd cantiti mai
mari, nu en detail, i, mai ales, nu n Newbury. Eram prieten cu unul de-al
lor. Presupunnd c a fi ntrebat-o pe Gwen Jervis ce tie despre moartea
lui Reg i cine i-a fcut rost de heroin, a fi primit un rspuns la fel de
amabil ca cel dat de un rus pe care-l ntrebi dac a fost informator KGB sub
regimul comunist. n afar de asta, Reg venise cu drogul n buzunar, i chiar
n varianta nefericit c l-ar fi cumprat de la vreun Jervis, cu siguran c
nu l-ar fi invitat la petrecere.
N-ajungem nicieri pe pista asta.
Poate c nu caui tu unde trebuie, zise Rita, nghiind rmiele
cornerului. i linse buzele i porni motorul. Eu mi-am reaezat mna pe
coapsa ei. Maina demar n tromb azvrlind pietriul din parcare i se
avnt n noapte.

M-am trezit din somn la dou dimineaa. Rita nu-i gsea locul i cnd am
atins-o ca s o linitesc, se trase ndrt.
Nu m ia somnul.
Vino s te masez pe spate.
n emineu rmsese numai jarul, care i proiecta licririle pe tavan. Rita
azvrli de pe ea ptura uoar, se ridic i-i frec faa cu minile.
Nu, las Iart-m. Simt c-mi vjie capul.
S-i nclzesc puin lapte
Nu, nu pot Ben, ce-ar fi s pleci acas? Stau ntins degeaba n pat, i
simt fiecare micare i nu pot s dorm. Pe deasupra, mai i sfori.
M-am ridicat n picioare bombnind i am rmas aa puin ca s-mi revin,
ncercnd s-mi amintesc unde mi pusesem hainele.
Apoi, spre uluirea i neplcerea mea, m-am trezit conducnd maina
ctre cas. n urechi mi rsunau cuvintele pe care Rita mi le spusese la
desprire: Tu idolatrizezi sexul, nu-i aa?
A fi putut rspunde, cu mna pe inim, c idolatrizam sexul cu ea. Sau i-
a fi putut replica cum c i ea luase parte la ceremonie din toat inima. Mi
se pruse ns, n acel moment, i cu att mai mult acum, c pusese o
ntrebare la care nu atepta o confirmare.
82
Trecnd prin faa magazinului general, am vzut luminile de la etaj
aprinse; acolo i stabilise Vicky McLachlan cartierul general pentru
realegerea ei. Ocupa o jumtate din biroul de avocatur al lui Tim Hall.
Maina Subaru a lui Tim era parcat n fa, alturi de alte automobile,
aparinnd voluntarilor convocai pentru punerea scrisorilor n plicuri i
dezbaterea strategiei. Vicky nu era doar neobosit, ci avea i o adevrat
vocaie de lider, capacitatea de a-i mobiliza pe cei din jurul su. M-a cuprins
dintr-o dat un sentiment de simpatie fa de ea, i n acelai timp de
vinovie la gndul c ea nutrea fa de mine aceleai sentimente pe care eu
le aveam fa de Rita.
Frnt de oboseal i cu moralul la pmnt, am tras Olds-ul n faa
hambarului meu cu grij, pentru a nu le trezi pe Alison i pe doamna Mealy.
Am intrat n cas fr s aprind lumina, m-am dus direct sus, mi-am aruncat
hainele pe un scaun i m-am bgat n patul meu rece. Am stat ntins o vreme,
ncercnd s gsesc soluii ca s n-o pierd pe Rita, i, ntr-un trziu, am
adormit.
M-a trezit un zgomot. nc buimac, am crezut c m sun Rita. Am ridicat
receptorul, dar n-am auzit dect tonul, n timp ce jos, cineva care lovise cu
ceva metalic bolul meu de cristal, fcea deja primele trepte s geam, sub
greutatea pailor.
Capitolul 11
Deineam o colecie formidabil de arme, motenire de la tatl meu:
pistoale de cow-boy din secolul trecut, numeroase revolvere, un simpatic
pistola calibrul 38 pe care btrnul l inuse n noptier i un Colt,
calibrul 44, capabil s gureasc un vas de lupt.
Aveam permis pentru toate: cnd am ieit din nchisoare, am cerut
imediat s fiu repus n drepturile mele ceteneti, ca s pot obine licena
de agent imobiliar. Mtua Connie m ajutase, accelernd procesul cu
ajutorul btrnului judector Kinsolving, care-i datora numirea pe post. O
dat ajuns n faza asta, am cerut i permisul oficial pentru a putea pstra
toate armele tatlui meu, care reprezentau n momentul morii lui o legtur
important ntre noi. Obinusem, de parc eram un criminal stilat, chiar i
un permis de a le purta asupra mea.
Din pcate, cnd micua Alison se mutase n magazie i ncepuse s se
simt destul de n largul ei ca s-mi aduc musafiri, care s se uite la
83
televizor ori s zdrngneasc la pian, am nchis ntreaga colecie ntr-un
fiet metalic.
Cheia acestuia era ascuns pe dulapul de haine. Fietul se afla ns n
pivni, zidit n crmid; ntre acesta i patul pe care stteam eu ntins,
ascultnd paii care urcau pe scar, se aflau dou nivele i un intrus.
Bnuind c respectivul avea asupra sa cel puin o parte din propria lui
colecie de arme, am ridicat receptorul i am format numrul ofierului
Moody. La trei i jumtate dimineaa. Ollie rspunse, clar i rspicat:
Ce-i?
Ben Abbott. Cineva tocmai a ptruns n cas la mine.
mi i imaginam lupta care se ddea n mintea lui Ollie: pe de o parte, ce
idee minunat ca un ho s vrea s-l jefuiasc pe Benjamin Abbott al III-lea,
n timp ce acesta era n pat; pe de alt parte, houl intrase plin de tupeu pe
teritoriul lui Moody, chiar pe Strada Principal, la cteva sute de metri de
reedina poliistului.
Unde-i sunt pistoalele?
ncuiate.
Doamna Mealy?
La ea.
Tu eti sus?
n pat.
Stai unde eti.
Am nchis. M-am dat jos din pat i am pornit ctre u, ncercnd s nu fac
s scrie vechea podea de nuc. Una din plci trosni de parc a fi scos cuie
cu un ciocan de tmplar. Am ngheat, cu urechile ciulite. Un alt scrit mi
rspunse de pe scri. M-am furiat mai departe, ctre u ncercnd s apuc,
pe ntuneric, cheia neagr de metal, nfipt de form n broasc.
N-am nimerit-o dect cu dosul palmei. Se auzi un zornit ca un sac de
caiele. Se auzi un zgomot pe hol i apru o gean de lumin pe sub u.
Rsucii cheia n broasc. Probabil c ncuietoarea nu mai fusese folosit de
cnd eu aveam cam patru ani i prinii mei fceau dragoste. Parc
nvrteam un cui ntr-o buturug. Am forat-o din rsputeri, cu ambele
mini. Se rsuci pn la capt. Limba de metal se fix la locul ei. Eu eram
ncuiat pe dinuntru, n siguran, pn cnd ua va zbura spre mine,
azvrlindu-m n aer; am fost catapultat peste pat i am aterizat pe
duumea.

M-am ridicat rapid; capul mi bubuia n locul unde m lovise ua i
simeam c viaa mea se mprise n dou: cea dinainte, i cea de dup
durere. Punctul luminos aruncat de o lantern-stilou urca pe perete,
84
oprindu-se pe ntreruptor. O mn l aps i se fcu lumin. Instinctul meu
de supravieuire m fcu s arunc o privire scurt.
Erau doi tipi cu umeri ptrai, trsturi hispanice i constituie robust,
cu pantaloni largi i tricouri mulate. Cel din spate ar fi putut fi italian, dar ce-
mi psa mie; antebraele lor musculoase erau tatuate n albastrul-verzui al
fotilor pucriai. Tatuajele artau banda din care fcuser parte, tiam
asta, dar ce m-a ngrozit cu adevrat au fost lacrimile tatuate pe faa efului.
nvasem, la pucrie, c lacrimile reprezentau numrul victimelor fcute
de respectivul; uneori, din lips de spaiu, o lacrim reprezenta cte cinci
crime.
M ntrebam ce cutau att de departe de reedinele lor. Waterbury,
btrnul ora al alamei, era cel mai apropiat loc unde existau bande. Se afla
la vreo cincizeci de kilometri de Newbury, n linie dreapt, cam departe
pentru ca astfel de jigodii de ghetou s poat ajunge pn aici, ocolind pe
drumuri de ar i trecnd peste bariere de limbaj, civilizaie i obiceiuri.
Banii-s jos, le-am spus.
i sus ce ai?
Am n pod un ceas de cincisprezece mii de dolari. Era un Piaget de aur,
pe care-l acceptasem, prostete, de la un client, pe vremea cnd oamenii se
ddeau peste cap pentru a-mi face cadouri ct mai substaniale. Ceasul se
odihnea n buzunarul unui costum Armani pus la naftalin, pe care
obinuiam s-l port cnd mi ncurajam clienii s fure afacerile altora.
Mini, zise hispanicul care umplea cadrul uii.
Ce, ai vreun pistol ascuns pe-acolo? spuse italianul, aflat n continuare
pe hol, n spatele efului.
n pielea goal ncolit n spaiul ngust dintre pat i perete, numrnd
minutele de care Moody avea nevoie ca s se mbrace i s ajung pn aici,
m gndeam c singura mea ans era s ncerc s ies pe u i s-i fac s se
ia dup mine prin cas, pe ntuneric.
n ceea ce privete varianta cu trasul unui pumn n ochi, la Duane Fisk,
aceasta nu prea avea sori de izbnd cu tipii tia, care din copilrie i
ncepuser micul dejun cu cte un pumn n ochi. Faptul c mai erau nc n
via la cei douzeci de ani pe care-i aveau, nsemna c ctigaser mai
multe bti ntr-o lun, dect eu ntr-o via chiar dac le puneam la
socoteal pe cele din ring, de la liceu, cele din marin i cele din
Leavenworth. n plus, ei erau doi, iar eu m aflam singur, ceea ce complica i
mai mult situaia. Cel mai mare dezavantaj consta n faptul c nc nu mi
revenisem din lovitura primit n cap; lucrul sta urma s-l constat pe
propria-mi piele.
85
Am srit peste obstacolul constituit de colul patului. Micarea l
surprinse pe hispanic, dar nu i pe italian. Acesta mi tie calea, lansnd un
pumn cu degetele acoperite de inele ctre faa mea. Am expediat i eu o
lovitur ctre corpul lui, pe sub pumnul su sau cel puin aa am crezut.
Micrile mele erau bine gndite, dar o idee prea lente. Inelele mi terser
obrazul i aproape c mi smulser urechea.
Am scpat ca prin urechile acului, ameit i plin de snge.
La jumtatea holului, unul dintre ei m plac, doborndu-m la pmnt.
n cdere m-am lovit cu capul de pereii tapetai. Cellalt m-a luat n uturi,
dndu-i timp partenerului su s se ridice, pentru a m cotonogi mpreun.
Se cam saturaser s m loveasc n holul ngust care le mpiedica
micrile, aa c se deciser s m duc la lumin, ceea ce fu o greeal din
partea lor. Eram nc ameit, dar scurtul moment de rgaz mi-a dat ocazia s
stabilesc exact poziia fiecruia. n holul larg de la captul scrilor, cnd cel
mai apropiat de capul meu tocmai se pregtea s-mi trag un ut direct n
nas, i-am prins piciorul din zbor cu ambele mini i i l-am rsucit.
Un strigt, punctat de un trosnet ascuit, acompaniar urletele de durere.
Rsucind n continuare, mi-am deprtat picioarele pentru a gsi un punct de
sprijin i am ncercat s-l prvlesc pe scri n jos. Figura mi-ar fi reuit dac
amicul su nu mi-ar fi tras un ut n arcad.
Venise rndul meu s urlu, ceea ce am i fcut, ncovrigat de durere;
auzeam ca prin cea pe unul care se vita c i-am rupt glezna, n timp ce
cellalt gfia obosit de picioarele pe care mi le cra continuu i apoi de
pumnii pe care mi-i trgea n fa, dup ce ngenunchease lng mine.
Loviturile primite la cap nu reuir s-mi goleasc mintea, ns durerea
provocat de pumnul primit sub centur o fcu imediat, aa c nu am
leinat. Rezistena mea i nfuriase fcndu-i s-mi administreze ceea ce
bandele de mardeiai, indiferent c sunt din Waterbury, Bridgeport ori
Hartford, sau din oricare alt ghetou mizerabil, numesc o btaie sor cu
moartea. Dup aceast constatare, instinctul meu de conservare mai arunc
o privire pe afar. Problema era c nu prea aveau cu ce s acioneze.
Lumina unui felinar ce ptrundea prin fereastra scrilor mi ddu
posibilitatea s-l vd pe italian opind ntr-un picior; cu o mn se inea de
glezn, n timp ce cu cealalt scotocea n buzunarul de la pantaloni. n timpul
sta, partenerul su ncerca s m loveasc ct mai des n fa, n ciuda
eforturilor mele de a m proteja cu ambele mini, i chiar de a schia din
cnd n cnd cte o ripost. Noroc c nu avea i sta inele ca italianul, care
tocmai se pregtea s scoat arma. M rugai s fie un cuit, dar scoase un
pistol unul dintr-alea semiautomate, care semna cu un pistol-mitralier.
l guresc, omule.
86
Nu!
Mi-a rupt piciorul.
Hispanicul se ridic ncercnd s-l opreasc. Lund n calcul posibilitatea
de a nu-i putea domoli camaradul, instinctul m fcu s m scol de pe jos i
s-i aplic o lovitur sntoas n zona rinichilor. Gemu de crezui c l-am
omort, apoi se ntoarse i-mi trase un pumn; lovitura expediat sub un
unghi de o sut optzeci de grade, ncrcat cu toat greutatea corpului i cu
o furie slbatic m amei. Mult mai trziu am auzit focul de arm.
Tot corpul m durea, aa c nu-mi ddeam seama unde m nimerise.
Dup un timp, am avut impresia c nu pe mine m-a mpucat. Probabil c-l
nimeriser pe Oliver Moody. ntr-o clip de luciditate, plin de durere, mi-
am dat seama c speram din tot sufletul ca Moody s nu zac mort pe
duumeaua mea. O luai n jos pe scri, pentru a-l cuta; ajunsei la parter mai
repede dect plnuisem, pierzndu-mi echilibrul pe prima treapt de sus i
rostogolindu-m la vale.
Cnd am redeschis ochii, Ollie se afla deasupra luminndu-mi faa cu
lanterna.
Ia uite ce-ai pit.
I-ai prins? l-am ntrebat, strecurnd cu greu cuvintele printre buzele
umflate i pline de snge.
Mi-au tras n cauciucuri.
Nemernicii.
Vrei s chem salvarea? m ntreb el vesel.
Am nceput s-i spun c nu e cazul. nainte s termin, lumina lanternei
deveni roiatic, apoi totul se ntunec. Aveam senzaia ciudat c Rita Long
mi acoperise faa cu prul ei lung. Cnd am deschis ochii, m aflam ntr-o
camer de spital scldat de razele soarelui, iar femeia care m inea de
mn era Vicky McLachlan.

Am luat cu mine n somn imaginea unei camere, cu o perdea circular
care nconjura patul de lng mine i a unui cimitir care se vedea pe
fereastr; mai existau un televizor suspendat, faa drgla a lui Vicky i
picioarele ei frumoase, puse unul peste cellalt. Asta a fost lot: Cnd m-am
trezit din nou, am ntrebat:
Ce s-a ntmplat?
Ai dou contuzii, zise Vicky, vorbind foarte rar.
Cum m-am procopsit cu ele?
Nu-i aminteti?
Am czut pe scri, zisei eu dup o clip de scormonire a memoriei.
87
Exact, spuse ea, aprobndu-m ncurajator pentru a continua: i
aminteti de ce ai czut pe scri?
Eram beat?
Nu, drag. Nu mai ii minte?
mi amintesc lanterna lui Moody n ochi. Ollie mi-a
Nu. Tu l-ai sunat la trei noaptea.
Coreeect
Am pocnit din degete, de fapt a fi pocnit dac n-ar fi existat acul de la
perfuzie lipit cu leucoplast pe dosul minii mele, i am zis:
Intrase cineva la mine-n cas.
Of, slav Cerului. Spuneau c e posibil s suferi de amnezie.
Amintirile ncepur s dea buzna n capul meu.
Am o senzaie neplcut. A prefera s nu existe Ce-i acolo? ntrebai,
artnd cu degetul ctre ziarul care i se odihnea n poal.
Danbury Republican, zise ea, artndu-mi-l. Scooter are un articol
trsnet.
M bucur pentru el.
Era deschis la pagina a cincea. Citii titlul: Un important agent de burs
imobiliar se afl la spital, n urma unei tentative de jaf.
Sun de parc eu a fi autorul tentativei de jaf.
Nu i coninutul articolului.
Tot e bine D-l ncoace.
n exclusivitate pentru Danbury Republican, scrisese Scooter.
Benjamin Abbott al III-lea, un important broker imobiliar din Newbury, a
fost spitalizat n dimineaa acestei zile, dup o tentativ de jaf asupra casei
sale de pe Strada Principal.
Pentru numele lui Dumnezeu, te face s crezi c mi-am jefuit propria-
mi cas.
Scooter zice c ei l-au redactat.
Iisuse Oh, aici ncepe s sune mai bine Abbott a mpiedicat jaful
cnd s-a trezit din somn i s-a luptat cu hoii descrii mai trziu de ofierul
poliiei locale, Oliver Moody, ca fiind oachei i probabil de origine
hispanic. Conform declaraiei lui Moody, Abbott s-a aprat foarte bine,
reuind s-i goneasc din cas, unde au tras asupra mea i mi-au defectat
maina pentru a nu-i putea urmri. Ofierul Moody a luat legtura cu poliia
din Plainfield, unde conform declaraiei purttorului lor de cuvnt, s-a
descoperit c din cauza reducerilor repetate ale bugetului nu avem nicio
alt main de poliie n apropiere de Newbury.
Nemaipomenit. Casa mea e jefuit. Ollie le transmite tirea, iar poliia
se plnge de bugetul lor
88
Oh, dar privete, ai aprut i tu n ziar. Reprezentanta Consiliului
orenesc din Newbury, Victoria McLachlan, ca rspuns la acuzaia adus de
rivalul ei n cursa pentru o nou candidatur Steve La France, care a declarat
c Newbury tinde s devin un loc nesigur pentru o familie decent, a
ripostat c
Aici s-a ntins cerneala. Ce le-ai spus?
n articol scrie c am declarat: Newbury este simbolul raiului pe
pmnt n America modern.
Ai zis tu aa ceva?
Nu mai tiu. Eram suprat.
De ce?
Vicky m privi aspru:
Pentru c tu zceai aici incontient, fraier ticlos ce eti.
i eu ce
M bucur c te-ai trezit. Se ridic n picioare. La revedere.
i mulumesc c ai venit.
N-ai pentru ce.
Vicky plec. Puin mai trziu, cineva mi aduse prnzul. Apoi, un medic
stagiar indian elegant i fcu apariia, ca s-mi pun nite ntrebri. Acelai
stagiar se ntoarse mai trziu, nsoit de Steve Greenan. mi fcu o plcere
deosebit s constat enormul respect cu care l trata indianul pe Steve. A
doua zi, doctorul Mahadevan mi spuse:
tiai c btrnul este profesor-doctor? Mai rar unul ca el.
El m-a adus pe lume.
Asta era explicaia.
Ce explicaie?
Mi s-a spus c te-a nsoit n ambulan.
La ora trei dimineaa?
Nu-i uor la vrsta lui. Ah, observ c ai o nou vizit.
Una nou? ntrebai eu, spernd s fie Rita.
Ieri te-a vizitat reprezentanta Consiliului orenesc.
Era Janey Hopkins, la fel de nnebunit ca la ultima noastr ntlnire.
Cum te simi?
Bine.
Nu erau hoi, nu-i aa?
Ce vrei s spui?
Era legat de Reg. Nu-i aa?
Habar n-am.
i-am spus. Te-am prevenit. ncearc s ne opreasc.
Cine?
89
Cei care l-au omort pe Reg.
Janey!
Ea i feri privirile.
Janey. D-mi mna. Te rog.
Se apropie de pat i-mi ntinse o mn aspr i uscat. I-am prins-o n
palmele mele. Mngindu-i degetele.
Janey, din informaiile pe care le-am strns, am ajuns la concluzia c
medicul legist n-a greit. Reg a murit lund din greeal o supradoz.
Prerea mea e c ar trebui s presezi societatea de asigurri s dea ceva
bani. Las-l pe Greg s negocieze cu ei.
Cine te-a btut?
Exact cum a declarat ofierul Moody n interviu. Doi indivizi oachei.
Preau s fi fcut ceva nchisoare.
Am ezitat s-i destinui impresia care m copleise n focul luptei i care
nu mai prea att de veridic, cum c cei doi veniser cu un anume scop
peste mine. Era doar o impresie care n-ar fi fcut dect s m afunde i mai
ru n vreunul din gndurile nenorocite care-mi bntuiau mintea.
Vd c n-ai ridicat banii de pe cecul meu.
Cecul e n sertar.
De ce?
N-am vrut s te jecmnesc.
i smulse mna dintr-ale mele.
Atunci, d-mi-l ndrt. O s angajez pe altcineva.
Bineneles c o s-l primeti napoi, dar a dori s-o lai balt. Nu te vei
alege dect cu nite bani pierdui.
Cineva tot o s m ajute.
Ei bine, vorbete cu Greg s-i gseasc un detectiv. Avocaii se pricep
mai bine.
Nu. Asta-i ntre mine i i ei. Fr Greg.
Am apucat-o iari de mn; faa rvit i se umplu de lacrimi.
Nu tii prin ce am trecut.
Nu am de unde s tiu.
Nu e drept.
Ce nu e drept?
Ochii ei m fixar. Gura i se strmb exprimnd acelai dezgust ca i n
prima zi, la mine n birou; pentru o clip am crezut c voi asista la o
confesiune lung. n loc de aa ceva, ea i retrase ncetior mna i spuse:
Rupe cecul. Trimite-mi bucelele ntr-un plic. Scutete-m cel puin de
belele cu banca.
90
Probabil c o s m externez mine. Mai acord-mi cteva zile o
sptmna. M doare capul de nnebunesc. Las-mi cel mult o sptmna.
De ce?
Vreau s mai verific ceva.
Capitolul 12
Ollie i fcu apariia a doua zi dimineaa, cu un dosar care cuprindea
mutrele tlharilor ce operau n nord-vestul Connecticut-ului. Era cam
subire. Am recunoscut mai multe chipuri inclusiv pe cel al unui vr prin
alian cu o Chevalley dar pozele celor doi tatuai nu se aflau n dosar. Nu
m-am mirat, i nici Ollie nu prea surprins.
Niciunul dintre amrii tia nu ar fi avut curajul s-mi gureasc
roile. Nici nu cred ca vreunul s aib o arm.
Roile? n ziare am citit c a tras n tine.
Scooter MacKay ar trebui s scrie poveti pentru copii. Cnd l-am
sunat ca s-i atrag atenia, a dat vina pe redactorul de la Danbury. Ascult-
m pe mine, Ben. n cel mai ru dintre borfaii tia am mai mult ncredere
sublinie afirmaia cu arttorul gros ct un antebra sprijinit de coperta
dosarului dect n nenorociii tia de reporteri care duc ara de rp.
M-am uitat la el jenat. Era prima prere personal pe care mi-o
mprtea n ultimii douzeci de ani, de cnd nu ne nghieam reciproc.
Ai un dosar cu pozele celor din bandele organizate?
La ce-i folosete?
Cred c sunt foti pucriai. S-ar putea s fi fost nchii pe aici, prin
Connecticut, cci erau tineri.
Vrei s spui c exist o band de foti pucriai, chiar aici, n
Newbury?
Evident c n-a fost toat banda, altfel n-a mai fi acum aici, s vorbesc
cu tine.
Bnuiam eu, zise Ollie. Nu tiu exact n ce te-ai bgat, Ben, dar ine
minte, dac-mi aduci pe cap toi nenorociii tia, o s plteti.
Interpret greit, drept o recunoatere a vinoviei, faptul c rmsesem
cu gura cscat.
Chiar m ntrebam cum de ne-am procopsit cu doi criminali sadea.
tia n-au fost nchii n Connecticut. Probabil c i-ai clcat tu pe coad n
Leavenworth. Cum au fost eliberai, au i aprut ca s i-o plteasc. Ei bine,
91
poi s le transmii colegilor ti de prnaie c, dac vor s le prind ar fi mai
bine s-i dea ntlnire la New York.
Ollie, nu m caut nimeni de la Leavenworth.
De fapt, mai primisem de cteva ori telefoane la ore naintate de la unii
aflai ntre dou condamnri, care m rugaser s le expediez urgent ceva
bani. Unul sau doi dintre cei care mi-ar fi vrut pielea nu aveau anse s fie
eliberai nici peste o mie de ani, iar din Leavenworth nu mai evadase nimeni
din 1910.
Am tiut din clipa n care au nceput s trag cu automatul. Mi-am zis:
Nenorociii tia sunt ucrii pe Ben Abbott i se rzbun trgnd n oraul
meu. N-o s permit aa ceva, Ben.
Se ridic n picioare i se aplec deasupra patului meu.
i s le mai spui prietenilor ti, continu el, s-i lase armele acas,
altfel le art eu ce nseamn for de foc, de n-or s m uite toat viaa. Auzi!
S tragi cu pistolul ntr-un ora cu case din lemn, n care dorm oameni. Ce
dracu cred tia, c joac ntr-un film?
Mai zbovi o clip interminabil, spumegnd de furie, apoi se npusti
afar. O mn cu pete maronii ndeprt perdeaua care nconjura patul
alturat, iar pacientul aflat nuntru ntreb:
sta se ocup cu meninerea linitei?
Ceva de genul sta.

O limuzin Mercedes, albastru-marin, atepta n fa la Danbury General;
un ofer n livrea mi deschise portiera.
Bun dimineaa, domnule. Doamna Long regret, dar a fost reinut la
New York.
M dezumflai. Sperasem s o gsesc pe bancheta din spate, n locul ei, pe
banchet se afla un bilet mirosind a Anas Anas: Spitalele m nfioar. O s
vorbim curnd.
Am sunat-o la New York, dar mi-a rspuns robotul.
Mulumesc c ai venit, i-am zis oferului, apoi m-am aezat mai comod,
ncercnd s m simt ct mai bine cu putin, cu toate c, la cel mai mic hop,
m njunghia cte o durere prin diferite pri ale corpului, fr s mai
vorbim de durerea pe care o simeam n inim.
Ajunsesem pe la jumtatea drumului ctre Newbury, cnd l-am ntrebat:
Charles, ai puin timp? A vrea s trecem prin Plainfield.
Am primit ordin s v duc oriunde dorii osea s existe dar, dai-
mi voie s v spun, domnule Abbott, ar fi mai bine s v oprii direct n pat.
Art mai ru dect m simt n realitate, l linitii eu. Vntile
ncepuser s se nglbeneasc i mi scoseser bandajele aproape de pe
92
toate tieturile de pe fa; mai aveam i o ureche care arta de parc fusese
cusut de doctorul Frankenstein, cu a de cusut curcani umplui.
De fapt, m simeam ngrozitor, dar asta era din cauza capului cteva
contuzii uoare se vindecaser suficient pentru a m putea externa, dar mai
aveam nc nevoie de odihn. Cert e c m durea capul ntruna, de cnd m
trezisem, n urm cu dou zile.
La sediul Poliiei, am zis, chiar lng nchisoarea districtual.
tiu unde este, domnule.
Evident c tia; Rita petrecuse cteva nopi n nchisoare, nainte ca soul
ei de atunci s trimit o armat de avocai din Park Avenue, suficieni pentru
a ocupa cu fora Canada.

E pe aici doamna sergent Boyce? ntrebai poliistul care sttea la
primul birou.
Nu, domnule. Intr de serviciu la orele aisprezece fix. Adic la ora
patru. Vrei s o ateptai? mai ntreb el, privind curios faa mea zdrobit.
Dar sergentul Bender?
Cum v numii?
I-am spus. M puse s semnez n registru, apoi scundul Arnie Bender, a
crui statur nu prea se potrivea cu a unui poliist, veni s m preia. mi
ntinse mna i ntreb ngrijorat:
Ce s-a ntmplat, Abbott?
Am citit n ziar c ai permisiunea federal de a intra prin computer n
fiierul bandelor.
i?
A vrea s arunc i eu o privire.
Cu ce ocazie?
Sunt victima unui atac.
Am auzit c i-ai aranjat faa ntr-o agresiune cu fug de la locul
faptei.
Nu i-am gsit pe nemernici n dosarul cu hoi al lui Moody, i mi-am zis
c poate cutm ntr-un incomplet.
E ancheta lui Moody. mprtete-i lui prerile.
Poliistul Moody e un fermier.
Arnie Bender poate ar fi zmbit, dar nu era genul. Ca i Marian Boyce, el
crescuse la ora. Venea din Hartford, iar Marian din Bridgeport. Niciunul nu
se simea n largul su pe iarb. Pune-i ns pe un asfalt plin de cioburi, i
vor strluci ca aisbergurile n lumina lunii.
Bender fusese eful lui Marian Boyce pn cnd, dup un caz n care
fusesem implicat i eu, ea-l egalase n grad. M considera, la fel ca i Ollie, un
93
fost pucria care le sttea n calea afirmrii. Ceea ce apreciam la el era
faptul c avea capul pe umeri, att ct l poate avea un poliist. Constatasem
n trecut c procedase n mod corect, aa c speram s-o fac i acum. Mai era
i un poliist bun, iar poliitilor buni le place s aresteze criminali.
Aveau tatuaje de nchisoare. Unul cu lacrimi.
Ce naiba cutau tia n Newbury?
A da orice s aflu.
Te caut fotii colegi de prnaie?
i fermierul Moody mi-a pus aceeai ntrebare. Bender observ c
poliistul de la primul birou sttea cu urechea lipit de gurile pentru
aerisire din geamul securizat. M lu de bra i m conduse n biroul lui,
luminos, ca al unui agent imobiliar unul de soi, la scar naional i
modern, nu ca o magazie de vechituri, cum arta al meu. mi oferi un scaun,
apoi m trat cu cafea de la un aparat care mirosea a ars. Cum mai tare dect
att nu m putea durea capul, am acceptat o can, cu lapte i zahr. I-am
rspuns la ntrebare, n timp ce el amesteca licoarea cu linguria:
Nimeni de la Leavenworth nu are de ce s m caute. De altfel, tipii tia
au fost ntr-o nchisoare mic, teritorial.
Cum i-ai dat seama?
Sincer, n-au fost chiar att de duri.
Ct de duri voiai s fie? ntreb el, artnd spre urechea mea.
Sunt din zon: Bridgeport, Hartford, Waterbury Waterbury e cel mai
apropiat de Newbury. M gndeam s ncepem cu asta.
N-are nicio noim. Golnaii tia nu au vederi prea largi, nu bat ei att
de departe. Nu se urc n maini ca s cutreiere orelele mici din inut, nici
nu tiu c exist localiti gen Newbury.
tia au aflat.
Vezi c aici nu-i vorba de rzbunarea ta fa de nite amri de golani,
zise Bender, aintindu-i privirea dur de poliist n ochii mei. E vorba de
ajutorul dat poliiei pentru a rezolva un delict.
Eu nu m ocup de rzbunri. Vreau doar s-i vd n spatele gratiilor pe
ticloii tia, ca s nu mai vin prin Newbury cu prima ocazie cnd vor
rmne iari fr bani de buzunar.
Pe Bender rspunsul l satisfcu suficient ca s deschid fiierul poliiei
statale cu bandele narmate i s ntoarc puin monitorul, astfel nct s pot
vedea i eu.
Feele care se perindau pe ecran fceau ca dosarul lui Ollie s par un
album cu poze de liceeni nevinovai. Niciuna nu ddea impresia c subiectul
fotografiat s-ar fi aflat n toane prea bune. Te nspimntau i te minunai ct
curaj avusese fotograful. i totui, privite de aproape, n spatele cutturilor
94
urte i a privirilor goale se ascundeau uneori imaginile unor putani. Nite
copii periculoi, narmai, i totui nite copii care, dac ar fi avut ansa s
creasc n Newbury, ar fi putut, n cel mai ru caz, s fie exmatriculai din
liceu.
Cnd isprvirm fiierul celor din Waterbury, Bender ncepu s le caute
pe cele din Hartford i Bridgeport. Cnd am terminat i cu astea, durerea
mea de cap semna cu cea a unui mahmur care ncearc s se dreag cu
whisky ieftin.
Vrei s ne uitm i la Norwalk?
Da.
Ari ca dracu.
M simt ca dracu. Hai s vedem i Norwalk. M prvlesc dup-aia.
Cu Norwalk isprvirm repede, ntruct majoritatea erau jamaicani. M
sltai n picioare, inndu-m bine de marginea biroului, refuznd
propunerea lui de a parcurge i fiierul din Stamford.
Du-te la culcare.
Mulumesc pentru ajutor.
Sper c nu conduci tu.
M ateapt limuzina.
Trimit pe cineva s te duc pn acas zise Bender, studiindu-m
atent. Poi s-i iei maina de la noi cnd ai s te simi n stare.
Nu, vorbesc serios. Chiar m ateapt o limuzin. Bender m conduse
pn-n strad, unde oferul Ritei lustruia de zor o bar i aa strlucitoare.
De unde
Nu m-ntreba.
Ajuns n main, mi-am cerut scuze fa de Charles pentru ceea ce aveam
s fac, apoi am ridicat geamul despritor dinspre ofer, pentru a nu putea fi
auzit. Am sunat la informaii, pentru a cere numrul de telefon al spitalului
din Waterbury.
Alo, a putea vorbi cu un pacient pe nume John Martello? Hispanicul
nu intrase n fiierul din Waterbury, dar pe italian l recunoscusem: l chema
John Martello, alias Micul John, alias Marele John, alias John Latinul.
Martello fusese acuzat de mai multe ori pentru agresiune i, n cele din
urm aterizase la nchisoarea corecional din Somers, pentru atac armat.
Acolo intrase, probabil, ntr-o band hispano-italian care-i spunea Popii
latini. Din dosare reieea c Popii erau bine nfipi n Waterbury.
Nu, domnule, nu avem pe nimeni cu numele sta.
Martello. M-a-r-t-e-l
Niciun John Martello, domnule.
95
Eram sigur c e la dumneavoastr. i-a cam fcut praf piciorul mi
putei da legtura la Urgen?
nceputul dup-amiezei era, probabil, mai linitit pentru c mi rspunse
imediat o voce calm de medic stagiar.
Martello, am zis eu. John Martello. Mi s-a spus c nu e internat, dar
avea glezna fcut praf smbt noaptea.
O clip Nu. Nu apare niciun John Martello sptmna asta. Suntei de
la poliie?
Am mormit ceva ininteligibil, cu gndul c pentru o astfel de mormial
nu puteam fi acuzat c m-am dat drept ofier de poliie.
Singurii pacieni care s-au prezentat cu probleme la picioare au fost
vreo dou btrne, un muncitor care a czut de pe acoperi i un copil de
zece ani care i-a prins piciorul ntre ine.
Cum arta muncitorul?
Un om de vreo patruzeci de ani. Nimic ieit din comun.
Mulumesc.
Am ntrerupt legtura, am nchis ochii, i m-am ntrebat cum a ales un
golan de ghetou tocmai casa mea pentru a da o lovitur, cas aflat ntr-un
mic orel, la marginea cea mai ndeprtat a universului su ngust?
M-a trezit pe alee murmurul vocii lui Charles:
Ai ajuns acas domnule Abbott.
Alison veni n fug, cerndu-mi s m sprijin pe umrul ei. Susinut de
Alison i de Charles, am intrat n cas i am urcat scrile.
Mama a fcut puin ordine.
Mulumete-i din partea mea.
N-a reuit s curee tot sngele de pe covorul din hol.
Eh, e un persan vechi. Astea oricum par ptate cu snge.
Eti dezgusttor, Ben, zise ea, n timp ce eu m aezam pe pat.
oricelule, n-ai vrea s-l conduci pe Charles n buctrie i s-i gseti
ceva de mncare i o can de cafea? Charles, mulumesc pentru plimbare.
Rmas singur, m lsai pe spate i-mi adunai toat energia pentru a m
dezbrca. Nu m mirase faptul c numele lui Martello nu aprea la spital;
dup ce mprocase cu gloane un poliist, trebuia s fie prea btut n cap
pentru a nu se gndi c poliia va trece prin sit n primul rnd spitalele din
zon. Aadar, n afara trosnetului ncnttor produs cnd i rsucisem
glezna, nu reuisem s-i rup dect vreun tendon, sau s-i provoc o entors
pe care prietenii lui au reparat-o destul de uor.
n fiier vzusem trecute tot felul de amnunte, inclusiv locurile pe unde
bntuia. Adptoarea preferat a lui Martello era bodega lui Ramos, de pe
96
strada Foundry. ntr-una din zilele urmtoare, cnd voi fi mai n form, m
voi opri la Ramos, s beau una mic.
Capitolul 13
Cioc, cioc? Ce mai faci?
Soarele dimineii trzii mi sclda camera n lumin. Capul m mai durea,
dar ncepusem s m obinuiesc cu durerea, iar Vicky arta proaspt ca o zi
senin, n rochia ei din bumbac, aa c i-am zis:
Bine, doar c sunt cu adevrat complet buimac.
Intr n camer mi atinse obrazul cu buzele i m oblig s m aplec
pentru a-mi aranja pernele.
Vrei cafea? m ntreb ea.
Nu nc. Tu ce mai faci? Cine conduce oraul?
De ce eti buimac?
Tot n-am neles cine a fost musafirul misterios de la petrecere.
Of, Ben, iar ncepi?
M scie.
Las-o balt. Tu trebuie s te faci bine i s vinzi case.
N-am de gnd s prezint nicio cas pn nu-mi vor scoate aele de la
ureche. Parc a fi fcut din piese de schimb.
Ca s nu mai vorbim c trebuie s treci pe la cartierul meu general, s-
mi dai o mn de ajutor.
Pn mine m nzdrvenesc eu. i totui totui.
Las-o balt, blegule.
Nu pot.
Sau nu vrei.
Nu vreau.
De ce? De ce continui?
De ce? Aveam un prieten, la Academie, Matt Titus. Cel mai bun
marinar pe care-l tiu. Nu putea s sufere o ambarcaie care mergea mai
ncet dect ar fi trebuit. Se apuca s trag de vele pn trosneau vinciurile.
Aa cum se purta Matt cu brcile puturoase, m voi purta i eu pn voi afla
ce mama naibii s-a ntmplat cu adevrat.
Cu alte cuvinte, eti un zvonist.
Nu sunt.
Un gur-spart tipic orelelor de provincie. La fel de ru ca Marie
Butler.
97
Nu sunt!
Bine.
Vorbesc serios, Vicky.
E-n regul.
Eu nu rspndesc zvonuri. Nu triesc pentru aa ceva. Dar cnd e
vorba de o poveste ca cea a bietului Reg, nu m las pn nu aflu tot adevrul.
Te rog s ncetezi.
De ce?
Ben, uneori eti doar un egoist afurisit. Steve La France e pe punctul de
a ctiga. Toate porcriile care se petrec n ora sunt aruncate n spinarea
mea, iar tu vrei acum s transformi o simpl ntmplare nefericit ntr-o
chestie extraordinar.
Ba nu.
Toat lumea vorbete despre tine, c bntui peste tot i pui ntrebri
tmpite. Poate c pe tine nu te deranjeaz s te ia lumea de fraier.
Nu-mi pas nici ct negru sub unghie.
Da, dar m distrugi pe mine. Nu poi atepta dou sptmni? Atta-i
cer. S-i ii gura dou sptmni. S-l pot bga pe Steve napoi n
Dulpiorul lui cu buturi; apoi n-ai dect s te duci unde vrei, s pui cte
ntrebri tmpite vrei.
Da, numai c dup ce vei fi realeas, o s m freci cu alegerile din
noiembrie.
Nu exist un singur republican n Newbury pe care s nu-l pot face afi.
Dar un democrat conservator cum e ticlosul sta vorbesc de vrednicul
meu adversar de la Dulpiorul cu buturi va reui s-mi dezbine partidul
i s fie ales Butler, blestematul la de republican. Atunci, ce ne mai rmne
nou de fcut? Dac de mine nu-i pas, mcar gndete-te la Alison.
La Alison?
E doar un copil. Republicanii prefer s-i trimit copiii la o coal
particular. Steve La France ar vrea s angajeze n locul profesorilor
voluntari de la Asociaia naional de tir, care s in orele n corturi. Eu
sunt singura capabil s-i conving pe ceteni de necesitatea aprobrii unui
buget colar corespunztor, singura care poate ine oraul sta n via
Calmeaz-te. O s ajungi guvernator ct de curnd. Ai ncredere.
Dac nu reuesc s fiu realeas la nivel local, n-o s mai am niciodat
ocazia s candidez pentru postul de guvernator, tii prea bine. Aa c
potolete-te. De acord?
N-am spus nimic, dei mi venea s-i dau dreptate. n clipa aceea sun
telefonul. Vicky se duse la fereastr i se uit pe Strada Principal. Rochia ei
era decoltat la spate i vedeam c respira greu.
98
Salut, Ben. Greg Riggs din Plainfield. Cum te mai simi?
Binior, domnule Riggs. Dumneavoastr?
Aveam o component demodat, rigid, conservatoare a personalitii,
motenit de la mtua Connie: nu suportam ca oameni pe care nu-i
cunoteam s-mi spun pe numele mic, n special la telefon, cnd mai aveam
i o durere cumplit de cap i m aflam n toiul unei dispute cu conducerea
oraului.
Bnuiesc c tii cine sunt.
Am auzit despre dumneavoastr.
Probabil c eti la curent cu faptul c am reprezentat-o pe Janey
Hopkins n aciunea ei de divor.
Cred c moartea lui Reg a determinat ncheierea procesului.
Te sun ca s-i cer un serviciu i bnuiesc c tii despre ce este vorba.
Prefer s nu ghicesc.
E n legtur cu vocaia ta de detectiv
Riggs ls tcerea s-i fac efectul, dar fusese o vreme cnd pltisem
Mercedes-urile pentru prea muli avocai ca s fiu impresionat de trucul
sta, aa c am ateptat i eu, admirnd conturul plcut al siluetei lui Vicky.
ntr-un trziu, Greg Riggs ced i rupse tcerea impus de el:
Ben, Janey este foarte suprat.
Aici v dau dreptate. N-o cunosc la fel de bine ca dumneavoastr, dar
cred c e cu nervii la limit.
Dup toate chestiile prin care a trecut, bnuiesc c o poi nelege, nu-i
aa?
Cum spuneam, o cunoatei mai bine ca mine.
Problema e c Ascult o s fiu cinstit cu tine. A vrea s-o lai balt
mi-a spus c te-a angajat. i-a fi ct se poate de recunosctor dac i-ai opri
ce-ai cheltuit i i-ai returna restul banilor. E bine s ne vedem mai departe
de vieile noastre, nainte ca totul s ia o ntorstur nedorit.
ntorstur nedorit?
Ai spus-o i tu. Femeia e la captul puterilor.
Am ncercat deja s-i returnez banii. Mi-a spus, clar, c o s angajeze pe
altcineva. Gndindu-m c s-ar putea s nu mai gseasc un tip la fel de
strlucit ca mine, i-am promis c o s mai fac o ncercare.
i apreciez cinstea.
n cazul sta, numii-o loialitate.
Te referi la Reg?
Mi-era prieten.
99
i apreciez i cinstea i loialitatea, dar investigaia asta a ta se tot
ntinde i prelungete perioada de recuperare pe care Janey trebuie s-o
depeasc. Ascult vreau s fiu sincer pn la capt.
M-am aezat mai confortabil n pat i am ndeprtat receptorul de ureche,
pe baza teoriei c, atunci cnd un avocat se ofer de dou ori ntr-un singur
minut s fie cinstit, urmeaz o lung perioad de tcere. Mi s-au confirmat
temerile i, dup o pauz dramatic, urm o declaraie pe un ton i mai
dramatic.
De la brbat la brbat, Ben?
Dai-i drumul, domnule Riggs.
Un numr de s le spunem oameni importani sunt de prere c eu
ar trebui s candidez pentru un post.
N-a precizat despre ce post e vorba. Nici eu nu l-am ntrebat. Nu voiam s
par ostil. i nici s-l enervez. Urma s devin o for n district i nu-i
recomandabil s te pui ru cu aa ceva.
Fr a intra n prea multe detalii la telefon
Suntei bine venit s-mi facei o vizit, i-am rspuns.
Nu, nu vd niciun motiv pentru care n-am putea rezolva totul prin
telefon. Ceea ce ncerc eu s-i spun Cnd Janey m-a angajat s m ocup de
divor, nu eram pentru ea chiar un necunoscut. Sper c m nelegi.
h.
Oare ce-mi auzeau urechile? Chiar s fi fost avocatul sta att de
prostnac nct s se ocupe personal de divorul amantei sale? Parc
simindu-mi nedumerirea, spuse:
Sunt ndrgostit de ea. Pn peste cap. Dac tragedia asta s-ar stinge
de la sine, aa cum e normal, atunci n-a fi nevoit s rspund la ntrebri
bazate pe brfe, n clipa n care m-a hotr s candidez.
Lsai-mi un timp de gndire, zisei eu, cunosctor al iubirii i al
prostiei. Am fcut nite promisiuni pe care nu le pot clca.
M descurc eu cu Janey.
Oricum, trebuie s m mai gndesc.
Pe un ton care-mi ddea de neles c discuia s-a terminat i c eu mi
luasem un angajament nerostit, Riggs spuse:
Mulumesc, Ben. tiam c o s-mi dai dreptate.
Poftim? Amabilitatea mi dispruse i, n ciuda forei de care dispunea
n district, nu aveam chef s m las dominat de un figurant din Plainfield.
Voiam s spun c nu voi uita c ai fost nelegtor. O s m revanez
cumva, Ben. O s-i pasez cte o chestie.
Vreun os, eventual?
Ce?
100
Du-te-n m-ta.
Am trntit telefonul pe noptier i zgomotul mi zgli creierii. Vicky sri
n sus.
I-ai spus lui Greg Riggs, du-te-n m-ta?
Nemernicul.
Face o colect de fonduri pentru mine.
O s-i trimit un cec prin pot.
Ben!
tiai c avocatul care s-a ocupat de divorul lui Janey Hopkins era
ncurcat cu clienta lui, nainte ca aceasta s-l prseasc pe Reg?
Eti un brfitor.
Du-te i tu-n m-ta.
Ben!
Iart-m. Iart-m. N-am vrut.
Ce i-a spus, de te-a scos din mini n halul sta?
O s-o gsesc pe femeia aia din pdure, chiar de-ar fi s mor.
Ben, ai promis.
Nu. Aici se ntmpl ceva ce nu neleg.
M-am ridicat n ezut i mi-am izbit palma cu pumnul cellalt. Pocnetul
m fcu s tresar i am simit o apsare la tmple Vicky prea sfiat
ntre simpatie i dorina de a-mi smulge inima din piept. Aa c am tresrit
din nou.
Veni s se aeze pe pat, lng mine, mi puse un deget rcoros pe
sprncean i rosti:
Ben. Ascult-m.
Promit s-o fac discret. Mai discret dect am fcut-o pn acum. Dar o
s aflu cine a fost la petrecere, dac a fost brbat ori femeie, i ce a vzut el
sau ea legat de Reg.
Vicky i aps mai tare degetul.
Pot s-i spun un secret? ntreb ea.
Sigur c da.
E ntr-adevr un secret.
Ai cuvntul meu de onoare.
Nu glumesc.
Bine, i promit.
Ghici cine a fugit n pdure?
Oh, nu se poate! Tu?
101
Capitolul 14
M-am mirat c soarele mai era nc pe cer. Aveam impresia c Vicky i cu
mine ne uitasem n tcere la cearafuri pre de vreo zece ore. ntr-un trziu,
am ntrebat-o:
L-ai vzut pe Reg?
Hai s-i povestesc cum s-a ntmplat.
Dup aia, poate-mi spui i de ce n-ai recunoscut de la nceput.
Poate c am s-o fac, zise ea pe un ton rece, care m fcea s neleg c
numai ea putea hotr dac o s-mi spun sau nu.
Vicky se ridic, nconjur patul i mbri strns unul dintre stlpi.
Rochia ei era mulat deasupra taliei i larg n rest. Avea genunchi drglai
i gambe perfecte, care se terminau cu tlpi de Cenureas. Braele
dezgolite aveau forme frumoase, cu pielea alb, de parc abia acum ar fi ieit
pe afar de cnd ncepuse cursa alegerilor. Avea i civa pistrui, cu care ne
jucasem, de cteva ori, de-a atinge punctul.
Majoritatea povestirii o spuse privind la cearaf. Din cnd n cnd i mai
scutura buclele, parc pentru a elibera cte un gnd ascuns. O dat se uit n
ochii mei, cu o privire care spunea c st pe propriile picioare i nu ateapt
nimic de la mine. Am vrut s o ajut, apoi m-am simit vinovat, realiznd c
avusesem ocazia s-o fac, dar n-o fcusem.
Am rmas surprins vznd c pleci devreme de la petrecerea de
afar, zise ea. Abia ai mirosit puin friptura de miel i ai i plecat. Credeam c
o s stai i tu pn pe la vreo nou, c o s plecm amndoi i o s ne ducem
undeva.
Mda, ei bine, aveam
Nu conteaz. Oricum, pe la apte nu mai erai acolo. Am but vreo dou
beri. Trei sau patru, mai exact. Apoi mi-am zis la naiba i m-am ntors n
ora.
Ai plecat i tu?
M-am dus pn la cartierul general s rezolv nite treburi.
Vicky provenea dintr-o familie irlandez numeroas. Chiar dac la ei nu
se servea bere la micul dejun, avea totui capacitatea de a se controla, chiar
dup ce trgea puin la msea. ntruct tiam c patru beri nu reprezentau o
problem pentru ea, m ntrebam de ce se obosise s-mi dea cifra exact.
Tim era acolo.
tiam c Tim, dac ar putea, ar lua-o pe Vicky de nevast i ar tri fericit,
pn la captul zilelor. Vicky ar candida pentru poziii din ce n ce mai
102
importante, n timp ce el i-ar conduce campaniile. Visul lui Tim era i
romantic, i practic, dar Vicky nu visa acelai lucru.
Tim a vrut s mearg la petrecere. Eu eram moart de foame, nu
mncasem nimic, aa c ne-am ntors la petrecere, cu maina lui, pentru c
nu era indicat s conduc eu. Berile pe stomacul gol ncepuser s-i cam fac
efectul. Am ajuns pe la opt jumate. Tot oraul prea s se afle acolo. Se
terminaser i hamburgerii, i crnaii, dar Duane mai avea o bucat de miel.
Am mprit-o cu Tim, apoi am mai but dou beri. Duane i Michelle
ncepuser s scape de musafiri. Oamenii se ndreptau ctre maini. I-am
ntlnit pe fraii Meadow. tia aveau un frigider n main, i sunt foarte
ospitalieri de felul lor, aa c am mai but i cu ei vreo dou sticle, pe alee.
Ai ajuns deja la opt beri.
Nu, fraii veniser cu cocteil Margarita. Trecuse de ora nou. Fusesem
n tensiune n ultimul timp, din diferite motive, i pentru prima oar m-am
relaxat. Tim voia s plece. i era o foame cumplit. Zicea s mergem la o
pizza. Eu m-am gndit s mai beau o sticl cu fraii Meadow. Tim nu putea
bea, c era pe post de ofer, eu ns nu conduceam, aa c am mai luat una.
Era o noapte superb, cald i blnd. Fraii Meadow ncercau s-mi arate
Calea Lactee; pe Tim l-au apucat dracii. n general, e un tip al naibii de bine
crescut. Nu i n acea noapte. Cert e c ne-am luat la ceart i, pn la urm,
i-am spus s m mai lase n pace. Tim a plecat furios, cu maina lui. Nu-mi
psa. M puteam ntoarce cu fraii. Am rmas cu ei la petrecere. Erau nc
destui oameni, iar Michelle i Duane ncercau s-i trimit acas. M-am
hotrt s mai beau nc o Margarita. Fraii Meadow, mai puin cel care
conducea m-au secondat; n scurt timp ne-am tolnit tustrei n iarb, ca s
explorm Calea Lactee. N-am prea reuit, din pricina farurilor de la mainile
celor care plecau spre cas.
Vicky, mbrind nc strns stlpul patului, cltin din cap i continu:
O parte din mine gndea: E distractiv s stai lungit pe iarb, ntre doi
flci chipei. Cam ct s aib, Ben, vreo douzeci i doi de ani?
Da, sunt n jurul acestei vrste virile, rspunsei.
M distram Alt parte din mine se ruga s nu fie nimeni care la
lumina farurilor s-o recunoasc pe candidat lungit pe pajite cu fraii
Meadow. i mai aveam i o a treia parte, care m ndemna: Cnd or
disprea toate farurile astea, probabil c vei avea de-a face cu aceti doi
tineri atrgtori. Aveam la bord ase beri i trei Margarita, i mi-am zis c o
s le rezolv pe toate la timpul lor. Am rmas, mai departe, lungit i m
uitam pe cer, n timp ce fraii Meadow uoteau ntre ei, la stnga i la
dreapta mea. ncetul cu ncetul, am realizat despre ce vorbeau. Ei bine, se
ntrebau dac eu puteam s
103
S ce? am ntrebat.
Ghici!
Nu vreau s ghicesc.
S le dau un contract ca s tund parcelele de gazon din ora. i vine
s crezi?
M rog, ei cu asta se ocup.
Ben, chiar aa de groaznic art?
Nu, deloc.
Sunt chiar att de btrn?
Mai ai pn la treizeci.
mi tot puneau ntrebrile astea, i cum nu avea cine s-mi rspund,
m-am hotrt s mai beau o Margarita. Fraii Meadow au dat fuga s-mi
aduc. Rmseser puini musafiri. Cred c erau vreo zece i, brusc, mi veni
s fac pipi. I-am vzut pe Duane i pe Michelle cum i luau rmas-bun de la
unii aflai ntr-o main, aa c am apucat-o spre cas, pe urma frailor care
cutau argumente n favoarea obinerii unui asemenea contract.
De fapt, intervenii eu, sunt cei mai buni din Newbury.
M rog, or fi, dar nu sunt i cei mai diplomai, aa c le-am strigat c au
tupeu s m mbete mai nti, pentru a discuta afaceri dup aceea. Li s-au
tiat picioarele. M-am simit oribil, mai ales pentru c erau att de tineri, dar
m tia nevoia ru, de simeam c plesnesc, aa c am fugit n cas, pe ua
din dos. Toaleta de la intrare era ocupat. M-am ndreptat ctre baia din
fa. Am auzit nite voci i mi-am zis c art prea rvit.
i cu pete de la iarb?
S zicem c nu artam corespunztor statutului meu. Casa e mare.
Exist i o scar de serviciu. Am fugit pe trepte n sus i am gsit o toalet
pentru oaspei.
Vicky se ndrept de spate, ddu drumul stlpului, apoi i frec faa.
Doamne, ce ameit eram! Pereii ncepuser s se nvrteasc n
cercuri, ca pescruii. mi venea s vrs. Apoi mi-a trecut senzaia. Dup un
timp, cred c m-a luat somnul.
n baie?
Avea un covor nemaipomenit de moale. Ci bani au bgat n cas!
Niciun om cinstit nu s-a mbogit vreodat fcnd politic n Newbury.
Casa lui Vicky era una micu i drgu, ascuns n spatele bisericii
congregaionale. Un newyorkez ar numi-o un apartament-atelier mic, cu un
singur dormitor.
N-a ncercat nimeni s foloseasc baia?
104
Am auzit voci din camera de oaspei. M-am trt ct am putut de
repede i am ncuiat ua. Era o baie de oaspei, dintr-o camer de oaspei,
dac m nelegi.
Am mai auzit de chestii de-astea.
Vicky era att de transpus, nct nu recepion remarca mea, care se
voia inteligent.
Se auzeau dou voci una de brbat, alta de femeie.
Le-ai recunoscut?
mi arunc privirea tip nu-te-privete-brfitor-nenorocit, apoi apuc din
nou stlpul.
Despre ce vorbeau?
Despre pietre funerare.
Bine, nu-mi spune. Voiam doar s tiu dac au pomenit de Reg.
Pietre-funerare se numeau nite buturi pe care Duane le prepara la
barul din camera de petreceri. Coniac, vodc, whisky, fric
Destul!
mi venea din nou s vomit. Oricum, dup un timp, au tcut din gur
i mai departe poi s-i nchipui i singur ce au fcut. Eu nu puteam s ies
din baie i probabil c am adormit din nou. Nu-mi amintesc dect c visam
cum un avion cu reacie aterizeaz pe acoperi.
Un avion cu reacie?
Putea fi i un aspirator tii modelele alea puternice? Am auzit
strigte i ui trntite. M-am trezit de-a binelea. Cnd m-am uitat la ceas, nu
mi-a venit s cred. Se fcuse trei dimineaa! Am nceput s gndesc:
Doamne, ce m fac? La urm mi-am zis c la ora trei toat lumea ar trebui
s doarm. Puteam s-o terg. Corect? Greit! Cum am deschis ua, am i auzit
voci. Multe la numr. Doamne, ce m fac, Doamne? Mi-am zis: Vicky,
pstreaz-i sngele rece, fii deteapt i afl ce se petrece. Am ascultat
atent. Toate vocile veneau din buctrie. Erau numai de femei. Niciuna de
brbat. Mi-am zis c n-ar fi singura dat cnd brbaii petrec ntr-o camer,
iar femeile stau n buctrie. nsemna c brbaii sunt n sala de petreceri,
care se afla departe, tocmai n aripa nou-construit, ntruct nu-i auzeam.
Femeile vorbeau pe tonuri ridicate. Michelle urla, pur i simplu. Georgia
plngea, iar Susan ncerca s o calmeze. Sherry se certa cu Michelle, dar nu
era ceva serios.
n legtur cu ce se certau?
La nceput n-am neles. Erau doar nite zgomote care veneau de jos.
Mi-am zis c cei care se strecuraser mai devreme n camera de oaspei
fuseser descoperii.
105
Stai, stai puin. La trei? Mie mi s-a spus c toat lumea a plecat pe la
unu i zece.
Era trei.
E posibil ca fraii Meadow s-i fi dat ceasul nainte, pe cnd se
pregteau s-i strecoare oferta?
sta-i un argument perfect pentru cei care susin ca oamenii s nu in
arme n cas. Dac a avea un pistol, te-a mpuca pe loc.
Ai mai vzut, la vreun alt ceas, c era ora trei?
Da. n camera de oaspei e un ceas detepttor cu cadran luminos, i el
arta tot ora trei. Eti mulumit?
Da.
Iisuse, Ben! Dac nu te-a cunoate, te-a suspecta de gelozie.
Bine, bine. Deci la ora trei, femeile se certau n buctrie i bieii se
aflau n salon.
Credeam c sunt acolo. M-am furiat pe scara de serviciu, prin hol,
pn la scara principal tii, aia cu briz brizuri, sau cum s-or fi numind.
Balutri i balustrade. Un biet tmplar i datora o grmad de bani lui
Duane. Din cte auzisem, l-au nchis n cas i nu i-au mai dat drumul, pn
cnd n-a terminat scrile alea.
Ei bine, a fcut o treab de mntuial, pentru c treptele scriau. Am
auzit-o pe Michelle strignd: Cine-i acolo? Au dat cu toatele buzna. Slav
Cerului, ua din fa nu era ncuiat, altfel m prindeau. Am reuit s ies i s
dispar.
Nu te-au vzut?
Nu.
Sigur?
Sunt convins.
Nici mcar puin, culoarea prului?
Poate atunci cnd au aprins reflectoarele, dar nu cred, pentru c eram
deja departe, pe alee.
Fugind.
Mi-am adus aminte c maina mea a rmas la Tim la birou.
E posibil s nu-i fi revenit nc, complet, de la Margarite?
Pentru numele Lui Dumnezeu, Ben, eram ameit, mi-era ru, eram
obosit-moart i speriat. M ntreb la urma-urmelor, de ce fugeam?
Bun ntrebare.
M-am gndit s nu fiu vzut n halul n care eram. tii i tu, viaa mea
se desfoar ca ntr-un acvariu. Am vzut o main pe River Road. Mi-am
zis: Iisuse, norocul meu, o s m duc cineva cu maina. Apoi m-am gndit c
106
ar fi mai bine s nu m vad nimeni n halul acela. n timp ce ncercam s m
hotrsc, maina a intrat pe alee.
oferul te-a vzut?
Nu. Cum am observat c o cotete, m-am ascuns ntre copaci. M
gndeam c ar putea fi unul dintre invitai care s-a dus dup igri, sau ceva
asemntor. Ce m-a fi fcut?
Cine era n main?
Bieii. Duane, Bill, Ted i cu Rick.
Toi?
Era chiar nostim. Au parcat lng cas. Michelle cu celelalte fugeau pe
pajite, ntrebnd ntruna: Ai vzut pe cineva? Au ntors maina i au
ndreptat-o cu farurile spre pdure. i auzeam cum strig: Tcei! Ascultai!
Am stat, nemicat, iar ei n-au auzit nimic. Apoi am auzit-o pe Michelle
urlnd chiar urla c a fost cineva n cas. Ceilali spuneau: Nu, nu, nu se
poate. Duane o inea una i bun: Calmeaz-te, Michelle, iar Michelle
zbiera: S nu-mi spui mie s m calmez, ticlos tmpit ce eti. Am auzit i
vocea lui Ted, calm, linitit: Potolii-v, gata, s-a terminat. Ne-am ocupat
de tot. Linitii-v acum. Michelle zise: A fost cineva n porcria asta de
cas. Apoi iar vocea lui Ted: Ai vzut pe cineva n cas, fetelor? I se
rspunse n cor nu. Michelle o lu de la capt. A fost cineva n casa mea
nenorocit i tot aa pn cnd Duane le propuse ntr-un trziu: Hai s
scotocim casa.
Au intrat cu toii nuntru. Eu am reuit n sfrit s m strecor printre
copaci i s ocolesc zona luminat. Am ajuns napoi pe alee, i am luat-o pe
jos, spre cas.
Ct a durat totul?
Dou ore. De cte ori trecea cte o main, sream n boschei.
Aproape c se luminase cnd am ajuns pe Strada Principal. O putea vedea
oricine pe Vicky McLachlan, preedinta Consiliului orenesc, mpleticindu-
se ctre cas, ntr-o rochie rupt, la ora cinci dimineaa. Dac m ntreba
cineva, a fi putut rspunde c m-am sculat devreme, ca s prind slujba de
diminea.
Votul catolicilor nu i-e suficient, ca s ctigi n oraul sta.
Ajuns acas, fr s dau peste niciun matinal, am fcut un du lung i
fierbinte, am dormit apoi cteva ceasuri i am ajuns la slujba de la ora nou.
De asta purtai ochelari de soare?
Mahmureala bine meritat.
i de ce ai fost att de ngrijorat cnd l-ai vzut pe ofierul Moody
ndreptndu-se ctre ieirea din ora?
Ce vrei s spui? ntreb Vicky, strngnd la piept acelai stlp.
107
Vreau s spun c-i era team c s-a ntmplat ceva.
Unde vrei s ajungi?
Haida-de, Vicky. tiai c ceva se ntmplase.
tii sau, cel puin, ar trebui s tii la fel de bine ca mine c
indiferent ce l fcea pe Ollie s se npusteasc afar din ora duminica
dimineaa putea reprezenta o ncurctur pentru mine.
Atunci aa am gndit. Dar acum cred c te ateptai s fie o problem
ieit din comun, din cauza celor vzute n noaptea precedent.
Ce fel de problem?
Sau a celor auzite n buctrie.
Vicky apuc veioza de pe noptier, o aprinse, i apropie becul strlucitor
de propriul obraz.
Aa-i mai bine, domnule anchetator?
Termin.
Vrei s m pocneti pe la spate?
Du-te naibii.
Ai tupeu.
Tu ai tupeu. Te-ai uitat la mine cum m nvrteam ca un idiot n jurul
cozii, dar nu mi-ai dat o mn de ajutor.
i dau acum. Sau eti de alt prere?
Mulumesc, Vicky. Despre ce vorbeau femeile n buctrie?
Fii atent, trebuie s-mi promii ceva.
N-am s-i nel ncrederea. Nu voi pomeni numele tu. N-am s te
expun, n niciun fel. i promit.
Nu la asta m refeream.
Ce promisiune atepi de la mine?
C nu m vei ur.
De ce s te ursc?
Orice a fi fcut.
Vicky, eti catolic. Voi deja purtai pe umeri mai mult vinovie dect
a putea eu vreodat s v pun n crc. i promit c nimic din ce-mi vei
spune nu m va putea face s te ursc. Doar dac l-ai omort pe Reg fr
motiv.
Nu glumi cu aa ceva. Eu n-a putea ucide pe nimeni.
L-ai vzut pe Reg?
Doar pe la ase i jumtate, aa cum i-am mai spus. Promite-mi.
Vicky, eti persoana cu cele mai solide principii morale din cte cunosc
eu, excepie fcnd mtu-mea, Connie. i promit c nu te voi ur.
Bine. n primul rnd, trebuie s m crezi cnd i spun c atunci cnd l-
am vzut pe Moody, n dimineaa aceea, habar n-aveam ce urma s se
108
descopere. Pentru c n-am neles nimic din ce s-a discutat n buctrie.
Chiar i dup ce-am auzit, mpreun, la radioul lui Scooter, tot nu tiam
nimic. ns cnd te-ai ntors la Drover i mi-ai povestit despre Reg, mi-a
picat fisa.
i?
Inspir adnc i ncepu, rar i cu calm, s-mi povesteasc ce mai auzise.
Dup cum mi spusese i mai devreme, Michelle zbiera, Sherry tcea i
Georgia Bowland plngea. n final, soia lui Ted, Susan, asistenta medical, o
calm pe Michelle i spuse:
i garantez c el a fost dus de aici. Noi am fcut ce trebuia s facem.
Asta ncerc i eu s-i explic, zbier Michelle.
Michelle, linitete-te. Georgia. Ascult-m, Georgia. Nimeni n-a fcut
nimic ru; aa a fost s fie. Nu suntem vinovate. Nu trebuie s pltim noi
pentru ce s-a ntmplat.
A naibii s fiu, dac-oi plti eu ceva, zise Michelle.
Niciuna dintre noi n-o s plteasc, spuse Susan.
Or s ne prind, se smiorci Georgia.
N-o s ne prind nimeni. Pe niciuna.
Vicky continu:
Susan avea cea mai linititoare voce cu putin. Voce de asistent care-
i susur: culc-te-linitit-i-totul-va-fi-n-ordine. Era extraordinar. Am mai
vzut aa ceva la mitinguri o persoan care s se ridice la nlimea
situaiei i s devin vocea raiunii. Georgia se opri din plns, iar Sherry
ncet cu murmuratul nu reuisem s neleg ce repeta ntruna. Pn i
Michelle ncepuse s se domoleasc. Asta pn, cnd am clcat pe treapta aia
scritoare.
Pentru ce s plteasc? ntrebai eu. Sun de parc cineva ar fi spart o
vaz.
Te las pe tine s descoperi domnule investigator.
Nu trebuie s m forez. Ai descoperit tu totul n locul meu. Dac n-ar fi
aa, nu te-ai simi att de vinovat.
Nu-i aa c sun de parc Reg ar fi murit la petrecere, iar bieii i-au
dus cadavrul pe podul acoperit?
Chiar aa i sun.
Ben, problema e c tu n-ai fi aflat toate astea, dac n-a fi fost eu acolo.
Asta cam aa-i.
Multe sunt simple bnuieli. Ar fi putut vorbi despre cu totul altceva.
Vreau s spun c, atunci cnd am auzit-o prima oar pe Susan zicnd c
garanteaz c el era dus, am crezut c se referea la unul dintre brbaii lor.
M-am gndit c vreunul dintre cupluri se certase.
109
Unul dintre cupluri, care-i fcea de cap n camera de oaspei?
Exact Cel mai important lucru e c
Cel mai important lucru e c funcionara guvernamental Vicky
McLachlan n-a fost n niciun caz de fa.
Probabil comit o crim dac tac din gur. Sunt o figur public. Se
presupune c ar trebui s am o responsabilitate mai mare dect restul lumii.
i aa am dat-o n bar i, probabil, am nclcat legea. Dar tot ce am fcut eu
a fost s m trezesc mahmur. Ben, a putea pierde totul Chiar dac ar fi
vorba doar de lipsa de conduit etic Iisuse, auzi ce spun, doar. Sunt
dezgusttoare.
Du-te la spovedanie, sau f ceva de genul sta. Las realitatea n seama
mea.
Chiar aa?
Chiar aa.
Cum s-i mulumesc?
Dup spusele doctorului, mai dureaz vreo sptmna pn s pot
participa la o sesiune de mulumiri clduroase. Poate srbtorim mpreun
realegerea ta.
Ce intenionezi s faci?
Am privit cteva clipe pe fereastr, apoi am rostit:
Cred c m duc s beau un pahar cu Pinkerton Chevalley.
Capitolul 15
Singura butur de care m puteam atinge din cauza durerii de cap era
apa mineral, ceea ce nu constituia o problem pentru Pink, fericit c poate
bea pentru doi.
Tu plteti? m ntrebase mai devreme, cnd trecusem pe la Chevalley
Enterprises ca s-l invit la bar.
Sigur.
Betty, url el, am plecat.
Mecanicii i ridicar dintr-o dat privirile, pline de veselie; Pink vzu i
zise:
nc mai atept s apar urubelnia Hai s mergem, Ben.
nainte de a pleca, zisei eu dup ce ieirm din atelier, a vrea s arunc
o privire la Blazer-ul lui Reg.
E la dracu-n praznic, tocmai n Plainfield.
Nu-i aa departe.
110
E nchis n garajul poliiei. Nu pot intra acolo, dect dac vin cu o
main remorcat.
Ridic Olds-ul meu i pune-l pe platform.
Bombnind c pierdem degeaba o or i jumtate, riscnd, chiar i Ora
fericit de la restaurant, cnd poi bea mult i cu bani mai puini, Pink mi
slt Olds-ul pe platforma destinat mainilor avariate.
Ai o apc n plus?
mi gsi o apc de baseball cu emblema firmei Chevalley, mbibat cu
ulei de transmisie. Conduse cu vitez mare pn n Plainfield, cu girofarurile
galbene aprinse; cnd paznicul ne vzu venind, deschise poarta plin de zel.
Pink se strecur printre irurile de maini confiscate, automobile fcute praf
i maini pstrate ca probe pentru diverse procese viitoare. Blazer-ul se afla
tocmai n spate, acoperit cu polenul florilor de cucut din gardul viu care
ascundea parcarea poliiei de ochii vecinilor. Maina sttuse n soare i
capota frigea ca o plit ncins.
Grbete-te!
Zgrietura de pe partea lateral dreapt ncepuse deja s se acopere de
rugin. Am cercetat-o atent, de la un capt la cellalt.
Pink claxon.
Portiera nu era ncuiat. Am deschis-o i dogoarea nvli afar ca din
cuptor; privii nuntru. Torpedoul era gol, ca i bordul. Nimic nu amintea de
Reg nu era urm de droguri. Se pare c totul fusese adunat i pstrat ca
prob. Am gsit un ambalaj de mnui chirurgicale, mrimea opt i jumtate.
Probabil ale doctorului Steve. Pink claxon din nou, prelung. Am alergat
napoi, la maina lui.
D-i drumul.
Pink acceler spre poart, dar paznicul o nchisese deja. Iei din gheret i
se apropie de noi, privindu-ne cu suspiciune.
Ai uitat s descarci maina, zise el.
S-a rupt blestematul sta de vinci, ocri Pink. Nu o pot cobor pn nu-l
repar.
Unde-i abibildul?
Ce?
Lui Pink i plcea s joace feste, dar nu avea prezen de spirit.
Autocolantul portocaliu al poliiei ar fi trebuit s se afle lipit pe Olds; lipsa
acestuia l cam descumpni pe Pink. nfundndu-mi apca mai bine pe cap,
m-am aplecat peste el i am spus.
Am vzut eu ceva zburnd pe strada 361. Parc era portocaliu. M-am
gndit c-i o pasre.
111
Nici paznicul nu reacion prea rapid; nu era poliist, ci un btrnel care
nc mai putea face pe paznicul. Bodogni ceva.
Haide, amice, trebuie s-mi repar camionul, zise Pink.
Bodognind n continuare, omul ne deschise poarta.
Am reuit, spuse entuziasmat Pink.
Ne-am ntors la Chevalley Enterprises, am descrcat maina mea, apoi ne-
am urcat n camioneta lui Pink. A fi preferat s mergem cu maina mea, dar
Pink alesese camioneta, ntruct avea frigider n cabin i mai puteam trage
o bere pe drum.
Ce cutai? m ntreb el n timp ce ne ndreptam ctre Mesteacnul
alb.
Voiam s vd de unde ncepe zgrietura.
i?
E mai adnc spre botul mainii, deci bnuiesc c tipul a nceput s-o
zgrie din fa, mergnd spre spate.
Pare logic. i ce-i cu asta?
Asta m face s cred c maina trecea podul, venind dinspre
Rezervaie. Cunoti vreun indian?
Civa. Nu sunt ntregi la minte. De unde tii c a fost zgriat pe pod?
I-o putea zgria oriunde.
Aa-i, dar eu am gsit pe pod bucele de vopsea.

Am ajuns n timpul Orei fericite, chiar pe la nceputul ei. Pink i fcu loc
pn la tejghea.
O bere i o trie. Pltete tata.
I-am spus Marelui Greg s in socoteala.
Cnd pofteti pe cineva la butur i achii tu ntreaga consumaie, te
atepi ca respectivul s se arate dornic de a-i exprima recunotina. De
exemplu, s-i rspund la ntrebri i s profite de orice ocazie pentru a-i
face pe plac. Nu i Pink, un Chevalley pn n mduva oaselor. Butura
gratuit era o ocazie ce nu putea fi ratat, trebuia dat pe gt cu vitez
maxim nainte ca s-i dea seama fraierul care te-a invitat.
Pink, un zdrahon mai solid dect Oliver Moody, putea turna n el cantiti
impresionante. Dup-amiaz am scpat ieftin, dar seara i, n final, noaptea,
amestecul de gin but de Pink prin toate localurile pe unde trecuserm iar
barul pentru motocicliti al Marelui Greg era cel mai de soi costa la un loc o
mic avere, n comparaie cu salariul minim pe economie. Era cunoscut n
toate localurile i ntmpinat de barmani cu resemnarea plin de ngrijorare,
cu care fermierii privesc o furtun ce se apropie.
112
Cnd ntunericul se aternu peste pelerinajul nostru pe care eu
ncercasem tot timpul s-l dirijez spre nord, ctre pdurea lui Jervis i ctre
Rezervaie Pink ncepu s ntlneasc ali zdrahoni, taciturni i solitari.
Niciuna dintre pri nu prea prea ncntat de propria-i imagine oglindit
de cel din faa sa. De cteva ori, aflat n starea mizerabil datorat btii
proaspt ncasate, ncercai un cumplit sentiment de nesiguran.
La nceput, Pink ignor orice ncercare de conversaie, nerspunzndu-mi
nici mcar la ntrebri. Pe msur ns ce alcoolul ingurgitat l mai nmuie,
ncepu s-mi povesteasc de atmosfera stresant de la Chevalley
Enterprises. Nici nu era de mirare. Munca grea i obligaia de a lua decizii nu
reprezentau trsturi definitorii pentru brbaii Chevalley, care, n general,
lsau gnditul pe seama femeilor i acionau din impuls.
O dat m lu prin surprindere, revenind la o conversaie anterioar.
la n-a fost indian.
Urm o tcere lung. Pn la urm ntrebai:
Care n-a fost indian?
Care a zgriat maina lui Reg.
Cum i-ai dat seama, Pink?
Vandalul la nenorocit prsea Rezervaia
i ce-i cu asta, Pink?
Cam trziu pentru un indian s ias din Rezervaie D-l peste cap,
Ben. Hai s golim localul sta.
Apa mineral, mi spunea Pink de cte ori mai luam cte un pahar, e un
leac muieresc. El mi recomanda s ncerc cu tequila. ntr-un trziu, am
ieit pe strada apte i am intrat pe drumul desfundat ce ducea la Barul de la
captul rului.
Localul i aparinea lui Matthew Jervis, singurul adult fr cazier din
familia Jervis, omul pe care clanul l mpingea n fa, n cazul afacerilor
legale. Specialitatea casei era un rom din Newfoundland, cruia-i spuneau
Urletul lugubru, nvechit natural. l aduceau cu camionul care transporta
fr taxe pltite igri canadiene. Vrul meu m asigur c Urletul vindec
orice ran.
Matthew i ddu dreptate afirmnd c pescarii canadieni triesc zile n ir
numai cu Urlet.
i nu le trebuie nicio hran solid, adug un gigant brbos aflat lng
bar.
Pink Chevalley, cu ochii roii, se uita cam urt.
Restul clienilor o bunicu cu un copil i nite hoi de maini care
discutau n contradictoriu, unul ncercnd s-i demonstreze celuilalt
avantajele forrii broatei n comparaie cu spargerea geamului privir
113
scena cu interes, n sperana c cei doi uriai vor face puin atmosfer,
ncercnd s-i smulg tatuajele, unul altuia. Chiar atunci parcar cteva
camionete, aducnd nite clieni pe care n-a fi vrut s-i vd plecnd,
speriai de o btaie ca n filme.
Ce-ar fi s dai un rnd de Urlete pentru toat lumea? am ntrebat.
Matthew Jervis se grbi s umple toate paharele de pe tejghea. Gustul
buturii justifica numele distrugea vopseaua acolo unde Matthew scpa,
din grab, cte o pictur, dar reui s calmeze spiritele. Localul ncepea s
se umple i, pe la zece jumtate, atmosfera se ncinsese; oamenii ndopau
tonomatul cu fise i opiau n netire.
Uriaul cu barb se dovedi a fi oferul canadian de pe camionul lui Jervis.
n acelai timp era i alergtor de dirt-track, la fel ca Pink. Curnd, cei doi se
adncir ntr-o conversaie monosilabic, ntrerupt de reprize spontane de
skanderbeg, din care Pink ieea mereu nvingtor, n timp ce striga, peste
umr, c i s-a golit paharul.
Hoii de maini m rugar s arbitrez o ceart legat de un furt prin
tierea antifurtului din oel care fixeaz volanul, n timp ce bunicua-
ngrijitoare de copii mi mprtea nemulumirile ei referitoare la o fiic
cam prea petrecrea. Cum niciunul nu prea s tie ceva nou despre
Blazer-ul de pe podul acoperit, am gsit un pretext pentru a-mi croi drum
ctre tonomat prin mulimea care umplea ringul de dans, spre o rocat,
ntr-o bluz mulat i jeani i mai mulai, nehotrt ce melodie s aleag.
Ce-ar fi s pui Am un prieten mai jos?
Gwen Jervis ndeprt sticla de bere de la gur.
Uite-l pe Benjamin Abbott al III-lea. Ce faci aici? i ce naiba ai pit la
ureche?
mi nec rspunsul ntr-un srut prelung i umed. I-l returnai, n timp ce,
cu un ochi, priveam la un tip bronzat i lat n umeri, care se apropia. Purta o
brar groas de aur.
S-a ntors Buddy mi susur n ureche Gwen.
Soul ei de drept comun i tatl celor doi copii mricei, lucra pe o cistern
de petrol. Dispoziiile lui ndelungate i acordau lui Gwen o anume libertate,
de care puine din femeile Jervis se puteau bucura. Faptul c btrnul
Herman era liderul glorios al clanului, iar fraii ei capii afacerilor criminale,
i consolida poziia lui Gwen.
Buddy se cam ngrase i i pierduse o bun parte din podoaba capilar.
Salut, Buddy. Cum te mai descurci prin Golful Persic?
Data viitoare cnd mi mai salui nevasta, un Bun e suficient, zise el,
ignorndu-mi mna ntins.
114
Ce naiba, Buddy, suntem veri M rog, aproape. El e vr cu Pink nu-i
aa, Ben? iar Pink e vr cu mine.
Gwen mi arunc un zmbet sexy, care mi aduse n minte o noapte,
petrecut cu muli, muli ani n urm, cnd Pink mi cumprase cteva beri i
m dduse pe mna ei, pentru a fi iniiat n tainele amorului. Experiena
aceea mi impusese un standard la care m raportam mereu.
sta nu i-e vr, aa cum nu i sunt nici eu, izbucni Buddy.
Tu mi eti vr, i reaminti Gwen. i eti beat, mai adug ea, cu
blndee.
Buddy i trecu mna noduroas peste gur.
M rog, puin mi pas, dar mi se pare, Ben, c nu aa trebuie s-o pupi
pe nevasta altuia. Aa c, bag de seam, mai zise el, strngnd-o zdravn.
Ea i ntoarse o privire la fel de dulce, ca cea a unui uliu care scruteaz
pdurea. Lui Gwen i lipsea un dinte din fa, pe care i-l scosese Buddy cu
muli ani n urm. Atunci Buddy i petrecuse restul nopii n grija unei
echipe de chirurgi, specializai n plgi nepate. n final, cei doi ajunseser la
pace, renunnd de comun acord la vtmri corporale grave.
Deci, ce-ai pit la ureche?
Clanul locuia ntr-o tabr de rulote, aezat adnc n pdure, i nu avea
abonamente la ziare gen Danbury Republican.
Doi tipi au dat buzna peste mine n cas.
De asta te afli aici?
Ce vrei s spui?
i caui?
Nu, erau din Waterbury.
De ce nu eti n Waterbury atunci?
Mai nti trebuie s reintru n form.
Gwen mai lu o gur de bere, i linse gtul sticlei; reacia mea i fcu
plcere.
Deci, ce caui aici?
M ntrebam cine ar putea merge-n vizit la indieni, smbt seara
trziu.
Cum ar fi, de exemplu, smbt n care a murit prietenul tu, Reg, de o
supradoz?
h!
Habar n-am Hei, Buddy! Hai s dansm, zise Gwen.
Privi peste umr s se asigure c i admiram pantalonii, ceea ce i fceam,
apoi dispru pe ringul de dans.
115
M-am ntors dezamgit la bar, dei m ateptasem la asta. Gwen nu prea
mi datora mare lucru, i oricum nu ddea informaii despre vecinii ei, cu
att mai puin despre propria familie.
n realitate, dup opt baruri, o grmad de timp petrecut n main i o
consumaie de alcool i ap mineral care se ridica la vreo sut de dolari, nu
fcusem mare scofal. ncepuse promitor reuisem fr probleme s
arunc o privire la Blazer-ul din parcarea poliiei , dar se sfrise cu o durere
de cap, ntr-un local glgios, plin de fum, n mijlocul unor oameni care se
distrau mult mai bine dect mine. Nu-mi mai doream dect s m trsc n
pat. Mai nti ns trebuia s-l dezlipesc pe vrul meu de pe scaunul pe care
prea c se sudase.
Matt vrea bani, m ntmpin Pink cnd revenii la bar. Am mai luat un
rnd la naiba. Matt, dac tot pune el banii la btaie, ai putea s mai torni
cte unul. Matthew! Mai adu un Urlet, altfel vin eu i cu Zeke i ne servim
singuri. Ai vzut, tiam eu!
Izbucnii n rs, acompaniat de canadianul brbos. Rsetele fur acoperite
de uralele puternice, ce proveneau de la intrare. Strigte i fluierturi l
acompaniar pe noul venit, n timp ce traversa ncperea. Pink se ridic i
arunc o privire peste mulime.
Mi s fie, a venit btrnul Smokey.
Cine?
Tipul din Norfolk care a tiat tejgheaua la barul Hitching Post cu
ferstrul.
Trecusem i noi pe la Hitching Post, mai devreme.
Hei, Smokey! Mic-i fundul ncoace, s-i dau ceva de but. Ia-i ceva
de but. Ben.
la de lng el nu-i Freddy Butler?
Aha, nevstuica aia pitic Toarn repede, Matthew, dac nu vrei s ai
dou ieiri la bar. la care se apropie e Smokey Salut, Smoke.
Dou mini uriae se unir cu zgomot; Smokey, ncntat de noua-i faim,
l salut pe Pink ca pe un vechi prieten. Nu erau prieteni vechi: semna mai
mult cu o scen n care monstrul din Alien i manifest o amabilitate
formal fa de Godzilla.
Freddy Butler, inndu-se dup Smokey ca un cel n urma stpnului,
m salut politicos dnd din cap. Fusesem colegi de coal. Freddy, care
intra mereu n buclucuri, cuta tot timpul prietenia btuilor. Acum se
agase de clanul Jervis, i nu prea s aib o slujb anume, dei conducea
un camion nou. Se mprietenise i cu celebrul dur din nord. Pink zise:
sta-i vrul meu, Ben.
Smokey ntinse ctre mine o palm lat:
116
ncntat de cunotin. Am lucrat pentru tatl tu; m chema s
defriez parcele. Mi-a prut ru cnd s-a dus.
Smokey era un tip la vreo patruzeci de ani, btut de vnturi, deirat, cu
braele ca nite odgoane. Ochii cprui preau opaci i ascundeau schimbrile
brute de atitudine.
Mulumesc. Pink s-a gndit c poate-i face plcere s bei cu noi.
Cum s nu. Nu-i o idee rea. Salut, Matthew! A mai rmas ceva Urlet?
L-am ntrebat pe Freddy ce-ar dori s bea i el voia tot Urlet.
Las-l pe ticlosul sta mic s-i plteasc singur butura mi url Pink
n ureche, n timp ce eu m gndeam c Hitching Post nu se afla prea departe
de podul acoperit, i c pe Smokey l apucaser pandaliile dup ora
nchiderii, n noaptea morii lui Reg.
Au dat cu toii paharele pe gt i nimeni nu a protestat cnd am propus
nc un rnd.
Ei bine, am auzit aptesprezece versiuni ale povetii. Acum a vrea s-o
aud direct de la surs.
Pcat c n-ai asistat, strecur Freddy Butler. A fost ceva de pomin.
Dac a fi fost atunci, nu mai ntrebam acum, tun Pink. Deci, Smoke,
cum s-a ntmplat? Ticloii n-au vrut s te serveasc? Erai prea beat?
Nu eram chiar att de beat, dar barmanul a zis c e unu i cinci.
La unu se nchide, preciz Freddy.
I-am spus c, probabil, mi-a stat ceasul.
Smokey i art ambele ncheieturi, pe care nu purta nimic, i asistena
izbucni n rs.
Mai d-mi unul repede, am spus eu.
S-a-nchis, a zis barmanul. Freddy fcea precizrile de rigoare
Eu i-am spus: Bine, tiu c ai nchis. Nu mai vreau dect un pahar.
Barmanul: Am fcut monetarul, punct iar Freddy.
Aa c i-am zis: Pune banii ntr-o cutie de cafea pn mine diminea,
i toarn-ne mie i prietenului meu cte un pahar. Ce fiu de trf enervant
era.
Privirea lui Smokey czu pe btrnica cu copilul.
mi cer scuze, doamn, zise el atingndu-i apca cu degetele.
Barmanul
ine-i fleanca, Freddy, i tie Smokey elanul. Barmanul ne-a spus c ar
trebui s plecm. Eu i-am rspuns c o s plec imediat ce primesc nc un
pahar.
Trebuie s fii de neclintit cu tia, aprob Pink.
Ieii dracului afar, a strigat barmanul i a pus mna pe o amrt
de bt de baseball. Eu i-am spus: Ascult, ceilali care se afl n jegul tu de
117
crm nc nu i-au terminat ultima nghiitur. N-o s peti nimic dac
ne mai dai i nou cte un pahar. Tipul mi flutur bta n faa ochilor. Nu
mi-a fcut plcere, dar mi-am zis c amrtul o fi avut o zi proast. Aa c i-
am spus: Uite ce-i. Oricum, mergem ntr-o vizit am o prieten indianc ,
aa c vinde-mi o duzin de beri, s nu ne ducem acolo cu mna goal. Tipul
ddu cu bta n tejghea i m amenin c a doua oar se va opri pe cpna
mea.
Smokey scurse paharul, apoi se uit n jur, cu subneles. I-am fcut semn
lui Matthew s-i toarne.
Mulumesc, Ben Ar trebui s mai menionez c totul se petrecea n
faa unor oameni; pe unii dintre ei i cunoteam. Erau civa dintre verii
micului Freddy, cu prietenul lor Pete Stock. Deci, nu numai c m amenina,
dar m i fcea de rs. Ei bine, mi-am ieit din srite.
Eu n-a fi rezistat nici att, zise Pink.
tiu, l aprob Smokey. I-am spus apoi lui Freddy s stea la u, n cazul
n care puiul de trf scuzai expresia, doamn ar ncerca s m ncuie
afar i m-am dus la main, s-mi iau ferstrul.
Pe care? ntreb Pink.
A fi vrut s iau Stiel-ul, dar avea lam nou i mi-era s nu o tirbesc
n cuie. Aa c am luat vechiul Husqvarna.
Scul bun, zise Pink.
Husky e silenios, ce-i drept, dar tot Stiel-ul e cel mai bun. Dei am
observat c, n ultima vreme, muli se dau n vnt dup Jonsered.
N-a cumpra o scul strin.
Da Husky-ul, unde crezi c-i fcut?
n Alaska.
Eh, m rog, cnd am ajuns, bietul Freddy m atepta afar i ua era
ncuiat.
M-a lovit cu bta, se scuz Freddy; toate privirile se ntoarser spre el:
nimeni nu-l credea.
Nu numai c o ncuiaser, dar era i din fier, dintr-alea fcute de
Stanley. Aa c, primul lucru pe care trebuia s-l fac era s decupez o nou
u. Strpungerea peretelui n-a durat prea mult; barmanul vorbea cu Poliia
la telefon, aa c am tiat cu ferstrul i telefonul din perete, dup care m-
am ocupat de bar. Tii, ce sunet scotea! Tare de tot.
Parc ziceai c Husky-ul e silenios.
Mi-am uitat ctile.
L-a tiat n dou, zbier Freddy. Chiar pe mijloc.
118
Am fcut dou tieturi, la o distan de nouzeci de centimetri ntre
ele, ca s aib Freddy pe unde trece. I-am spus apoi s ia o duzin de beri i
s lase banii pe tejghea. S nu cread nimeni c am vrut s fur ceva.
Nici nu putea fi vorba de asta, zise Pink.
S-i spun o chestie.
Care?
De atunci, dau numai peste barmani prietenoi. Abia de intru pe u, c
m i ateapt un pahar plin.
Prietena ta s-a bucurat? ntrebai eu.
Ce zici, Ben? Ah, indianca? A fost ncntat. L-am lsat pe Freddy s
doarm afar, n camion, cu cteva beri care s-i in de urt. Restul i le-am
lsat ei, mai puin una, pe care am luat-o, ca s am pe drum.
Astea nu se ntmplau n noaptea n care a murit Reg Hopkins?
Ba da, i sta a fost cel mai nostim lucru, rse Smokey privind n jur.
Din tonomat se auzea Mary-Chapin Carpenter urlnd; hoii de maini
intraser i ei pe ringul de dans. Pe Smokey l ascultau Pink, Matthew,
bunicua, Zeke canadianul i cu mine; m strduiam din rsputeri s nu par
prea interesat.
Fii atent, e cel mai hazliu lucru pe care l-ai auzit vreodat. Freddy i cu
mine plecaserm ctre cas; cnd am ajuns pe podul acoperit, era blocat de
un Blazer. Rmsese n drum. Ai neles? Freddy a scos capul pe geam i a
strigat: Mut-i rabla de aici! Nicio micare. Am vzut c farurile
rmseser aprinse i se consumase bateria abia de mai luminau. Freddy a
mai strigat o dat: Ia-i rabla sau i-o tiem n dou! I-am spus: Stai aa,
Freddy. n primul rnd, ajunge cu tiatul pentru ast-sear. n al doilea, cel
care a parcat aici, probabil c a avut un motiv. Mai bine-l lsm n pace,
ocolim podul i o lum pe drumul mai lung. Drumul mai lung, a urlat
Freddy Adic nc treizeci de kilometri. M rog, nu erau chiar treizeci.
mi lsasem maina la Hitching Post, explic Freddy. Mi-era team s
nu mi-o ia poliia.
Freddy a nceput s se certe cu mine. I-am spus: Biete, dac vrei s
traversezi podul, f-o pe dou picioare, eu merg pe drumul cellalt. Dar el
ncepu: mpinge-o s cad de pe pod. D-o la o parte din drum.
De ce n-ai fcut-o? se interes Pink.
tii, Pink, la un moment dat ajungi la un punct cnd nu mai continui.
Nu-mi doream dect o cltorie linitit, s-mi termin berea i s m culc. Pe
lng asta, dup cum spuneam, aveam impresia c tipul cu maina voia s
stea acolo.
Cam ct era ceasul? ntrebai eu.
Trei i jumtate, patru, patru jumate. La naiba, putea fi i cinci.
119
Dar trecuse de trei.
Cum? Of, aa cred, dac socotesc ct timp mi-a luat treaba la Hitching
Post, plus prietena mea. Aa-i, Freddy?
Pe mine m luase somnul.
Pe mine, nu. n orice caz, Freddy s-a hotrt s mearg pe jos pn la
Hitching Post. Cred c nimeni nu mai judeca corect la ora aia. I-am spus s
fac cum vrea. Am ntors maina i ultima oar cnd l-am vzut, Freddy
trecea podul. Acum e acum. A doua zi m-am trezit devreme. Nici n-am mai
ajuns acas, am dormit n main. M-am ntors n Newbury, s iau micul
dejun la Mesteacnul Alb. Acolo vine un tip care ne spune c poliitii l-au
gsit mort pe Reg Hopkins, pe podul acoperit. V-ai prins? Al lui era Blazer-
ul, iar Reg se afla n el. Mort. l sun imediat pe Freddy, i spun maic-si s-l
scoale i-i zic: Salut, fraiere. Mai tii Blazer-ul pe care voiai s-l mpingi? Era
un cadavru nuntru.
Credeam c-i bate joc de mine, zise Freddy.
Freddy. Sper c nu i-ai lsat amprentele pe main. Dac i le gsete
poliia, dai de dracu. Pe Freddy l-a pufnit plnsul: N-am fcut nimic. N-am
fcut nimic. Pink, dac l-ai fi auzit! M implora: S nu le spui c am fost
acolo. S nu le spui. I-am rspuns: Nu trebuie s vorbesc eu, dac tu i-ai
lsat amprentele. Or s te caute ei. Nici n-am atins-o, spunea Freddy. Jur
c n-am atins-o.
N-o atinsesem, zise Freddy, dar m luase frica, pn cnd l-am auzit pe
Smokey rznd. M-ai pclit bine, Smokey.
n timp ce rdeau cu toii, l-am ntrebat pe Freddy:
Cu ce naiba ai zgriat-o, cu un deschiztor de conserve?
Cu cheile mainii Hei. Ce? Ce?
Ce-ai zis, Ben? ntreb Smokey, n timp ce Pink prea ncurcat.
Ai trecut podul spre Rezervaie, pe la ora dou, i nu era Blazer-ul.
Cnd te-ai ntors, ntre trei i cinci, acesta bloca accesul pe pod.
Unde naiba vrei s ajungi, biete?
M ntrebam cnd a ajuns Reg acolo.
Ce zgrietur? ntreb Freddy. Eu n-am zgriat nimic.
Despre ce zgrietur e vorba? ntreb i Smokey. Pink privea, nesigur,
printr-un rest de Urlet; ntr-un trziu spuse: A, zgrietur aia, apoi tcu.
M faci s-mi sar inima, zise Smokey.
Cum aa?
M-ai urmrit sau ceva n genul sta?
Am vzut o zgrietur lung pe Blazer-ul lui Reg.
Ce cutai tu acolo?
120
Am auzit apelul poliiei la radio i m-am dus s arunc o privire. Apoi
Pink a transportat maina cu remorca lui, i am tot vorbit despre zgrietur.
Auzindu-i povestea, m-am gndit c poate a zgriat-o Freddy, furios c a
trebuit s mearg pe jos pn acas.
Smokey i ls mna uria pe umrul meu. Matthew Jervis gsi ceva de
ters, la captul ndeprtat al barului, iar bunicua i feri copilul. Nu mai
aveam nevoie de nc o lovitur la cap, aa c m-am uitat la Pink. Acesta i
zise:
Ia mna de pe el.
Dup ce o s-mi explice ce dracu
Am auzit o explozie, ca un foc de arm tras de lng mine. Smokey zbur
de pe scaun i ateriz pe spate, fr s mai mite, cu un semn rou-aprins pe
fa, acolo unde-l pocnise Pink.
Hai s mergem, Ben. Tipul are muli prieteni pe aici.
Am pornit tar s ne grbim, trecnd hotri printre oamenii de pe ring
i ne-am ndreptat ctre u. Unii se uitau urt, dar nimeni nu fcu vreo
micare, cu excepia lui Gwen Jervis, care-mi transmise un srut. O dat
ajuni n parcare, am spus:
Mulumesc pentru ajutor.
Pink mi ntinse cheile de la main, zicnd:
Aveam nevoie de cineva care s conduc. Acum n-am fa s fac eu
asta.
L-am trezit cnd am ajuns la camionul su din Frenchtown. Rgi, apoi
ncepu s bombne, cu gndul la mahmureala care-l atepta.
Apropo, ce-i spun mtuii Connie despre zdrngnitul de la Lincoln-ul
ei?
Chiar acum vrei s afli rspunsul?
Iau dejunul cu ea, mine diminea. Vreau s-i dau nite veti bune,
nainte de a-i cere o favoare.
Pink se legna ca un sequoia uria n timpul unui cutremur de pmnt.
Spune-i Spune-i c o s-i desfac nenorocirea aia, pn la ultima
bucic, dac trebuie. Spune-i c atunci cnd o s ias din mna mea,
rahatul la de main
121
Capitolul 16
Chevalley Enterprises i respect garania acordat, i-am spus eu, n
timp ce atacam a treia porie de dulcea de zmeur fcut de Connie. Pink
garanteaz c o s rezolve problema cu zgomotul la.
De luni de zile tot garanteaz i nc mai cne. Ia zi, pentru cine voiai
s dau petrecerea aia?
Era apte i jumtate i m aflam n camera de mic dejun a lui Connie.
Prin uile stil franuzesc se strecura un aer cald de var. Soarele sclda
pereii glbui, strecurndu-i razele printre frunzele unui ulm. Psrelele
ciripeau i i cutau hrana.
Connie trecuse deja pe la magazinul general ca s-i cumpere Wall Street
Journal, pe care l citea, n clipa cnd intrasem. Cafeaua, ceaiul i pinea
prjit se aflau pe bufet, ncepusem s cred c Pink avusese dreptate n
privina calitilor curative ale Urletului: durerea de cap mi sczuse pn
la nite limite mai mult dect suportabile.
i-am spus. Pentru familiile Fisk, Carter, Bowland i Barrett.
Dar eu nu-i cunosc.
Sigur c-i cunoti. Duane i Michelle Fisk au fabrica de ciment din
Newbury. Bill Carter e cu antrepriza de construcii. Ted Barrett e profesorul
de practic l tii, constructorul care a dat faliment. Familia Bowland e mai
nou; Rick lucreaz la IBM. Sttea lng mine la petrecere. Mai ii minte?
Ziceai c i aminteti de Brbatul cu costum de flanel gri.
Nu-i cunosc.
Pe Duane, Bill i Ted i tii de cnd erau copii.
Bieii din Newbury se obinuiau cu munca, greblnd pajitea lui Connie
Abbott.
tii ce vreau s spun, Benjamin.
tiam, evident, ce voia s spun. Dei democrat ca orientare politic
dedicat cauzei din toat inima , nsi Ludovic al XIV-lea s-ar fi simit n
largul su la o petrecere, cci musafirii ei trebuiau cunoscui dup renumele
familiilor, dup tradiie i reuite demne de luat n seam. Bogia nu era
privit ca o realizare demn de laud. mbogiii de dup Rzboiul Civil
erau privii cu suspiciune.
Chiar am nevoie s-mi faci serviciul sta, mtu Connie. Pariez c opt
oameni nu pot susine aceeai minciun. La o astfel de petrecere, a putea
s-i adun pe toi opt. Dac voi fi suficient de convingtor ca i cum a ti mai
mult dect n realitate, s-ar putea s aflu de la ei lucruri pe care nu le cunosc.
122
mi respectasem cuvntul dat lui Vicky. Nici mcar mtuii nu-i spusesem
c ea fusese musafirul misterios, cu toate c i povestisem tot ce aflasem de
la ultima noastr ntlnire, cnd mi venise ideea s o iau la ntrebri pe
regina brfelor, Marie Butler. Connie mi arunc o privire viclean
Ieri am cutat cuvntul nepotism n dicionar. tiai c nseamn s-i
favorizezi nepoii?
Ce cuvnt minunat, Connie. Chiar intenionez s m folosesc de
calitatea mea de nepot, ca s m rfuiesc cu cel care l-a crat pe Reg pe pod.
Poate mi explici, totui, de ce nu poi organiza petrecerea la tine acas.
n primul rnd, e cam greu pentru un tip singur s serveasc opt
persoane. Cu bere i pizza nu o s reuesc s-i in prea mult timp pe loc, spre
deosebire de o mas la tine acas.
Victoria McLachlan ar fi ncntat s pozeze drept gazd, alturi de
tine.
Connie avea o prere deosebit de bun despre Vicky i i urmrea plin
de interes cariera. O considera candidata ideal, capabil s m adune de pe
drumuri.
Nu vor veni la mine acas. O s-i dea seama c sunt nc pe urmele lui
Reg.
Nu pot s-i invit la mine i tu s neti de sub mas, la momentul
oportun.
Le spui c vin i eu. N-o s-i poat refuza invitaia.
Oh, Ben, nimeni nu mai d doi bani pe regulile astea vechi. Mai ales
oamenii tia. Dei Ted Barrett era un tnr foarte bine crescut i artos
Nu, dac vrei ca ei s-mi accepte invitaia, tiind c vii i tu, ai nevoie de o
alt momeal ceva mai bun dect o cin la ceea ce se numete, prin partea
locului, Domul marii doamne.
Care ar putea fi momeala?
Ce urmreti, de fapt, s obii de la o astfel de petrecere?
I-am spus.
Foarte bine. Oricum ar iei, dreptatea va triumfa. Uite ce-i sugerez. Eu
o s-i invit
Mulumesc. Mulumesc. Mulumesc.
Iar tu vei lansa o minciunic nevinovat. Nu prea departe de adevr,
chestie care s-i fac s nu m poat refuza.
mi citeti gndurile.
Bineneles.
Connie m fix cu ochii ei albatri; m simeam ca un cerb surprins n
lumina farurilor.
123
Ce-i dorete toat aduntura asta, mai mult dect orice altceva pe
lume?
Terenuri.
De aceea doreti tu s fiu eu gazda petrecerii, zmbi drgstos
Connie Eti destul de inteligent, atunci cnd vrei s gndeti.
Nu cumva m iei peste picior?
Crezi c vor aduce cocain cu ei?
Cum?
Glumeam, nepoate. Am auzit c gaca lor nu e strin de asemenea
apucturi.
Parc nu pleci urechea la brfe.
Dar nici n-am zis c sunt surd.

A doua zi, n timp ce beam o cafea trzie n faa magazinului general,
Michelle Fisk apru n Audi-ul cel rou; fustia de tenis lsa s se vad nite
coapse bronzate, mai armonios conturate dect bnuisem. mi azvrli pe
mas o foaie verde-pal provenit din agenda lui Connie i m ntreb:
Ce dracu-i asta?
O invitaie la cin. Am primit i eu una asemntoare.
Connie aranjase ca invitaiile s fie nmnate personal, prin bunvoina
prietenelor lui Alison Mealy singura trup de bicicliti de pe Strada
Principal.
i ce ar trebui s nsemne?
Cin smbt seara. Cocteiluri la ora apte.
De ce ne-ar invita Doamna Constance Abbott pe noi? Nu ne nvrtim
n cercurile ei, asta dac n-ai observat. Ce pui la cale, Ben?
M-a invitat pe mine, pe tine cu Duane, Ted i cu Susan, Bill cu Sherry,
Rick cu Georgia. Formaia mi d de gndit. M mir c ie nu i nu m refer
la petrecerea voastr din jacuzzi.
Atunci?
Pentru c e mai n vrst, nu nseamn c nu e la curent. tie cine se
ocup cu cumprrile prin Newbury.
Iisuse, are mai mult pmnt dect Bunul Dumnezeu, zise Michelle,
adncindu-se n scaunul curbat de lng mine.
Dumnezeu s-a cam speriat cnd s-a prbuit piaa, dar Connie a
cumprat.
Dar, acum civa ani, cnd am ncercat s achiziionm cte ceva,
avocatul ei, judectorul la ieit la pensie, ne-a dat pe u afar, fr
menajamente.
124
Nu tiu ce s spun. Ea nu ntinerete. M uit la ce face. Susine o
grmad de aciuni caritabile; poate c ea i cu judectorul la au ajuns la
concluzia c vnznd, e mai simplu s fac rost de bani pentru donaii.
i rolul tu care e?
i sunt nepot bun, i pe deasupra agent imobiliar.
Te atepi la un comision de zile mari.
Din cte o cunosc, nu cred. O s zic mersi dac m aleg cu trei la sut.
Michelle izbucni n rs:
Uau! Sper s nu te neli.
Ei, e doar o presupunere. Cnd mi-a comunicat lista de invitai, la asta
m-a dus mintea.
Doamne-Dumnezeule, oft ea, Cerule, cu ce o s m mbrac? Ben, cum
trebuie s te mbraci cnd eti invitat la ea?
O ntrebare bun. Smbt seara Invitaie scris Sal de mese
Patru sau cinci feluri de mncare. Vreau s spun, poi s te mbraci cu orice
vrei, curat i clcat s fie, dac doreti s-i fii pe plac
Neaprat.
n regul. Ei bine, eu, de exemplu, am s port probabil un sacou sport
de culoare deschis, pantofi, ciorapi, cma cu mnec lung detest s
nu pori butoni i o cravat frumoas.
Nu pot s-l conving pe Duane s-i pun cravat.
Am fornit.
A dat o petrecere asemntoare anul trecut smbt, invitaii scrise
i a aprut un artist care voia s strng fonduri, mbrcat ca un portar.
Ce s-a ntmplat?
Connie a fost ct se poate de politicoas. Dar nu l-a mai invitat a doua
oar. Fundaia pe care acesta o reprezenta a fost sftuit s-i revizuiasc
politica de angajri. Ultima oar cnd am auzit ceva despre el, tocmai fusese
transferat n Minneapolis.
i bai joc de mine?
Puin Ascult, poate c-i vorba doar despre o petrecere obinuit. Ei
i place tineretul, vrea s in pasul. S-ar putea s nu existe nicio legtur cu
miile ei de acri. ns, orice ar fi la mijloc, d-mi voie s i spun ceva: va fi
foarte interesant. A trecut prin multe i cunoate pe toat lumea. Dar s nu
te grbeti i s forezi chestia cu terenurile. Las-o pe ea s vorbeasc, cnd
crede de cuviin.
Apoi am mai spus ceva care, n alte mprejurri, ar fi fost o pur rutate:
Ei i-au plcut ntotdeauna femeile stilate.
Michelle plec, puin cam palid, iar eu m-am aezat mai comod, convins
c musafirii vor sosi ntr-o stare de tensiune.
125

Ah, exclam Connie, ce pereche ncnttoare!
Stteam mpreun n salon bnd sherry i ntrebndu-ne care vor aprea
primii, cnd Ted i Susan Barrett i fcur apariia. Erau ntruchiparea unei
Americi disprute: Ted, frumos i cu prul negru, Susan, blond i absolut
superb, nali i zveli, mbrcai n hainele de duminic cu grija unor
enoriai.
Aproape de intrare, Susan rmase nemicat, aruncndu-i lui Ted
obinuita-i privire ntrebtoare: cum-mi-st? Ted se ddu napoi ca s o
studieze. Ceea ce-i spuse i fcu plcere. El i prinse mna, i-o srut i o
conduse, mndru, ctre u.
V doresc numai baft; o s avei nevoie, n seara asta, rosti Connie
ncetior.
Eram dou vulpi btrne n privina unor astfel de petreceri. Precum
negroizii Masai la vntoare de lei, noi ne nelegeam prin semne ori din
priviri. Ea i ocup locul, eapn, exact pe mijlocul unui recamier mbrcat
n mtase verzuie. Eu m-am dus n hol.
Prin gemuleul lateral i vzui pe cei doi Barrett schimbnd priviri
preocupate, dar imediat ce deschisei ua, expresiile lor devenir formale, tip
petrecere.
Intrai. Ari adorabil, Susan salutare, Ted.
Noi, brbaii, ne-am strns minile, fiindu-ne nc proaspt n minte
scena n care eram gata s ne ucidem unul pe cellalt, la ferma lui Gill. Apoi
am luat-o pe Susan de mn.
Obinuiam s le srut pe obraz pe majoritatea prietenelor mele, dar
frumuseea Susanei Barrett m fcea s m abin. N-a putea s-o srut, fr
o ncurajare indubitabil din partea ei, la fel cum n-a arta un tablou de
Botticelli cu degetul, la muzeul de art Metropolitan. n seara aceea am
vzut o schimbare n ochii ei adnci i calzi, un fel de zid de protecie ridicat
de cealalt Susan, asistenta medical, pregtit s-i pstreze calmul n
mijlocul unui bombardament cumplit.
I-am condus la Connie, care i antren fr efort, n ceea ce avea s
reprezinte pentru ei cea mai interesant conversaie despre vremea
neobinuit de secetoas. Susan i adusese un bucheel de rozmarin. Connie o
provoc pe Susan s-i povesteasc despre grdina ei; familia Barrett se lans
ntr-o istorie a modului n care a ajuns s locuiasc n casa de pe West Street
i, tocmai cnd Ted ajunsese la capitolul al XI-lea, se auzi soneria de la
intrare.
Am deschis ua pentru Rick i Georgia Bowland Rick, nervos, pompos
mbrcat ntr-un costum de afaceri, nchis la culoare, Georgia, cam fragil,
126
ntr-o bluz de mtase, cu o floare n prul ei de culoarea mierii, emannd
un damf uor de gin bun.
Ce cas superb, Ben. Ce drgu c ne-ai invitat.
mi ntinse o sticl de parfum, umplut cu flori de levnic.
Doica noastr s-a dovedit a fi i grdinreas.
Coafura ei se potrivea perfect cu seara plcut de var. Cnd Rick ncerc
s-i netezeasc minuscula-i musta, ea l opri, punndu-i o mn pe cot.
ntreb apoi, cu o voce grav, dar i plcut:
Cui trebuie s-i fac curte, ca s primesc ceva de but?
Am bnuit c i Georgia era nelinitit. Nu chiar ca Rick, dar n orice caz
prea nspimntat. Nu reueam s-mi dau seama dac nervozitatea lor se
datora apropiatei ntlniri cu Connie, ncheierii unei afaceri cu terenuri, sau
faptului c aveau ceva de ascuns.
Haidei s-o cunoatei pe Connie.
Georgia m prinse de bra i-mi opti teatral:
Avem subiecte verboten?
Poftim?
Am i eu o mtu mai n vrst. La ea nu se discut despre democrai
i despre magazinele universale.
Eu a evita subiectul cu campania Cred n Steve, doar dac nu vrei s-
i mpuie urechile cu cei din familia La France. Are o prere foarte bun
despre Vicky.
Am priceput, mulumesc.
Connie le ur bun-venit n salon, se entuziasm de frumosul bucheel i l
asigur pe panicosul de Rick c prefer s i se spun Connie n loc de
doamna Abbott. Georgia se documentase temeinic i Connie se nroi de
plcere cnd ea i pomeni de una din vechile ei prietene din Greenwich.
Am turnat vin alb pentru Ted i Susan, gin cu ap tonic pentru familia
Bowland i m-am grbit s ajung n foaier cnd Bill i Sherry Carter,
mpreun cu Duane i Michelle Fisk se ddeau jos din maina lui Michelle.
Pir, doi cte doi, pe aleea lat a lui Connie.
Privind prin gemule, aveam impresia c att Duane, ct i Bill, fuseser
dui cu fora de ctre neveste la tuns i brbierit i obligai s-i pun
cravate. Chiar nainte s ajung la trepte, Michelle l ntoarse brusc pe Duane
cu faa ctre vest, i ndrept cravata la lumina soarelui care se pregtea s
apun, i l btu, sntos, pe umr.
Sherry fcu cam acelai lucru cu soul ei, terminndu-i inspecia cu un
pupic aplicat pe nasul lui Bill. Acesta o rsplti cu o palm peste posteriorul
care prea i mai apetisant ntr-o pereche de pantaloni albi. Le-am deschis
ua.
127
Bun seara la toat lumea!
Michelle intr prima. Prea n gard, dei nu arta att de speriat ca
familiile Bowland i Barrett.
Suntem primii?
Nu, ultimii. Intrai, am zis, srutnd-o pe obraz. Drgu rochie!
Gseti?
E perfect.
ncepusem s cam am btaie de cap cu rotunjimile ei plcute i ochii negri
ptrunztori. Ea prea ncreztoare c o rochie de smbt seara la club,
nchis la culoare, face furori pe Strada Principal.
Duane, ce mai faci?
Ochiul lui vnt prea s se vindece, mult mai repede dect rnile mele, n
schimb eu nu le datoram unora care se considerau prieteni cu mine. Ochiul
nu prea s-l deranjeze mai mult dect faptul c trebuise s se mbraci n
haine de gal.
Bine mersi, numai c porcria asta de cravat m strnge, de parc a
avea un arpe boa la gt.
Un cerc de grsime revrsat de jur-mprejur peste gulerul prea strmt
ddea de bnuit c i cumprase cmaa nainte de a se ngra.
Fr suferin nu exist frumusee, Duane. Ce mai faci, Bill?
Nemaipomenit! Uite, din partea noastr, zise Bill, nmnndu-mi o
sticl uria de Moet. Ce frumos din partea mtuii tale, s ne invite la ea.
Hai nuntru i spune-i personal. Va fi ncntat de ampania voastr
De fapt, ea nu era de acord cu asemenea cadouri extravagante. Bun,
Sherry.
Sherry opia pe scri, mndr ca o felin. Se pare c mi inspira de
fiecare dat un animal n seara asta era o pisic; mai fusese o egret, la o
licitaie, sau gazel, n Gara Central. Imaginile astea nu se datorau
sensibilitii mele, ci, mai degrab, prerii bune a lui Sherry despre ea nsi.
Probabil c ea flirta din cochetrie, creznd c le face un serviciu brbailor.
Poate c din cauza asta Bill nu era gelos.
Ben, spuse ea, aruncndu-mi zmbetul ei de picnic.
I-am srutat frumosul obraz, am luat-o de mn i i-am zis:
Ari minunat.
M-am tuns.
Foarte ic.
Eu eram adeptul prului lung, dar ea avea un cap minunat.
Bill spune c art cam bieoas.
N-am vzut niciun biat care s-i semene.
Ai auzit, Bill? Ben zice c nu art ca un biat.
128
Nu m gndeam n ansamblu. Doar capul.
Haidei nuntru, v ateapt mtua Connie.
Bill ne urma vesel; cnd vzu salonul, scoase un fluierat ncetior. Tehnica
decorativ a lui Connie consta, simplist vorbind, n a aranja cu art prada
adus de generaiile de cpitani de nave.
Connie sta n picioare, n mijlocul familiilor Bowland i Barrett. M
nvase, nc de cnd aveam treisprezece ani, c singurele motive pentru
care poi sta jos la un cocteil, sunt fie insistena gazdei, fie ceva grav, care
necesit ngrijire medical. Am fcut prezentrile, apoi am preparat
buturile: vin alb pentru doamne, rachiu de secar cu ghimber pentru Duane
i o bere pentru Bill; pentru noi, am umplut paharele cu sherry.
Eu lansam subiecte de conversaie, umpleam pahare, aprindeam
lumnrile la lsarea serii i serveam invitaii cu minuscule aperitive.
Connie nu agrea gustrile consistente. Msline verzi umplute cu ardei, alune
i uoare urme de past de anoa cu castravei, erau suficiente chiar dac l-
ar fi avut ca invitat pe preedintele Coolidge.
Se prea c avusese dreptate. Conversaii vesele i rsete nsufleeau
salonul. Musafirii devenir volubili, eliberai de tensiunea unei sptmni de
trud care devenise ceva foarte ndeprtat. Connie era strlucitoare; obrajii i
se coloraser, iar prul alb scnteia ca un nor purtat de alizeu.
Phyllis care servea la petrecerile lui Connie nc nainte ca eu s m fi
nscut mi arunc o privire cu tlc, din ua salonului. I-am fcut un semn
din cap lui Connie. Ea ncheie istorioara nceput despre un btrn fermier
irascibil care-i vnduse nite puni, apoi l rug pe Ted s-o conduc n
salon.
Plecar, bra la bra, urmai de ceilali, ncolonai doi cte doi. Sherry
Carter zise:
Ce petrecere minunat, Ben. Iar ea e nemaipomenit.
Se simte excelent.
Chiar a mplinit nouzeci de ani?
Nu inem o socoteal exact, dar tata mi-a povestit c n timpul
primului rzboi mondial fugise de la internat ca s ngrijeasc soldaii.
Aoleu, exclam Sherry, strngndu-m de bra. E nostim. Mulumesc c
ne-ai invitat O, Doamne! Uit-te la mas.
Salonul lui Connie era scldat n lumina lumnrilor care venea de
pretutindeni: de la candelabru, de la suporturile de pe perei i de la
sfenice. Aezasem ervete n dreptul fiecrui loc considerndu-le mai
potrivite unei nopi de var, dect obinuita fa de mas; lemnul de cire
lustruit reflecta flcrile ce preau focurile de tabr ale generalului
Washington.
129
Ne sftuisem ndelung cu privire la aezarea cartonaelor cu numele
invitailor. Connie i alese locul din capul mesei, spre ua buctriei, cum
era i firesc; eu m-am aezat n captul opus. Connie a vrut ca Ted Barrett s
stea neaprat n dreapta ei, zicndu-mi c mcar atta pot s fac, s las lng
ea un brbat prezentabil. Auzind aa ceva, am hotrt ca Michelle i Sherry
s stea la dreapta, respectiv la stnga mea. Ea l alese atunci pe Rick
Bowland n stnga ei, pe motiv c l vedea pentru prima oar. Dup Rick
urma Susan, apoi Bill. n faa lor am plasat-o pe Georgia, lng Ted, iar pe
Duane, ntre Georgia i Sherry.
Phyllis servi o sup rece de praz, apoi o salat pe care iepurii o trecuser
cu vederea, la mine n grdin. Am ajutat-o s strng farfuriile goale i am
turnat vin rou, n timp ce ea aduse felul de mncare principal.
Exista un fel de mncare standard pentru astfel de petreceri, cruia eu i
spuneam ntotdeauna ostropel Newbury, dei numele lui, ca i reeta,
variau n funcie de ierarhia social i de generaie. Cei mai n vrst i cu
dare de mn, serveau la petrecerile lor, unde conversaia era ntotdeauna
pus mai presus dect mncarea, boeuf bourguignon. Zbuciumata generaie
yuppie, acum ncrunit, i pregtea ostropelul cu carne de viel i cu
portocale, numindu-l marengo. Iar dac erai invitat la ostropel de
Newbury, la familia Chevalley, gseai n farfurie carne de opossum, ori de
alt vietate care nu s-a dat destul de repede la o parte de pe osea.
Ostropelul lui Connie fcea parte din prima categorie.
Privind figurile invitailor femeile admirnd salonul ncrcat de
argintrie veche i de porelanuri fine, iar brbaii relaxndu-se datorit
vinului de calitate i al farfuriilor golite am ajuns la concluzia c adunarea
suspecilor devenise cea mai reuit petrecere a verii.

Pendula lung, atrnat n holul din fa, btu de ora zece.
Ei bine, dragii mei, este timpul ca o femeie n vrst s mearg la
culcare.
Oaspeii notri se ridicar de pe scaune, grbii.
V rog s stai linitii. Exist vin de porto i coniac n bibliotec, dup
ce v hotri cine va conduce mainile la plecare. Ben, i-am spus doamnei
Mealy s pregteasc lemnele pentru foc; s-l aprinzi, dac doamnelor le
este rcoare. Noapte bun, tuturor. Sunt ncntat c ai putut veni.
n timp ce mulumirile rsunau n cor, Duane i Michelle schimbar o
privire nedumerit, pe care eu am interpretat-o ca nsemnnd: i cu
pmntul cum rmne?
Discutm n bibliotec, i-am optit lui Michelle.
130
Ea arunc o privire linititoare ctre Duane. Connie i fcu o retragere
solemn, culminnd cu urcarea treptelor. Eu am nceput s mn aduntura
ctre bibliotec cnd pe la jumtatea scrii, Connie se ntoarse i spuse:
Susan, mai tii tabloul de Dufy despre care-i vorbeam? Vino sus, s
arunci o privire.
Susan pi pe scri, ca o femeie crescut n asemenea conace de rang
federal, obinuit cu budoare, pe pereii crora atrn tablouri de
impresioniti renegai. Ted o urmri cu privirea. Vznd c m uit la el, mi
zise:
Sunt cel mai norocos ticlos din ora.
I-am dat dreptate. Apoi, uor ngrijorat n privina inteniilor lui Connie, i-
am condus pe ceilali n bibliotec.
Mi! Ce bine arat, zise Georgia. Ai putea aprinde focul, Ben?
M-am apropiat i am aprins cu un b lung de chibrit ziarele aranjate de
doamna Mealy. Cminul scotea de obicei fum, dar n seara asta se comport
onorabil i flcrile nvluir butenii, rspndind o mireasm dulce de
mesteacn negru.
Musafirii mei se grupaser doi cte doi, uitndu-se la crile legate n
piele de viel, inspectnd dulpiorul Chippendale i minunndu-se de
feroneria vechiului birou de cpitan care aparinuse tatlui lui Connie.
Cum rmne cu coniacul? tun Bill Carter.
Cine conduce la ntoarcere?
O s mergem cu Duane. Ted i cu Susan se pot duce pe jos, nu, Ted?
Nu-i departe, zise Ted.
l sunm pe prietenul bonei noastre, spuse Rick.
Duane?
Conduc eu, rspunse Michelle n locul lui. A mai bea puin cafea, dac
a mai rmas.
I-am turnat dintr-o caraf de argint aflat pe nclzitor, apoi i-am servit
cu coniac pe Bill, Sherry i Duane. Preferina Georgiei pentru ceva care s
pite i atrase o privire nelinitit din partea lui Rick.
Cunosc reeta pentru o Piatr funerar zdravn zisei eu dac
Duane vrea s-o prepare.
Duane mi arunc o privire ciudat, apoi schimb una asemntoare cu
Michelle. Georgia opt pentru lichior Baileys Irish Cream. Ted ceru porto
att pentru el ct i pentru Susan, care apru curnd i mi se altur la
biroul pe care Connie aranjase sticlele de buturi.
Te-a impresionat tabloul?
Voia doar s-o ajut cu fermoarul. S tii c mi-a plcut Connie.
Se pare c i ei i-a plcut de tine.
131
M-a invitat la ceai. Nostim, nu? E mai btrn ca bunica, dar cred am
putea fi prietene.
Porto?
Mulumesc, zise ea; apoi, atingndu-mi braul, continu ncetior: Ted
mi-a povestit ce s-a ntmplat la ferma lui Gill.
Nicio problem. S-au clarificat lucrurile.
A venit tremurnd acas. Prea ngrozit de ceea ce era s fac.
Nu s-a ntmplat nimic. A trecut.
Iisuse! strig Bill din captul opus al camerei. Asta da via! i-ai
nchipuit vreodat, Ben, cum o s fie cnd vei locui tu aici?
Billy! l dojeni Sherry.
Ben tie ce vreau s spun. E o btrn doamn fantastic, dar nu o s
triasc venic. Ben e singura ei rud, nu?
Mi-e team c va trebui s-mi cumpr i eu bilet, ca toat lumea.
Ce?
O druiete oraului. Va fi muzeu.
Rick Bowland vru s tie dac pictura din salon era un Whistler autentic.
I-am spus c da.
Care pictur e de Whistler? ntreb Duane. Hei, Michelle, pot s-mi dau
jos cravata asta blestemat?
Da.
E un portret al mtuii lui Connie, Martha, pictat de Whistler.
i peisajele din sufragerie?
Cea cu cerbul e de Landseer, un pictor englez. Cel cu adevrat reuit,
rul Hudson, este de Church.
Nu-i aa c cel cu mestecenii, din hol, este de Levinson?
Mai degrab de un elev al su.
Ce sistem de alarm are?
Dac atingi rama, se declaneaz nite ocuri electrice direct n
salteaua poliistului Moody i n perna scaunului mainii sale.
Muzeu? De ce nu? S mpart la toi, zise Bill Carter, rznd.
Eu a pstra-o, zise Michelle. Tu nu, Sherry?
Dac-om reui s construim i noi una ca asta, eu a organiza un tur al
casei n sptmna de Crciun i poate c i de Ziua oraului Newbury.
i eu a face la fel, zise Susan. Dac ar fi Ted de acord.
Numai dac se terg pe picioare.
M-am apropiat de polia cminului i m-am sprijinit ntr-un cot, ca un
mare senior. Acum c pusesem mna pe ei, trebuia s m gndesc cum s
procedez.
Bine, biei. S trecem la treab.
132
A sunat cam stngaci, dar ei n-au bgat de seam. Se ateptau s vorbim
despre terenuri.
Mda, zise Duane. Ce vrea s vnd?
Vreau s ghicesc, zise Michelle. E vorba de cei dou sute de acri de pe
muntele Morris, nu-i aa? De la Fulton?
Duane adug:
Dac ar fi de acord s ne dea fia de pe Dealul Bisericii, am putea
construi o vil mare, cu mai multe apartamente. Va trebui s lrgim Strada
Principal, pentru creterea traficului. Comisia de zonare o s nnebuneasc,
dar ei, Ben, Ted i Rick o s te sprijine la nevoie i o s ncasezi i nite
comisioane babane.
Pe jumtate ameit de merlot i coniac bun, Duane vorbea mai tare dect
i ddea seama. Toi se ntoarser spre mine, ca s-mi vad reacia.
Spre propria-mi surprindere, m-am trezit vorbind despre terenuri,
folosind tonul aspru al strmoilor mei:
Nici Connie Abbott, nici eu, nu vom accepta vreodat s mutilm
Strada Principal.
Doar civa copaci.
Exclus.
Pn la urm, despre ce dracu vorbim noi? ntreb Duane. De ce ne-ai
mai crat aici la cin?
Nu mai aveam mult i-l ntrebam ce nu i-a convenit. nfulecase porii
duble de ostropel clasa-nti i mai lsase i pivnia de vinuri a lui Connie ca
n urma refluxului; dar i Michelle devenise bnuitoare, iar Susan i Sherry
preau dezamgite. Faa lui Ted era o masc solemn. Bill se uit la Rick i
ridic din umerii lui lai. Am zis repede:
N-am vrut s tragei sperane prea mari.
Vinde terenuri, da sau ba? ntreb Michelle pe un ton categoric.
O ntrebare bun. M-am prefcut c o analizez, dar s-a petrecut un lucru
ciudat. Dintr-o dat m-am transformat ntr-un adevrat agent imobiliar, care
toarn gogoi nvelite ntr-un strat subire de adevr:
Pcat c nu-i i Reg aici. Discutasem despre o idee Connie s formeze
un trust al terenurilor.
Un trust al terenurilor? se auzi vocea lui Bill Carter, ca un ecou. Nu era
o fraz care s bucure auzul unui constructor de anvergur mijlocie.
Reg nu mi-a pomenit niciodat despre aa ceva, mormi Duane.
N-avea de ce s-i spun ie. Totul se lega de Connie. Asta era afacerea
ei. Pe ea o intereseaz viitorul, nu prezentul. Aici vorbim de planuri cu
btaie lung.
Nici asta nu era o fraz pe gustul lui Bill i nici a lui Duane.
133
Ct de lung?
Am mers mai departe n contextul problemelor care urmau s apar n
Newbury n viitor, dup ce Connie nu va mai fi i am spus:
Ea deine o sumedenie de terenuri, multe dintre ele fiind lsate de
izbelite. Resursele ei nu sunt inepuizabile, nici imune la taxe. Un trust are
nevoie de fonduri care s-l menin. Dac voi, biei, ai fi n stare s
contribuii cu cte ceva, primind n schimb o mic parte din proprietile ei,
ajutnd astfel la protejarea celorlalte, s-ar putea s primii binecuvntarea
ei.
Chiar aa? fcu Michelle.
Ar fi foarte ncntat, mai ales dac ar vedea c o parte din vechile
ferme vor continua s funcioneze.
Nu tiu ce s spun, zise Bill.
Ascultai-m, voi suntei viitorul. Newbury va iei din minile ei. Noi
aici vom tri. Aici va trebui s ne facem un rost. Avem ansa de a cldi
oraului un viitor. Mcar gndii-v la asta.
O s analizm, spuse Michelle.
Nu pot s cred c Reg nu ne-a optit nicio vorb, zise Duane.
Acum ori niciodat, mi-am zis i am continuat calm, aproape blnd:
Reg Hopkins a murit la tine acas, Duane.
Ce?
mi pare ru. A murit de o supradoz, la tine n buctrie.
Ba a plecat viu.
L-ai vzut mort, cu toii.
Nu!
I-am privit, pe rnd, drept n ochi.
Nu v nvinovesc pentru c ai intrat n panic. Erai ameii de
Pietrele funerare ale lui Duane. V-a fost team c vei fi implicai ntr-o
moarte cu heroin. Christoase, cine are nevoie de una ca asta n Newbury?
Aa c, n loc s sunai la poliie, i-ai aruncat cadavrul.
Nu e adevrat, protest Michelle.
Duane, Rick, Bill i Ted l-au ncrcat n Blazer i l-au dus la podul
acoperit.
i-ai pierdut minile, omule, zise Duane.
i n timp ce bieii l transportau, Michelle, Georgia, Sherry i cu Susan
fceau curenie n cas. Bieii s-au ntors pe la trei i un sfert. Michelle, tu
te-ai cam speriat, creznd c ai auzit pe cineva umblnd prin cas. Apoi ai
scotocit peste tot, n-ai gsit pe nimeni i, cam pe la patru, v-ai desprit.
Nu se mai auzea dect focul, trosnind. M rugam ca unul dintre ei s pun
vreo ntrebare, pe care s o pot ntoarce n avantajul meu. Cei opt ns
134
rmseser mui, fixndu-m cu nite priviri amenintoare, de parc i-a fi
acuzat pe nedrept.
Capitolul 17
Pe vremea cnd m jucam de-a lupul cel grozav la burs, investitorii care
nu citeau prospectul cu atenie se puteau trezi c aciunile lor se scufund ca
o nicoval n ml. Cnd completezi un astfel de prospect, unde legea te
oblig s dezvlui orice veste proast, mecheria e s o comunici nconjurat
de o ploaie de amnunte. Aa c mi-am nucit prietenii cu toate detaliile pe
care le aflasem, mergnd pe ghicite n legtur cu moartea lui Reg.
Din pcate, eram obligat s-mi protejez sursa principal de informaii
Vicky. De fapt, aproape nimic din nlnuirea de ntmplri prezentate nu
putea rezista, dac m-ar fi luat la bani mruni.
Mnnci ce nu trebuie, zise Rick, apoi se uit la Georgia, care cltina
din cap.
Ted nu spunea nimic, privindu-m doar cu ochii lui negri. Susan se
apropiase de el. Sherry Carter i ncolci un bra pe umerii lui Bill. Acesta
spuse:
Iisuse, Ben, vorbeti aiurea.
Aa s fie, Bill? De ce nu ncerci s-i convingi i pe tipii care au tiat cu
ferstrul barul Hitching Post?
h? fcu Bill uitndu-se, aparent derutat, spre Duane.
Duane ddu din umeri.
Dup ce au renovat barul, tipii au plecat spre Rezervaie, s
srbtoreasc. Cnd s-au ntors au gsit blocat accesul pe pod.
Nu mi-a fcut nimeni favoarea de a-mi rspunde cu vreo tmpenie, de
genul: Nu ne-a vzut nimeni. Am rmas o clip sprijinit pe polia
cminului, gndindu-m c opt oameni nu pot susine aceeai minciun.
Linitea se adnci. Cu priviri care m evitau i nite fee care artau o
intens activitate cerebral, i luaser timp pentru a cugeta, ori pentru a
atepta s vad ce intenionez s fac, bnuind c am rmas fr muniie.
Pierdusem oare momentul? Am sesizat c se hotrser, i parc un val de
frig ptrunse n vechea cas.
Nu, rosti Duane.
Tocmai cnd credeam c pierdusem partida, Georgia Bowland izbucni n
plns slvit fie sufletul ei, cu gin cu tot. Mai nti se smiorci, ca un copil.
135
Apoi tot corpul ncepu s-i tresalte. Lacrimile i se scurgeau splnd
machiajul.
Se uitar cu toii la ea i protestele li se stinser pe buze.
V-am spus eu c o s se afle, se smiorci ea. V-am spus. Eu
Tac-i gura! o repezi Duane.
Georgia izbucni n hohote. Duane se ndrept ctre ea, amenintor ca un
taur. Am pornit s-i barez calea, dar Rick ajunse la ea naintea mea, i-o lu
protector de umeri:
Las-o n pace, zise el.
V-am spus eu, v-am spus eu, repeta Georgia plngnd i se prvli pe
canapea.
Gura! zbier la ea Duane. Iisuse, tu eti cea care i-a spus lui Ben.
Nu-i adevrat!
Ba tu i-ai spus!
Termin, Duane, zise Rick, mpingndu-l.
Duane l opri, cu braul ntins, zicnd:
Ia ncearc, Rick. Ofer-mi un pretext.
Bill travers rapid camera, cu braele ridicate. M-am bgat ntre ei,
oprindu-i:
Ce-ar fi s nu spargem mobila mtuii Connie.
Urm o pauz penibil, n timpul creia Georgia continua s plng, cu noi
n jurul ei, ca nite spectatori la un accident de main. Duane i-a revenit
primul:
Eu am plecat! Hai, Michelle. Nu ncerca s m opreti, Ben.
Pot s-i transmit poliistului Moody c te duci direct acas?
Nemernicule.
V-am spus eu, se vicri Georgia.
Vrei s termini dracului cu plnsetele alea?
Georgia ni n picioare, l mpinse pe Rick la o parte i zbier ctre
Duane:
Tu plngeai, Duane. Plngeai ca un copil. Numai tu ai dreptul s plngi?
Lua-te-ar dracu!
Duane se nroi tot.
Da, am plns apoi suspin i pru c i s-a scurs toat vlaga. Ai
dreptate, Georgia. Iart-m. Iart-m, Georgia. mi pare ru, sincer. Reg
prea att de
Georgia se aez la loc pe canapea. Duane se prbui alturi, fixnd apoi
covorul cu privirea.
Pentru linitea voastr, am spus eu, s tii c n-am aflat de la Georgia.
136
Michelle l msur pe Duane cu o privire ciudat, aproape plictisit Brusc,
se ntoarse ctre mine, cu ochii aruncnd flcri:
Ben, ce vrei s ne faci?
Privirile tuturor se ntoarser ctre mine.
Ce ai de gnd? repet ea, mai tare.
Nu v-a trecut prin cap s-l ducei la spital?
Era mort.
V-a fost team s sunai la poliie? Nu puteai chema mcar o
ambulan? S ncercai s-l salvai?
Susan ne-a spus c era mort.
Susan se apropie, i ncruci braele i m privi drept n ochi:
Ben, sunt asistent medical. Omul era mort. ncetase s mai respire.
Inima i se oprise. Am ncercat totui un masaj cardiac, dei tiam c era
inutil. Cnd l-am gsit, avea pupilele ct nite farfurii.
Prea foarte sigur, dar nu m puteam opri s nu m gndesc c, cine tie,
poate Reg ar mai fi avut o ans. Simeam nevoia s-mi deschid sufletul.
Parc tiam c pupilele se micoreaz la droguri.
Doar cnd eti viu. Cnd creierul moare, ele se deschid larg. Crede-m,
Ben. Era mort.
Nu-mi venea s cred, zise Duane cu ochii la covor. mi tot spuneam c
trebuie s-i facem respiraie artificial, sau masaj cardiac, sau ceva n genul
sta. Susan reuise s-l fac s-i luceasc ochii. Parc priveai ntr-un pu.
Nu tiam ce s mai spun.
Era mort, Ben. Murise la mine n buctrie.
Ndjduisem c aceast sear va scoate la iveal cteva rspunsuri care
s-l pun pe Reg ntr-o lumin mai favorabil. Nu auzeam ns dect ceea ce-
i fcuser ei ca s se pun ntr-o situaie ct mai convenabil.
Ce intenii ai, Ben?
Ce intenii aveam eu?
O s ncep prin a v sftui pe voi s mergei la poliie, nainte ca ei s
vin s v caute. Mrturisii. Spunei-le ce s-a ntmplat. Gsii-v un avocat
bun. N-o s fie plcut, dar e mai bine dect s v trezii cu o grmad de
acuzaii de obstrucionare a justiiei, care o s v cad n cap ca o ton de
crmizi.
i cu Janey cum rmne? ntreb Michelle.
Va trebui s-i spun c Reg a murit, cu adevrat i irevocabil, din cauza
unei supradoze de heroin. Ce altceva a putea s-i spun? La naiba, a dori
s-i pot da veti mai bune.
O s-i povesteti despre noi?
137
Nu credei c i va nchipui i singur, dup ce voi o s mrturisii
totul la poliie?
Chiar trebuie s-o facem? ntreb Bill.
Expresia lui plngcioas, de urs de-abia ieit din hibernare, mi aduse
aminte de o panie din clasa a patra, cnd, pentru nu mai tiu ce prostie,
fusesem dai amndoi afar din clas, ntr-o zi friguroas, pe considerentul
c acest lucru ar fi mai eficace dect pedeapsa cu eliminarea.
Chiar trebuie s mergem la poliie?
Dac nu mergei voi, m duc eu. Pentru c m-ai amestecat i pe mine
n toat ncurctura voastr. Acum tiu exact cum s-au petrecut lucrurile. Iar
eu am o anumit responsabilitate; trebuie s aduc la cunotin poliiei ceea
ce pare a fi un delict.
Ben, zise Ted linitit, tim numai noi; apoi o lu pe Susan de mn.
Eu am aflat.
Nimeni altcineva nu mai pune ntrebri, zise Rick Bowland.
ncerca s par indignat, dar i freca mustaa de parc ar fi fost ieder
otrvitoare.
Ben, te rog! zise Sherry, n timp ce i tot ncrucia i i descrucia
picioarele, fr astmpr, aranjndu-i pantalonii ca s nu fac genunchi.
Nu. Eu trebuie s v rog. Eu nu am fcut nimic. Voi toi ai fcut-o. Eu
am ncercat s-o ajut pe Janey i m-am pomenit n beleaua asta.
Dac tu nu i-ai mai da sperane dearte lui Janey, spuse Rick, atunci ea
i va lsa n pace pe cei de la asigurri, iar acetia nu vor mai avea motive s
fac cercetri.
Michelle i ateptase pe ceilali s termine. i ascunse furia i prea chiar
foarte docil, n timp ce-i trecea degetele prin prul negru, scurt.
Ben, nimeni nu are nimic de ctigat dac ne denuni. Dup cum
spuneam i mai nainte, Reg a murit. Fcndu-ne nou viaa un infern, nu o
s-l nvii.
Aa e, o aprob Rick. Ben, la IBM se concediaz oamenii cu miile. Eu am
anse s fiu promovat, chiar foarte sus. tii ce ar face ceilali care jinduiesc la
acelai post, dac poza mea ar aprea n ziar? Ar trimite-o n facsimil ctre
filialele din ntreaga lume. Te rog, sunt un om mort dac se afl chestia asta.
M-am uitat la Ted.
Eu i-am spus deja ce m pate, Ben, zise el linitit. Acelai lucru e
valabil i pentru Susan, la spitalul unde lucreaz.
Cnd s ne punem i noi pe picioare opti Susan.
Nu s-a nscut nc ticlosul care s m poat concedia pe mine, zise
Bill Carter. Dar trebuie s-mi pun problema ce vor face bncile cu care
lucrez, dac vor constata c e posibil s m pasc nite acuzaii.
138
Nu m-ar mira s-i retrag mprumuturile i s ne termine, zise Sherry.
Duane privea, n continuare, podeaua. M-am uitat la Michelle care se juca
cu ciucurii unei lmpi de citit de-a lui Connie. mi ntoarse privirea, cu curaj:
Nu m ngrijoreaz afacerile. Duane a fcut o treab minunat i
suntem bine nfipi. Oricine ncearc s fac pe grozavul cu noi, risc s
regrete. i nu dau un scuipat pe reputaia mea din Newbury. Dar copiii mei
vor trebui s mearg la coal, cu autobuzul colii i s ia parte la ore. Copiii
sunt ri, Ben, iar ai mei vor avea de suferit Nu a fost vina noastr! Reg a dat
buzna la petrecere i a murit n casa noastr. Ultimul rcnet n materie de
distrugere de petreceri. Nostim, nu? El s-a dus i acum ne distruge nou
vieile. M ntreb dac nu cumva a plnuit totul.
Mai las-l n pace, zise Duane, ridicndu-i privirile din pmnt.
Noi avem de suferit de pe urma lui, continu Michelle. Nu e drept.
Doamne, de cte ori am dat o petrecere, de cte ori am avut invitai, trebuia
s apar i el!
Mi-a fost cel mai bun prieten. Cel mai bun prieten are dreptul s te
viziteze cnd dorete. i eu i fceam la fel. E clar?
Nu, nu e clar. Nu puteam s fac nimic, fr s apar. mi strica
Mai las-l n pace, pentru numele lui Dumnezeu. E mort.
Da, e mort. i acum ne omoar i pe noi Ben zise, uitndu-se cu o
privire aproape rugtoare, forndu-se s zmbeasc. Ben, chiar nu se poate
face nimic? De exemplu eu, Georgia, Sherry i cu Susan, s ne culcm cu
tine, fiecare cte o noapte
apte guri se cscar cu a mea, opt. aisprezece ochi se holbar. Nu mai
fusese atta linite n bibliotec, de cnd tatl lui Connie murise la biroul
su.
Bine, cte un sfrit de sptmna.
Sherry, Susan i cu Georgia se lipir strns de brbaii lor.
Michelle i grebl prul cu degetele.
A fost o glum, oameni buni. ncerc s v fac s v mai destindei un
pic, poate gsim o cale de rezolvare. La naiba, am nrutit lucrurile.
Georgia, te rog, termin cu plnsul.
mi prea ru pentru fiecare n parte. Nu tiu cum a fi procedat eu, n
locul lor, n acea noapte. Cred c a fi sunat la Salvare, chiar dac Reg era
rece ca gheaa. Dar, pe jumtate ameit, ocat i cu gndul la consecine i
mai mult dect suprat pe Reg, pentru c mi complica mie viaa cu
problemele sale poate a fi procedat la fel: a fi ipat ngrozit, pn s
reuesc s m stpnesc; apoi m-a fi gndit la un aranjament care s-mi
salveze pielea nevinovat.
139
Am o ntrebare, zisei eu. E o ntrebare neplcut, pe care ns trebuie
s-o pun.
Care? ntreb Michelle.
Cine i-a trimis lui Janey o fotografie a copiilor ei, nsoit de un bilet de
ameninare?
Gurile au rmas iari cscate, i s-au deschis i mai mult cnd Michelle
ridic mna, i spuse:
Vinovata sunt eu!
Tu?
A fost o prostie, o copilrie i o idioenie; eu fac asemenea tmpenii,
cnd sunt speriat. Eram, cu adevrat, nspimntat. Am crezut ce
prostie! c o s-o fac pe Janey s renune.
Michelle, se vait Sherry, cum ai putut face aa ceva?
Ce i-ai scris? ntreb Susan, ngrozit de-a binelea.
Nu-mi mai amintesc. Nu era chiar att de amenintor. Cum o s-i
rpesc copiii, ceva n genul sta. Nu-i aa, Ben?
Nu pot s cred c ai fcut aa ceva, spuse Georgia printre lacrimi, apoi,
tergndu-i faa cu amndou minile, izbucni: Eti groaznic! Cum ai putut
s-i amenini copiii?
Michelle plec privirile n podea i, n tcerea mormntal care urm, se
strdui s-i vin n fire. Cu o voce tremurnd, spuse:
Nu i-am ameninat, Georgia. Nu am spus c o s le fac vreun ru. Aa-i,
Ben?
Nu, admisei eu. Nu, n-ai scris aa ceva, dar gndete-te, cam cum i-ar fi
fost dac te-ai fi aflat n locul ei.
Nu nelegi? N-a fost ceva serios.
Eu te-a omor dac mi-ai face la fel, zise Georgia. Te-a ucide.
Rick ncerc s-i pun o mn pe umr, dar ea se scutur. Michelle o privi
n ochi, apoi zise:
Georgia, m dispreuiesc pentru c am ajuns s fac aa ceva. Te rog s
m nelegi. Regret nespus.
Ar fi i cazul.
Ben? zise Michelle. Te rog, s-i spui lui Janey c regret din tot sufletul.
Cred c ar fi mai bine dac ai face-o chiar tu.
i plec iari capul, apoi i ncrucia braele i spuse:
A fost lucrul cel mai groaznic pe care l-am fcut n viaa mea. Dac a
putea, cumva, s desfac ce am fcut
Te las s i-o spui tu.
i cu poliia, cum rmne? ntreb Bill Carter.
140
Ted ddu drumul minii Susanei i se apropie de mine, cu faa crispat; o
pleoap i se zbtea.
Ben, m rug el, suntem vinovai doar de prostie i de nimic altceva.
Nu te putem convinge c sta e adevrul-adevrat?
Am ridicat din umeri i apoi le-am spus:
Nu pe mine trebuie s m convingei. Greu de gsit ali oameni mai
fraieri dect voi. Dei, dac m pun n locul vostru obosit, beat i
nspimntat cred c a fi fcut aceeai prostie. Din fericire, nu sunt eu
acela care trebuie s suporte consecinele, ci voi.
Ce s suportm? zbier Rick. N-am fcut nimic ru. Oricine s-ar gndi
puin, ar recunoate c ar fi procedat la fel. Nu a fost o prostie. A fost singura
cale de a scpa dintr-o ncurctur, n care am intrat fr nicio vin.
Ne ajui, Ben? zise Georgia. Te rog.
Nu pot ine loc de Dumnezeu.
A vrea s-o poat face cineva, mri Bill Carter. Atunci i nou ne-ar
merge mai bine.
M-am ntors la polia cminului i, rcind granitul, le privii feele
ngrijorate. Am vzut mult team, dar prea puin vinovie. Aveau cu toii
mult de pierdut, dar niciunul nu era convins c ar avea vreo vin.
Ce-ar fi s ne aezm i s stm de vorb Mai dorete cineva cafea?
Coniac? Georgia, ce spui de nc un lichior?
M-am ocupat cu servirea buturilor, le-am oferit bomboane de ment i i-
am ajutat s se mai destind.
i voiam pe toi aezai n faa mea, pe cele dou canapele care formau un
L, astfel nct s le pot observa feele. Nu ncpeau ns cu toii, aa c a
trebuit s m mulumesc ca Bill, fiind cel mai nalt, s stea n spatele lor, iar
Michelle s se aeze pe covorul din faa canapelelor, cu picioarele
ncruciate.
V propun un trg.
Orice, zise Bill. Orice vrei, mai puin Sherry.
Michelle glumea. Eu vorbesc serios.
Rick Bowland rupse tcerea:
Despre ce fel de trg e vorba?
Spune-i antaj, dac i face plcere.
M-am ales cu nite priviri, unele ngrijorate, altele pline de speran, dar
toate atente i concentrate asupra mea.
nainte de orice, mai am o ntrebare: care dintre voi l cunoate pe John
Martello?
141
Capitolul 18
Aveam n minte o propunere un trg corect i cinstit care se potrivea
situaiei dar mai nti voiam s fiu al naibii de sigur c niciunul dintre ei nu
angajase doi specialiti n ciomgeal, care s m scoat din curs.
E greu s citeti n acelai timp expresiile de pe opt fee. Femeile nu
reacionar, iar brbaii preau nedumerii. Toi, cu excepia lui Bill Carter,
care zise:
Da, eu l cunosc.
l tii?
Sigur c da, e zidar n Westport. N-am mai apelat la el de ani de zile. E
i un mecanic priceput, dar cere prea mult. Are preuri de parc ar face
ceasuri Tiffany, i nu las un sfan.
Vorbeam de John Martello din Waterbury.
Nu, sta e din Westport. Dac nu s-o fi mutat. Se ocupa de chestii nalte,
pe malul apei. tii tu, Greenwich, Darien. Dar ce are el cu
Eu vorbesc despre un tip la vreo douzeci, cel mult douzeci i cinci de
ani.
n niciun caz. John trebuie s fie n jur de cincizeci. Avea un biat
mrior.
i sta unde st?
A murit. Srise ntr-un an i o gleat l-a lovit n cap.
Ce-i cu povestea asta? ntreb Duane.
M-am uitat urt. Ideea mea strlucit fusese distrus de o coinciden de
nume.
Ce are asta cu trgul nostru? ntreb Rick.
Chiar aa, despre ce tot vorbeti, Ben?
John Martello alias Micul John a fost unul dintre cei doi ticloi care
au intrat peste mine, sptmna trecut. Nu prea prea genul de ho de
strad principal i am vrut s m asigur c n-a fost ndrumat spre casa mea
de ctre cineva care dorea s ncetez cu ntrebrile despre Reg.
Ne suspectezi pe noi? ntreb Duane.
Unul dintre voi a trimis biletul lui Janey. De ce n-ar fi tot unul dintre
voi cel care a vrut s-mi nchid gura mea mare cu ajutorul pumnului lui
John Martello?
Eti paranoic.
Paranoic? Tipii ia erau ct pe ce s m omoare. Vrei s-mi vezi
radiografiile?
Nu mai da vina pe noi. Data viitoare, ncuie-i ua.
142
n timp ce ei se vicreau, iar eu m apram, le-am studiat feele. Niciuna
nu arta, ctui de puin, vinovat. Duane i cu Michelle Fisk preau
ofensai; familiile Bowland, Barrett i Carter erau evident interesate de
trgul care urma s le salveze pielea.
Indignarea se stinse, acuzele disprur. Am lsat un moment de tcere,
nainte de a le spune:
Uitai care-i trgul: o bgai pe Janey n afacerile voastre de pe Mount
Pleasant. Instituii un fel de fond pentru copiii ei, de care s beneficieze la
majorat. Ceea ce i s-ar fi cuvenit lui Reg, dac ar fi trit i ar fi lucrat alturi
de voi, va reveni copiilor lui.
Doar cu atta nu vor reui s-i schimbe viaa, Ben, zise Ted Barrett.
Nu e vorba despre bani, ci de faptul c copiii lui vor afla c prietenii i
partenerii tatlui lor l-au respectat suficient pentru a se ngriji de viitorul
lor. Indiferent de ceea ce vor auzi despre el i despre droguri i vor auzi
destule brfe n oraul nostru , vor ti c nite oameni importani din
Newbury au fost mndri c el le-a fost partener.
Duane se uit la Michelle, apoi la Bill. Ridicnd din umeri, zise:
Eu sunt de acord.
i eu, spuse Bill.
Ted ddu din cap, aprobator. La fel fcu i Rick.
Mda, zise Michelle, mai bine s le punem cruce banilor, c oricum i
aruncm pe Apa Smbetei.
Faa lui Duane lu o expresie de ur slbatic.
Michelle, gura!

Plecar grbii, evitnd s se uite unul la cellalt. Numai Georgia
murmur un mulumesc formal. Preau uurai cu toii, mai puin Michelle
Fisk, care arta furioas. Pe cnd ne uram noapte bun, l btui ncurajator
pe umr pe Duane. Cred c el nu se atepta s aib o noapte prea plcut.
Celelalte perechi se grbir s plece ctre cas, inndu-se de mini. Rick
abia reuea s-o in n picioare pe Georgia.
Phyllis fcuse curenie n salon i se pregtea s continue cu buctria.
Am gsit o jumtate de sticl de Merlot creia ea i pusese la loc dopul de
plut i o bgase n frigider; am luat-o mpreun cu un pahar i m-am dus n
bibliotec. Am nceput s m plimb, citind titlurile crilor. M-am oprit n
cele din urm n faa unei etajere care l adpostea pe Emerson, Thoreau,
Alcott i Channing, alturi de o nepreuit colecie complet The Dial.
Uor nemulumit, nu eram ntr-o dispoziie de poveti romantice. Ca i
transcendentalii, mersesem prea departe i ntr-un ritm prea rapid,
bazndu-m numai pe logic i pe propria-mi intuiie.
143
Doctorul Greenan m prevenise c loviturile primite la cap se pot solda cu
momente de depresie; c, alturi de transcendentali st adesea hilarul
Melville. ncepusem s o eliberez pe Moby Dick dintre vecinele ei de raft,
cnd auzii ceva trosnind puternic i simii cum peretele se mic.

Mi se mai ntmplase s am ameeli puternice i am crezut c treceam
iari printr-un astfel de moment; parc m ateptam s dea buzna n
camer Ralph Waldo i Henry David. M-am aezat pe canapea, ateptnd s-
mi treac. Am srit n sus i era ct pe ce s sar peste canapea, cnd vzui
biblioteca c ncepe s pivoteze pe balamalele sale ruginite.
Prin golul cscat ntre rafturi, apru mtua Connie:
Cred c te-ai descurcat binior.
mbrcase un halat matlasat, ncheiat pn sub brbie i purta o boneic
i nite papucei de felul celor primii n avion.
Tu de unde ai mai aprut?
Casa asta a fost una din grile Cii ferate a rezistenei, zise ea
mpingnd biblioteca la loc, nainte ca eu s pot vedea ascunztoarea.
Credeam c tii. Noi ne aflam pe ruta spre Canada.
Pentru sclavii fugari?
Bunicul meu era aboliionist.
i pe unde intri n ascunztoare?
O scar pornete din dulapul aflat n budoarul meu.
De ce nu mi-ai artat-o niciodat, pe vremea cnd eram copil, zisei eu,
frustrat. Copiilor le plac ascunztorile.
Nu este o jucrie.
Ai auzit, deci, ce s-a ntmplat? spusei, ridicnd din umeri.
Da, am auzit. M ntrebam ce ai fi fcut dac Duane ieea pe u? I-ai fi
spus ofierului Moody?
Nu sunt un turntor, rspunsei, cltinnd din cap.
i uguie buzele, semn c ceva o deranja.
Chiar trebuie s foloseti limbajul de pucrie? Nu puteai spune tiu i
eu flecar?
Bine, nu sunt un flecar. Vrei un coniac?
Nu, mulumesc O s-mi nclzesc puin lapte.
i-l nclzesc eu.
Am adus din buctrie o ceac cu lapte cald pe o farfurie. Connie nu
accepta niciun fel de vesel n cas, toat trebuia s stea la buctrie. M-am
aezat pe canapea, lng ea, n timp ce i bea laptele.
Cum rmne cu rspunderea ta n faa legii?
O cacealma; legal nu eti obligat s raportezi un delict.
144
Eti sigur?
Foarte sigur. L-am ntrebat pe Tim Hall. Trebuie s rspunzi cinstit,
atunci cnd eti ntrebat, dar nu eti obligat s vii din proprie iniiativ.
Ar fi trebuit s existe o astfel de obligaie
Tot ce tiu, Connie, este c motivul invocat de ei st n picioare: de ce
s sufere din cauza greelilor lui Reg?
Ai fi fost de aceeai prere dac te-ai fi aflat mpreun cu ei?
Cred c a fi chemat Salvarea. Dar pentru mine ar fi fost mai uor. Eu
nu sunt profesor la coal i nici nu lucrez pentru o corporaie.
i-ar fi afectat afacerile.
Totui, mi-e greu s-i judec.
Dar ai i dat un verdict, lsndu-i s scape.
tii c aa plnuisem.
Hotrrea a fost a ta. Tu va trebui s te mpaci cu gndul tii, dragul
meu, retrag cele spuse n legtur cu cariera greit. Ca s fii bun ntr-o
astfel de meserie, trebuie s mini i s neli. Poate c ar fi mai bine s te
ntorci la vnzarea caselor.
Nu mi-am dorit slujba asta.
Ei, oricum, s-a terminat, nu-i aa? M privi ca s constate reacia mea.
Nu-i aa?
Cum adic, nu-i aa?. Bineneles c s-a terminat.
Atunci de ce stai aici, ca un cine la vntoare dezorientat?
Poftim?
Ari ca un cel n cada de baie, care se ntreab cum de a ajuns acolo.
Sunt frnt, demoralizat i m cam doare capul.
Du-te la culcare. i eu sunt obosit.
Se ridic, cu ceaca goal n mn. I-o luai.
ncui eu. Vorbim diminea. i mulumesc pentru petrecere.
Eu i mulumesc. M-am simit minunat. Va trebui s ncerc s m
ntlnesc mai des cu oamenii.
Connie?
Ce este?
A spus careva, ceva ce nu-i sun bine?
Nu, din cte mi aduc aminte, zise ea, dup o clip de gndire. Cu
excepia doamnei leia, Fisk. i dai tu seama! S sperii mama copiilor.
Doamne ferete!
Motivul ei i s-a prut plauzibil?
Cred c exist oameni capabili s-i justifice orice comportament. E
strigtor la cer. S nu o mai invii vreodat, rosti ea pe un ton categoric.
Dup o scurt pauz, continu: Ea este, fr ndoial, cocoul n acea familie.
145
Fac o echip bun. Fabrica lor produce o mulime de bani.
i se face mil de Susan Barrett. Au pus-o ntr-o situaie groaznic,
pentru c este asistent medical. Cred c s-a descurcat binior.
neleg c i-a plcut Susan.
O fat drgu. Eteric. Parc ar fi ieit, plutind, din versurile lui Keats.
O femeie care i iubete att de mult brbatul nct i poate deveni sclav.
Ce prere ai de Sherry Carter? ntrebai eu, cu gndul la felul n care se
comportase n bibliotec.
Connie rspunse doar:
Are nite ochi foarte ageri. Bnuiesc c i-ai dat singur seama.
I-am cerut apoi, grbit, prerea despre Georgia Bowland.
Pe Georgia o s-o ureasc butura, rspunse ea cscnd. Brbatul ei
pare genul care i gsete refugiul n munc.
n holul de la intrare, i srutai obrazul delicat.
M-am distrat att de bine, zise ea. tii ce m-a ncntat? Bieii din
Newbury. Ted i Bill i Duane. Neschimbai de cnd aveau zece ani. E
extraordinar. Acelai lucru l-am observat i la Scooter. l vd dimineaa, cnd
merge pe jos spre redacie. Dac nchid o clip ochii parc l vd cum pedala
ctre coal.
Am ateptat s-mi spun c nici eu nu m-am schimbat, c eram acelai
care traversa n fug Strada Principal, pentru ceaiul nostru sptmnal. Dar
Connie isprvise cu amintirile.
Noapte bun, Ben. Sper c nu eti prea surescitat s poi dormi.
Am splat cecua de lapte, apoi am ncuiat ua de la buctrie. O lantern
era pus la ncrcat ntr-o priz de lng u. Am luat-o cu mine. n drum
spre bibliotec, am stins luminile din sufragerie i din salon. Am gsit un
zvor sub rafturile cu transcendentali i am deschis cu grij ua secret, ca
s nu scrie din balamale.
n interiorul unei nie care mirosea a mucegai uscat, am vzut o scar de
lemn, ngust, care urca n spiral, pierzndu-se n ntuneric. Am nchis ua
pentru a putea realiza ce simi, stnd acolo, ascuns, i m-am aezat pe unicul
loc care se preta la asta, adic pe a doua treapt. La lumina lanternei am
zrit o lumnare, deasupra creia peretele era nnegrit de fum. Alturi sttea
scris, cu funingine. Joshua Morgan Crciun 1857 Pe drumul ctre ara
Fgduinei.
Alii, mai puin tiutori de carte, fcuser cruci i x-uri. Am rmas puin
acolo, plimbnd lumina lanternei peste inscripii, n timp ce adunam anii.
Prea ciudat existena unei camere secrete. Casa fusese construit n 1784,
cu aptezeci i trei de ani nainte ca norocosul Joshua Morgan s treac pe
aici, n drumul su spre libertate.
146
Revoluia nvinsese; opresivul Imperiu Britanic fusese izgonit, i nu mai
apruse picior de indian de mai bine de douzeci de ani. Toate astea m
fceau s am ndoieli c acest spaiu fusese destinat pentru a ascunde
oamenii, ci mai degrab pentru a adposti bunuri furate, przile pirailor.
Oare strmoii mei incluseser oraul Newbury pe lista ascunztorilor
tainice?
Pe vremea cnd Strada Principal nu era dect mocirloasa Barier din
Newbury, s-i fi legat oare piraii i hoii de drumul mare caii n spatele
hambarului, aducnd cu ei prada lor? Oare brbaii din familia Abbott
prezidaser ntlniri, desfurate n buctria noastr, ntre cei avui i cei
sraci care, precum jafurile, evaziunea i plasarea de droguri, nu ddeau
natere la legturi de prietenie, dei ambele pri se ntlneau tot timpul, ca
i ndrgostiii?
Cum acestea nu erau nite ntrebri pe care s i le pun lui Connie, am
cercetat cu ajutorul lanternei fiecare colior n parte, cutnd dovezi ale
unei vechi activiti pus n slujba rului. N-am gsit aa ceva, n schimb am
descoperit semnul pcii din rzboiul din Vietnam, desenat de mna
tremurtoare a unuia care, dorind s scape de recrutare, i cutase refugiul
n Canada.
M-am dus acas s m culc, cu gndul c bunicul aboliionist al mtuii
Connie putea fi linitit, c mtua Connie nu i-a putut arta micuului
Benjamin Calea ferat a rezistenei, tocmai cnd trenul se afla n staie.

Connie avusese dreptate. Eram prea surescitat pentru a putea dormi. La
unu i jumtate mi-am ncercat norocul i am sunat-o pe Rita. La ambele ei
numere mi-a rspuns robotul. La dou i jumtate am cobort scrile i am
ncercat mecheria cu laptele cald. Pe la patru terminasem de citit din
scoar n scoar sptmnalul Manchester Guardian, inclusiv rezultatele
de la crichet. La patru i un sfert am nceput s m gndesc c dac nu
reuesc s adorm nainte de primul cntat al psrelelor, am s m scol s-
mi fac o cafea. Zis i fcut. Cnd primele raze ale soarelui de var scldau
Strada Principal ntr-o strlucire albastru-violet i psrile ncepuser ora
de cor, m aflam n curtea din spate, tremurnd lng o ceac de cafea,
mirndu-m cum de nu m-am mai simit att de debusolat, de cnd o femeie
care lucra pentru mine pe Wall Street i de care m ndrgostisem se
destinuise unui Procuror al Statelor Unite, care s-a grbit s-i asigure
iertarea pcatelor n schimbul mrturisirilor mele
Connie era de vin. Din cauza remarcii ei: S-a terminat, nu-i aa? Trise
att de mult, nct ajunsese aproape o clarvztoare. Simise c m roade
ceva. S-a terminat, nu-i aa? De obicei, se trezea o dat cu ivirea zorilor.
147
Puteam s dau o fug, s-i sucesc gtul. Poate c voi reui dup aceea s
dorm.
Am pndit-o cnd trecea pe strad cu ziarul Sunday Times i am ntrebat-
o ce a vrut s spun.
Nimic.
Nimic? am ngnat-o eu.
Nimic. Poate doar c au avut timpul necesar ca s pregteasc un front
comun, dup ce mi-au acceptat invitaia. Ce zici?
Capitolul 19
Fusesem dus de nas?
Mi-am amintit de primele mele zile de pe Wall Street. Erau acolo tipi care
ardeau de nerbdare s pun mna pe putanii nou-venii i luau sub aripa
lor protectoare, le artau cum se trag sforile i le ofereau o ans de a vinde
aciuni de cteva milioane, la un pre despre care cel n cauz nu-i ddea
seama c e puintel cam umflat. Sau i ofereau ocazia de a cumpra vreo
poli, despre care unul mai versat i-ar fi dat seama c aducea cu un
bolovan care se rostogolete la vale.
Poate c doar m eschivam s duc treaba pn la capt. M gndeam cu
groaz c va trebui s dau ochii cu Janey Hopkins i s-i spun: mi pare ru.
A fost o supradoz. A fost aa cum a spus toat lumea: un biet alcoolic
nsingurat, care a murit de o supradoz de heroin.

Janey cedase partida. Mi-am dat seama, n clipa n care am intrat n biroul
firmei Hopkins i am gsit-o aplecat peste un birou mpnzit de facturi, c
undeva, de-a lungul drumului, renunase i acceptase adevrul. M salut ca
pe un proprietar venit s-o evacueze.
I-am dat un cec n valoare de nou sute de dolari, pstrnd apte sute
cincizeci, drept onorariu. I-am spus ceea ce tia deja, cum c nu exista niciun
dubiu n privina morii lui Reg. Ddu din cap cu tristee. Ciuli ns urechile,
auzind c Duane i toi ceilali plnuiau s transfere partea lui Reg de pe
Mount Pleasant ntr-un cont pe numele copiilor ei.
E minunat! Tu i-ai obligat s-o fac?
Nu, nu, minii eu. Au i ei copii. Cred c s-au gndit la toate aspectele.
Nu te atepta, ns, la o sum prea mare
Nu are importan. Intenia conteaz Dar cine mi-a trimis biletul?
Nu era o ameninare, de fapt.
148
Cum?
Copiii ti nu au fost n pericol, crede-m. Cnd o s afli cine i l-a trimis,
o s te bufneasc rsul.
Oricum, copiii sunt n siguran, la mama, pn la sfritul verii.
mi pare ru pentru banii de la Asigurri, am zis, pregtindu-m de
plecare.
i mie. Ar fi nsemnat mult pentru noi.
Ce ai de gnd n continuare?
Mi s-a prut c voia s-mi spun c nu tie ns, brusc, m ntreb:
l cunoti pe Peter Stock?
Chiar foarte bine.
Ce prere ai despre el?
n ce privin?
Ca meseria.
N-are niciun viitor la staia de benzin a lui Buzz, dar e tnr. Are timp.
Anul trecut a fost la seral ca s obin diploma.
l mai ajuta pe Reg. Se pricepe la mainrii. Nu le bruscheaz M
gndeam s-l angajez.
Pentru ce?
Poate reuesc s pun afacerea pe picioare.
E o idee excelent. Ar fi o soluie. Dac reueti s ii friele, s angajezi
civa meseriai Pete e bun pentru nceput. Baft!
Pentru prima oar de la moartea lui Reg pe buzele ei se ivi un zmbet.
Dup cum spunea Reg, nu putem rmne niciodat fr obiect de
activitate.
E o idee foarte bun.
Greg e de alt prere.
Spune-i lui Greg c, dac vrea s intre n politic, nu-i stric o nevast
bogat.
Bogat? Eu vreau doar s-mi pltesc hangaralele, zise ea; apoi,
uitndu-se la cec ntreb: i-ai oprit suficient? Nu vreau s-mi faci o favoare.
M-ai susinut destul.
mi poi face tu o favoare.
Orice.
Las-m s m uit la factura de telefon.
Plicul cu nota de plat de la Compania de telefoane zcea nedesfcut.
Janey l lu i ntreb:
De ce?
Sunt curios s vd ceva.
149
Prea cam sceptic, dar mi-l ntinse. L-am desfcut cu un briceag. O dat
cu factura czu i o reclam de la SNET, Compania de telefoane din sudul
Noii Anglii.
Cum firma Hopkins Septic funciona numai pe plan local, nu prea erau
convorbiri interurbane.
Telefonul sun i Janey ridic receptorul. I-am artat din priviri aparatul
fax, marca Canon. Ea accept dnd din cap, aa c fcui o copie a listei de
telefoane interurbane, care iei rsucit, dar lizibil. Apoi i-am spus la
revedere i am plecat, pe jos, ctre biroul meu.
n noaptea n care Reg murise de la ase i jumtate i pn dup ora
unsprezece, cnd dispruse probabil ca s fac rost de heroin nu dduse
niciun telefon n Hartford, Bridgeport ori Waterbury. n schimb, sunase de
trei ori la un numr din Norwalk. L-am format, ntrebndu-m cum
rspunde la telefon un traficant de heroin. Mi-a rspuns un robot cu o voce
puternic de brbat:
Fabrica de conducte din PVC Norwalk. Nu putem rspunde la telefon,
ntruct suntem ocupai cu ncrcarea unui camion. Lsai numele i
numrul dumneavoastr i v vom cuta dup ce terminm treaba.
Cutai n carte numrul de telefon al Fabricii de conducte din PVC
Norwalk. Numrul corespundea. Deci, chiar se ocupau cu vnzarea
conductelor.
Reg mai sunase pe interurban ntr-un singur loc, la un numr cu prefixul
212, deci la New York. Telefonase acolo pe la prnz. Am format numrul.
Rspunse o voce grbit, neinteligibil pe un fundal zgomotos de restaurant.
Am urlat Alo, a urlat i el Alo. Am ntrebat dac pot face o rezervare. Mi-a
spus s atept o clip. Dup vreo patru sau cinci minte se auzi o alt voce, la
fel de nerbdtoare, care m ntreb politicos dac m poate ajuta cu ceva. I-
am spus c a dori s rezerv o mas. M ntreb pentru cnd.
Pentru seara asta.
Nu avem nimic liber pn la ora nou i jumtate. Am rspuns c-mi
convine ora, contient c probabil voi avea noroc dac voi sta la mas pe la
zece, cci localul prea foarte solicitat.
Care-i adresa, am ntrebat eu, i el mi-a precizat un numr de pe
Washington Street.
Pe unde vine, prin West Village?
n Tribeca.
Spunei-mi pe litere numele restaurantului, l rugai eu.
B-r-a-s-s-e-e.
Brassee? Ce nseamn?
Nu tiu. Lucrez de puin vreme aici.
150
Am cutat cuvntul n dicionarul lui Cassell. nsemna cu braele pline.
Drumul pn la New York i ndrt ar justifica cei peste trei sute de
kilometri nregistrai de Blazer. Nu mai rmnea ns timp pentru a lua o
cin ca lumea i, cu att mai puin pentru a face rost de droguri. Ultima oar
cnd fusesem n Tribeca, nu rmsesem cu impresia c ar fi un loc de comer
cu droguri.

Am sunat-o pe Rita i i-am lsat acelai mesaj pe robot, la ambele
numere: Vrei s lum o cin trzie, n seara asta, la New York?
Apoi m-am dus la banc unde, n schimbul unui cec am primit un teanc de
bancnote de douzeci de dolari, noi noue tocmai bune pentru baciuri
pe care le-am pliat n portmoneu. Cnd m-am ntors la birou am decupat
fotografia lui Reg din ziarul Clarion. Apoi sun telefonul. Era Duane Fisk.
Fr s aminteasc de cele ntmplate n urm cu o noapte, trecu direct la
afaceri. Parc era un mic dejun cu o necunoscut, la care i-e fric s ntrebi
De fapt, ce s-a ntmplat nainte s ne mbtm cui?
Mai eram interesat s m ocup de afacerea de pe Mount Pleasant? I-am
rspuns c da, apoi am pierdut puin timp scriind un anun publicitar pentru
ziarele locale, pe care i l-am trimis n facsimil la biroul firmei lui din
Newbury. Duane sun iari, ca s m ntrebe dac vreau s-l public i n
New York Times.
I-am explicat, cu blndee, c clienii mei din New York nu erau interesai
n achiziionarea unor case de vacan, aflate n subdiviziuni. Michelle ridic
cellalt receptor, aflat n derivaie. i ea discuta de parc totul avusese loc cu
un an n urm.
Ben, este vorba despre loturi de cte patru hectare fiecare.
Nu corespund viselor clienilor mei.
O ncercare nu stric.
Ai ncredere n mine C tot veni vorba
Da?
Cred c ar trebui s te gndeti serios, dac nu cumva ar fi cazul s
modifici puin intrarea de min din fa.
Care intrare de min?
Bolovanul la periculos pe care l-ai rostogolit la vale.
Iarba nu poate crete la o asemenea nclinaie. i oricum, oraul
M gndeam s faci nite perei de piatr.
Ai idee ct cer zidarii pe metru ptrat? protest Michelle.
Nu-mi place s ncep o aciune de vnzare printr-o scuz. Mai
gndete-te. Ceri o mulime de parale. La suma asta, oamenii vor calitate.
Promiser c se vor mai gndi la pereii de piatr.
151
M-am ntins pe canapea i am tras un pui de somn sntos, de vreo dou
ore. M-am trezit i din cauza gndurilor la lunga noapte trecut. Am fcut un
du, m-am mbrcat i am plecat ctre magazinul general ca s beau o cafea.
Rita Long apru n Jaguarul ei, cu capota lsat, o apariie care fcea
traficul s se opreasc, ca lovit de trsnet.
Cobor din main, ignornd camionetele ce frnau cu scrit de roi n
urma ei i se apropie grbit de masa mea, aflat pe terasa din fa. Era
mbrcat ca pentru New York, cu jachet i o fust din mtase verde-pal,
purta o plrie nalt, ca s-i protejeze coafura.
Mi-am nchipuit c te gsesc aici. Am trecut pe la tine.
Minunat. Putem pleca mpreun.
Nu.
Nu cinezi cu mine?
Nu.
Of, regret. Credeam c o s-i fac plcere.
Ben, trebuie s stm de vorb.
Ia loc. O cafea?
Nu, am ntrziat. Apoi, scondu-i ochelarii de soare, zise: De fapt, eu
am ceva s-i spun.
O ghear rece, de oel, mi strnse inima.
Nu-mi rmne altceva de fcut, dect s te ascult.
Am nevoie de puin libertate.
Anumite cliee i pstreaz netirbit fora de sugestie. Pentru cazul n
care eu n-a fi neles totul, ea adug:
Mai mult libertate dect mi poi oferi tu.
Am protestat spunnd c i pot oferi atta libertate ct are nevoie, i am
menionat c nici nu ne vzusem prea des n ultima vreme, ceea ce era
perfect adevrat. Parc am auzit ecoul unei negocieri unilaterale. Nu te poi
trgui cu cineva care nu e interesat de afacere. Am ncercat, totui.
Dup ce am terminat ce aveam de spus, Rita a zis: Te sun eu i a plecat
spre main.
M-am agat de promisiunea ei, ca de o plut care se scufund. Dac mi-ar
fi zmbit sau m-ar fi srutat pe obraz de bun rmas a fi crezut-o.
Rita demar, blocnd i mai mult traficul, ntoarse elegant n jurul
catargului i trecu pe lng mine, n vitez, lund-o spre sud. Imediat Strada
Principal mi se prea goal. Rmseser doar mainile, camioanele i
oamenii.
Te-a prsit, biete! Auzindu-mi vocea, m simii un pic mai bine. M
ateptasem la una ca asta de cnd cu remarca ei despre sexul ca o religie.
Chiar i cel mai insensibil fraier i-ar da seama c e ceva n neregul cu
152
femeia pe care o iubete, atunci cnd aceasta se plnge c nu poate dormi,
cnd el rmne la ea peste noapte. Cunoscnd rspunsul, m simii mai
uurat. Era mai bine dect s-mi pierd timpul cu ghicitul.
Singurul motiv pentru care btile inimii nu voiau s se astmpere era c
busem prea mult cafea i dormisem prea puin.
Scooter MacKay, aranjat, i lu o ceac, veni afar, la masa mea i i
aprinse o igar.
Am auzit c tu i cu mtua Connie ai organizat o petrecere dat
naibii, zise el prnd oarecum suprat c nu fusese invitat.
mi revenisem binior i m gndeam s o invit pe Marian Boyce, sau
poate pe Vicky, la cina de la Brassee. Fr niciun motiv ascuns, fr vreo
legtur cu un ego distrus sau cu o inim sfrmat. M simeam bine.
Scooter, pot s-i fur o igar?
H?
O igar. N-ai o igar n plus?
Te-ai lsat de fumat nc din coala pregtitoare.
D-mi o nenorocit de igar!
Scooter desfcu pachetul de Marlboro, trase una n afar i mi ntinse
pachetul. Apoi scapr demodata lui Zippo.
tiai c i tremur minile, m ntreb el.
Prea mult cafea Iisuse, ce gust oribil. Cum de le poi fuma?
i-a intrat ceva n ochi?
Mi-a intrat fumul sta nenorocit.
S-a ntmplat ceva?
N-am nimic.
Hei, unde pleci?
Caut nite whisky.
Stai aa, vin cu tine.
Nu-i nevoie.
Unde te duci?
La Drover ba nu, la Waterbury.
Waterbury? E prea departe. Trebuie s m duc la munc.
Stai linitit.
Hei, strig el dup mine, parc nu aveai voie s bei, cu capul la.
Aici cam avea dreptate. Puinul vin pe care l busem asear la Connie
fusese mai mult dect suficient. Whiskyul ar fi o nebunie. Deci, fr whisky.
Asta nu m va mpiedica s dau o rait prin Waterbury, n drum spre New
York. Era un ocol mic, de vreo aizeci aptezeci de kilometri.
153
De ce s nu vd ce se ntmpla pe la barul lui Ramos? S pun nite
ntrebri. De exemplu, Cine l-a vzut pe Micul John Martello? Poate am
noroc i dau peste nite mardeiai aflai n cutare de btaie.

n ciuda eforturilor sincere ale unor grupuri civice de a mai cura puin
oraul, pe Waterbury Green mai rmsese un singur magazin, n afar de
barul lui Ramos. Nici sta nu sttea prea sigur pe picioare, grilajele de
protecie fiind lsate peste vitrin.
Un tip dur, care inea de ase, se sprijinea de poart precauie
neleapt pentru un loc unde se adunau bandele. Mi-am parcat Olds-ul n
aa fel nct s l pot vedea pe fereastr, apoi i-am spus santinelei: Dac mi
stric careva maina, tu o ncasezi.
I-am ngheat protestele pe buze aruncndu-i o cuttur urt, nvat
la Leavenworth, pe care avea s o in minte, i am ptruns ntr-un local n
care doar barmanul i putea permite s bage fise n tonomat. Era o spelunc
linitit i trist, tcut i deprimant, mult sub nivelul celei de la Captul
Rului, unde puteai asculta mcar o zdrngneal country gen Prieteni n
locuri joase. Acolo cei mai muli aveau cte o camionet, practicau diverse
meserii rudimentare, cu sapa ori cu ferstrul i mai aveau cte o mam la
care s se duc, atunci cnd nevestele i aruncau pe u afar.
Linitea deveni i mai adnc n clipa n care m aezai pe un scaun de
lng u i m apucai s studiez spelunca n oglinda din spatele tejghelei.
Poate c duzina de butori de bere, care se uitau urt la mine, nu vedeau
dect un tip pe care l prsise iubita i care voia s snopeasc pe cineva n
btaie, ca s se mai nveseleasc. Sau poate c remarcaser lipsurile mele ca
capitolul strmoi spanioli. Am observat doi sicilieni zdraveni i un tip cu
ochi albatri, care, puteam s pariez c e n permisie din Armata
Republican Irlandez, dou scaune mai ncolo se mai vedea o femeie
ncrunit, care se nscuse blond. Dar, motivul adevrat al linitii mi
deveni clar abia cnd barmanul fcu un semn ctre doi golani s ias pe
afar i s vad dac am ntriri.
M credeau sticlete. Nu artam a poliist. Dar, cnd purtam hain sport i
cma descheiat la gt, puteam fi luat drept un poliist care nu voia s
par ceea ce este. Chestia asta putea fi de folos, ntruct, pentru anumite
categorii de oameni, un poliist care nu vrea s par poliist trece drept o
chestie foarte serioas.
Am comandat o bere i am trntit dou bancnote noi de douzeci pe
tejgheaua lustruit.
Asta-i pentru bere, am spus, mpingnd una din bancnote ctre el.
Cealalt e pentru Micul John Martello. Nu fusesem prea subtil.
154
Ai greit adresa, domnule.
S neleg c Martello nu bea aici? Sau c nu-i place faa mea?
Barmanul nu avea chef de btaie cel puin pn nu afla cum e cu
ntririle mele, aa c zise:
sta-i teritoriul Popilor Latini. Martello e de la Cavaleri.
Ce-ar trebui s neleg?
nseamn, zise femeia aflat dou scaune mai ncolo, c dac Micul
John Martello ar intra aici, cineva l-ar cura. tiind asta, e puin probabil c
va trece pe aici.
M uitai la ea. Era voluminoas, mbrcat cu o rochie de cas larg, avea
o voce rguit de fumtoare, bicepi zbrcii i n ciuda greutilor vieii
i pstrase o alur de comand, de supraveghetoare-ef la coala
Nightengale-Bamford.
Atunci cnd eti stul de toate, puin i pas de ce i se mai poate
ntmpla. Aa c spusei:
n dosarul Poliiei Statale despre bande, scrie c bea aici.
Dosarul e depit. Jumtate din tipii aflai n el au reintrat n pucrii,
au murit sau au trecut n alt band. Micul John s-a mutat la Cavaleri.
Cine-s tia?
O aduntur de criminali, teroriti, traficani de droguri i de ucigai
pe la spate.
Am auzit aceleai lucruri i despre Popi.
Trei gangsteri srir s-i apere onoarea. M-am ridicat de pe scaun, cu
gndul s m ocup mai nti de cei doi de pe extreme i abia dup aia de cel
mare, din centru, dar femeia le fcu un semn cu mna i ei se potolir. Se
ntoarser la berile lor, ameninndu-m n surdin.
Dac tot vrei s mori, zise ea, de ce nu sari de la etaj?
Tu cine mai eti?
Nu aveam chef s vorbesc cu o femeie, i mai ales nu voiam s m iau la
btaie cu una.
Sunt preedinta Popilor Latini.
Glumeti.
Tu cine eti?
Ben Abbott din Newbury, doamn preedint. E mai la nord. Martello
cunoate drumul.
De unde l-a aflat?
Asta vreau i eu s tiu.
Dar tu, de unde ai aflat drumul ctre Waterbury?
Obinuiam s vin pe aici s vd echipa aia de fermieri, Cincinnati Reds.
Rnji dispreuitor:
155
Cei de teapa ta se duc mai ales n Hartford, la coal ori la teatru, se
duc n New Haven, n Bridgeport, pentru feribot. S existe n Newbury
careva care s se intereseze de dezastrul din Waterbury?
Poate reueam s o scot la capt cu femeia.
Ascult, cucoan, Waterbury era numit Oraul Almii. ntr-o vreme,
cnd ceasurile, clanele i instrumentele din acest metal se aflau la mod,
Waterbury era ceea ce este Silicon Valley azi. Un prieten de-al meu, Al Bell,
avea o fbricu aici. El mi-a spus o poveste, care s-ar putea s te ajute s
nelegi despre ce-i vorba: a fost odat ca niciodat, la nceputul celui de-al
doilea rzboi mondial, cnd inginerii de la Institutul Politehnic Rensselaer
au trimis ultima lor descoperire unei fabrici de srm din Waterbury. Era
vorba despre o srm att de subire, nct au expediat i un microscop
mpreun cu ea. tii ce-a urmat? Bieii din Waterbury au fcut o gaur prin
ea.
i ce-i cu asta?
Apoi a aprut plasticul, i fabrica s-a dus de rp. Adevrul e c
vecintile i oraele nu reprezint numai o localizare n spaiu ci, mai ales,
nite cerine ale momentului. Timpul i scopul Waterbury-ului au trecut.
Splendid remarc, domnule Abbott. Dar cum rmne cu oamenii care
triesc aici?
Trebuie s serveasc unui anumit scop, altfel mai bine s-ar muta.
ncepusem s vorbesc cam dur, dei acest lucru nu m fcea s m simt mai
bine.
Ea se ntoarse ctre barman, fcndu-i semn s-i mai pun un rachiu.
Intrigat de toat discuia asta savant, am ntrebat-o:
De unde eti?
Grosse Pointe.
Doamne, Grosse Pointe a lansat moda fugii ctre orae. Iar tu te iei de
Newbury?
Nu eu am hotrt unde s m nasc.
Bunicul tu a muncit din greu, cu propriile-i mini, ca s ctige bani,
nu-i aa?
Discuri de ambreiaj.
Tatl tu a muncit cu mintea.
ef la o reprezentan Ford.
Tu eti liceniat n istoria artelor.
Literatur englez.
Pe cnd tu te credeai Jane Austen, taii japonezilor au pus osul la
treab, au construit maini mai bune, din materiale mai bune, nlocuind
alama cu plasticul.
156
Deci, eu sunt de vin?
Nu, vina o poart tatl tu. Ar fi trebuit s te oblige s te faci inginer.
Cum ai trecut de la literatura englez la bandele de strad?
Chicago. Zilele Furiei.
Meteorologii? ntrebai, ridicnd din sprncene. Povestea anilor aizeci,
n direct, dou scaune rsturnate.
M mir c eti la curent.
Am nvat la coala Pregtitoare.
Mulumesc c mi-ai adus aminte ct sunt de btrna.
Toat viaa ai spart geamuri?
Cineva trebuie s le sparg. Cel puin atta vreme ct exist oameni ca
tine, care vin cu astfel de teorii i i acuz pe Popi c i poart singuri de
grij.
Nu dau vina pe grupuri. i gsesc vinovai pe domnul Martello i pe
prietenul su, care au dat buzna la mine n cas, s acioneze pe cont
propriu.
Nu prea gsesc nimic bun de spus despre Micul John. Dar m ntreb,
dup tine, cam la ce i folosea? Crezi c a ales s i sparg casa, n locul unei
slujbe la IBM? i-l imaginezi spunndu-i amicului su: B, Pianjene, ce
vrei s facem azi? Compunem un program soft pentru calculator sau
spargem o cas?
Ce ai gndi, dac el i cu Pianjenul i-ar sparge ie casa?
Mi-au spart-o. S-i spun ceva, domnule Abbott, nu e prea mare
diferen cnd o compari cu rscolirea casei de ctre poliie. Cel puin, hoii
nu te ursc.
Nu vedeam niciun avantaj n a fi de acord cu prerea ei, mrturisindu-i c
tiu ce nseamn s i ntoarc poliitii totul cu fundul n sus.
E al tu barul sta?
Se uit la mine, de parc nu nelesesem niciun cuvnt din cele rostite de
ea.
Te ii de glume? Dac mi retrag ajutorul social, o s m mut ntr-o
cutie.
Chiar eti preedinta Popilor?
Chiar plteti pentru informaii?
I-am strecurat bancnota. Mi-a confirmat c este preedinta filialei din
Waterbury.
Cum de te-ai ales cu funcia asta?
Cum marea majoritate a brbailor sunt prin pucrii, i facem
preedini ai filialelor de dinuntru, iar pe femei preedini ai filialelor de
157
afar. n ce m privete, aveam ceva experien organizatoric, aa c
funcia mi se potrivea. Mai ai ceva bani?
Unde l gsesc pe Martello? am ntrebat, scond o bancnot de
douzeci.
Vrei s-l arestezi?
Nu sunt poliist.
Vrei s cumperi droguri?
M pregteam s rspund c nu, dar m-am rzgndit i am spus:
Poate.
Ai mare grij. Poi s mori dac cumperi porcria aia a lui.
Unde l pot gsi?
Nu l-am mai vzut de vreo sptmn. Am auzit c s-a rnit i a ters-o
n Bridgeport. Are cteva rude pe acolo.
Ai putea s-i transmii un mesaj?
Dac plteti bine, o s am grij s-l primeasc.
Ce zici de un sutar?
Ce zici de dou sutare?
Simeam c n-am nicio ans s ctig negocierea astfel nct, pentru a nu
irosi timpul, i-am dat dou sute de dolari, mpreun cu cartea mea de vizit.
Zi-i s m sune.
Agent imobiliar? E pe bune?
Tu ce crezi?
Cred c dac ntr-adevr caui droguri, i iei soarta n propriile-i
mini; n cazul n care eti un fel de sticlete, o s dai de dracu. Iar dac asta e
o mecherie, doar ca s m fraiereti pe mine, o s fii dezamgit. i spun i
ie ceea ce i-am spus fiecrui poliist care a dat buzna aici, ori mi-a scotocit
apartamentul: Popii nu sunt o band. Noi suntem o familie. Noi luptm ca s
ne trimitem copiii la coal, departe de droguri i de nchisori.
Mult noroc.
M-am ridicat, i-am lsat ei restul primit de la berea de care nici nu m
atinsesem, mai puin doi dolari, pe care i-am dat barmanului. Apoi m-am
ntors spre ea:
Pot s-i pun o ntrebare?
Poi s ncerci.
Merit ceea ce faci?
Ai auzit de Joe Hill?
Se ocupa de organizarea treburilor.
Cnd l-au spnzurat, ultimele lui cuvinte, adresate prietenului su, au
fost: Ei bine, Gurly, am luptat pentru dreptate. A vrea s pot spune i eu
acelai lucru, cnd mi-o suna ceasul.
158
Am ieit din Waterbury i am pornit-o ctre vest, pe autostrada optzeci i
patru, cu gndul c lui Connie i-ar fi plcut tipa. M fcuse s m simt prost
i s m ntreb ce naiba aveam de gnd cu viaa mea. Am conectat telefonul
din main i am sunat la barul lui Ramos.
Nu-i tiu numele, dar e doamna lng care am stat
Doamna preedint? tii, dac chiar o s ajungi vreodat s locuieti
ntr-o cutie, caut-m.
M gndeam c, n cel mai ru caz o s-o nghesui i pe ea n magazie,
mpreun cu Alison i cu doamna Mealy.
Mi-a rspuns c nu are de gnd s se retrag.
Noaptea nedormit ncepuse s-i spun cuvntul. Prin Danbury m lu
cscatul, de era s m opresc n fundul unui camion. Mai aveam destul timp
pn la ora la care rezervasem masa, aa c am tras pe dreapta, chiar nainte
de a intra n New York, i am nchis ochii.
M-a trezit un poliist, ciocnind cu lanterna n geam. Nu aveam voie s
dorm. Cum o cutam cu lumnarea, i-am spus c ori opream, ori intram n
vreun pod. M puse s-i suflu, ca s vad dac nu miros a butur. n sfrit,
gsisem pe unul cu care s m cert. Dar, cnd am trecut testul, tipul politicos
mi-a dat indicaii cum s ajung la prima parcare.

New York. Centrul oraului, ntr-o noapte cald de var.
Am gsit localul Brassee, care arunca o lumin blnd asupra unui col
ciudat al Tribeci; mai sus, spre sud, era o parcare iluminat puternic,
proaspt vopsit, ca s par un loc sigur pentru cei nelinitii, venii din
afara oraului, precum Reg Hopkins. Portarul nu l recunoscu pe Reg dup
poz.
Mergnd pe jos pn la restaurant, am retrit o imagine din trecutul meu.
Brassee era copia anilor nouzeci a unui restaurant convenabil, cu buctria
francez a anilor optzeci, unde eu i colegii mei, vrjitori ai finanelor,
obinuiam s venim pentru a lua n grab un platou cu specialiti de pete,
pentru care plteam cte o sut de dolari. Nu-mi aminteam numele localului
n cauz, ci notele de plat prea umflate, dei ocupat cum eram, acestea nu
m deranjaser prea tare.
Dispruser tablourile monocrome care atrnau pe nite perei de
culoarea piersicii, infinit mai interesani dect picturile; nu mai existau nici
scaunele din metal nichelat, create astfel nct s-i descurajeze pe cei ce
mncau prea ncet; dispruse i cacofonia care rsuna precum
pickammerele ntre podeaua din lemn de esen tare i tavanul vruit. Noul
local, luminat romantic de lumnri, era mai linitit, mai luxos, mai sexy, mai
ntunecos de parc proprietarul unui bistrou i cel al unui bordel. Se
159
ndrgostiser unul de altul, ca ntr-o idil ntrziat i hotrser s intre n
afaceri umr la umr, consfinind legtura.
Trei lucruri mi-au atras atenia, n timp ce ateptam ca eful de sal s se
ocupe de cei din faa mea. Brassee era un local al orelor trzii, rezervarea
mea de la nou jumtate fiind abia pentru nceputul serii. Bancnotele pe
care le luasem ca s cumpr informaii ar fi trebuit s fie de cincizeci, dei
m ndoiam c Reg i-ar fi putut procura heroin dintr-un asemenea local.
n mulimea elegant alctuit din granguri de pe Wall Street, artiti,
productori de filme, creatori de mod, m ncerca impresia c sunt unul
dintre puinii brbai normali i singurul fr partener.
Capitolul 20
Reg?
eful osptarilor, un profesionist de prima mn care saluta clienii
politicos nainte de a verifica lista cu rezervri, reuea s fie i eficient,
prietenos i, concomitent, s-i copleeasc musafirii cu complimente. i
fcea pe oameni s se simt bine venii i atrgtori cu condiia ca acetia
s fie mbrcai dup ultimul strigt al indiferent crei mode i s aib o
mas rezervat. Dac un vechi sacou Paul Stuart i pantaloni Burberry erau
un pic cam altfel, cel puin am avut curajul s-mi confirm rezervarea.
Reg, homosexual?
Domnul Abbott, dou persoane. Va mai dura doar un minuel, zise el;
apoi, uitndu-se peste umrul meu, ntreb: Cu cine suntei?
Reg, homo? Exclus.
Zpcit nc de constatarea neateptat i cu gndul la Rita reuii s
articulez:
Cred c am luat o plas.
Suna nemaipomenit, i el zmbi:
Poate c o s avei noroc la bar.
Probabil ar fi fost mai bine s fac cale-ntoars. Dar chiar i un homofob
cu spume la gur ceea ce nu era cazul meu ar fi rmas cel puin o
sptmna ca s afle de ce, din cele trei, patru sau zece mii de restaurante
din Manhattan, prietenul su de-o via, cel care mpuca elani, pescarul
care fondase Hopkins Septic, l-a ales pe cel mai plin de homo, chiar n
noaptea n care murise.
Am fost de acord cu sugestia de a mai atepta i m-am lsat condus de
ef spre bar o pies franuzeasc de calitate, din lemn de nuc, o bine
160
venit schimbare a zincului i a oelului ultimului deceniu. Mi-am adus
aminte c nu aveam nicio dovad cum c Reg ar fi luat masa aici. Dar
doream s tiu ce naiba cutase aici i, mai ales, cu cine fusese?
La bar am descoperit c Brassee nu era un restaurant pentru clieni
singuratici. Stteau cte doi, sau cte patru, ateptnd s fie servii. De fapt,
pream singurul tip n cutare de companie. Superb.
Barmanul m vzu i se grbi spre mine.
Am comandat cu Club-soda. Cnd mi-a adus paharul, am pus trei
bancnote de douzeci pe bar.
Pot s te deranjez cu cincizeci de dolari? am ntrebat.
Restul de zece, pentru ce-i?
Speram c ajung pentru un Club-soda.
Aproximativ, rosti el pe un ton agreabil, apoi se apropie, cu un ochi la
bancnote.
Am bnuit c era un putan abia venit cu autobuzul din Nebraska un
biat de ar, dornic s-i ncerce norocul n New York. A fi putut s-i spun:
Hei, biete, i eu sunt din Newbury. Avem i noi porci i cai, la fel ca voi. n
loc de asta am zis:
Caut pe cineva.
Uor circumspect, i aranj prul lins.
Smbt pe la ora opt, acum trei sptmni. Erai de serviciu?
Cred c da. Da! Lucrez aici de o lun, deci aveam deja o sptmna.
Bun venit la New York.
Chiar mi-a zis Mulumesc. Era att de drgu, nct mi venea s l iau
acas, s i-l fac cadou mamei mele: Poftim, mam. Fiul pe care i l-ai dorit i
de care poi fi mndr. Se afla, totui, de suficient vreme n New York, ca s
remarce cei cincizeci de dolari de pe tejghea i s fie atent la ntrebrile
mele.
Caut un tip, Reg Hopkins. Cred c a avut o rezervare pentru opt sau opt
i jumtate.
Cum arat?
Am scos fotografia din Clarion. Scooter o luase din arhiva sa, era o poz
fcut cu civa ani n urm, cnd Reg srbtorise alegerea lui ca preedinte
al Clubului Rotary.
Drgu, zise brbatul de lng mine.
ntruct ddusem buzna pe teritoriul altora, trebuia s fiu politicos, s am
grij i s fiu numai politicos, pentru a nu da natere la idei greite. Am
zmbit. Brbatul de lng mine pru debusolat. Barmanul cel drgu n
ciuda privirilor lacome ctre bani recunoscu c nu-l vzuse, sugerndu-mi
s vorbesc cu eful lui, care ine registrul cu rezervrile. Problema era c
161
matre se agita prin local, aa c trebuia s-i mai zpcesc pe cei de la bar,
pn cnd va termina cu aezatul la mese al celor cu rezervare de la nou i
jumtate.
Se fcuse aproape zece cnd i ncheie misia. L-am ncolit pe cnd se
pregtea s se afunde, obosit, n spatele biroului su, vitndu-se:
M omoar statul n picioare.
Tipul sta am spus, ntinzndu-i fotografia din ziar i cincizeci de
dolari e prietenul meu Reg. A fost pe aici ntr-o smbt, acum trei
sptmni?
Iubiel, dac m-a amesteca n chestii din astea, nu a mai avea niciun
prieten n ora Ei, nici nu m mir c i-a dat plas, mai adug el, dup ce
catadicsi, totui, s priveasc poza.
Poftim?
Fapt i rsplat. Tu i-ai dat atunci o plas, acum i-a tras-o el. Noroc c
este un cuplu la bar care ar da orict pentru masa ta. Cine tie, poate c data
viitoare o s-i mearg cu prietenul tu.
Reg a fost aici?
Matre suspin, mi napoie poza i spuse, pstrnd banii:
N-ar trebui s-i spun, dar prea mult mai dezamgit dect eti tu. Te-
ai ntrebat vreodat de ce trebuie s-l chinuieti n halul sta?
Ct a ateptat?
i-a acordat patruzeci i cinci de minute cu douzeci mai mult, dect
ai vedea de la mine.
Era but, ori drogat?
Nu, deloc. Era doar trist Viaa e mai scurt ca niciodat, iubiel. Nu o
irosi. Mai las de la tine, mai nchide ochii Dac vine pe aici, vrei s-i
comunic unde te poate gsi?
Spune-i c m-am dus direct acas.
Se schimbase tura la parcare i noul paznic i amintea foarte bine de Reg.
mi povesti:
Tipul zicea c i las maina toat noaptea.
Voia s rmn aici?
L-am ntrebat: Suntei sigur? Mi-a zis: Cred c da. Auzind aa ceva,
i-am dus maina mai n spate. Apoi au mai venit i alii care voiau s rmn
peste noapte, aa c le-am dus i lor mainile n spate. Omul tu se ntoarse
n mai puin de o or, i zise c i vrea Blazer-ul. I-am replicat: i arde de
glum? E ngropat. Eti de la pompe funebre?, m-a ntrebat.
M-a bufnit rsul. sta era stilul lui Reg. Portarului nu prea i ardea de rs.
162
Cea mai rsuflat poant din parcare. I-am zis: Regret, domnule. Voiai
s rmi toat noaptea. Mi-ar lua o or ntreag numai s mut toate mainile
din faa ta. tii ce a fcut?
Ce?
I-au dat lacrimile. Mi-am spus: Ce-o mai fi i sta, vreun actor care se
face c plnge ca s mi se fac mil? Dar el i-a scos portofelul tii c
exist nite tipi care in cte o bancnot de o sut, pentru cazuri de urgen?
Am dat din cap. Eu i le ddusem pe ale mele preedintei Popilor Latini.
O sut de dolari. Apoi zise: Vreau s plec acas. Banii sunt ai ti, dac
reuesc s ies din locul sta blestemat n cinci minute.
Ce s-a ntmplat?
Ce s-a ntmplat? Aruncam mainile ca pe nite jetoane la pocher. A
venit i el s m ajute foarte drgu i a fcut exact cum i-am spus. ntre
noi fie vorba, i-am cobort Blazer-ul aici n zece minute. Nu n cinci, dar mi-a
dat totui banii. Ba mi-a pltit i parcarea, separat, aa c am rmas cu o sut
ntreag. Spune i dumneata, ci oameni ar mai face una ca asta.
M-am urcat n main i m-am dus direct acas.

Cred c povestea din parcare m-a afectat mai tare dect faptul c Reg
luase o plas ntr-un restaurant de homo. I se potrivea perfect. Dup cum
povestise i portarul, o camaraderie de zece minute era mai important
pentru el dect banii.
M copleea un dureros sentiment de triumf pentru c reuisem, n
sfrit, s aflu ce fcuse n orele care lipseau: dup ce i deblocase maina,
abia dac mai avusese timp s se ntoarc la Newbury, cu acceleraia la fund,
i s treac pe la Dr. Mead pentru o ngheat.
Ct privete ntlnirea de la Brassee, nu vedeam nicio modalitate de a afla
pe cine ateptase. Numrul de la Brassee fusese singurul din New York aflat
pe lista convorbirilor interurbane. Dac tipul cu care trebuia s se
ntlneasc l sunase el pe Reg, sau dac avea un telefon n localitate i nu
aprea pe list, asta nu aveam cum s ghicesc.
De ce m gndeam c era vorba de un brbat, i nu de o femeie? Nouzeci
i cinci la sut dintre clienii din Brassee fuseser brbai; matre, care i-l
aducea aminte, bnuise c e homosexual. (tiu c presupusese acelai lucru
i despre mine, dar eu l ncurajasem cu bun tiin.) Mi-a venit n minte i
expresia de dezgust care strmbase buzele lui Janey, cnd ntrebasem dac
Reg avea pe cineva. Janey tia.
Am ncercat s mi imaginez singurtatea profund pe care o ndurase
Reg n timpul csniciei sale. i ct de deprimat se simea n mijlocul
prietenilor. Nu l ajutasem n niciun fel.
163
n afara simpatiei i a unui vag sentiment de vinovie, nu eram sigur de
ce simeam. Ne cunoteam de pe vremea cnd eram amndoi de-o chioap.
De ci ani i purta secretul n suflet? Ct vreme trise ca un spion n
propriul su ora? Ce a fi fcut eu, dac mi-ar fi povestit?
Am ajuns la catargul steagului dup ora unsprezece; tot cam att i-a
trebuit i lui Reg. Oraul era linitit. Cochetai cu ideea de a cobor Dealul
Bisericii, n sperana c l-a putea convinge pe Dr. Mead s-mi dea un cornet
cu ngheat cu fistic eram mort de foame. Fusese o zi interminabil, din
care cea mai mare parte o petrecusem n main i m simeam prea istovit
pentru a lua hotrri. Oprii maina n mijlocul interseciei. Apoi, privind prin
ntunericul de pe Strada Principal, vzui o main de poliie oprit n faa
casei mele.
Sergentul detectiv Bender, de la Brigada cazurilor importante, edea pe
treptele din fa, gonind narii. Se scul, ndeprt cu mna gzele care se
nvrteau n raza de lumin, apoi se fcu c nu vede mna pe care i-o
ntinsesem i mi ddu un plic.
Asta ce mai e?
Un mandat pentru a-i percheziiona casa, maina i pe tine.
Ca s gseti ce?
Arme.
La ce naiba i trebuie armele mele?
Bender reuea formidabil s arate plictisit i atent n acelai timp. Iar
pentru statura lui, avea o remarcabil abilitate s par periculos, gata s-i
sar la beregat n orice clip, ca o nurc sau o nevstuic.
Nu pot s cred c ai fost att de fraier, nct s ntrebi de John Martello
n Waterbury, s i lai cartea de vizit, i apoi s te duci la Bridgeport i s-l
mputi pe nemernicul la zpcit. Dar o s dorm mai bine dup ce o s-i
verific armele.
Martello a fost mpucat? ntrebai eu prostete.
Ia stai puin. Cineva l mpuc pe Micul John, a doua zi dup ce eu le
povestesc celor opt participani la petrecerea din jacuzzi, cum c a ti c
Reg a murit la ei n cas?
ncep cu tine, spuse sergentul Bender.
Abia de-l auzeam. La o zi dup ce i-am ntrebat dac l cunosc pe John
Martello, tipul e mpucat?
Desf picioarele!
Asta am auzit de parc btea cineva cu o bt de lemn ntr-o bar
metalic i m-am ntors furios ctre Bender:
Dac nu vrei s ncepi s-mi citeti drepturile, n timp ce eu sun la
avocat, ce-ar fi s vorbim mai nti despre alibi?
164
Unde ai fost?
Nu m-am apropiat nici la treizeci de kilometri de Bridgeport.
Unde ai fost?
Am plecat din Waterbury sunt convins c mi poi spune exact la ce
or pn la New York City i napoi.
ntmpltor, Bridgeport se afl ntre Waterbury i New York.
Nu i dac o iei pe autostrada optzeci i patru. Bridgeport e pe
nouzeci i cinci. Pot dovedi c am petrecut o jumtate de or ntr-un
restaurant din Manhattan. Am i un bon de parcare.
Poi dovedi c ai luat-o pe optzeci i patru?
Voi putei dovedi asta. Unul dintre poliitii votri de autostrad m-a
prins dormind pe margine, la est de intrarea n New York.
Ai numrul de la insigna lui?
Mda, cum s nu.
Sergentul Bender i not ora, apoi ceru s vad biletul de parcare. Voia
s-l pstreze. I-am cerut o dovad scris c mi l-a oprit.
Ah, da, i am mai dat i un telefon de pe optzeci i patru. Verific la
Lynx Mobil. Am sunat-o pe doamna din barul lui Ramos, aia care probabil m-
a i turnat.
i-am zis eu c nu te cred att de fraier. Cel puin, m scutete s-i mai
rvesc casa, cci maina tot o s i-o scotocesc. i, eventual, o s arunc un
ochi i sub haina ta.
Mi-am rotit privirea, ca s m asigur c nu e nimeni prin preajm, apoi am
spus:
Eti invitatul meu.
Bender pipi toate locurile unde ar fi putut fi ascuns o arm, apoi mi
verific Olds-ul cu o mini-lantern ncepnd cu portbagajul i pn la motor.
Ce dracului e sta? ntreb el.
Motorul.
De la ce e, de la locomotiv? zise el jucndu-se cu lanterna peste tot
motorul, plcut impresionat; apoi nchise capota.
Eti curat, zise.
Ghinion, ai fi putut economisi un drum la Newbury.
Mi-am adus aminte c ai fost destul de detept ca s nu-mi spui c l-ai
recunoscut pe Martello n dosarul cu bandele.
E mort?
Foarte. Un glon n cap, din apropiere.
Sinucidere?
n ceaf.
165
Am auzit c vindea droguri proaste i c a trecut la alt band;
chestiile astea ar fi putut s-i fac pe unii s cam strmbe din nas.
Mai ales cnd i alctuieti propria band.
mpucat din apropiere? ntrebai. tiam a Popii sunt specializai s
trag din mersul mainii.
Poate c nu au gsit nicio main pe care s-o fure, ridic Bender din
umeri.
Cine era prietenul lui? Spaniolul?
Care-i problema? ntreb ndeprtndu-se nu l-ai gsit i pe el n
dosar?
L-am urmat pe aleea din fa.
Dosarul nu e reactualizat. i tii numele? I se spune Pianjenul.
Bender se opri cu portiera deschis, privind cerul nstelat care se zrea
printre pomi, apoi zise:
tii ce mi doresc? Maina asta s fie decapotabil. Tare mult mi-ar
plcea s merg pn acas, cu acoperiul cobort.
M-am oferit s-i mprumut un desfctor de conserve.
Mi-a spus c dac o s m apuc s-l caut pe Pianjen, toat poliia din
Connecticut i va lsa treaba la o parte i se vor ocupa s-mi fac mie viaa
mizerabil. mi demonstra la ce m puteam atepta, amendndu-m pentru
c mi expirase verificarea emanaiei gazelor de eapament, conform
abibildului de pe parbriz.
Nu poluez aerul, am protestat eu. Maina scoate mai puin fum dect
una nou.
Eti tare.
Du-te-n m-ta, am rostit, fericit c, n sfrit, gsisem pe cineva cu care
s m iau n bee; apoi am luat formularul de amend i am aruncat bucile
de hrtie pe jos. Bender, mi mai complet unul, pentru c am fcut mizerie.
Ai zece zile ca s le plteti. n caz contrar, o s cer mandat de arestare.

M-am repezit n cas i am sunat la barul lui Ramos. Trecuse de miezul
nopii, dar puteam s pariez c mai erau prezeni destui dintre butorii de
dup-amiaz.
Din nou Ben Abbott, i-am spus barmanului. Femeia de la bar, cea cu
care am vorbit? Doamna preedint?
Veni la telefon; i se cam mpleticea limba. Am ntrebat-o:
De cnd se scald radicalii mpreun cu porcii?
Nu facei parte din organizaia noastr, domnule Abbott. Nu-mi putei
pretinde s fiu solidar cu dumneavoastr.
Nici Martello nu fcea parte.
166
Micul John era un criminal rtcit, dar n comparaie cu
dumneavoastr, fcea parte din familie.
Nu l-am mpucat eu.
Problema asta trebuie s o rezolvi cu poliia. Sau poate c ai fi preferat
s le comunic Cavalerilor numele dumitale.
Mai ii minte sutarele pe care i le-am dat?
Ai nevoie de chitan, pentru impozit?
F-mi doar un serviciu: spune-i Pianjenului c l caut.
Ca s-l mputi i pe el?
F ce te-am rugat.
Mai bine i recomand s te arunci de pe un bloc, domnule Abbott.
Spune-i! Cnd o s m caute Pianjenul, o s-i mai trimit cu pota
dou sutare.
Cum zici. Dar f-mi i tu un serviciu: Trece-o drept clauz
testamentar, s fiu sigur c primesc banii.
Am trntit receptorul. Plasticul se fcu zob i din telefon rmase un pumn
de plcue imprimate i srme viu colorate.
Minunat, mi-am zis.
Am vzut clipind becul robotului telefonic i m-am ntins ctre buton, cu
sperane renscute, creznd c e vreun mesaj de la Rita. Evident c nu
fusese ea, ci un tip care voia s vnd o cas.
Am ters mesajul i am adunat rmiele telefonului.
ncepui s numr coincidenele.
Micul John Martello vindea droguri proaste; fusesem avertizat de nsi
preedintele Popilor. Reg murise din cauza unor droguri proaste. Cnd am
nceput s ntreb dac Reg se droga, cine altcineva dac nu Micul John
Martello a dat buzna n casa mea? mpreun cu amicul su, Pianjenul. Doi
bandii din Waterbury, care habar nu aveau de orelele din Connecticut,
veniser la fix ntr-unul care abia se vedea pe hart.
Am mai luat n calcul i c a doua zi dup ce le-am spus petrecreilor
de la Fisk c tiu unde a murit Reg, adic la petrecerea lor, i i-am ntrebat
de John Martello acesta a fost mpucat.
Multe coincidene, dar nicio legtur ntre ele. Pianjenul, oricare ar fi
la, nu aprea n dosarul poliiei, iar doamna preedint mai degrab i-ar
pune laul de gt, dect s-mi dea numele lui adevrat, aa c nu-mi mai
rmnea dect s sper c asistentul Micului John o s m sune. Sau o s
treac pe la mine.
Pentru cea de-a doua variant, nhai cheia de la safe-ul metalic, cobori
n pivni i luai pistolul de calibrul treizeci i opt al tatlui meu un
revolver simplu, cu care se putea descurca i un copil. l ncuiai n noptier.
167
Habar n-aveam s trag cu pistolul, niciodat n-am tiut. Tata mi tot
promitea c o s m nvee, dar n-a apucat s-o fac. Unchii mei din clanul
Chevalley m nvaser s m descurc cu armele de vntoare, dar la
Academia Militar instructorii de la marin vorbeau despre rezultatele mele
la tragerile cu pistolul, pe tonul pe care se vorbete de cei care se rsturnau
cu brcile n mijlocul oceanului.
Am fcut un du ca s-mi mai limpezesc mintea, dar ajuns n pat,
gndurile continuar s m frmnte. Cel puin terminasem cu agresivitatea
provocat de purtarea Ritei. Nu c nu-mi prea ru dup ea. i nici c nu voi
dezgropa frnturi din conversaiile noastre, pe care voi ncerca s le
rstlmcesc, s le ntorc pe toate feele pentru a cuta cte o raz de
speran.
Motivul furiei mele se schimbase n rstimpul interminabilei zile: nu mai
era dragostea pierdut, ci moartea prietenului meu. Furia mea tindea s se
concentreze ntr-un urlet prelung. Apoi totul deveni clar i-mi ddui seama
c ceea ce m frmnta, nc de cnd sergentul Bender mi comunicase c
Martello fusese mpucat, era gndul c ucigaul lui Reg se osptase la cina
organizat de mtua Connie, cu o sear nainte.
Capitolul 21
M-am trezit mai umil. Fusesem att de plin de mine n biblioteca lui
Connie att de mndru c dovedisem c opt oameni nu pot susine o
minciun nct m lsasem fraierit.
O dat cu umilina veni i revelaia: poate c nu eram singurul fraierit.
Cum ar fi dac minciuna cu adevrat important, nu era aceea c opt
prieteni aruncaser cadavrul victimei unei supradoze pe un pod acoperit?
Cum ar fi dac adevrata minciun ar consta n aceea c cel care l omorse
pe Reg i pclise pe ceilali, ca s l susin, s fac o conspiraie pentru a-l
acoperi.
Dac speriindu-i i forndu-i s-l ajute s scape de cadavru, ucigaul sau
ucigaii i transformase pe ceilali n complici? Dac i-a determinat s-i
devin complici, fr ca acetia s-i dea seama?

De ce fusese omort Reg?
Cum fusese omort? Iat o ntrebare pentru un profesionist.
Doctorul Steve Greenan nu mai ddea consultaii, dar i vizita vechii
pacieni la domiciliu i ndeplinea, nc, funcia de ajutor al medicului legist.
168
Aceast a doua slujb i aducea un venit n plus i i oferea, dup propriile-i
mrturisiri, principala surs de aventuri din via. Un brbat nalt, ncovoiat
de vrst, care asistase la naterea mea i la cele ale majoritii prietenilor
mei. Mtua Connie, din generaia anterioar lui, nc i mai spunea Stevie
i-l considera prea atrgtor pentru propriul su bine.
Fratele lui geamn, Alfred, Zidul de piatr, era proprietarul lui Greenan
Oldsmobile, o mic reprezentan de pe strada apte unde, nc din 1934,
yankeii versai, care se ocupau cu vnzarea mainilor, descoperiser ce
nseamn umilina, atunci cnd negociau preul unei maini noi.
L-am gsit pe Steve n sala de expoziie, jucnd ah cu fratele su care,
ntre dou mutri, i explica unui client c nu putea reduce preul unei
maini break din 73, cu un consum enorm, lung ct o zi de post, pentru c
mainile mari i confortabile au devenit o raritate.
Mildred mi-a spus c te gsesc aici. Zicea c e timpul s ntorci
grmada de blegar.
De-aia am i venit. Ce-i mai face capul?
Parc l-ai folosit ca s bai cuie cu el, zise Alfred ntinzndu-mi o lab.
Steve m conduse la fereastr, mi examin faa i mi aps craniul cu
degetele-i puternice.
Te doare?
Da.
i aici?
Au!
O s supravieuieti. Care-i problema?
Steve? Putem face civa pai mpreun?
Doctorul m privi mirat i strig: M ntorc ntr-o clip, Alf. Ieirm
afar, lund-o de-a lungul irurilor duble de maini de mna a doua.
Nu tiu dac poi vorbi despre asta. S-mi spui cnd ntrec msura.
O s-i spun.
E posibil ca Reg s fi murit din alt cauz, dect dintr-o supradoz de
heroin?
Citete raportul. Oricine poate. Scooter a fcut probabil rost de o copie.
L-am citit.
n cazul sta tii c porcria pe care a tras-o pe nas era suficient de
puternic, ca s rad o tabr ntreag de tietori de lemne.
Ar fi putut eful tu s greeasc?
Foarte puin probabil. E un cabinet bun. Noul toxicolog s-a integrat
perfect. Nu prea cred.
169
M deplasam pe ghea subire. De fapt, se fcuse o greeal. tiam c Reg
nu murise pe pod, ci fusese dus acolo. Deci, dac Steve i poliitii nu
sesizaser, ce altceva le mai scpase?
Ar fi putut poliaii s o dea n bar?
Cum?
S nu fi vzut vreo ran, sau ceva asemntor?
Asta era treaba mea. Gura lui Steve se strmb puin, fcndu-l s par
mai btrn. Dar orice a fi scpat eu, m gndesc c nu i-ar fi scpat i
legistului, care m-ar fi pus s umplu topuri de hrtie.
Te-a pus, Steve?
Nu.
Bnuiesc c am ntrecut msura.
Te cam ndrepi ntr-acolo.
Iart-m S-ar fi putut ca Reg s moar n alt parte? Cadavrul ar fi
putut fi mutat? tiu, am citit c sunt moduri n care i poi da seama de
aceasta, dar m ntrebam
Steve nu muc momeala.
Am nvat cteva noiuni de baz. mi aduc aminte c rigiditatea se
instaleaz la trei sau patru ore. Dup asta, nu l mai poi descleta. Dac mi
amintesc bine, un cadavru mutat din loc dup acest interval nu mai prezint
aceleai simptome de nepenire grav.
Steve se eschiva. Am ntrebat, dnd crile pe fa:
E posibil s mui un cadavru, iar legistul s nu i dea seama?
Orice e posibil.
Timpul ar fi un factor? Ct s fi trecut de cnd a murit i pn a fost
mutat?
Ben, dac intenionezi s mui un cadavru, spuse Steve zmbind, i vrei
s-l pcleti pe doctor, te sftuiesc s-l lai exact n aceeai poziie n care a
murit. i s-o faci ct mai repede.
O or ar fi suficient?
Da, mai ales dac btrnul doctor ar fi, s spunem, copleit de existena
altor dovezi cum ar fi drogul aflat asupra victimei, identic cu cel prizat de
ea i aa mai departe
Steve m lu pe dup umeri i m conduse napoi n sala de expoziie.
tii, Dick Parmalee mi-a tot spus c ncearc s dea de tine. i-a tot
lsat mesaje pe robot. Vrea s-i vnd casa.
Doamne, ce uituc sunt! Mulumesc c mi-ai amintit.
Am fost s-o ajut pe Vicky, cu telefoanele. Te-a ateptat i pe tine, dar n-
ai aprut. Tim zicea c n-ai prea dat pe acolo.
Am fost ocupat.
170
La France vine n for. Btrnul Flinte i cini a strnit aduntura de
pe Scudder Mountain. A trecut pe listele lui de alegtori nume n dreptul
crora sunt X-uri n loc de semnturi.
Flinte i cini era tatl lui Steve La France, Frank, celebru pentru
proclamaiile sale la adunrile din ora, unde susinea c ara are nevoie de
mai muli oameni care s aib puti i cini. Pe Scudder Mountain triau
pdurari, fermieri i pensionari, care locuiau n rulote i nu uitaser
liberalismul radical al preedintelui Eisenhower. Steve continu:
Acum se ocup de cei din Frenchtown.
A trebuit s plec la New York. Acum m-am ntors i o s-i dau o mn
de ajutor. Am fost al dracului de ocupat.
Am auzit c ai fost prins cu interviurile. Tot ce pot s-i spun, i mi
pare al naibii de ru, e c Reg a murit de supradoz clasic. Am avut
cincizeci de mori cu doz fierbinte n statul nostru, din ianuarie ncoace.
Singurul lucru care l-a deosebit pe Reg de ceilali a constat n tria dozei
inhalate. Heroina lui a fost cea mai puternic de pn acum era att de
pur, c ar fi putut fi diluat de douzeci de ori.
Vrei s spui c nu a fost deloc diluat? Cineva i-a vndut heroin pur?
Eh, au mai ncercat s o taie cu bicarbonat de sodiu, dar n-au reuit,
aa c el a primit aproape sut la sut. Nu e la fel ca atunci cnd vrei s
diluezi cocaina Iar pe pia, heroina e mult mai ieftin, dac nu se
strduiesc s o taie.
I-ai vzut marfa?
Iar o iei pe de lturi.
n ce era? n pung de plastic?
Pe unde ai umblat? rse Steve. Credeam c te pricepi la chestiile astea.
tia nu-i vnd otrvurile n pungi de plastic. Le gseti n pachete
imprimate, ba mai au i cte o marc pe ele.
Ce marc era?
Of, asta era una foarte literar: Cavalerii!
Steve, cred c nu ar fi o idee rea s-i mai faci nc o dat autopsia.
Steve i retrase braul i-mi zise rece:
De ce nu rogi un poliist?
Capitolul 22
Deci, cum de te-ai implicat tu n povestea asta? ntreb Marian Boyce.
171
Stteam mpreun cu ea pe un bolovan n mijlocul rului, a crui ap era
la fel de sczut ca i apa rului de sub podul acoperit. Bolovanul avea pete
de vopsea verde, n locurile unde primvara trecut se loviser de el
canoele. Apa sclda picioarele ei descule i rochia, ridicat, lsa s se vad
coapsele-i musculoase. Maina ei marca Crown Victoria, fr emblem,
rmsese pe mal; dinspre ea se auzeau frnturi de conversaie prin radio ale
celor aflai n sediul din Plainfield.
Vduva nu voia s cread c soul ei a murit de o supradoz.
Asta nu-i tot vduva care inteniona s divoreze de el?
Aceeai.
Despachetasem deja sandviurile cumprate la magazinul general din
Newbury. Acum desfceam cte un Pepsi dietetic, dintr-un pachet de ase,
pe care-l pusesem la rece, n apa rului. Optasem pentru Pepsi, fiind vorba
despre un picnic de lucru.
Aadar, vduva nencreztoare angajeaz un agent imobiliar, zise
Marian mucnd gnditoare dintr-un sandvi cu piept de curcan afumat.
Pare logic. De ce s te duci la poliie, unde e gratis, cnd poi plti cu bani
grei un agent imobiliar ca s dezlege enigma?
Am ncercat s o conving s renune.
Marian mi arunc privirea tip poliist de autostrad de intensitate
medie , perfect concentrat, cu care slta carnetul de conducere al unui
vitezist, fr s-i rneasc i mna. Apoi, zise:
Sunt convins.
Tipul mi-era i foarte bun prieten.
Implicat sentimental, nu? Asta limpezete mintea.
Mai termin.
Iar acum, intrat n bucluc, incapabil s rezolvi problema, obosit, m
invii la un picnic ca s sri pe mine.
Nu m-a fi exprimat att de dur.
Nu e nimic dur, cnd doi oameni care se plac unul pe cellalt i crora
le face plcere cu condiia s fie prevztori fac Oh! Tu ai crezut c m
refeream la faptul c sri pe mine pentru nite informaii strict secrete.
Proasta de mine, ce nemernic sunt.
Zmbetul tios sugera c exist un singur nemernic pe ru, i nu ea era
la.
Ce anse a avea, ntreb ea, s m invii vreodat la mas, fr s te
intereseze creierul meu?
Parc aveai pe cineva.
M mai pot bucura de cte o mas n aer liber.
Cum e tipul?
172
Genul care nu te piseaz.
Sun ncnttor.
E un inginer drgu i linitit de la Pratt and Whitney. Tocmai a fost
promovat. E foarte atrgtor. Fost tenismen.
Lui Jason i place?
Jason era putiul ei de ase ani, un copil foarte reuit, dac inem seama
de faptul c, la vrsta lui, trebuia s fac naveta ntre apartamentul din
Plainfield al lui Marian i csua de poliist a tatlui su aflat n North
Stonington, la marginea statului Connecticut. Sptmnal, unchi poliiti l
pasau unul altuia de-a lungul statului, din zon n zon de patrulare. Cnd se
apropiase ziua lui de natere, s-a fcut o colect ca s i se cumpere propria
puc, standard, de poliie.
Aa s-ar prea.
Tipul pare ideal.
Se descurc i singur, nu trebuie s-mi bat capul cu el, spre deosebire
de alii pe care i cunosc, rosti Marian dnd din umeri.
Am nevoie de ajutor, am spus. Sunt bgat pn peste cap.
Am vzut cum i se aprinde o flacr n priviri i prea trziu mi-am dat
seama c fcusem o greeal. Nemaipomenit! Precum un fals magician
obligat s ascund dou boabe sub trei scoici, tot astfel trebuia s ascund eu
musafirul-misterios-i-candidat Vicky, plus prietenii mei care plimbau
cadavre i fceau bi n jacuzzi, i s-l conving pe sergentul Marian c
adevrul se afla sub a treia scoic.
Am scpat din mn sandviul, m-am ntins dup el i am czut n ap.
Marian m ajut s ies i mi terse faa cu erveele de hrtie. Diversiunea
n-a funcionat. Fr s se lase distras, Marian ntreb:
Ai nclcat legea?
Nu.
i dai seama c te bnuiesc c mini.
Marian, tii c nu sunt un mincinos.
Mda, tocmai asta m pune pe gnduri ncepe cu nceputul.
Doar i l-am mai povestit.
Ce vrei de la mine?
M ndreptam, cu vitez sporit, ctre prpastie, fr frne. Am zis:
Las-m s-i sugerez ceva ce ne va ajuta pe amndoi.
Dac acum te-a ntlni pentru ntia oar, ar trebui s scot arma.
Da, dar m cunoti.
Marian se aplec i mi atinse dosul palmei. Am simit un fior i am vzut
c acelai lucru se ntmplase i cu ea. Ceea ce simeam era att de puternic,
nct am uitat c unul dintre motivele care fceau din ea o detectiv
173
excelent era faptul c se pricepea la schimbarea vitezelor era o femeie
capabil s se joace de-a poliistul-bun-poliistul-ru fr partener.
Spune-mi ce vrei.
i sugerez s arunci o privire serioas i detaat la rezultatele
autopsiei lui Reg Hopkins.
Pru la fel de impresionat, ca i cnd i-a fi citit din ziar despre o
lichidare a stocurilor de lmpi de birou la magazinul Danbury. ntreb
indiferent:
De ce?
Obine un ordin de la Curte pentru exhumarea cadavrului i adu
legistul din Plainfield ca s repete autopsia, pentru a stabili cauza exact a
morii.
Despre ce crezi c e vorba?
Aparenta ei indiferen m scotea din mini. Indiferent c se prefcea sau
nu, reuea s m fac s vorbesc mai tare, mai repede i fr opreliti. Am
continuat:
Vreau s aflu dac nu cumva cineva i-a fcut n mod intenionat o
injecie cu heroin super-concentrat.
S-i fi injectat cineva?
Da, tii tu, cu acul. Spune-i legistului s caute semnul. Marian aprob
din cap i se ntoarse, nu nainte ca eu s fi putut vedea cum i erupe un
vulcan n priviri.
i surde ideea, spusei eu, ntrebndu-m ce iscasem. Nu-i aa?
Spune-mi de unde i-a venit gndul sta.
Acum e acum!
Ei bine, i pot spune pe unde a umblat n noaptea morii, de cnd a
plecat de la birou i pn dup ora unsprezece.
Marian sri de pe bolovan, o lu ctre stnci, urc pe mal, se duse la
main i scoase un carneel.
Spune-mi.
I-am povestit.
Altceva?
Mai pot s-i spun i c toi cei care l-au vzut declar c era absolut
treaz.
Altceva?
Puin dup ora dou, Blazer-ul lui a fost vzut pe podul acoperit.
Cine l-a vzut?
Civa tipi care ncercau s plece din Rezervaie. N-au reuit, pentru c
Blazer-ul le bloca drumul.
Te-am ntrebat cine l-a vzut.
174
Nu i-au dat seama c e un cadavru nuntru.
De ce? Portiera era deschis i lumina aprins.
Se pare c bateria se descrcase, spusei eu, simindu-m mai stpn pe
situaie. Maina avea geamurile fumurii i ei mai i buser.
Care ei? ntreb Marian dup ce i fcu o nsemnare, pe care nu reuii
s o vd.
Nu i pot spune.
Nu poi, sau nu vrei?
Nu vreau. ns i cred. tiu exact ce au fcut n acea noapte. Am
verificat.
Nemaipomenit, Ben. M simt uurat. Agentul imobiliar coroboreaz
povetile martorilor i o asigur pe detectiva Brigzii cazurilor importante
c martorii care conduceau prin pdure la dou dimineaa i au vzut
maina victimei, ns nu au zrit cadavrul, nu i-au dat droguri victimei i nici
nu au ucis-o.
Mtua mea Connie spune c sarcasmul e limbajul Diavolului.
Iar taic-meu spune c amatorii sunt nite idioi.
Am zmbit, dar ea rmase serioas.
Mi-au trebuit doisprezece ani ca s ajung n aceast brigad. Ai ceva
tupeu dac ncerci s m pcleti.
Cu poliistul-cel-ru m puteam descurca.
Tipii tia nu se ocup de droguri. Nu ei l-au omort pe Reg Hopkins.
Schimbarm priviri glaciale. Dac o ineam tot aa, rul risca s nghee.
Marian ced prima. Nu c a fi fost eu mai dur dect ea. i dduse ns
seama c, chiar dac ar gsi vreun pretext ca s m nchid, tot nu i-a fi
spus nimic.
Ce s-a ntmplat ntre unsprezece i dou?
Eu tiam c Reg murise la familia Fisk, dar nu despre asta era vorba.
Trebuia s o conving pe Marian de necesitatea exhumrii cadavrului, ca s
pot afla cum reuise criminalul s-l omoare. Am rspuns:
Doar amatorii o iau pe ghicite.
F o ncercare, Sherlock.
Ori i-a cumprat drogul, s-a dus la pod, l-a inhalat i a murit, ori
De unde l-a cumprat?
n trei ore? Se putea duce pn la Waterbury i avea timp s se i
ntoarc, dac apsa mai tare pe acceleraie.
Ori?
Ori s-a ntlnit cu cineva care l-a omort.
Ori cineva i-a vndut, pur i simplu, o marf proast. Sau au mprit-o
amndoi, apoi el s-a speriat i a fugit.
175
Ai gsit dovezi n Blazer n sensul sta?
M privi piezi, de parc s-ar fi uitat printr-un geam murdar. Am ntrebat-
o:
Dar dac cineva l-a omort i apoi a aranjat astfel nct moartea s
par c s-a produs din cauza unei supradoze? S-a scris n ziare despre dozele
fierbini. Poate c cel care l-a omort era convins c poliia va opta imediat
pentru concluzia cea mai evident.
Expresia feei ofierului care conducea ancheta lsa s se citeasc c nu
voi mai primi niciun fel de ajutor, dac voi mai cdea n ap.
D-mi voie s te ntreb ceva. Ai fost att de ocupat s faci speculaii
ca s nu mai vorbim de stabilirea nevinoviei martorilor ti i nu te-ai
gndit i la motivul criminalului?
Nu.
Nu ncerci s-l ghiceti? Nu i zvcnete imaginaia? Nicio deducie
uimitoare?
Nimic cu care s pot corobora.
Nu caui motivele clasice, Ben? Amant furios? Nevast nelat?
Partener jefuit?
Marian, te distrezi un pic cam mult pe seama mea. i-am dat ceva ce ar
putea fi interesant, ca s nu mai vorbim de o eventual micare bun pentru
cariera ta. Nu m atept s-i arunci hainele de pe tine, n semn de
recunotin. Dar un simplu mulumesc Ce faci?
mi desfac nasturii de la bluz, nu se vede?
Am impresia c s-a terminat cu vorbele.
M ajui la sutien?
M ncurc n pistol.
i-am ctigat atenia?
Total.
Atunci rspunde-mi la urmtoarea ntrebare: care este clieul cel mai
vechi ntr-o investigaie poliieneasc?
Urmeaz drumul banilor.
Bravo, ai gsit i motivul crimei.
Excelent. i criminalul, cine este?
Clienta ta, spuse Marian, ridicndu-se i ndeprtndu-mi minile de
pe trupul ei.
176
Capitolul 23
Imposibil. Ridicol, pur i simplu. E cel mai tmpit lucru pe care l-am
auzit.
Perfect, zise Marian, nchizndu-i una din copcile sutienului pe care
reuisem s o desfac. Asta nseamn c am cale liber. Nu-mi vei sta n drum.
i nu va trebui s mpart cu tine succesul.
Glumeti.
Ea a fost, fraiere. Nu te-ai prins?
Nu, nu m-am prins. Janey Hopkins nu avea nimic mpotriva lui Reg.
Tocmai divora de el.
Da, dar Reg fusese de acord.
Connecticut e un stat n care proprietile se mpart, Sherlock. Casa,
mainile, contul din banc, afacerile, totul se mparte jumate-jumate.
Exceptnd cazul n care una din pri moare de o supradoz. Atunci, cel
rmas n via primete totul.
Dar, dar totul era ipotecat.
Cu att mai mult. Dac ea reuete s plteasc ratele, nu e obligat s
vnd. Dac se mprea la doi, trebuia s vnd tot.
Da, dar fr Reg, afacerile Brusc, m oprii.
Da?
Ea e hotrt s mearg mai departe cu afacerile.
Perfect!
Marian i luase zborul. Cu faa aprins i cu ochii strlucitori se
distanase nvingtoare. Se opri din ncheiatul nasturilor, m prinse de capul
nc ud i mi aps faa de pieptul ei pentru o clip. Asta-i!
Stai puin. Stai puin. Dac tu ai dreptate i Janey l-a omort pe Reg ca
s primeasc totul, n loc s mpart jumate-jumate, cum de m-a angajat ca
s demonstrez c el n-a murit de o supradoz?
Exist dou rspunsuri posibile la aceast ntrebare bun, Ben. Primul
e lacom i vrea i banii de asigurare mpreun cu restul aa cum a
fcut Kathleen Turner n filmul Body Heat.
E o nebunie.
Lui Kathleen i-a reuit.
n film.
n viaa real, ce ar avea doamna Hopkins de pierdut, ncercnd s-i
sperie pe cei de la Asigurri? Nemernicii ia s-ar putea s se gndeasc de
dou ori pn s dea n judecat o tnr vduv cu doi copii. Poate c,
177
ajutat de tine, care fceai valuri i de avocatul ei cel detept, ar fi reuit s
obin vreun aranjament.
Mda, dar dac valurile fcute de mine ar dovedi-o drept criminal?
Nu a angajat un profesionist, Ben. Nu s-a dus la poliie. A angajat doar
un amator. Nu a fcut dect s ne dea cu fum n ochi.
Da, dar a renunat.
Pentru c n-a mers. Ce a pierdut? Cteva sute de dolari?
Am taxat-o cu nou sute, fr cheltuieli.
Ai avut curaj. n orice caz, a dat nou sutare, ncercnd s pun mna
pe asigurare i mai ales ca s-l dezvinoveasc pe Reg, eliminnd astfel
orice urm de suspiciune.
Dei eu sunt doar un amator.
Nu te-a pltit degeaba; nu cred s mai existe cineva n Connecticut care
s nu fi auzit c tu pui ntrebri legate de Reg Hopkins.
Cu aceast ultim ironie, Marian i lu carneelul i porni, opind din
piatr n piatr, ctre mal.
i cnd o s o arestezi, m rog?
Se opri atent, pe o piatr alunecoas; mi-am zis c, dac exist un
Dumnezeu, va pica n ap.
Eu sunt puin mai conservatoare, Ben, i foarte ordonat. Mai nti o s
aflu dac a fost ntr-adevr ucis. Dac da, atunci am s adun probe mpotriva
suspectului innd seama de prezumia de nevinovie. Abia apoi am s-o
arestez.
Unde mergi acum?
S iau o lopat. S i dezgrop prietenul. Dac legistul va gsi dovada
unei crime, voi ntoarce pe dos tot oraul Newbury.
Ct o s dureze?
Sper s obin un ordin de la curte n dup-amiaza asta, spuse Marian,
privindu-i ceasul. Cu puin noroc, pn desear l dezgropm. Dac nu,
mine la prima or. Nu cred c voi avea probleme n a-l convinge pe medicul
legist c e n interesul lui s se apuce ct mai repede de treab.
Poi atepta zece zile?
Bineneles c nu. De ce?
Peste zece zile avem alegeri.
i?
Prietena mea Vicky lupt din greu pentru a fi realeas. Dac ntorci
acum oraul cu susu-n jos, nu o s-i uurezi situaia.
Lui Marian nu trebuia s-i explic de ce. Avea propriile-i ambiii politice i
un plan bine pus la punct n legtur cu ce inteniona s fac, dup
178
retragerea din poliie. De fapt, era foarte posibil ca, odat i-odat, ele dou
s ajung adversare, n cursa pentru un portofoliu.
Pcat, zise ea.
Da, dar
Mai exista nc ansa ca Marian s alunece de pe bolovan.
Dar, ce?
Eram gata s spun: Da, dar eu tiu c cineva de la petrecerea soilor Fisk
l-a ucis pe Reg. Dac a fi fcut-o, Vicky chiar c ar fi dat de dracu, deoarece
dac ar fi auzit c poliia ancheteaz familia Fisk i invitaii acesteia, i-ar fi
fcut o datorie de onoare n a iei la suprafa, n lumina crud a
reflectoarelor.
Ce e?
Nimic.
Mulumesc pentru mas. i pentru informaie.
Pi sprinten pe mal, se urc n main, se ncl i-i anun prin radio
poziia. Apoi porni motorul.
Hei, Ben? strig ea vesel, fcndu-mi cu mna.
Ce-i? i rspunsei din mijlocul rului, unde rmsesem, ntrebndu-m
dac avea dreptate i dac Janey Hopkins profitase de mine.
Mi-a plcut la nebunie locul ales pentru picnic. Ce-ar fi s profitm de
pietroiul la ntr-un mod mai plcut, dup ce se termin toat povestea?
Dac supori s o faci cu un amator
O s nchid ochii i o s-mi nchipui c vinzi case Ah, apropo, amice
Da?
Dac vrei s rmnem prieteni, nu-i povesti nimic clientei tale.
Fostei cliente. Mi-a pltit prestaia.
i a obinut din plin pentru ce a pltit. Pa!
Maina de poliie azvrli rna i dispru ntr-un nor de praf.
Am ndesat ambalajele i erveelele ntr-o pung, am scos cutiile cu
Pepsi din ru i m-am ndreptat ctre main. mi spuneam c fusese o idee
bun s-i mprtesc anumite dubii lui Marian pentru a o face s
redeschid dosarul i s exhumeze cadavrul. Dar momentul ales se dovedise
a fi tot att de prost, ca i alegerea confidentei. Ar fi trebuit s merg la
sergentul Bender, soluie pe care o respinsesem din motive de precauie. Era
prea trziu. mi rmseser doar dou zile pentru a-l demasca pe asasinul
sau asasinii lui Reg, nainte ca Marian s dea iama prin Newbury, ca hunul
Atila.
179
Capitolul 24
Cine l omorse pe Reg Hopkins?
Frumoasa Susan? Delicata Georgia? Sherry Ochi-Alunecoi? Michelle cea
mndr? Oacheul Ted? Rick, angajatul unei firme de renume, care se
strduia s promoveze? Marele Bill Carter? eful Duane, tipul care reuise
cel mai bine n afaceri dintre toi i, pe deasupra, fusese cel mai bun prieten
al lui Reg?
Sau Janey Hopkins clienta mea viitoarea fost-soie a lui Reg?
M-am hotrt s meditez ct se poate de serios asupra lui Janey,
principala suspect a lui Marian, cci Marian era o profesionist i, probabil,
mai deteapt dect mine. Nu puteam s neg c ea gsise un motiv plauzibil.
Janey ar fi putut opta pentru vduvie, cu o motenire de sut la sut, n locul
unui divor n care s-ar fi ales doar cu jumtate. Ea ar fi putut s-i strecoare
o doz fierbinte lui Reg i acesta s fi avut apoi proasta inspiraie de a trage
pe nas n buctria familiei Fisk. Toate acestea s-ar fi putut ntmpla.
Eu preferam teoria mea, potrivit creia vinovatul de la petrecere i
pclise pe ceilali, nevinovai, determinndu-i s arunce mpreun cadavrul
lui Reg. Cu muli suspeci i prea puine motive, trebuia s accept c n
biblioteca lui Connie fusesem dus de nas. Refuzam s cred c moartea lui
Reg la petrecere fusese doar un accident.
Timpul trecea i trebuia s m grbesc, dac voiam s o protejez pe Vicky.
n consecin, dup o noapte ntreag de cugetare, am luat hotrrea s iau
de bun ceea ce credeam c tiu, i s descopr faptele pe care nu le aflasem
nc.
Am fcut liste peste liste. A fi vrut s i le pot arta i lui Connie, care avea
ochi experimentai. Dar patinam pe pojghia de ghea a legii care era prea
subire ca s o mai implic i pe ea.
Am trecut pe o list tot ce nu cunoteam, n ordinea importanei: nu
cunoteam criminalul sau criminalii; nu le tiam motivul; nu aflasem cum l
fcuser pe Reg s ia doza letal dei asta era treaba lui Marian s afle; nu
tiam dac Reg fusese homosexual, iar dac da, ce legtur avea asta cu
moartea lui.
La prima vedere, nu prea tiam mare lucru. Din fericire, aflasem mai
multe dect Doamna Brigzii Cazurilor Importante. Ea m va ajunge din
urm, cnd va avea rezultatul autopsiei. Oricum, eu mai cunoteam cte ceva
i despre petrecerea de la familia Fisk, pe cnd ea nu. Nu nc.
n btaia armei i supus presiunilor, am procedat asemeni multor
conceteni de-ai mei de-a lungul anilor, aflai n situaii de criz: m-am dus
180
s-mi iau prnzul la Newbury Country Club, un loc plcut aflat pe teritoriul
unei ferme abandonate. Nu eram membru al clubului, dar tatl meu fusese
preedinte, aa c directorul m ntmpin cordial:
Georgia Bowland a venit?
N-am vzut-o.
Nu a uitat s fac o rezervare pentru mas? spusei eu, punnd un
accent deosebit pe nu a uitat, pentru a-i sugera c, din motive tiute de
amndoi, Georgia putea fi destul de uituc.
Henry, ca un bun director de club i consult registrul. Expresia lui putea
nsemna orice: de la Nu tiam c Georgia e uituc i pn la Abia ieri au
crat-o osptriele acas, cu roaba.
Nuuu, aici nu vd aa ceva.
Ne poi gsi i nou un loc, Henry?
Nicio problem.
Spune-i c o atept la bar, l-am rugat n timp ce m ndreptam ntr-
acolo, simindu-m uor jenat. Mi-am spus ns c nu aveam timp pentru
amabiliti. Cu bieii cam isprvisem discuia i nu o mai puteam trage de
limb nici pe Michelle. Nu mi mai rmneau dect celelalte fete: Sherry,
Susan i Georgia Bowland, femeile mai slabe ale bandei din jacuzzi.
Cldirea clubului era simpl. Fusese construit dup al doilea rzboi
mondial, cnd lemnul noduros de pin nsemnase o rupere brusc a
tradiiilor. Sufrageria avea ring de dans i o mulime de ferestre care
aruncau o lumin vesel asupra meselor pentru prnz, n timp ce barul
care amintea de o perioad n care oamenii luau butul n serios era lung,
ntunecat i izolat. ntr-o zi cald, de var, precum aceasta, orice bunicu i
putea savura butura n linite, fr a fi deranjat de cei mici. Mai multe
bunicue fceau exact lucrul sta, nsoite de civa bunici. Cu toii artau
sntoi, erau bronzai i mulumii c ieiser la pensie. Nu m puteam opri
s m gndesc c, cu ajutorul lui Dumnezeu, aici i va face veacul peste
treizeci de ani i subsemnatul, nconjurat de cei pe care acum i suspectam.
Am salutat ntreaga adunare, am acceptat un pahar oferit de bunicul lui
Scooter i m-am alturat lor, n ateptarea Georgiei. Discuiile gravitau n
jurul secetei, a rezultatelor ntrecerilor din piscin ale nepoeilor-nottori i
a anselor lui Vicky McLachlan de a fi realeas. Oamenii se uitar ciudat la
mine, cnd adusei vorba despre moartea lui Reg Hopkins. Marian avusese
dreptate, toat lumea tia c pusesem ntrebri despre asta. Spre
surprinderea mea, brfele n legtur cu Reg se ntipriser mult mai bine n
minile oamenilor, dect petrecerea familiei Fisk, despre care nici mcar nu
se aminti. Probabil c btrnii preferau amintirile plcute ale propriilor
escapade.
181
Le-am explicat c vntile mele arat mai ru dect m simeam n
realitate, primii felicitri pentru c m btusem ca un leu i sfatul s-mi in
uile ncuiate i s-mi cumpr o arm.
Ce s-a ntmplat cu colecia tatlui tu?
Am nchis-o n seif.
Le-am povestit despre Alison i prietenele ei. Au fost cu toii de acord c
armele i copiii nu au ce cuta mpreun, apoi discuia a deviat spre un
turneu de sfrit de sptmn, unde era de ateptat ca Duane Fisk s
ctige. Rscolir amintirile unui joc de echip din care fcuse parte i Reg.
Capetele ncrunite se plecar cu tristee, apoi discuia alunec repede la
prognoza meteo i la posibilitatea unei eventuale ploi.
Georgia intr n sal. Drgu i stilat. Nu era o frumusee care s-i taie
rsuflarea, ca Rita Long, dar fcea s se ntoarc privirile dup hainele
marca Henri Bendel n care aprea. Doamna din New York, rtcit n
orelul de Provincie. Prul ei de culoarea mierii fusese tiat la nivelul
umerilor de ctre un geniu cu tarif ridicat. Avea doar o urm de machiaj i
cteva bijuterii simple. Dei prezicerea mtuii Connie, cum c alcoolul o va
uri, coninea un dram de adevr, la ora unu a unei zile de var arta de
parc ar mai fi avut cale lung pn acolo. Pru nedumerit cnd mi se
adres.
Mi-a zis Henry c m atepi.
Cred c m-a neles greit. Mi s-a prut c i vd maina n parcare i
m-am gndit c ai venit cu Rick ca s luai masa.
Rick e la lucru.
nainte ca eu s mai ncerc vreo mecherie, ea continu:
Putem lua masa mpreun.
Minunat. Bei ceva nainte?
Hmm. De ce nu?
l-am fcut un semn barmanului i am plecat cu Georgia de acolo, nsoit
de remarca unui bunic ugub:
Hei, Ben a prins o drgu. S vezi cnd i-oi spune lui Rick.
Georgia, care era o maestr desvrit n ironiile de club, zise:
i o s-i povestesc i eu, tii tu cui, despre noua ngrijitoare de la bazin.
Hohotele de rs fur acompaniate de mutra suprat a ugubului.
Se pare c ai pus punctul pe i.
Georgia izbucni n rs.
N-ar fi trebuit s-o spun, dar, Doamne-Dumnezeule, ieri tbrse pe ea.
Cum o mai duci, Ben? A fost o petrecere reuit, nainte s pice cam greu.
S-a terminat cu bine, asta conteaz. Ce bei?
Tu ce ai luat?
182
Am but un martini, cu domnul MacKay. A mai bea unul.
Sun bine.
Fr ap?
Bineneles.
Am cerut dou martini Burnett, seci, cu msline.
Paharul supradimensionat de cocteil de la club avea o capacitate mai
mare dect un bazin de not. Pe o parte avea nscrise iniialele NEC, iar sub
buz se afla o linie de umplere pe care barmanul o depi voios. O mare
parte din coninutul primului pahar o vrsasem ntr-un ghiveci cu flori, i
m ntrebam cum s fac cu al doilea.
Ce caui pe aici? Nu eti membru, nu-i aa?
Tata a fost. Noroc!
Noroc! Hmm. Tatl meu obinuia s spun: Parc ai plonja ntr-un
loc rcoros. O vreme, savurarm licorile rcoritoare.
Cum de ai ajuns n tabra lui Steve La France?
M-a convins Michelle.
Cred c pentru Steve relaii publice nseamn s nu te scobeti n nas.
Le spune oamenilor ceea ce ei vor s aud, zmbi Georgia. Dar e puin
srit de pe fix.
La fel ca i taic-su. Frank La France obinuia s bntuie ntrunirile
oreneti, precum fantoma lui Andrew Jackson. rii steia i lipsesc mai
muli cini i mai multe puti. L-a nnebunit pe tata cu bugetul colar.
Bineneles c pe vremea aia oamenii mai credeau c odraslele lor capt o
educaie pe msura banilor pltii; aa c, n clipa n care btrnul Arme i
Cini rmsese, ntr-un trziu, fr elan, oamenii aprobau bugetul i toat
lumea era suficient de mulumit ca s-l realeag pe tata.
Steve nu e Arme i Cini. Se descurc excelent trgnd foloase din
unicul su atu: oamenii ngrozii de taxe i de impozite. Steve reprezint
subiectul ideal al unui reporter o poziie clar, asupra unei singure idei
centrale.
Am aprobat, dnd afabil din cap. Amndoi nelegeam c relaiile publice
necesit o loialitate n public fa de client. Am mai but cte puin,
mulumii de universul pe care l mprteam n afara granielor oraului.
Doctorul Greenan mi-a spus c Arme i Cini racoleaz noi alegtori.
Georgia ridic din umeri.
Ap de ploaie? am ntrebat.
Nici mcar. Aa cred, zise, apoi se lumin la fa. L-am convins s o
provoace pe Vicky la o discuie. Steve are numai de ctigat. Vicky pierde,
dac refuz. i va pierde i mai mult, dac accept.
Te-ai ocupat i nainte de campanii politice?
183
M-au angajat pentru aa ceva, spre sfritul ultimei campanii a lui
Bush.
Cred c a fost o experien neplcut.
Georgia descrise nsufleit o stare de spirit care semna cu ultimele ore
ale anturajului arului, n timp ce revoluionarii se apropiau. Am mai
comandat un rnd.
Mulumesc. Noroc! Erau att de izolai. M-am certat aprig cu oamenii
care nu voiau s vad ce se ntmpl. Relaiile publice acioneaz n dou
sensuri: sigur c trebuie s scuipi vorbe, dar, la naiba, Ben, trebuie s mai i
asculi. Se mbtau cu ap rece. Nu trebuia dect s priveti feele celor din
mulime, ca s-i dai seama. Sau s discui cu oricine ntr-un restaurant.
Dar a atras ceva mulime cnd a fost n turneu cu trenul, nu-i aa?
i funeraliile lui Lincoln au atras mulimea. ia n-au venit s voteze!
Au venit s vad un apus de soare. Of, Ben. Ce scandaluri! i, dup aceea, ce
nvinuiri! Au suferit oameni nevinovai.
Ai avut i tu neplceri?
Georgia lu de pe tejghea paharul i ddu pe gt butura tare.
De pe urma soului.
Poftim?
El m-a fcut s sufr. S-a folosit de situaie ca s m conving s
abandonez slujba. Eram cam zguduit vreau s spun contient c o
fcusem de oaie.
Adic? Doar n-a fost vina ta c Bush a pierdut.
Dac eu mi-a fi fcut treaba ca lumea, a fi reuit s-i conving pe
oamenii lui s nu comit anumite greeli Nu te mai uita la mine ca un
psihiatru: tiu c am un sentiment exagerat al vinoviei. n orice caz, nu
eram n apele mele, iar Rick ncepuse s m piseze cu copiii. Sear de sear:
Hai, Georgia, gndete-te. Dac nu avem copii acum, nu o s-i mai facem
niciodat, da-dam, da-dam, da-dam. tii pilul, probabil de la Vicky.
Am dat din cap. Cu siguran c l tiam de la Vicky, care, dei mai tnr
dect Rick i Georgia, ncepuse s fie ngrozit la gndul c nu va avea
niciodat un copil.
Pn la urm am cedat i uite unde am ajuns. Suntem trei: eu, Rick i
micul Ian Nu mi-a venit s cred cnd mi-a propus s ne mutm aici. Pn
atunci locuiam n Darien. Puteam merge pe jos pn la New York. Era i
mama aproape, m ajuta cu copilul, aveam o via tii, viaa noastr
proprie, m nelegi, Ben.
Newbury e un loc minunat pentru a crete copii.
Minunat pentru copii. Minunat pentru tat. Minunat pentru mam
uit-te la mine, abia reuesc s ajung zilnic pn la club. Noroc cu ddaca.
184
Cum de am ajuns s vorbesc despre chestiile astea? Iart-m La ce te
gndeti?
M gndeam c ori mnnc, ori trebuie s mai beau ceva.
De fapt, ncepusem s ezit. Georgia era o femeie interesant i cu capul pe
umeri, o persoan de treab pe care scria vulnerabil.
Mie mi-e bine, zise ea, dar se uit n paharul gol i pru uurat cnd
mai comandai un rnd. Apoi m ntreb: De ce vrei s m mbei?
Capitolul 25
Hai s mncm un hamburger la bar.
Cred Comand-mi nite ton cu pine prjit. Vin imediat.
O lu din loc ctre toaleta femeilor. Am comandat mncarea. Barul se
golise; lumea plecase ctre salon. Rmseserm singuri, cu excepia
barmaniei, care mai fcea i treab, pe lng faptul c trgea cu urechea.
Georgia se ntoarse cu ochii strlucind, toat numai zmbet.
Au plecat cu toii. Doar noi am mai rmas, spuse ea.
i barmania.
Ea trebuie s rmn, nu?
Iisuse, mi-am zis. A tras o porie de cocain la toalet.
ntotdeauna am susinut c dependena e o boal. Cu siguran c nimeni
din cei care au lucrat pe Wall Street n anii optzeci nu era strin de droguri.
Eu nsumi avusesem propria-mi relaie apropiat cu alcoolul, dar stnd n
club, alturi de Georgia, am simit-o mai apropiat ca niciodat. Amintirea
lui Reg m npdi. nainte de a se nscrie la Alcoolicii Anonimi, probabil c
lua i el masa aici, dar nu se mulumea doar cu butura.
Deci, de ce vrei s m mbei, Ben?
i eu m mbt, mpreun cu tine, zisei. Acesta era adevrul, n ciuda
buturii pe care reuisem s o vrs.
ncerci s m seduci?
Nu.
Cam aa arat.
ntotdeauna am preferat s fac tentativele de seducie cnd sunt treaz. E
valabil i pentru cele pe care doream s le seduc.
Eu, nu.
n cazul sta, am linitit-o, suntem amndoi n siguran.
Minunat. Hai s fim prieteni, zise ea, aplecndu-se peste mas; ne-am
strns minile ndelung. Atunci, de ce vrei s m mbei?
185
Spune-mi tu.
Pe vremea cnd eram nconjurat de droguri, care nu m-au ncntat
niciodat, am observat c principalul folos tras de pe urma cocainei de ctre
cel care o priza era faptul c vocea i devenea minunat, iar urechile refuzau
s mai asculte. Georgia se bucura de un efect asemntor, dndu-mi
rspunsuri lungi, paragrafe ntregi, care galopau precum ogarii, caii i
clreii la vntoarea din Plainfield, pe urmele unui miros puternic de
vulpe.
i treaz, era o vorbitoare talentat, care folosea propoziii pline de miez.
Ameit, se autodepea. ncepu cu istorisirea evenimentelor mai apropiate:
cum i-am lsat eu un mesaj; ntlnirea noastr de la bar; ce am hotrt s
bem i ct am consumat. Urm un referat despre fiecare rnd nou n parte,
cu observaia c eu aveam obiceiul s mnnc mslina de fiecare dat, n
timp ce ea le alinia pe mas, pentru a ine socoteala paharelor.
Alunec apoi ctre o discuie auzit despre amestecuri delicioase de gin,
cum ar fi Burnett i Beefeaters, n continuare, discredita martini-ul cu vodc,
pe cei care beau aa ceva i barbarul obicei cuvintele i aparin de a
nlocui lmia stoars, cu msline. La digresiunea urmtoare vorbea de tatl
ei, cel care i fcuse cunotin cu martini-ul. Tatl ei nvrtise multe i ea
abia atepta s mi le descrie pe fiecare.
Am ntrerupt-o, remarcnd c i Vicky McLachlan fcuse cunotin cu
alcoolul n exact aceleai condiii, doar c butura preferat a tatlui ei
fusese berea. Georgia pru c ascult atent. Ciulise urechile, ddea din cap,
zmbea, dar nu se oprea din vorb.
Sosi mncarea. Hamburgerul meu se rci, iar petele ei se nclzi. ntr-un
trziu, se uit la farfuria ei la fel de mirat ca unul care nu observase apariia
unui elefnel, i zise:
Doamne, ce foame m-a apucat!
nc nu rspunsesem la ntrebarea de ce ncercam s o mbt. A lsat-o s
termine pe jumtate sandviul cu ton, apoi am zis:
Georgia, pot s te ntreb ceva?
Ce?
Efectul cocainei trecuse i ncepea s se simt cam drmat.
Nu vreau s te necjesc.
Of, Ben, sper c nu deschizi din nou discuia aia, nu-i aa?
Acum prea chiar speriat.
Iart-m.
Te rog, nu ncepe. Te rog, Ben.
Trebuie s te ntreb un lucru.
186
Ls s-i cad sandviul, i terse gura cu un erveel, pe care ncepu apoi
s-l mototoleasc pe tejgheaua barului.
Te rog s nu pleci, spusei eu.
Eti viclean. Asta nu-mi place la tine.
mi pare ru.
Dar eti un om blnd. Asta mi place.
Am intrat ntr-o mare ncurctur. Cineva la care in poate s o
peasc i cineva la care am inut a murit. Aa c sunt ngrijorat, m simt
vinovat i ncerc s gsesc o cale de rezolvare.
Urmezi vreun tratament?
Nu. Acum ascult-m
Poate c nu i-ar strica.
Mai ncolo. Auzi! Hei, te rog s nu pleci.
M duc doar pn la toalet. Vin ntr-o clip.
Nu poi s mai amni doza?
Se ntoarse spre mine cu sprncenele ridicate, rostind un elaborat:
Poftim?.
Las-o balt, Georgia. i poi pcli pe rnoii tia, dar cu mine nu ine.
Mi-e team c nu pricep.
Te-am rugat s-mi rspunzi la ntrebri, nainte ca s te duci la toalet,
i s prizezi cocain.
i tremurau buzele.
E treaba ta ce faci cu tine, am continuat, dar cocaina la ora prnzului
poate deveni o problem, ca s-i zicem doar aa.
Habar nu ai cum este.
Nici nu pretind c a avea. Un lucru vreau s-i spun: petreci prea mult
timp singur. Ai nevoie de oameni i nu m refer la mesele cu gaca lui
Michelle. ia n-or s te mai invite, dac te prind cnd tragi o doz.
Susan a fcut-o, opti ea.
M ateptam. E mai greu s fraiereti o sor medical. Dar eu nu o
includ i pe ea n gaca lui Michelle. Susan e prea ocupat cu munca. Ia loc. O
cafea? Un desert?
Ambele, murmur ea.
Am comandat, spernd c plcinta cu frica va mai elimina din drog. Am
ateptat, tcui, s ne aduc ce-am comandat.
Te neli, zise ea.
n ce privin?
Unii dintre ei iau cocain.
tiu. Dar nu la masa de prnz.
187
Michelle e bgat bine n chestia asta. De la ea m aprovizionez, cnd
nu ajung pn la New York.
Serios? Cumperi de la ea?
Dac n-am ncotro. Cnd ia pentru mine, probabil c se aprovizioneaz
i pentru ea i pentru Duane.
Nu m gndisem prea mult la modul de procurare, dar evident c cineva
trebuia s o vnd.
i Bill cu Sherry? am ntrebat.
Doar la petreceri.
Susan i Ted?
n niciun caz.
Rick?
Se ncrunt.
Rick e tributar concepiilor anului 1958. tie c beau cam mult, ns
dac m-ar prinde c trasez dre pe masa din buctrie, i-ar nchipui c
experimentez un nou aluat i s-ar bucura foarte tare.
Au luat cocain la petrecere?
Of, Doamne, a fost att de plictisitor. La un moment dat, m-am gndit
c iadul trebuie s fie ca un sfrit de sptmn, petrecut cu ranii de pe
aici, cnd se dau mari. Michelle presrase dre n jurul jacuzzi-ului, nelegi.
Ideea era s miroi drumul, mergnd n cerc, n timp ce te aflai n ap. Bill
Carter a fcut valuri i a transformat cocaina de dou sute de dolari n lipici
de librrie.
Am izbucnit amndoi n rs.
Doamne, Michelle fcea ca trenul.
i Rick, cum de-a acceptat?
El era sus cu Sherry. Oh, Ben, ar trebui s-i vezi figura. Uit-te n
oglind.
M-a rsucit ctre oglinda de la bar i mi-am vzut falca czut. Am
ngimat:
Sunt uluit. Adic, auzisem zvonurile, dar tot nu-mi venea s cred. Eti
sigur?
Suficient pentru a-mi strica seara.
Vrei s spui
Eu nu m-am dus acolo ca s fac schimb de brbai. Doamne, numai
gndul m nfioar. Ieeaah! Cu Duane! Sau Bill? Ce naiba! Oi fi avnd eu
problemele mele, dar cutarea disperat a unei aventuri nu se numr
printre ele
Ted?
188
Ted? Glumeti. Ted i cu Susan au fost sudai cu aparatul cnd s-au
luat. Parc ar fi frai siamezi. Nici s vrei i nu poi s te bagi ntre ei, iar dac
te strduieti prea tare, riti s i taie amndoi gtul. Nu crezi c e
nspimnttor?
Nu.
Eu, da. mi place de ei. i i admir enorm. Nu am ntlnit pe nimeni care
s suporte mai bine o nfrngere. Dar nu mi-ar plcea s se nfurie pe mine.
Ted cel tcut? Ooooohh. i Susan? Ai vzut-o cum apare dintr-o dat, parc
se materializeaz din cea? Am dreptate?
Cam ct s fi fost ceasul, cnd Rick era sus dac era cu Sherry?
Vreo unpe.
nainte ca Reg s vin la petrecere?
Da
Ct timp au stat acolo?
Nu prea mult. Rick e ca un iepura.
Poate c ei erau perechea pe care o auzise Vicky. Sau poate c nu. Am
ntrebat:
Dac tu nu ai fcut schimb, atunci Bill cu cine s-a dus?
Bill era fcut praf de la Pietrele alea funerare. M ndoiesc c a
observat ceva. Sau n-a vrut s vad. Lui Sherry i cam plac brbaii. ntre ea
i Bill exist un fel de acord tacit.
tii toate chestiile astea, sau doar le presupui? n fond, nu eti de mult
vreme n ora. n comparaie cu ceilali. Cu toate acestea, se pare c eti
pornit pe toi. i faci n toate felurile.
Oamenii uit de existena ta, atunci cnd se pilesc, spuse Georgia
zmbind. Uneori cnd stau cu fetele la mas, parc nici nu a fi acolo.
Reg a intrat n jacuzzi?
Nu. Se nvrtea pe acolo.
A mirosit i el ceva dre?
Nimeni n-a mai mirosit nimic, dup ce Bill le-a stropit ca o mors, rse
Georgia.
Michelle s-a suprat cnd l-a vzut pe Reg?
Nu. Ea avea ceva ca lumea cu el.
Ceva ca lumea?
Erau apropiai, zise Georgia ncercnd s-i ncrucieze dou degete
pentru a-mi arta ct de apropiai erau, ns degetele n-o ascultar.
Ct de apropiai?
Prieteni. Amici.
Amani?
Nu cred.
189
Dar ea mi-a spus c era furioas. Mai ii minte, la Connie, cnd a zbierat
la Duane c Reg venea ntotdeauna s se strice petrecerile?
Erau apropiai. Amici, prieteni, tovari.
Dar nu i amani?
Nu preau, zise Georgia, scuturnd din cap. Cel puin, asta e impresia
mea.
i Duane, ce prere avea?
De asta nu cred c erau amani. Duane prea s ncurajeze relaia
dintre ei, de parc i fcea plcere. Aa cum ziceai i tu, ei se cunoteau de
mult vreme, Ben. Ca i cu tine, de cnd erai copii.
Parc Michelle i-a zis lui Reg s plece.
Nu. Nu aa s-au petrecut lucrurile. Reg se tot fia de ici-colo. Pn la
urm, Michelle a ieit din jacuzzi i i-a spus. Hai s-i fac o cafea. i-a
aruncat un halat pe ea i au plecat la buctrie.
Doar ei singuri?
Nu tiu exact.
Cum adic? Ah, Sherry i Rick s-ar fi putut s-i fi nsoit.
Sau Ted cu Susan.
tia unde mai erau?
Nu tiu. Ei au cam disprut, dup ce s-au presrat drele. Susan nu e de
acord. Eu credeam c asistentele se apuc de droguri datorit uurinei de
a le procura , dar nu i Susan.
Ted i cu Susan nu prea aveau ce cuta pe acolo, nu crezi? Nu tu
schimb, nu tu drog. Ce altceva mai puteau face?
S bea. Susan cred c a dat pe gt vreo trei Pietre funerare, fr s
clipeasc. Ted inea pasul cu ea, pahar dup pahar. Apoi mai sunt afacerile,
adug Georgia ntr-o doar.
Adic?
Ei ncercau s reintre n joc Iisuse, tu chiar nu tii nimic, nu-i aa?
I-am dat dreptate, ca s-o fac s vorbeasc n continuare, dei nu m prea
mira c Ted i cu Susan curtau familia Fisk pentru a rencepe construcia
caselor. Am ntrebat-o:
Au discutat despre proiectul de pe Mount Pleasant?
Mai nti au ascultat. Duane i Bill i tot ntrebau ceva despre
problemele zonale. Trebuie s recunosc c nu am mai fost atent, atunci
cnd au nceput s vorbeasc despre amplasamente i grade.
i cereau ceva anume lui Ted?
Eram interesat de rspuns i din cauza faptului c Ted era comisarul
zonal care stabilea variantele. Nu mi folosea la mare lucru, dar nu stric
niciodat s tii cine pe cine favorizeaz n numele progresului.
190
Ei o ineau ntruna: Ce nevoie aveam de loturi de patru hectare, cnd
trei sunt destule?
mprirea suprafeei n loturi de cte trei hectare le-ar permite s mai
construiasc nc dousprezece case pe terenul lor.
Sun a bani.
Vreun milion Reg s-a bgat n discuie?
Prea c nici nu-i pas. Era trist. Parc sttea s plng. Cnd Michelle
l-a condus ctre buctrie, arta ca un prizonier n drum spre scaunul
electric.
Ai rmas cu Duane i cu Bill n jacuzzi?
Exact.
Ce s-a mai ntmplat?
Bill a ntrebat dac i pot mprumuta puin costumul meu de baie.
M gndisem la existena costumelor de baie, dar nu ntrebasem:
i?
Eram suficient de ameit ca s am impresia c reprezenta cel mai
nostim lucru pe care l-am auzit vreodat. Am nceput s rd att de tare,
nct era ct pe ce s m nec. Marele Bill mi-a srit n ajutor, profitnd de
ocazie ca s m pipie. Am ncercat s-l ndeprtez, dar tipul are for i, n
plus, buse zdravn. Mi s-a fcut fric i l-am mucat.
Tcu o vreme, jucndu-se cu paharul gol, apoi zise:
N-ar trebui s beau cu brbaii.
Ce a fcut?
A srit ca ars i mi-a dat drumul. Apoi s-a ntors ctre Duane i i-a zis:
Hai, Duane, d-mi o mn de ajutor Mi-era att de fric, nct m-am trezit
de-a binelea. Aripa casei n care se desfura petrecerea se afla la mama
dracului, n captul cel mai ndeprtat, iar eu rmsesem singur cu ei. M-
am gndit c, chiar dac a ipa, nu m va auzi nimeni.
M mir c Bill a fcut una ca asta.
Tata spunea mereu: Ai grij cnd bei cu brbaii. Georgia se
cutremur i ochii i se umplur de lacrimi. Nu pot s te fac s nelegi, Ben,
pentru c i tu eti brbat, ct de nspimnttoare e o asemenea situaie. E
groaznic s fii singur i s tii c unica ta salvare e Duane, care st i se
holbeaz la tine Apoi Bill se aez n aa fel nct s fiu ntre ei doi i l
ntreb pe Duane: Eti gata? Am zis: Potolii-v, biei. Bill a izbucnit n
rs: Hai, Duane, asta e att de beat c nici nu o s in minte, iar noi
suntem la fel de bei nct o s uitm. Ha. Ha. Ha. Duane zise: Du-te naibii,
Billy. Doar att. Du-te naibii, Billy. Apoi Duane, cavalerul meu n armur
strlucitoare, a ieit din ap i a ters-o din ncpere.
Unde s-a dus?
191
Bnuiesc c n buctrie.
i te-a lsat singur, cu Bill?
Bill a zis: Glumeam, doar. tiam c minte, dar i-am rspuns: E n
ordine. Ne-am reaezat n ap uitndu-ne crunt unul la cellalt. Bill
alunec de pe locul su i ncepu s se scufunde. Apa i astup nrile i
ncepu s tueasc. n clipa urmtoare, i fcu apariia Sherry; prea
satisfcut. l nghionti pe Bill din spate. Apoi se strecur nuntru i Rick,
artnd al naibii de vinovat. Cineva a umplut paharele i totul s-a calmat.
Georgia se ridic de pe scaunul de bar, sprijinindu-se de tejghea: Vin
imediat, mi zise. i lu geanta i-i croi drum ctre toalet. Se ntoarse cu
faa destins i cu ochii limpezi.
Ei, mi-am mai revenit. Deci, unde rmsesem? Ah, da.
Pornirm iari, la galop, n urmrirea vulpii peste coclauri. Nucit de
debitul ei, reuii totui s rein cteva lucruri: Susan cu Ted s-au ntors n
sala de petreceri i au intrat n jacuzzi, alturi de Georgia, Rick, Bill i Sherry
Duane s-a dus n buctrie i a reluat zdrngneala la suprasolicitatele-i
mixere, preparnd o nou rund de Pietre. S-a vorbit n treact despre ct
de amrt prea Reg; Michelle lipsea n continuare din camer, i s-a fcut
haz pe seama cocainei inundate de Bill Carter.
Lui Duane nu i-a prut ru?
Duane rdea, cot la cot cu noi cred c nu i-ar fi psat nici dac ar fi
pltit el marfa. E mult mai deschis dect Michelle, mai generos. tiu c
despre Duane se crede c e un afacerist ncpnat, i aa mai departe, dar
de fapt e blnd ca o pisicu n comparaie cu Michelle; muli nu i dau
seama de la nceput, pentru c l vd doar ca o huidum care bea bere i face
pe eful.
E i greu s-i dai seama, zisei eu ironic, dar urechea Georgiei era
blocat cu drog, aa nct continu s turuie.
Michelle s-a ntors singur din buctrie, fr Reg, apoi s-a bgat n
jacuzzi, ntre Duane i mine. Unde-i Reg? o ntreb Duane. n buctrie.
Cum se mai simte? Zboar, zise Michelle. Pe baz de ce? Nu tiu. M-am
dus pn la baie i cnd m-am ntors l-am gsit zob. Tot e bine c a nceput
s se mai nveseleasc. I-am spus s vin i el ncoace S m duc s vd ce
face? Dac s-a pleotit de tot, adu-l ncoace, i rspunse Michelle. Mi-a
promis i mie c vine, zise i Susan
Stai o clip, am ntrerupt eu relatarea Georgiei, Susan a fost i ea, n
buctrie, cu Reg?
Aa se pare.
i Ted?
192
Sudai cu aparatul. De fapt acum mi-am amintit Ted chiar voia s-l
ia de acolo, dar Duane a srit primul afar din ap i a spus c se duce el.
i s-a dus?
A lipsit mult vreme cel puin aa mi s-a prut mie. Nu-mi psa de
nimic pn n clipa cnd Rick a intrat n ap, lng mine, i a ncercat s m
ating. Mi s-a fcut scrb! Am notat pn lng Susan i am nchis ochii.
Apa cald se nvolbura. Pietrele funerare se rostogoleau pe gt. Discuiile
alunecau, prerile erau pro i contra. Dintr-o dat, Duane nvli n camer,
i zbier la Susan: Vino repede! Reg a pit ceva.
Capitolul 26
Duane era att de agitat, c i ieiser ochii din orbite continu
Georgia. Susan nu nelese ce voia, aa c el a continuat s zbiere: Eti
asistent. Eti de meserie. F ceva! Susan a srit afar din ap i a luat-o la
fug. Ted s-a luat dup ea, mpleticindu-se. S-au dus apoi i Michelle, Bill i
Sherry. Am rmas n jacuzzi, doar cu groaznicul meu so, care m-a ntrebat:
Crezi c ar trebui s mergem i noi? I-am zis: ndrzneti s vorbeti cu
mine, trtur? El: Ce s-a ntmplat, drag? I-am rspuns cu tradiionalul:
tii tu ce s-a ntmplat. Apoi a mai stat puin, a ieit din ap i a luat-o ctre
buctrie.
Te-a lsat singur n jacuzzi? Plecaser cu toii, nu?
Singur, n sfrit! Doamne, ce bine mi prea c s-au dus. Apa era ca
mtasea i aerul nopii ptrundea pe fereastr. Am oprit jetul de ap, ca s
ascult greierii. Am stins cteva lumini, ca s pot vedea stelele. Deasupra
capului meu, n oglinda din tavan, puteam admira o fat frumoas, tolnit
n ap ca o nimf. Eu eram fata. Pream att de frumoas. Prul ud mi se
lipise de fa. Crezi c am luat-o razna, Ben?
Nu erai curioas s tii ce se petrece n buctrie?
Nu-mi psa. Pn la urm, vznd c nu se mai ntorc, mi-am scos
costumul de baie i m-am tolnit n pielea goal, contemplndu-m mut de
admiraie. Apoi am intrat la idei mi-am adus aminte de ce plecaser cu toii
n buctrie. Se ntmplase ceva cu Reg. i ipetele lui Duane, care-o
chemase pe Susan. Stai puin, mi-am zis. Parc s-a rupt vraja. Am nit din
ap, m-am ters, m-am mbrcat i am pornit-o spre buctrie. Scena pe care
am vzut-o acolo continu Georgia n-o s-o uit cte zile voi avea. l
culcaser pe Reg pe podea. Susan era aplecat deasupra lui i i bga o
lumin n ochi. Duane se smiorcia: Te rog, Susan. Te rog, salveaz-l
193
Susan era de o blndee uimitoare. A stins lanterna i l-a mbriat pe
Duane ca pe un copil, zicndu-i: S-a dus, Duane. mi pare ru. Michelle
prea ca de cear lipsit de via, ca o stan de piatr. Bill i cu Sherry se
susineau unul pe cellalt. Rick arta de parc tocmai fusese concediat. Mi-a
fost mil de el. l cunosc bine
i Ted, ce fcea?
Ted sttea acolo, ca Gregory Peck n filmul Pe plaj: mi pare ru,
australienilor, dar am avut o mic problem n emisfera nordic.
Chicoteala Georgiei era doar preludiul plnsului. Curnd i tergea
lacrimile cu erveele de cocteil, continund aproape mecanic, cu o voce
stins:
Bietul Reg. Sracul de el. Ben, l vzusem cu cteva minute mai nainte,
n salonul unde petrecusem, i acum arta ca o ppu de plastic. Pielea i
era albstruie. Ochii mari, deschii, se holbau la tavan. tii, nu l cunoscusem
prea bine ncepusem s schimbm cteva vorbe nainte ca Janey s-l
prseasc dar era de treab. La fel ca tine, Ben, era blnd. i detept.
Reuise s fac ceva n via nu era un nenorocit de butor de bere, care s
zac pe canapea. i ddea interesul. i, deodat, mort. M-O-R-T de-a binelea.
i lor nu le psa. Exceptndu-l pe Duane.
Parc ziceai c erau suprai cu toii, o ntrerupsei eu.
Paralizai. ocai. Dar nu le psa. Lui Duane, da. Duane grasul, Duane
butorul de bere smiorcia ca un copil. M-a molipsit i pe mine. Stteam
acolo, ncercnd s-l plng pe Reg, dar de fapt l plngeam pe Duane. Am tot
ateptat ca Michelle s-l liniteasc, ns ea parc prea n trans. Dar cnd
i-a revenit, Doamne, ce-a mai intrat n priz.
Ce ne facem? a ntrebat Michelle. Nu i-a rspuns nimeni. Chiar, ce
dracului puteam face? Michelle murmur: Trebuie s facem ceva, Duane.
Dar ce? Duane se opri din plns. Am dat de dracu, a spus Bill Carter.
Remarca asta i trezi la realitate. Cum ziceai i tu, Ben, la petrecerea lui
Connie, dintr-o dat ne-am dat seama cu toii c ne aflam ntr-o situaie
cumplit.
Dar tu, tu ce gndeai? am ntrebat-o eu.
Eu? Mi-am dat seama c o s fim prini. Am tiut asta din clipa n care
l-am vzut cum zace pe jos. Parc i vedeam reportajul la televizor: mai nti
un prim-plan cu Strada Principal, apoi catargul, magazinul general; planuri
apropiate cu jacuzzi-ul filmat ntr-un unghi mare: cupluri prospere,
amatoare de petreceri cu ctue; apoi parc l auzeam pe Procurorul
general cum m ntreab: i tu, doamn Georgia Bowland, ce i-ai fcut
prietenului tu care a murit? tiam c totul s-a sfrit.
Michelle era de alt prere, am insinuat eu.
194
Ea zbiera ntruna: Ce ne facem? Ce ne facem?
A cui a fost ideea s mutai cadavrul?
Nu mai tiu. A mea n niciun caz.
Haide, Georgia. Erai acolo. Cineva a preluat pn la urm conducerea.
Eram acolo n proporie de zece la sut. Rvit. Brbatu-meu tocmai
m nelase cu blestemata de Sherry Carter. Eram nspimntat, i pe
deasupra i amrt, pentru Duane.
Georgia, eti o femeie nemaipomenit de deteapt. Trebuie s fi
observat cnd lucrurile au nceput s se mite.
Ei bine, n-am observat. Lucrurile au nceput s se agite, dintr-o dat.
Bieii l-au luat de pe jos i l-au aezat pe un scaun.
De ce?
Habar nu am.
Cine le-a dat ideea s-l aeze pe scaun?
Chiar conteaz? Era moale ca o ppu. Totul prea grotesc. Rick nu a
fost n stare s-l ating. Duane i cu Bill l-au aezat.
Conteaz. Cine le-a spus s-l ridice pe Reg?
Nu tiu. Nu-mi amintesc nimic. Doamne!
Ce-i?
Tocmai mi-am adus aminte ceva: Duane i cu Bill i puseser mnui.
Mnui?
Mnui de grdinar. Acum mi dau seama. Era logic. Amprentele.
tiau deci ce urmau s fac. Cineva a dat tonul. Cine?
Nu tiu. Abia acum m-am gndit la mnui. Probabil c le luaser din
camera lui Duane, acolo unde i inea bocancii plini de noroi. Dar mnuile
erau curate. Ah, da, acum tiu ce am gndit: Noroc c au mnui curate;
dac erau murdare, ar fi lsat urme. Incredibil, cum am putut s uit totul.
Dar n-ai uitat cine a dat tonul.
Ba da.
Dirijorul a fost cineva de care i place mult. Mai mult dect de ceilali.
Pe care l admiri. tii la cine m refer.
Nu m obliga s fac asta, Ben, zise Georgia, izbucnind n plns.
Nu te oblig s faci nimic. Tu tii cine le-a spus s salte cadavrul.
Se ridic mpleticindu-se i se feri de mine cnd m-am ntins s o ajut.
Nu! protest ea.
Linitete-te. mi dau seama cine a fost. Exista o singur persoan care
tia ce avea de fcut. Aezarea cadavrului pe un scaun era de cea mai mare
importan. Dac nu se fcea, puteai fi descoperii. Medicul legist i-ar fi dat
imediat seama c a fost micat din loc cadavrul.
Asistenta medical, opti Georgia.
195
Bineneles, Susan, am zis eu. Era singura care tia c trebuia mutat
cadavrul ct mai repede n poziia n care intenionai s-l lsai n final. Ca
asistent, era i singura n stare s-i pstreze sngele rece ntr-un moment
de panic.
Hei, asta nu nseamn dect c poate lua rapid decizii.
I-am dat dreptate, ca s o mai calmez. Adevrul era s Susan a reacionat
fr s stea pe gnduri. i foarte nelept. Trebuia s-mi pun ntrebarea dac
nu cumva plnuise totul. Am inut-o de mn ndelung pe Georgia. Apoi i-am
zis:
Toat discuia asta rmne ntre noi. i sunt ntr-adevr recunosctor
c m-ai ajutat.
Ea respir adnc, apoi spuse:
A fost cam ca atunci, la cin: distractiv, nainte de a deveni apstor.

Sherry Carter se afla ntr-o rulot de construcii aezat lng un antier
de renovare a unei vechi case de locuit, care pn n 1930 fusese fabric de
cherestea. Eu o vndusem noilor proprietari, o pereche din New York el
doctor, ea avocat care aveau o impresionant colecie de obiecte de art i
mult mai muli bani dect minte. ntregul cost al reparaiei fcute de Bill
urma s depeasc de vreo dou ori valoarea de pe pia a casei asta dac
mi mai trebuia vreo dovad c pasiunea nvinge raiunea.
Sherry plesnea furioas tastele computerului. Biroul ei era curat. Cutia
pentru corespondena privat se golise, cea pentru expedieri se umpluse. Pe
perete atrna un telefon i o list cu vnztori de materiale i cu
contractani. n capul listei cineva mzglise numrul de telefon al rulotei.
Sherry purta pantaloni, o cma albastr de lucru i, din cte am putut s-
mi dau seama, n clipa n care i mpreun minile la ceaf i se ntoarse
zmbind ctre mine, nu purta sutien.
Ia-te-te, cine a venit! Bun, Ben. Bill tocmai a plecat. S-a dus la
depozitul de buteni. Cola? ntreb ea aplecndu-se i scond dou doze din
frigider. Noroc!
Noroc!
Am impresia c ai luat un prnz lichid.
Am trecut pe la club. Am but cteva pahare cu bunicul lui Scooter.
Chiar mai multe!
N-am nimic, am zis eu, dei simeam un gust slciu de gin n gur i m
usturau ochii.
i ai venit acum s-i gseti un partener mai apropiat de vrsta ta?
ntreb ea, fcndu-mi cu ochiul.
Cnd se ntoarce Bill?
196
Peste cteva ore. Pot s-i fiu de vreun ajutor?
Poate te ajut eu cu ceva.
Chiar aa? Cu ceva plcut?
Ceva puin cam jenant, de fapt.
Pentru tine sau pentru mine?
Jenant pentru mine ca s-o spun i pentru tine, dac ceea ce am auzit eu
e adevrat.
Despre ce-i vorba?
Ascult-m, eu nu plec urechea la brfe. i nu-mi place s m bag ntre
oameni. Dar, ca prieten, trebuie s-i spun nainte ca Bill s afle din alt
parte c circul nite zvonuri despre tine i Rick Bowland.
Nu aveam nici cea mai mic ideea despre felul n care va reaciona la mica
mea fars, dar nu mi-a trecut nicio clip prin cap c o va bufni rsul. Cu att
mai puin m ateptam la un hohot imens de rs, cu ochii mrii, cu
minunaii ei dini strlucind i cu capul lsat pe spate. Corpul prea c i se
dilat i i dubleaz volumul, ca apoi s se dizolve n chicoteli, n timp ce
ncerca s-i recapete respiraia.
De unde ai mai auzit una ca asta?
S neleg c nu e nimic adevrat?
C nu e adevrat? Rick Bowland? Ben?
Izbucni iari n rs i m mbria:
Sper c i-ai spus celui care te-a informat c e ridicol. Nu-i aa?
N-am vrut s ntresc zvonul negnd vehement.
Rick Bowland e un slbnog amrt. Genul meu sunt urii mari, de
tipul lui Bill. Chiar i cei mijlocii, aa ca tine.
Capitolul 27
Cred c ar fi trebuit s fiu recunosctor c ajunsesem la vrsta asta i nu
fusesem nc numit urs, dar nici acum nu era prea mgulitor.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea, inndu-m nc n brae. Zi-i lui Sherry.
Nu vreau s fiu un urs potrivit.
M rog, nu eti un ditamai urs. i, cu certitudine, niciun ursule. Aa
c
Dar nu vreau s fiu deloc urs. Sun a gras.
Nu la grsime m refeream, ci la drglenie. i gata oricnd, mai
adug ea, demonstrndu-mi la ce se gndea.
Sherry, poate intr vreun tmplar.
197
Aoleu!
Se strecur pe lng mine i ncuie ua. Apoi ntreb:
Deci, unde rmsesem?
Oare ce i-o fi fcut s cread c erai ncurcat cu Rick?
Georgia i-a spus-o?
Buzele mi sunt pecetluite.
Doamne, trebuie s stau de vorb cu ea. Am avut eu impresia c o
roade ceva. tii, la petrecere, petrecerea aia Georgia mi aruncase o privire,
de genul: Te-ai culcat cu brbatu-meu, cea. Eram att de ameit, nct
nu mi-a picat fisa pe moment.
De ce credea Georgia una ca asta?
Eu am ieit s iau o gur de aer. Nu mai puteam respira nuntru. De la
amestecurile alea idioate pe care ne tot fcea Duane s le bem: Pietre
funerare. Mai bine i zicea Scrboenie ndulcit. M-am aezat sub un copac
i m-a cam luat apa. Dup un timp, m-au atacat narii, aa c am luat-o
ctre cas. M-am mpiedicat de ceva i am czut; era Rick, adormise pe
pajite. Dac nu-l trezeam, l secau narii, aa c l-am mpins cu piciorul,
dar dormea butean. Am ngenuncheat lng el i l-am scuturat de umerii
ia mici i osoi. S-a trezit mahmur i s-a uitat la mine, de parc m
nvrteam n cerc n jurul lui. I-am zis: Hei, Rick! Scoal, drag, nainte s te
mnnce narii. Oprete ceasul detepttor, a zis el i mi-am dat seama
c m confunda cu Georgia, cnd ncearc s-l fac s-i mite fundul, ca s
nu ntrzie la IBM. Eu am continuat: Rick. Trezete-te. Hai n cas, s ne
aruncm n jacuzzi. Dintr-o dat i-a revenit complet. i-a dat seama c e pe
iarb, c eu nu sunt Georgia; a crezut c am pus ochii pe el. I-am zis: O, nu.
Nu, nu, nu. El, ctre mine: Eti prea gros mbrcat. Cred c era o replic
pe care o reinuse de la cinema, pentru c eu purtam un costum de baie
foarte sexy. M-a prins i s-au rupt ireturile. Mi-au ieit ele. A zis: Oh,
Doamne, de parc mi-ar fi fcut un compliment. Pe Sherry o bufni rsul. L-
am pocnit att de tare, de cred c l-am adormit pe loc. Pcat c n-ai fost
acolo, Ben. A fost nemaipomenit. Mi-am legat costumul i am intrat nuntru.
M gndeam: Uau, am culcat un tip!
Cred c rmsesem cu gura cscat, pentru c ea inu s-mi explice:
Adu-i aminte, busem ceva!
Crezi c a observat cineva?
M rog, se pare c Georgia. Fir-ar s fie! mi place de ea. Nu vreau s
cread c m in dup tntlul de brbat-su.
A zis ceva?
198
Nu. Dar dup ce m-am bgat n ap, a venit i Rick, care arta ca naiba.
Cred c Georgia a luat-o drept o expresie de vinovie. Mulumesc c mi-ai
spus, Ben. Trebuie s clarific treaba cu ea.
Sper c n-o s pomeneti numele meu.
Evident. O s-i povestesc ce s-a ntmplat, mai puin c mi-a rupt
costumul. Nu pot s-l nvinovesc pe Rick, era la fel de beat ca i mine.
El s-a dus sus?
Nu tiu.
Crezi c i Ted cu Susan au presupus acelai lucru ca i Georgia?
Nu. Ei nu ne-au vzut cnd am intrat.
Bill nu i-a fcut probleme?
Bill?
Bill, soul tu.
Bill nu e gelos nici ct negru sub unghie. Chiar dac ar intra n clipa
asta pe u i m-ar vedea ce-i fac.
Sherry!
Ar putea cel mult s se supere.
Sherry, ia mna.
Probabil c el crede c m joc.
Dac nu te potoleti, s-ar putea s ncep s te iau n serios.
mi pare ru; doar te necjeam. Am o slbiciune pentru voi, urii. Nu
prea eti amuzant. F i tu ce fac eu.
Ca s o ncasez, la fel ca Rick Bowland?
Bine, zise ea aruncnd o privire serioas la ceasul de la mn. Rick
lipsete dou ore.
M-am ndreptat ctre u.
i-e fric? zmbi ea.
D-mi un telefon, cnd vei avea o sptmna ntreag la dispoziie.
Speram s nu gseasc niciodat o sptmna liber. Ar fi fost una
minunat, ns n-a fi putut s-i fac aa ceva prietenului meu Bill.
Se poate aranja, zise ea.
Pn atunci, vreau s-i pun o ntrebare.
i ncruci braele i zmbi ngduitoare.
Sigur c da, Ben. Despre ce e vorba?
Nu a vrut nimeni s sune la Poliie sau la Salvare?
Oh, Ben! Nu renuni la povestea asta. Care-i problema ta? Te simi
vinovat fa de prietenul tu?
Normal.
Sherry se uit la ua ncuiat.
Uite care-i treaba. Nu spui nimnui. Dac o faci, am s susin c mini.
199
De ce?
Pentru c orice ai face, nu-l mai poi aduce napoi.
Cine a sunat?
Bill a ncercat.
A ncercat?
L-au oprit.
Cine l-a oprit?
Ted.
Cum adic, l-a oprit?
Susan i fcea masaj cardiac. Eu i-am zis lui Bill: N-ar trebui s
chemm Salvarea?. Bill a pus mna pe telefon. Ted s-a aplecat i i-a spus
ceva lui Susan. Susan a dat din cap. Atunci Ted i-a luat receptorul lui Bill
spunndu-i s atepte. Ce s atepte, a zis Duane, apropiindu-se. Ce se
ntmpl aici? Vreau s sun la Salvare i Ted mi-a spus s mai stau! a zis
Bill. Duane era zpcit. Apoi s-a auzit vocea lui Susan: S-a dus. i cu asta,
basta. Oricum nu mai conta.
De ct vreme l tot masa Susan, nainte ca tu s pomeneti despre
Salvare?
Ben, m-am gndit la asta de nenumrate ori. tii ce cred c s-a
ntmplat? Am vzut o asistent medical, care preluase controlul, care se
pricepea i care i fcea meseria; i atunci mi-am zis c totul e n ordine, ea
tie cum e mai bine. Eu nu sunt dect o spectatoare. Asta am i fost. Priveam
un accident. Ca atunci cnd te opreti pe dreapta, ca s nu ncurci Salvarea.
Susan era ca medicul de pe Salvare.
Aa gndesc i eu.
Cred c asta a fost, Ben. I se putea ntmpla oricui. Eram prieteni de
atta vreme, trecusem prin multe mpreun i mai aduci aminte cum
munceam noi prin anii optzeci; ridicam case, de parc lumea se sfrea a
doua zi Nu, tu nu ai fost aici. D-mi voie s-i spun c atunci ne-am distrat
de minune. Eram att de tineri. Abia trecusem de douzeci de ani. Ted avea
vaporul la i eram cu toii plini de bani. Cine dintre cei de aici i putea
nchipui c o s facem de zece ori mai muli bani dect prinii notri? Apoi,
recesiunea ne-a lovit pe toi. Dar am trecut i prin asta. M rog, unii au mai
disprut, dar i-am adus pe Rick i pe Georgia n locul lor, iar ei sunt plini de
via. Lucrurile au revenit la normal mai puin povestea cu bietul Reg.
Christoase, tiu i eu? Uneori te simi btrn. Dar am supravieuit. i aveam
planuri. i dac tu o s reueti s gseti un fraier cruia s-i vinzi casa de
pe Mine Hill Road, va fi mai bine. Cer prea mult?
Cred c nu.
Ben, m crezi c nu m-am culcat cu Rick Bowland?
200
Dac spui tu.
i-ar psa dac a fi fcut-o?
Bnuiesc c nu e treaba mea Dei m-a ntreba dac nu cumva ai
fcut-o n camera de oaspei de la etaj.
Nu am urcat la etaj. Faptul c a fi fcut-o cu Rick te-ar stimula s te
culci cu mine?
Nu te privete.

M-am dus acas. Nu aveam niciun mesaj. Am sunat la barul lui Ramos.
Barmanul mi recunoscu vocea i mi-o ddu la telefon, chiar n clipa n care
ntrebam:
Pot vorbi cu doamna preedint, v rog?
nainte de a ntreba despre Pianjen, mi-a spus:
Poliia a pus din nou microfoane la telefonul sta.
Am nchis nainte ca cineva s-mi poat lua urma.
Am fiert nite tortellini cu ciuperci, le-am pus ulei i usturoi din belug i
le-am nfulecat. Noaptea devenise fierbinte. O boare dogoritoare sufla
dinspre sud, ndeprtnd aerul uscat i rcoros cu care ne binecuvntaser
inuturile nalte din Canada.
Nu era de stat pe verand. Mi-am strns listele i m-am retras n
bibliotec, n cea mai veche parte a casei, unde cminul de piatr rspndea
puin rcoare, chiar i n zilele fierbini. Am ntins hrtiile pe msua de
citit i i-am tiat de pe list pe Bill i pe Sherry.
Rmseser Duane, Michelle, Ted i cu Susan singurii suspeci, cei care
fuseser n buctrie cu Reg. Simeam c m apropii de adevr. Lipsea un
lucru motivul.
Lund n calcul imposibilul, m-am ntors la nota de telefon a lui Reg i am
studiat-o cu atenie. Am format dou numere care mi dduser de gndit.
La niciunul nu rspunse nimeni; crezusem c voi gsi persoana care i
dduse plas lui Reg, la Brassee.
Biblioteca era camera cea mai linitit din cas, izolat de zgomotele
strzii. Mi s-a prut c aud o u. Ciulii urechile. Duumeaua trosni n hol.
Aici sunt, Pianjenule.
201
Capitolul 28
Vezi pe unde calci, l-am prevenit, artndu-i o ridictur de care s-ar fi
putut mpiedica. Nu doream s-i rup gtul, tocmai cnd aveam nevoie de
el.
Pianjenul era matahala pe care mi-o aminteam bine de la ultima noastr
ntlnire: lat n umeri i aproape ptrat. Prea mai scund acum, cnd nu se
afla deasupra mea, trgndu-mi uturi. Pistolul de calibru 44 marca Ruger
Redhawk, lipit de coaps, l fcea probabil s se simt mai nalt dect era.
Am recunoscut marca, ntruct Duane i Reg i cumpraser unele la fel,
pentru vntoarea de elani un pistol mare i puternic, cu care puteai opri
orice, chiar i un urs grizzly furios. Cinci gloane pentru urs, al aselea
pentru mine, obinuia Reg s spun.
Vd c mi-ai primit mesajul.
Te-ai icnit, amice?
i vocea mi-era cunoscut, modul n care rostea repede cuvintele, cu
accentul de col de strad din Brooklyn.
Cine l-a omort pe Micul John?
Tu.
Termin. De ce dracu i-a mai trimite vorb, dac a fi fcut-o?
Ca s ncerci s m omori i pe mine.
Pistolul e n mna ta, Pianjenule.
Fii convins de asta.
Dac ai venit s te rzbuni, ai greit adresa. Sunt la fel de nedumerit, ca
i tine. Ce-ai zice dac am face schimb de informaii?
Ce-ai zis?
Eu vreau s aflu cine l-a mpucat. De aia te-am chemat. A fost o
rzbunare ntre bande?
n niciun caz.
Cum adic, n niciun caz? Hai, intr. Stai jos. Trage-i scaunul de colo:
Uimirea umbri faa Pianjenului. i frec cu pumnul lacrimile tatuate.
Scaunul de colo, i-am spus artndu-i-l cu degetul.
Se aez pe scaun, urmrindu-m cu pistolul de parc era un tun ghidat
prin radar.
Cum adic, n niciun caz? Popii l-ar fi mpucat cu prima ocazie.
Popii nu s-ar fi apropiat att de mult. Pe lng asta, Popii l-ar fi lichidat
din goana mainii. Micul John a fost mpucat direct n cap. (Acelai lucru i-l
spusesem i eu sergentului Bender).
A existat cineva n care avea ncredere?
202
Singurul pe care se bizuia eram eu, iar eu nu l-am mpucat.
De ce ar fi avut ncredere n mine? Hai, gndete-te, Pianjenule. Cine i
era mai apropiat?
Pianjenul reflect ndelung. ncetior, ca la apariia soarelui dup ploaie,
faa i se lumin.
Rahat!
Ce-i?
Ceaua aia bogat, rosti el cu convingere.
Care cea bogat?
Ea l-a mpucat pe Micul John. N-ai fcut-o tu, i nici Popii, ea l-a
mpucat.
Cine?
Femeia Micului John.
Cum o cheam?
Pianjenul ridic din umeri. Pe femeia asta voiam eu s o cunosc.
Ascult, Pianjenule, poate i dau ceva bani, ca s nu fi fcut drumul
degeaba, i mi spui i mie cum o cheam pe ceaua asta bogat.
Pianjenul avea o privire care nu prea mi fcea plcere. Golanii strzii
sunt ca leii. Dac nu pun gheara pe o fiar slbatic, e vai de purceluul care
le iese n cale.
D-mi ceasul.
Ceasul? am repetat eu nedumerit.
La dracu cu bnuii ti, vreau ceasul.
Care ceas?
Data trecut, zise el fluturnd pistolul, ziceai c ai un ceas de cinpe
mii de dolari.
Termin, n-am de gnd s-i dau ceasul meu.
i iau ceasul, zise srind n picioare. Hai, biete. Unde l-ai pus?
ncercam s v abat atenia. Nu exist niciun ceas.
Ar fi bine s fie unul, zise Pianjenul, ridicnd trgaciul.
Bine. Este un ceas. n pod. Vrei s dau o fug s i-l aduc?
Iei cu spatele pe u, fcndu-mi semn cu pistolul. L-am ascultat i l-am
dirijat jos, n holul de la intrare, apoi sus pe scri. I-am artat ua ngust de
lng baia de oaspei, care se deschidea spre scrile ce duceau n pod. I-am
urmat ordinul, am deschis ua, am aprins lumina i am nceput s urc
treptele.
Pianjenul era n urma mea. La un moment dat se apropiase ntr-att,
nct a fi putut s-i zbor pistolul din mn cu un ut. Exista ns i
posibilitatea de a rata. Am pit pe duumeaua prfuit. I-am artat un rnd
203
lung de saci cu fermoar, pentru haine, care atrnau de o eava fixat de-a
curmeziul.
Acolo, ntr-un costum.
n pod, bunicii mei depozitaser lucruri de care nu mai avuseser nevoie
crosele de golf, rachetele de tenis, plus relicve ale trecutului meu,
mpachetate mpotriva moliilor, cu gndul c va surveni vreo schimbare n
cariera mea, care s coincid cu revenirea la moda anilor optzeci. n ipoteza
i mai puin probabil c armata ar avea iar nevoie de serviciile mele, mi
pstrasem i uniforma.
M-am ntins dup sacul cu obiecte de pe Wall Street.
Stai aa! M lovi zdravn cu pistolul peste umr. M duru al naibii. l
ridic, ameninndu-m c m va lovi din nou, savurnd senzaia de putere
pe care arma i-o ddea. n clipa aceea deveni clar pentru amndoi c, atunci
cnd va gsi ceasul, va srbtori victoria fcndu-mi cpna arice cu
cteva gloane bine trase.
Comisesem o mare greeal atrgndu-l aici. Pierdusem de prea mult
vreme legtura cu lumea lor i uitasem c suprema lor satisfacie era aceea
de a se considera stpni absolui pe situaie. n cele din urm, ceasul meu
va deveni o amintire a minunatului moment n care ucisese un tip n
propriul lui pod. Asta, pn va uita ntmplarea.
Cu ochii i cu pistolul aintii asupra mea, Pianjenul pipi fermoarul
sacului i-l desfcu.
Costumul bleumarin, i-am spus. n buzunarul din dreapta.
Pianjenul trebuia s-i ntoarc privirile, pentru a descoperi costumul
albastru. Cu mna care nu intra n cmpul su vizual am reuit s deschid
sacul care coninea uniforma militar i am pipit prin interior.
Nu gsesc niciun ceas. Ce Stai aa. Stai aa. Ce avem aici?
Scoase ceasul, inndu-l de curea i l ridic ncntat spre lumin.
Uau! fcu el, apoi i-l apropie de ureche.
Mic-l puin, e automatic. Aa, foarte bine, scutur-l puin.
Pianjenul ntoarse ceasul. Cnd vzu c limba ceasului se mic, i se
aternu un zmbet pe fa, care i dispru dendat ce auzi vjitul oelului
prin aer.
Se ntoarse, innd nc ceasul ntr-o mn i ncercnd s pareze cu
pistolul. Ceea ce vzu l fcu s rd. Scosesem sabia de parad din teac i
luasem poziia de gard care trebuie s i se fi prut ridicol, fa de un tip cu
un pistol n mn.
Dup cum spuneam mai devreme, dac ar fi fost dup instructorii mei de
tir cu pistoletul, nu a fi absolvit niciodat Academia din Annapolis. Noroc cu
instructorul de scrim, care a pus o vorb bun pentru mine. Nu c a fi fost
204
vedeta clasei n-a fi ajuns n echip, dac alii mai buni dect mine n-ar fi
picat la diverse probe , dar el era mndru de asaltul meu decisiv, pe care l
perfecionasem pentru a-mi compensa aprarea defectuoas. Colegii mei de
echip nu prea aveau ncredere n tehnica mea, care se dovedise, n repetate
rnduri, la fel de periculoas pentru adversarul meu, ct i pentru mine. n
orice caz, reueam s acopr mult teren prin saltul pe care-l fceam.
Pianjenul nc rdea, cnd i-am nfipt vrful sabiei n ncheietura minii.
ncerc s apese trgaciul, dar degetele i se descletau de pe arma
devenit acum prea grea. Pistolul se lovi de podea, n momentul n care el
ncepea s simt durerea. Url, trgnd lama care iei din carne roie de
snge.
Zbiera n continuare i, mpleticindu-se de durere, inndu-se cu mna
cealalt de ncheietura rnit, ncerc s apuce arma czut.
Am fcut un pas spre el, cu vrful sabiei intindu-i ochiul drept. Se ddu
napoi.
De ce-ai fcut asta? ip el.
Un ut n cap. O fa zdrobit. i o ureche smuls. E ceva ce nu-i
convine?
Cu sabia? mormi el; mai urma s-mi reproeze c nu-i cinstit.
Am ridicat pistolul, m-am asigurat c art ca unul care tie s umble cu el
i m-am tras ndrt.
OK, Pianjenule. Cine l-a mpucat pe Micul John?
Du-te-n m-ta!
Pianjene, am ase gloane n arm. Va fi nevoie de toate pn vei
muri.
Se uit dispreuitor la mine, spunnd.
N-ai tu curajul sta.
I-am aruncat o privire a la Leavenworth. Nu-l impresion. M nvinsese.
Nu l puteam mpuca, dect dac m-ar fi ameninat, i el o tia. M simeam
ca un poliist cinstit fa n fa cu un criminal de profesie care-i arunc n
fa drepturile sale ceteneti, cruia nu i rmnea de fcut dect s-l
aresteze i s atepte procesul.
n timp ce se gndea cum s m mai pcleasc, privirile lacome i czur
pe ceasul meu, care zcea acolo unde l scpase din mn, cnd l nepasem
cu sabia. Ridic pantoful jegos marca Adidas, provocndu-m i se pregti s
zdrobeasc ceasul. ncerca s-mi demonstreze c nu sunt n stare s trag
i, calculase bine, ntruct instinctului meu de supravieuire nu i psa ct e
ceasul. nc nu-mi ddeam seama de ce Pianjenul nu se gndea c voi folosi
sabia.
205
Ahhh! url el cznd pe spate; podeaua dudui sub greutatea lui, apoi
se prinse cu minile de gamb.
Mi-am luat ceasul. Micua lun de pe cadran mi arunc un zmbet
recunosctor.
Pe burt, Pianjene! Rostogolete-te.
I-am fluturat pistolul n fa i l-am ameninat cu sabia.
Minile la spate. nchide ochii. nchide-i!
Am luat un umera de srm, l-am desfcut i am ngenuncheat lng el,
punndu-i un genunchi pe spate. Nu mi-a fost uor s-i leg ncheieturile n
timp ce ineam pistolul, dar pn la urm am reuit.
Scoal-te.
Se ridic, menajndu-i gamba, mai puin sigur pe el. Dou rni una dup
alta l cam albiser la fa. Plus neplcuta atingere a srmei din jurul
ncheieturilor.
Jos pe scri. ncetior. Cnd ajungi n hol, mergi spre ieire.
Unde ne ducem?
Facem o plimbare cu maina.
Unde?
Unde i-ai parcat maina, Pianjenule?
Du-te dracului.
Am luat njurtura ca pe un avertisment c o ncheietur nepat i o
gamb tiat nu erau motive suficiente pentru a potoli un Cavaler latin din
Waterbury.
Dac o lai pe strad, o va verifica Poliia.
n parcarea de la Yankee Nu-tiu-cum, mri el.
neleapt alegere.
Acolo am parcat-o i data trecut.
Nemaipomenit. Ei bine, hai s stabilim un lucru. Dac ncerci vreo
mecherie, te mpuc. Eti n oraul meu. Nu trebuie dect s spun c un
golan din Waterbury mi-a spart din nou casa. O s primesc o medalie pentru
asta. Capisci?
A neles suficient de bine pentru a-i ine gura.
I-am nfurat cu prosop de hrtie ncheietura minii.
mi fceam griji din cauza lui Alison i a mamei ei, dar luminile erau stinse
n magazie. L-am dus ctre Olds, cu arma n coaste. L-am aezat pe fotoliul
din dreapta, m-am urcat, am dat maina napoi i am luat-o spre nord, pe
Strada Principal, i am ieit pe autostrada apte. Noaptea nvlui maina i
copacii ascunser luminile farurilor.

Unde naiba mergem?
206
n pdure.
Ce?
n adncul pdurii.
Am condus linitit mai muli kilometri i am cotit-o pe Crabtree.
Pianjenul ntoarse privirile dup luminile ultimei case, care se estompau n
urma noastr. Clisa lu locul asfaltului. Am ncetinit i am deschis geamurile.
Aerul ptrundea ca o ap fierbinte i fcea un zumzet de parc se declarase
rzboi ntre insecte. Pianjenul nu era prea ncntat. Prea la fel de nefericit
ca un putan din Newbury, rtcit pe strzile Waterbury-ului.
Ct mai avem de mers? ntreb el holbndu-se atent prin tunelul de
lumin proiectat de faruri.
Apru o intersecie. M-am oprit, am ezitat o clip, apoi am cotit-o pe un
drum forestier ngust. Olds-ul se opinti, frecndu-se cu burta de pmnt.
O s rmnem mpotmolii, m avertiz Pianjenul.
Stai linitit, i-am zis n timp ce mna mea stnga se odihnea n poal cu
pistolul ndreptat spre el.
Bnuiam c reuise deja s-i elibereze ncheieturile. n fa apru o
bifurcaie. Am virat la ntmplare, am mai mers vreo doi kilometri, apoi am
oprit.
Ce faci?
Gze enorme se nvrteau n lumina farurilor. Am oprit motorul i am
bgat cheia n buzunar.
Hei.
Se auzea numai semnalul sonor care m avertiza c lsasem farurile
aprinse: Bong, bong, bong. Am stins farurile, ntunericul ne nveli ca o
ptur.
Hei!
Am cobort iute din main. Pianjenul se ntoarse spre mine, cu ochii
mrii n lumina din habitaclu, care se stinse cnd nchisei ua.
Unde pleci?
N-am scos un cuvnt. Stteam doar rezemat de un copac, ateptnd s mi
se obinuiasc ochii cu ntunericul. Curnd l putui vedea foindu-se pe scaun
i scond capul pentru a privi afar.
Hei, strig el, dar ori eu, ori copacii, totuna era.
Insectele se rzboiau. Se auzi o bufni.
Un te duci?
M-am furiat tcut prin spatele mainii i am aprut la geamul lui.
Vorbete, Pianjenule. Cine e ceaua cea bogat?
207
Capitolul 29
Miculi! Credeam c ai ters-o.
O s-o terg. Cu maina. O s te las aici, Pianjenule. Toat noaptea.
Sigur c da. Aa s faci, omule. Trebuie s treac cineva pe aici.
Orice om ar trece pe drumul sta, te asigur c nu i-ai dori s-l
ntlneti. Sau orice fiin.
Ce vrei s spui?
Uri.
Rahat, omule. Te ii de bancuri.
Ai de gnd s vorbeti?
Du-te-n m-ta. Am deschis portiera.
Hei, termin.
Iei!
Hei, omule. De fapt, ce vrei s tii?
Cine-i ceaua?
Nu tiu.
Ai spus c o cea bogat l-a mpucat pe Micul John. Cum o cheam?
Nu tiu, omule.
Iei din main!
Nu. Nu, n-am ntlnit-o niciodat. Micul John o pstra numai pentru el.
N-ai vzut-o niciodat la fa?
N-am vzut nimic, omule.
Nu i-ai auzit nici numele?
Nu mi l-a spus niciodat.
Va trebui s te strduieti mai mult, Pianjenule. Altfel, plec de aici.
ncepe cu nceputul. Cum a cunoscut-o Micul John?
Nu tiu. O pstra numai pentru el.
Te repei.
sta e adevrul, omule. Gsise o combinaie minunat. Sex contra
droguri. Ea fcea orice i cerea el, n schimbul drogurilor.
Parc ziceai c e bogat.
O ncnta ideea. Bani avea. O grmad. L-a fcut pe John s-i pun
prezervativ. i vine s crezi? Micul John cu aa ceva. M-a ameninat c m
ucide dac povestesc.
ie i-a spus.
Eram mpreun. Mi-a spus-o o singur dat. Era ameit de drog.
Cred c n asemenea momente i-a spus mai mult dect att. Tipa arta
bine?
208
Cred i eu.
Ce culoare de pr avea?
Nu mi-a spus.
Era chiar frumoas?
O frumusee. Avea un Benz mare.
Un Mercedes Benz?
Nu m ateptasem la una ca asta. Michelle avea un Audi, Susan o
vechitur de Colt, iar Janey una japonez. Poate Mria sa, Greg Riggs, s fi
avut un Mercedes.
Ce culoare?
Habar n-am. Iisuse, ce importan are?
E important pentru ntoarcerea ta acas.
ntreab-m ceva ce tiu, izbucni el neconvingtor.
i eliberase minile, dar numai pentru a-i masa gamba rnit, care se
pare c l deranja mai mult dect ncheietura.
Haide, omule. Hai s plecm de aici.
Ce fel de droguri cumpra de la el?
Cocain. Heroin. Orice avea.
Lua mult?
Micul John nu era dintr-ia barosanii, dac m nelegi.
Ce s neleg?
Vindea orice porcrie pe care punea mna. Aveam civa plasatori
mruni. Nu cine tie ce. Nite fraieri care i fumau marfa singuri, erau
arestai i uneori chiar mpucai, dac se nfigeau prea tare. Cnd lucrezi n
doi, nu ai destul for ca s-i faci o clientel proprie. Dac ncercam s
punem stpnire pe o strad, Popii ne-ar fi ras urgent. Nu poi vinde droguri
din fug. Trebuie s ai propriul tu teritoriu. M nelegi?
Grea meserie.
Cea mai grea. Odat preluasem o cas ntreag. Aveam patru-cinci
familii care depozitau marfa i o vindeau pentru noi. Popii i-au dat foc. Am
deschis una vizavi, dar ne-au gonit poliitii.
Deci ceaua cea bogat era o afacere bun? Un client permanent?
Da, dar Micul John i mai ddea i pe gratis. I-am zis: Micuule John,
dac vrei sex fr bani, ia-i una din cele drogate. Mi-a rspuns: Nu-i
acelai lucru, omule.
I-am servit Pianjenului o mostr de deteptciune descoperit pe pielea
mea:
tii cum se zice: Dac i trebuie un partener, alege-i unul cu care ai
interese comune.
209
Corect, omule. Aa e. Trebuie ca amndoi s vrea acelai lucru. ntr-o zi
am fcut rost de heroin pur. Cu asta ajungeai pn-n Lun. I-am zis: Am
dat lovitura, Micuule John. Poi s-o tai de zece ori i tot o s vindem cea mai
bun marfa din cartier. John zice: Da. Promite c o s-o taie i m trimite s
aduc cei mai buni distribuitori pe care i aveam. M ntorc i vd c n loc de
dou sute de doze, fcuse doar o sut. i zic: N-ai tiat-o destul. Ai scos
numai o sut. El: Ba am tiat-o suficient. tii ce fcuse?
Habar n-am.
Oprise jumtate. N-a mai tiat-o. Zicea c e pentru un client special.
Ghici pentru cine?
Ceaua cea bogat.
I-a dat-o pur! De ce? Pentru o noapte de amor? Era suficient marf
pentru o sut de nopi. tii ce mi spune? Nu-i acelai lucru.
Ce marc foloseai? Cavalerii?
Da, asta era a noastr. Cavalerii. De unde tii?
Aveam un amic care a cumprat.
Putem pleca acas? M doare al dracului piciorul.
Era prea ntuneric pentru a i vedea minile, dar se prea c i masa
piciorul.
S te ntreb ceva, Pianjenule.
Ce?
Cum de ai dat buzna, mpreun cu Micul John, tocmai n casa mea?
Nu tiu.
Pianjenule! Ai intrat peste mine n cas i era ct pe ce s m
omori. Apoi ai tras cu pistolul ntr-un poliist. Nu tiu e ca i cum te-ai fi
trezit brusc n mijlocul unui comar.
Eu nu tiu. A fost lovitura Micului John. Mie mi-a zis c are o treab i
eu am rspuns: Perfect.
Brusc, mi-am dat seama c, n timp ce l atrgeam pe Pianjen ntr-o
discuie pentru a obine informaii, el m mpingea spre o greeal fatal.
Nu-i mai era fric de ntuneric. Vocea l-a trdat. Uitasem de umera.
Am ncercat s m retrag. El biciui aerul cu braul. Am vzut prea trziu
c folosise timpul n care discutasem amabil despre afacerile cu droguri,
pentru a ndrepta umeraul.
Un btu oarecare ar fi ncercat s m loveasc peste mna n care
aveam pistolul. Numai un uciga cu snge rece s-ar fi gndit s m mpung
drept n inim. Aceast constatare i faptul c ncepusem deja s dau napoi,
mi-au salvat viaa. Umeraul mi atinse bicepsul stng, rupnd carnea, ca un
ferstru de tmplrie. Am lovit orbete cu pistolul. eava lung l pocni
peste nas.
210
Pianjenul scp arma i i prinse faa n mini, cu respiraia tiat de
durere. Am tras aer n piept, mulumind lui Dumnezeu c puteam s-o fac;
apoi am ncercat s mi controlez adrenalina. Cnd n-am mai tremurat, am
ridicat cocoul Ruger-ului. cnitul metalic se auzi att de puternic, nct
greierii tcur. Nu mi-a fost greu s gsesc un ton uciga:
Gata cu joaca, Pianjenule. Nu joci frumos. De ce-ai dat buzna n casa
mea?
Tu
S nu-mi spui c i-am spart nasul. Aa este. Iar tu tii i de ce am fcut-
o. Acum rspunde-mi.
Micul John mi-a zis c tie o cas ntr-un orel de doi bani, mi
rspunse cu o voce nazal, filtrat printre degetele minii.
n Newbury.
Mda, Newbury.
Cum ai gsit-o?
Avea el o hart.
De unde?
De la benzinrie.
i ce zicea c era n cas?
De toate. Orice voiam.
Adic, trebuia doar s intrai i s le luai?
Spunea c tipul din cas e singur. Nu ncuie uile. Nu trebuia dect s-l
zguduim i s lum orice dorim.
Zguduitul e totuna cu btaia sor cu moartea?
Exact.
Trebuia s m i omori?
Pianjenul se uit pe deasupra degetelor. Era suficient lumin ca s se
vad cum i strluceau ochii.
Eti n via, nu?
Deci aveai ordine s nu m omori.
Cea mai mare greeal.
Ia stai. Mi-am adus aminte c tu l-ai oprit pe Micul John, cnd era gata
s m omoare.
Micul John se aprindea repede.
ie ce-i psa?
Primeam un miar ca s te snopim. Nu ieea nimic dac te omoram.
Devenea interesant. Evident c m bucuram s fiu n via. Ba chiar i
eram recunosctor celui care mi trimisese gorilele astea s m stlceasc,
pentru c reuise s gseasc un mijloc eficient ca acetia s nu m omoare.
De unde primeai miarul?
211
Micul John nu mi-a spus.
Dar ai ghicit.
N-a fost greu. Pe cine naiba cunotea John care s aib o mie de dolari?
Nu vreau s o spun eu.
Ceaua bogat.
Mulumesc, Pianjenule.
Hai s mergem, omule. M doare toat faa.
nc dou ntrebri.
Pianjenul ncepu s mrie.
Prima: am stat dou zile n spital pentru dou contuzii i dup aia m-
am ales cu o mutr care a speriat copiii nc vreo sptmna. Tu ai dou
nepturi care ar trebui dezinfectate, plus nasul spart. Suntem chit?
i propun un trg, zise el. Eu nu mai vin n oraul tu blestemat, dac
nici tu nu mai vii n al meu.
Nu merge. N-o s m apropii de cartierul tu. Dar tu nu eti stpnul
oraului Waterbury.
OK. Bine. Hai s plecm.
A doua ntrebare.
Care?
Niciunul dintre suspecii mei nu avea un Mercedes Benz.
E posibil ca Micul John s fi exagerat n privina celei bogate?
La ce te referi?
Poate c nu era chiar att de frumoas.
Poate.
Sau att de bogat.
Era destul de bogat.
Poate c nu avea un Benz. Poate c era o Toyota.
Se poate.
Poate c nici nu era aa de bun la pat.
Pianjenul rse de naivitatea mea, dar url de durere cnd i se mic
nasul din cauza hohotelor. Trase aer n piept, fcu o pauz, apoi i explic
fraierului din Newbury:
Ascult, dac Micul John voia una nepriceput, rmnea n cartierul lui.
L-am dus pe Pianjen la maina lui din parcarea de la Yankee Drover, l-
am mai sftuit nc o dat s i trateze rnile i l-am privit cum prsea
oraul. M-am dus acas, am fcut un du i mi-am turnat ap oxigenat pe
bra. Parc am luat foc. Dar nu era nimic, n comparaie cu ce l atepta pe
Pianjen, cnd o turna aa ceva n nepturile lui. M-am consolat cu gndul
sta, apoi mi-am pus un pansament i am mbrcat o cma cu mneci
lungi.
212
Mi-am suflecat manetele, ca s mai atenuez cldura i am pornit ntr-o
plimbare pe vechile strzi ale oraului, unde lumina felinarelor trecea
printre frunzele de arar, iar rdcinile copacilor rzbteau prin trotuare. Pe
la miezul nopii m-am oprit n faa csuei lui Ted i Susan.
Luminile erau aprinse. Mi-am compus o mutr care cerea scuze, apoi am
btut la u. Ted veni, aprinse lumina din fa i-mi deschise.
S-a ntmplat ceva, Ben? E cam trziu.
Am vzut lumin.
Ah, nu ne-am culcat. Beam un ultim phrel, pe teras.
Nu vreau s deranjez. (De fapt, voiam foarte tare s deranjez.)
Intr, intr.
M conduse prin casa lor micu, strignd:
A venit Ben, drag.
Bun, Ben. Hai afar, la un pahar.
Ted mi turn nite bere i m conduse pe teras. Susan purta o pijama de
var. Demodata expresie vino-ncoace mi veni n minte.
mi cer scuze. Am vzut lumina aprins.
Nicio problem. coala s-a nchis, aa c mi-am luat o sptmn de
vacan. E amuzant s te culci trziu.
Mica teras nchis era aglomerat de mobil de nuiele destinat unor
case mai mari. Curticica minuscul fusese transformat de Susan n
grdini cu flori. Gsise chiar puin loc pentru a planta nite tufe de
levnic i mirosul lor ajungea pn pe teras.
Cnd am complimentat-o pentru grdin, mi s-a plns ct muncete, din
cauza umbrei aruncate de copacii vecinului.
Ted mi spuse c Susan fusese invitat la ceai de ctre Connie. A vorbit
apoi despre proiectul de pe Mount Pleasant, trgndu-m subtil de limb ca
s-mi afle prerea n legtur cu cerina zonrii terenului n loturi de cte
patru hectare. L-am ascultat politicos fr s m las dus de nas, n timp ce
mintea mea trecea n revist faptele aflate n acea sear.
Nici Georgia, nici Sherry, nici Rick ori Bill nu fuseser n buctrie, nainte
de moartea lui Reg. Rick i Sherry se aflaser afar, pe pajite, n ciuda
convingerii Georgiei c urcaser la etaj. Mai trziu se alturaser lui Bill i
Georgiei n jacuzzi, dup ce fiecare dintre cei doi brbai atentaser la
nevasta celuilalt, fr succes.
Michelle l dusese pe Reg n buctrie, pentru o cafea. Duane venise i el
acolo, dup ce refuzase s participe, alturi de Bill i Georgia, la o partid de
sex ntre prieteni.
Aveam dou ntrebri: Ted i Susan se aflaser i ei n buctrie, cu Reg?
i pe cine auzise Vicky fcnd amor n camera de oaspei? Pe Ted cu
213
Michelle? Pe Reg cu Michelle? Sau pe Reg cu Susan? Eram convins c cei care
fuseser sus nu aveau nicio legtur cu moartea lui Reg. Doar n cazul n
care nu Reg fusese unul din cei doi de sus i ineam neaprat s aflu cine i
trsese plasa la Brassee.
Duane a sugerat c numai dac nite ageni imobiliari importani ar
susine zonarea n loturi de cte trei hectare, hotrrea Comisiei ar putea fi
influenat, mi se adres Ted. Crezi c l-ar interesa pe Fred Gleason?
Sper c nu.
Nu te poi opune progresului, Ben. E nevoie de case. O cer oamenii.
Avem o singur autostrad cu dou benzi, dinspre sud. Asta i mai
domolete. Cei interesai sunt constructorii.
Dar agenii imobiliari? Ar avea i ei de ctigat.
n ce m privete i cred c vorbesc i n numele lui Fred prefer s
profit de pe urma calitii, nu a cantitii. Tu consideri c acum exist
probleme cu bugetul colar? Stai s vezi cum va fi cnd va exploda bomba cu
construciile.
Noile case aduc impozite mrite.
ntotdeauna vor plti mai puin dect cost educaia copiilor noilor
venii.
Dac iese Steve La France, va face totul ca s modifice regulile de
zonare, zise Ted, ridicnd din umeri. Aa c nu va mai trebui s ne batem noi
capul. Corect?
Nemaipomenit.
Eu sunt de acord cu Ben, rosti Susan calm. Mie mi place totul aa cum
este.
Ted zmbi, iar eu recunoscui nelepciunea ei printeasc, la Gregory
Peck, la care se referise Georgia era conductoarea, cea care tie cum e mai
bine, omul superior, deosebit de ceilali i stpn absolut pe situaie.
Ajunge cu politica, spuse ea. Ce-ai mai fcut, Ben? Petrecerea aia a fost
minunat, pn ai nceput s ne ciocneti.
M bucur c v-a fcut plcere C tot veni vorba
Despre ce?
Nu prea tiu cum s o spun.
ncearc pe de-a dreptul, zise Susan. Ar fi ceva nou.
L-ai vzut pe Reg n buctrie, nainte s ia doza mortal?
Susan se uit la Ted, apoi spuser un Nu n duet.
Poate doar cteva secunde, cnd am trecut pe acolo, complet Ted.
nseamn c voi ai fost perechea de sus, din camera de oaspei.
Oricine poate spune o minciun. Unii o fac destul de bine. Alii se dau de
gol, trndu-i picioarele sau uitndu-se mult mai intens dect ar face-o cel
214
care spune adevrul. Dar nimeni nici chiar cel mai mare actor, fie el i
Gregory Peck n-ar reui s se mbujoreze cu o asemenea vitez.
Susan se fcu roie ca racul, i acoperi gura cu minile i se uit
ngrijorat la Ted. Ted ncerc s par uimit, sau ultragiat, dar nu reui s i
mascheze o umbr de mndrie brbteasc.
Ce-i cu asta?
Asta-i tot ce voiam s tiu. Acum plec.
Au ascultat pe la ui? se plnse Susan.
Nu. Nu tie nimeni c voi ai fost.
Cu excepia ta. A vrea s tii din capul locului c eu nici n-am vrut s
merg la petrecerea aia blestemat. S m fierb ntr-un jacuzzi, n timp ce Bill
Carter se holbeaz la costumul meu de baie. Apoi Michelle i-a deschis
prvlia. Cui i trebuia aa ceva?
Nou, zise Ted. E necesar s fim prezeni.
M iertai, zise Susan srind n picioare.
Unde pleci?
Ea nu rspunse, i curnd se auzi apa curgnd n buctrie i cnile
ciocnindu-se.
Vrei s te duci
Nu. Las-o n pace, rspunse Ted.
mi pare ru.
Ea e foarte se opri ca s-i caute cuvintele. n sfrit rosti special.
Am stat n tcere, n timp ce Susan trntea farfuriile. ntr-un trziu, am
zis:
Am crezut c nu e o noutate c tu i cu Susan v culcai mpreun.
Oh, ne culcm, zise Ted zmbind, apoi cltin din cap. i-o jur, dup ce
s-a dus totul dracului, nou ne-a mers mai bine. nainte eram prea ocupai,
munceam toat ziua, iar noaptea ineam registrele i ddeam telefoane.
Devenisem un fel de parteneri de afaceri. Acum avem timp i pentru noi,
parc am redevenit liceeni.
Felicitri.
Mda, e ca i cum a avea o aventur cu propria-mi nevast.
Cred c suntei prima pereche din ultima sut de ani, capabili s fac
aa ceva la o petrecere.
tii cum a fost? zise Ted rznd. ilali erau ocupai cu drele trasate.
Pe noi nu ne intereseaz drogul. Susan voia s plecm. Eu doream s mai
rmn. tiam c dac Duane d drumul la treab pe Mount Pleasant, va avea
nevoie de un partener priceput n construcii.
Pe lng treaba cu ferma?
215
Sigur. Aia e doar una din case. Era ansa mea de a face pe
antreprenorul la sfrit de sptmn.
i cu Bill Carter cum rmne? Pe el nu l interesa s intre n
combinaie?
Tocmai de aia nu voiam s plec de la petrecere. Bill i fcea curte lui
Duane. i spun eu, pusese ochii mai degrab pe contractul cu Duane, dect
pe costumul lui Susan.
Mi se pare c nu prea i cunoate prioritile.
Cineva zicea odat c sexul i banii sunt unul i acelai lucru, zise Ted
zmbind. Adevrul e c Bill are bani de restituit la banc, pe cnd Duane, nu.
Dac eu a intra ntr-o banc s cer un mprumut, ia ar apsa pe butonul de
alarm, dar lui Duane tot i-ar da un cec n alb.
Ted strnse pumnul i ncepu s loveasc ncetior n braul scaunului.
Duane are baz, are firma lui. Bncile se uit la el i i zic: Tipul sta e
bun.
De obicei cer o parte din firm, drept garanie.
Crezi c nu s-au schimbat? Nici mcar n ce-l privete pe Duane?
Ted prea dezamgit. Presupuneam c nu se prea uita la tiri, stul de
cele care l scoseser din afaceri.
Bncile au revenit la vechiul model ca s fac bani: mprumut de la
Banca Federal cu trei la sut dobnd; dau banii apoi cu apte la sut,
cernd garanii, cum ar fi o cas terminat sau o afacere pus pe roate. Cnd
ne-o lovi prima criz bncile nu vor pierde nimic. Duane va pierde.
El cu cine lucreaz, cu Peebles?
Banca Peebles, fondat n anul 1982 se spune de patru marinari bei,
scpase ca prin urechile acului s nu fie preluat de ctre Banca Federal.
Nu. Am auzit c e la Newbury Savings.
Dac-i aa, atunci i garantez eu c Newbury Savings are n seif
ouoarele lui Duane, puse bine sub un morman de monede de doucinci de
ceni.
Asta-i problema lui, zise Ted ridicnd din umeri. Problema mea e s-l
conving c a fi un partener mai bun dect Bill.
Poate c ncpei amndoi.
Nu sunt att de multe felii de tiat din plcinta de pe Mount Pleasant.
Doar dac reuii s modificai legea, la trei hectare.
Ted pru abtut.
Reg cu ce contribuia la plcint? am ntrebat eu.
Reg contribuia cu Reg.
Nu neleg.
Duane nu ar fi fcut nicio afacere fr Reg.
216
De ce, m rog?
Nu tiu. Dar aa proceda.
M-am concentrat, dar n-am reuit s-mi amintesc vreun proiect de al lui
Duane, n care s nu fi fost implicat i Reg. Am ntrebat:
Reg venea cu bani?
Din cte tiu, nu. Dar Duane tia c mpreun cu Reg nu va avea
probleme legate de canalizare i de igienizare.
Avea sens. Un proiect pe un deal ntreg presupunea protecie pentru
osele i autostrzi, canalizri care s nu deranjeze picnicurile vecinilor i
multe alte lucrri.
Deci, tu i cu Susan v-ai dus la plimbare?
N-am ajuns dect pn n buctrie. Ne-am luat bere din frigider. Se
cam terminaser porcriile alea de Pietre funerare. Rochia de pnz a
Susanei se desfcuse puin i i-am zis: M ntreb unde or duce scrile
astea? i am urcat.
Ticlos norocos ce eti, i-am spus eu rznd.
Susan i fcu apariia, puin mai linitit.
Cine-i ticlosul norocos? ntreb ea.
Soul tu.
Ai tras cu urechea la u, m ntreb ea.
Nu. Eu am plecat de la petrecere pe la apte.
Mai bine plecam i noi. Fir-ar s fie, am ajuns s m joc de-a asistenta
de la morg, pentru c nu m-au chemat la timp.
L-ai fi putut salva pe Reg?
Dac ajungeam la el ct mai era nc contient, a fi putut ncerca s-l
fac s mearg i s-l in treaz pn la sosirea Salvrii.
Nu. N-ai dreptate, zise Ted categoric. Ai citit raportul un prieten ne-a
fcut rost de o copie, Ben. n clipa n care a luat otrava, nu mai era nimic de
fcut.
A fi putut ncerca! Iisuse! Cnd am trecut la serviciul de zi, mi-am zis
c o s scap de cadavre. Ben, sper s fie ultima noastr discuie despre
subiectul sta.
i eu, zise Ted.
Nu m-a lsat inima s le spun c, dac nu aflam ceva important pn a
doua zi diminea, urmtoarea lor discuie despre subiectul n cauz urma
s se poarte n prezena sergentului Marian. Le-am mulumit pentru bere i
m-am grbit s ajung acas, s trag un somn zdravn i s visez cum
Pianjenul mi nfigea umerae n ochi.
217
Capitolul 30
M-am trezit cu un gnd care nu-mi ddea pace: pream chiar aa uor de
fraierit de ctre o pereche minunat? Oare Susan Barrett roise de ruine?
Sau mnia i colorase obrajii?
Poate c Vicky m putea ajuta. Am fcut un du lung, lsnd apa s
ndeprteze amintirile nopii precedente, apoi m-am dus la magazinul
general ca s iau micul dejun. Pe drum, mi-a pierit pofta de mncare. Pe
fiecare stlp era lipit un afi, pe care scria:

DEZBATERE DEZBATERE DEZBATERE
BUGETUL COLAR ORI BUGETUL DUMNEAVOASTR
CREDIBILUL STEVE
CONTRA
FARNICA
VICKY
LA PRIMRIE
AST-SEAR LA ORA OPT

Farnica Vicky? Se prea c Georgia Bowland se trezise suficient ca s-i
reaminteasc vreo mecherie de-a lui Bush. Faptul c Bush fusese nvins, nu
m consola. Nu pierduse la scor.
Am cumprat o can mare de cafea, ceai pentru Vicky i nite pinici
proaspete din vnzarea crora beneficia fondul pentru Salvare. Vicky se afla
la biroul ei. Dac posterele cu Credibilul Steve fuseser lipite pentru a o
necji, oamenii acestuia greiser. Nici Papa Alexandru cnd i s-a comunicat
vizita inopinat a mpratului Frederik, n-ar fi artat mai calm.
Am o ntrebare ciudat pentru tine, i-am zis, ntinzndu-i ceaiul i o
pinic.
Nu, eu am una pentru tine: nu m-ai ajutat deloc n campania asta. Dar
n clipa de fa am nevoie de creierul tu.
Acum?
Chiar acum.
i aparine.
M-am aplecat pe fereastra joas care ddea spre Strada Principal i m-
am uitat la ceas.
D-i drumul, am zis.
218
Cred c, n sfrit, ncep s neleg ce se petrece cu Steve. Tu te-ai
nvrtit o via ntreag prin politica din Newbury. Rspunde-mi prin da sau
nu: toat campania este axat pe bugetul colar. Corect?
Da. Da, i iari da. E vorba despre bani. Adic despre impozite, adic
despre bugetul colii.
Iar Steve e suficient de detept ca s nu se concentreze asupra acestei
idei. Am fcut o mare greeal, bazndu-m doar pe dosarul meu.
Pe dosarul tu excelent.
E de domeniul trecutului. Orice lucru bun a fi fcut, e bun fcut, trecut
i uitat. Dac o s-l nving pe gunoiul sta; ai vzut afiele?
Am vzut ceva, pe un stlp.
Foarte nostim. O s-l nving chiar la subiectul su preferat Farnica
Vicky Fr mnui, Ben. O s-i smulg inima din piept.
Pn desear la opt? D-mi voie s te ntreb ceva: cineva e mpotriva
bugetului?
Petrecreii de sfrit de sptmn. Aduntura de pe muntele
Scudder. O grmad din Frenchtown. i o mulime de pensionari nu toi,
slav Cerului unii au nepoi.
Cine e pentru?
Oamenii care au copii.
Mai sunt i alii.
Dar chiar i cei cu copii sunt ngrijorai de impozite. Ce m sftuieti?
l-am povestit lui Vicky despre discuia pe care am avut-o cu Steve i cu
butorii lui de bere legat de coala Pregtitoare.
Ar trebui s gsim o modalitate de a crea o imagine care s arate cum
ar fi dac s-ar nchide colile pentru cteva luni.
Asta nici nu intr n discuie.
Da, dar imaginea ar avea impact.
O s reflectez. Ei, ia zi, care-i ntrebarea ta cea ciudat?
M-am sprijinit cu spatele de rama ferestrei i am privit Strada Principal.
E foarte ciudat. i a vrea s-mi spui primul gnd care i trece prin
cap.
Primul gnd care-mi trece prin cap e c un politician care pierde
alegerea n propriul su partid, e total incapabil s-i ctige existena.
nc nu i-am pus ntrebarea.
Pune-o. Repede.
Amintete-i despre baia familiei Fisk. Dormi pe covor
Sunt aproape leinat
Eti leinat pe covor. Ceva te trezete. Un zgomot. Cineva e chiar
alturi, n camera de oaspei. Te npusteti spre u.
219
M trsc ctre u.
Te trti ctre u i o ncui. Auzi dou voci. Vorbesc despre Pietrele
funerare ale lui Duane. Dar nu au venit pentru a face conversaie i curnd
se apuc de treab. Aa a fost?
Exact, aprob Vicky, uitndu-se la ceas.
Acum vine ntrebarea ciudat: auzi o voce de brbat i una de femeie?
Sau dou de brbat? Sau dou de femeie?
Doi brbai?
Sau dou femei.
Despre ce vorbeti?
Te ntreb ce ai auzit. i nu ce bnuieti c ar fi trebuit s auzi, ci ceea ce
ai auzit de fapt.
Un brbat i o femeie. Aa cum i-am mai spus.
Eti sigur? Eti sigur c nu cumva ai bnuit doar c doi oameni care
s-au furiat ca s fac sex ar trebuie s fie un brbat i o femeie?
Sunt convins.
Ai auzit o voce de brbat. i una de femeie.
Da.
Reg i Michelle?
Nu.
Ted cu Susan?
Posibil.
Nu eti sigur.
Sunt sigur c nu au fost Reg i Michelle.
Mulumesc, zisei, pregtindu-m s-mi balansez picioarele ca s cobor
de pe pervazul ferestrei. Deodat mi scp un: Oh, Christoase!
Ce s-a ntmplat?
Nimic, m-am eschivat eu.
O main bej, marca Crown Victoria, fr nsemne, trecu prin faa
Primriei i opri pe aleea care ddea spre casa poliistului Moody. Din
main cobor Marian Boyce; purta ochelari de soare cu oglind, ca poliaii
de autostrad. Privea n susul i n josul Strzii Principale, precum Darth
Vader n cutare de noi inte pentru Steaua Morii.

Am mai cumprat cafea i pinici i le-am luat cu mine. Am cobort grbit
Dealul Bisericii ctre firma Hopkins Septic.
Janey, de la biroul ei, mbrcat cu o pereche de blugi i un tricou rou cu
emblema Hopkins Septic ddea ordine tnrului Pete Stock, care purta o
apc nou-nou, cu aceeai emblem. L-am felicitat pentru noua lui slujb i
pentru c fusese eliberat din nchisoarea districtual din Plainfield.
220
Freddy Butler zice s dau n judecat Poliia Statal pentru arestare
abuziv.
Mai bine l-ai ntreba i pe Tim Hall.
Tim e de alt prere. Tu ce crezi, Ben?
Te-au pocnit?
Nu.
Te-au nchis laolalt cu durii?
Nu. Mi-au dat o celul singur. Ar fi trebuit s-i vezi pe ia de acolo.
mi nchipui. i-au cerut scuze cnd te-au eliberat?
Nu tocmai. Dar mi-am recptat camionul.
Ascult la mine, Pete. E mai bine s fii prieten cu statalii, dect s i-i
faci dumani. Pe lng asta, doamna Hopkins are o grmad de treab
pentru tine i n-o s ai timp de procese.
Janey i nmn nite hrtii i i art un camion pe geam. Cnd Pete plec,
mi se adres:
Mulumesc. Asta mi mai lipsea. Poliiti furioi care s-mi opreasc
camioanele.
i-am adus o cafea.
Ce s-a ntmplat?
A putea s mai arunc o privire la nite facturi telefonice?
De ce?
N-a putea s-i explic mai trziu?
Nu. Spune-mi acum.
Cnd au fost ultima oar la vntoare de elani, Reg cu Duane?
n noiembrie anul trecut.
Pot s vd nota de telefon din lunile octombrie i noiembrie?
Nu.
Janey, te rog!
i nclet maxilarul ptros.
Nu te privete. Te-am angajat. Te-am pltit. i-ai terminat treaba.
Mi-e team c va trebui s insist.
S insiti?
Se ridic n picioare, puse la loc capacul recipientului de cafea pe care
abia l desfcuse i mi-l ndes n brae.
Iei afar. Cu ce drept insiti? Iei!
Cu dreptul omului pclit.
Ce?
M-ai fraierit, Janey. M-ai privit cum m mpleticeam prin Newbury,
pierzndu-mi timpul i cheltuindu-i banii, n timp ce tu tiai lucrul cel mai
important dintre toate.
221
l chem pe poliistul Moody, dac nu pleci, zise ea nfcnd telefonul.
Prea trziu, Janey. Mai ii minte cnd m-ai angajat? Ce i-am spus?
Ea cntri receptorul n palm, apoi l aez ncetior n furc.
Nu-mi amintesc, zise ea ncet. Spuneai, parc, c vei descoperi ceea ce
eu nu i-am spus.
De fapt, am zis c asta voi face n primul rnd. Se pare c mi-am cam
supraestimat talentele. Mi-a luat mult mai mult vreme. Acum te rog s-mi
dai acea not de telefon, care mi va confirma cele aflate.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Am scos ultima factur a lui Reg din buzunarul de la cma i am aezat-
o pe biroul ei.
Ce e cu telefoanele astea din Long Island? Prefixul 516 e din Long
Island.
Reg i cu Duane i-au anulat plecarea la pescuit, zise ea uitndu-se pe
list. Probabil c Reg a trebuit s schimbe rezervrile, sau ceva de genul
sta.
tiam c pescuiesc n Montauk. Aici scrie Fire Island.
E tot n ocean, nu? spuse ea, ridicnd din umeri.
Aa mi-am zis i eu, la nceput. Cifrele 597 arat c numrul de telefon
e din estul Fire Island-ului. Cunoti pe cineva acolo?
Numrul e de la debarcaderul unde se afl barca.
i n noiembrie s-au dus la vntoare. Arat-mi nota pe noiembrie.
Janey i muc buzele, dar mi ntinse factura, fr s mai comenteze. Am
cercetat foaia cu interurbanele.
Ai o carte de telefon?
Micndu-se ca o somnambul, mi aduse cartea. Am deschis la harta cu
prefixele zonelor. Montana avea prefixul 406. 305 era din sudul Floridei. M
urmrea cu privirea, n timp ce eu sunam la Informaiile din Florida ca s
ntreb de urmtoarele cifre.
Ciudat. nainte de a pleca la vntoarea de elani, Reg sun n Florida,
nu n Montana. Cum o fi fcut rezervrile?
Pe factur nu apar numerele cu prefixul 800, servicii speciale.
Unica mea experien legat de vntoarea de elani era cltoria de patru
zile pe un cal amrt printr-un viscol puternic, acompaniat de un munte
taciturn, care n final jurase c vzuse nainte o mulime de elani. M cam
ndoiam c ghizii montani au numere cu prefixul 800. Sau cei care nchiriau
corturi i cai. Nu-mi venea s cred.
Janey, toi cei care l-au vzut pe Reg n seara aia spuneau c ori
plngea, ori era pe punctul de a-i da lacrimile. Ce motive crezi c ar fi avut?
Divorul l cam sfiase.
222
Tu l prsisei de ase luni.
Reacie ntrziat.
Regret, Janey. mi pare sincer ru. Am aflat ceea ce nu voiai s-mi spui.
Ce?
Reg avea inima zdrobit. Dar nu din cauza ta, nu-i aa?
Ea cltin din cap.
Cine i frnsese inima?
Gura i se strmb iari, exact ca atunci cnd o ntrebasem dac el avea
pe cineva.
Dac te crezi aa detept, spune-mi tu cine era, zise ea.
Dar tii i tu, nu-i aa?
Rmase mpietrit, fr s nege ori s confirme. Am continuat:
Era foarte amrt, ca atunci cnd ia sfrit o idil foarte ndelungat, o
idil care dura de ani de zile.
Nu nelegi!
Acum neleg de ce Greg Riggs i-a spus s-o lai balt. Ct timp ai mai
stat cu Reg, dup ce ai aflat?
Civa ani. Cnd am renunat la el, m-am ncurcat cu Greg. Mi-ar
plcea s cred c trebuia s o fac. Trebuia s dovedesc c mai sunt n stare
s
Ddu din cap, prea ruinat de a rosti cu voce tare ceea ce gndea.
Reg mi promitea ntruna c va pune punct legturii. Eu am tot sperat.
Era totui un tat bun. Dar, n cele din urm cred c dup ce s-a dus la
Alcoolicii Anonimi a trebuit s recunosc c totul se terminase. Iubea pe
altcineva. Strnse pumnul i lovi uor suprafaa biroului. Cred c abia ieri
am neles ce trebuia s fac: s uit detaliile; ceea ce m durea cel mai tare era
faptul c iubea pe cineva mai mult dect pe mine M simt ca o proast.
Mai nti iubeti, apoi gndeti, am zis eu.
Nu zmbi, dar confirm:
Mda, aa e.
M-am pregtit de plecare.
Greg conduce un Mercedes?
Un Jeep Cherokee Unde te duci?
tii unde. De ce nu te duci acas s te ntlneti cu Greg? i-ai ispit
pcatele.
i eu mi le-am ispit, cu siguran. sta-i preul pe care trebuie s-l
plteti cnd ai ncredere n clieni. Iisuse, ce idiot sunt! Pe de alt parte, mi
fcea o deosebit plcere s pot elimina de pe list suspectul numrul unu al
sergentului Marian Boyce.
223
i, c veni vorba de diavolie, pe cine vd n parcarea firmei Hopkins,
scond un picioru din main?
Bun, sergent, am salutat-o.
Parc i-am spus s nu-i avertizezi clienta, m lu la rost Marian.
Nu am fcut-o. Dar i vnd un pont.
Trimite-l prin pot.
N-o s-i fac plcere.
Pune-m la ncercare.
A doua autopsie? Ai cerut-o pe a doua?
i ce-i cu asta? ntreb ea nerbdtoare i mi-am dat seama c legistul
i dduse deja vetile proaste.
Nu a fost nimic ciudat la mijloc. Niciun semn de ac. Nimic nou. A
inhalat heroin pur. O doz fierbinte, exact cum s-a stabilit prima oar.
Marian i scoase ochelarii. Ochii ei erau doi muni de ghea cenuii.
Dac aflu cine i-a povestit, v nchid pe amndoi, zise ea.
Deci aa e! Mulumesc mult. Ce te aduce n Newbury?
Oricum, toat treaba asta pute de la o pot, zise ea, dndu-m la o
parte din calea ei n drum spre biroul lui Janey.
M-am dus la tutungerie, unde se afla cel mai apropiat telefon public, am
cerit mrunt de la Eddie Sigleton i am sunat la Hopkins Septic. Cnd Janey
a rspuns, i-am zis:
Nu te lsa impresionat de femeia aia. Nu tie nimic. Dac se d la tine,
sun-l pe Greg.
Nu tragei apa, pn nu venim s desfundm, rspunse ea.
Am cheltuit nc o fis pentru a suna la firma lui Duane.
Duane? Ben. Ce mai faci?
Cald ca dracu. Tu cum o mai duci, amice?
La fel. Trebuie s stm de vorb. Mi se pare c am rmas ultimul din
oraul sta care nu s-a rcorit la tine n jacuzzi. Ce zici, dai o bere i discutm
afaceri?
La cinci?
Ce naiba, doar eti ef acolo. Nu poi s scapi mai devreme?
La trei.
i-am zis eu c tu eti eful. Ne vedem la trei. Michelle vine la ora aia?
Dac-i vorba de afaceri, o chem i pe ea.
De afaceri e vorba.
Venim amndoi.
224
Capitolul 31
Cu ct firma lui Duane scotea mai muli bani, cu att i extindeau bncile
linia de credit. Dar el rmnea acelai muncitor care bea bere Budweiser.
Budweiser-ul muncitorului Duane era cheia succesului un avertisment
serios dat angajailor si, de a nu se lsa pclii de casa n stil colonial
francez, de Audi sau de camionetele luxoase. Familia Fisk rmnea la nivelul
de jos, mizer n ciuda detaliilor.
O cutie de bere i un prosop stteau la ndemn, pe marginea de granit a
jacuzzi-ului.
Frigiderul e sub tejgheaua barului, strig el din apa nvolburat. Becks
pentru mucoi. Budweiser pentru brbai. Dac vrei s faci un du, ia-o pe
acolo.
Am fcut un du ntr-o cabin de marmur, m-am ters i mi-am pus
slipul. Am reintrat n sala de petreceri. Brfitorii nu avuseser dreptate n
privina acesteia. Era mare i avea o frumoas bolt octogonal din lemn.
Soarele i strecura razele prin luminatoarele din tavan. Ui glisante din
sticl, cu jaluzele, asigurau vederea spre pdure. Covorul era chiar att de
gros, cum mi povestise Marie Butler; jacuzzi-ul ns pe care, dintr-un motiv
sau altul, brfele uitaser s-l pomeneasc fusese confecionat manual, din
granit i nu din plastic. Numai mna de lucru trebuie s fi costat patruzeci de
mii, la care se mai adugau nc vreo sut i cincizeci de mii pentru ncpere.
Am luat o cutie de Becks i am intrat n bazin. Duane m urmrea,
cufundat n ap pn la nivelul nasului, ca un hipopotam.
Ce ai pit la mn?
M-am zgriat ntr-un umera.
Cum de reueti s nu te ngrai? Ticlos ce eti, nu am vzut pe nimeni
care s mnnce ct mnnci tu i s nu pun nimic pe el.
Recompens de la Dumnezeu, pentru bun purtare.
Las c mi-a tras-o mie. Mai am puin i m fac de dou tone.
Unde-i Michelle?
Ia masa la club. Fetele i fac instructajul lui Steve pentru marea
confruntare. Iisuse, biata Vicky. La nceput credeam c Steve e doar o glum,
dar s-a transformat ntr-un nvingtor.
Exact ce-i lipsea oraului, un Ribbentrop cu pre redus.
Cine?
Un fost vnztor de ampanie, numit de naziti ministru al Afacerilor
Externe.
Steve nu-i nazist.
225
E o uurare.
Deci, despre ce-i vorba?
Cnd vine Michelle?
Trebuie s apar.
Avem destule subiecte pentru a ne trece timpul. I-am spus lui Duane c
m-am tot gndit la Mount Pleasant i la clienii mei din New York i am ajuns
la concluzia c se mai schimb timpurile; c oamenii sunt din ce n ce mai
ocupai i c s-ar putea s avem ansa ca unii s-i cumpere o a doua cas
aici, dac le-am pune la dispoziie i ceva servicii. I-am dat i exemple:
Tunsul gazonului, deszpezire
De ce nu, zise el. De ce nu?
i eventual un ngrijitor, cruia s i poat lsa cheile ca s verifice
instalaiile pe timpul iernii sau s ude gazonul primvara.
Ce zici de nite grdinari? suger Duane. Cu ngrminte i tot ce
trebuie.
Mai cochetarm puin cu ideea, din ce n ce mai entuziati, dndu-ne
seama c gsisem ceva ce ne putea ajuta serios la vnzare.
Ei bine, cum rmne cu zidurile de piatr de care i-am spus? l-am
ntrebat. Face parte din ofert. Crete calitatea.
Christoase, nu o lua prea tare pe Michelle cu chestia asta. Las-m s o
pregtesc eu, uurel.
Cu ce s m iei uurel? strig Michelle, care se apropia descul, pe
covor.
Nu te-am auzit venind, iubito.
Bun, Ben.
Cum merge instructajul lui Steve?
O s-o fac praf.
Michelle ls s i cad halatul de baie i rmase ntr-un costum negru,
dintr-o singur bucat, care-i estompa rotunjimile.
Cu ce s m ia uurel? ntreb ea din nou, n timp ce cobora treptele. n
ap pn la talie, se duse la bancheta aflat n faa mea i a lui Duane, apoi se
afund pn la brbie. Ah, ce bine e, Doamne, exclam ea, Duane, nu vrei s
nchizi geamurile i s porneti aerul condiionat?
Dac trebuie s m scol, nu.
Vorbeam despre Mount Pleasant.
Ben are o idee nemaipomenit despre cum s-i atrag clienii din New
York, zise Duane. Povestete-i i ei, Ben.
Am repetat ideile principale ale discuiei. Michelle fu ncntat. Se ntreb
cu voce tare dac ar trebui s-i formeze propria echip de ntreinere, sau
226
s angajeze oameni cu contract temporar. I-am sugerat s-i angajeze pe
fraii Meadows pentru gazon. Duane spuse c Pete Stock ar fi priceput.
L-a angajat deja Janey, i-am informat eu.
Bnuiesc c ea a dat drumul la treab.
Ai de gnd s o foloseti?
Normal, rspunse Michelle, dac i merge. Preferm s lucrm cu
oameni cunoscui.
Tocmai am fost pe la ea. Prea c se descurc.
Ce-ai cutat acolo?
M-am uitat peste facturile telefonice.
Ce, te-a angajat s-i ii contabilitatea? Doamne, ai putea s verifici i
facturile mele, m-ai scuti de o grmad de probleme.
Mi-ar plcea.
Poftim?
Am zis c nu m-ar deranja s-i pot verifica notele de telefon cele
interurbane , dar sincer, nu mai e nevoie. Am aflat tot ce m interesa, din
cele de la Janey.
mi scap mie ceva? ntreb Duane.
Ce-ai aflat aa de interesant? ntreb i Michelle.
De fapt, cred c nu m-ar deranja s m uit puin peste ale tale i s
verific telefoanele date la Waterbury. Poate chiar i pe cele la Bridgeport.
Duane ncepu s se foiasc. Hipopotamul se trezise i parc contempla o
brcu apetisant. ntreb:
Despre ce naiba vorbeti?
Waterbury i Bridgeport reprezint doar nite probleme secundare,
dei nu sunt de neglijat. Nu-i aa, Michelle? Un fel de ameninare mai
puternic dect bileelul trimis lui Janey.
Nu tiu despre ce vorbeti, zise ea.
Dei prea nfuriat i privirea i devenise dur, nu-mi spuse s plec. M
ntrebam dac sosise momentul s arunc n conversaie povestea lui John
Martello, dar m-am decis s o in n rezerv. Dac aveam dreptate, cel care i
fcea rost de droguri i va pisa creierul, fr ajutorul meu.
D-mi voie s-i povestesc despre un prieten de-al meu.
Nu, zise Duane. Ce-a fost cu telefoanele alea?
Of, doar nite apeluri, n Long Island i Florida.
Hipopotamul se scufund la loc, ntr-o tcere deplin.
Nu m hotrsem pe care dintre ei l voiam de partea mea, n cazul n care
m-a fi hotrt s aleg, aa c nu tiam cu care s m port frumos. M-am
retras singur ntr-un col.
227
Povestea s-a petrecut n noaptea n care ai dat voi petrecerea aia
nemaipomenit ncepui eu. Prietenul meu a trecut prin faa petrecerii, i-a
vzut pe toi cum se nfruptau din mielul la extraordinar i ar fi dorit i el o
bucat. Era ns cam deprimat din motive serioase i mai avea i o
ntlnire la New York. Nu una oarecare, ci prima lui ntlnire, de cnd i
fusese sfiat inima Voi nu avei de unde s tii. Voi suntei cstorii i
toate celelalte, dar v spun eu, se mai ntmpl, atunci cnd eti singur.
Credei-m pe cuvnt Aa c prietenul meu plec cu maina la New York.
Nu sunt sigur, presupun c era o ntlnire la noroc tii i voi una dintr-
alea aranjate de vreun amic. Sau poate trebuia s se vad cu cineva pe care-l
cunoscuse de curnd, posibil prin anunurile de la ziar n orice caz, se
ntlneau la un restaurant romantic. Genul sta nu gseti pe la noi este
genul localului newyorkez unde dac i iese pasiena, la plecare o iei razna
pe strzi mulumindu-i lui Dumnezeu c a creat un asemenea ora
Din nefericire, pasiena nu i-a ieit. A luat plas. Partenerul i-a pierdut
curajul. Sau poate c cineva i-a pregtit o fars crud cineva care avea un
motiv s-i fac bucata n acea noapte, s-l rneasc i s-l dezechilibreze ru,
dup ce l convinsese s accepte mcar o dat o astfel de ntlnire
A petrecut o or oribil, singur, n acel local. Apoi a plecat ctre cas, ctre
Newbury. A trecut pe la Dr. Mead i a luat o ngheat. Nu l-a ajutat. Se
simea singur i respins i toate astea se adugau la o suferin deja
existent. Voi ai fcut bine c v-ai cstorit. Dar altora la ce le servete?
Cnd o nvinge Steve, zise Michelle, aruncndu-mi un zmbet abia
schiat, tu o s te alegi cu o femeie care va avea timp pentru tine.
Oricum, el tia c petrecerea se desfurase n continuare toat
lumea din ora tia , aa c a venit aici, ca s-i vad prietenii cei mai buni i
cei mai vechi.
Nu am mai trecut o dat prin asta, la mtua ta? mormi Duane.
Nu. Am ocolit subiectul. Aa c Reg, prietenul meu, sosete aici; sau,
mai degrab, d buzna aici, dup spusele unora. i v gsete pe voi n
jacuzzi. Voi l invitai s intre n ap, dar el prefer s bntuie prin jur,
stricnd cheful tuturor. Nu vrea nici s bea. Poate c ar fi tras i el ceva din
dre, dar toat cocaina se udase cnd Bill fcuse valuri. n cele din urm ie,
Michelle, i s-a fcut mil i l-ai luat cu tine n buctrie, pentru o cafea. i un
desert.
Michelle se uita la Duane. Umerii lui Duane se ridicar deasupra apei. nc
nu-mi ddusem seama, pe lng care s m dau bine. Sperasem ca unul
dintre ei s m ntrebe ce fel de desert, dar nu-mi fcu nici unul hatrul.
Dup un timp, ai fcut schimb. Michelle l-a lsat n buctrie, iar tu
Duane, ai venit s-i ii de urt.
228
Da, i l-am vzut cum se prbuete mort, zise Duane. Aa cum ai spus-
o i tu, la mtua ta. Aveam un cadavru pe cap. Trebuia s scpm de el.
De asta sunt convins
Iisuse Christoase! Am mai vorbit despre asta, cel puin de
cincisprezece ori. Ddusem o petrecere. Oameni nevinovai
Petrecerea. Petrecerea m rcie.
Ce-i cu ea?
Undeva, departe, n strfundurile minii mele i asta chiar dinainte
de moartea lui Reg m tot ntrebam de ce nu ai anulat petrecerea.
De ce s-o fi fcut?
Se zvonise n lung i-n lat c cele mai tari perechi din ora urmau s-
i schimbe partenerii ntre ei, la sfrit de sptmna. Majoritatea ar fi
renunat la petrecere, n situaia asta. V amintii? Toat lumea v suna
voiau i ei s fac sex , dar voi n-ai dat napoi.
D-i n m-sa pe toi, zbier Michelle. Fac ce vreau n casa mea. Nu
nclcm nicio lege exceptnd cocaina. Nu renun eu pentru nite brfe.
Pe lng asta, petrecerea v era necesar.
Ne era necesar?
A reuit. Reg a venit.
Ce vrea s nsemne asta?
Reg a venit. La fel i invitaii votri, nevinovai. Rick cu Georgia, Bill cu
Sherry, Ted cu Susan. Cu toii prieteni la cataram. Vulnerabili, deci.
Cum adic, vulnerabili?
Nu ai invitat pe unul ca mine.
Tu?
Pe nimeni care nu ar fi avut nimic de pierdut. Dac eu a fi fost aici, a
fi spus: Chemai Poliia. Toat lumea tie c eu sunt un nenorocit. n
schimb, oaspeii votri aveau o reputaie i mult de pierdut.
Ce vrea s nsemne asta? zbier Duane. Reg s-a sinucis.
Nu-i adevrat.
Of, la dracu, zise Michelle. Cum vrei tu. Spune-i sinucidere. Sau zi-i
accident nefericit, dac asta te face s te simi mai bine.
O s-i spun crim.
Capitolul 32
i asta nu m face s m simt mai bine, ntruct nu tiu care dintre voi
doi e fptaul. Sau dac nu cumva ai fcut-o mpreun.
229
Nici unul dintre noi nu a fcut-o. Iisuse, Ben! Te-ai icnit de-a binelea,
spuse Duane prnd revoltat i indignat.
De ce l-am fi omort pe Reg? ntreb Michelle, care prea i mai
revoltat.
Ea privi spre locul unde i lsase halatul, dar eu m aezasem astfel nct
s ajung primul la el, n cazul n care i-ar fi trecut prin cap aa ceva. Duane
lu o nghiitur de bere, i-i ls mna lng prosopul de pe marginea din
granit a bazinului. Era un prosop mare suficient de mare pentru a ascunde
un opritor de uri grizzly, marca Ruger?
N-ar fi fost o problem, dac nu acionau amndoi, n acelai timp.
Telefoanele, am zis eu.
Cum?
Vorbeam mai devreme despre telefoanele date n Long Island i n
Florida.
Ce telefoane? ntreb Michelle. i cnd?
Telefoanele lui Reg. Le ddea n fiecare an, chiar nainte ca el i Duane
s plece la vntoarea de elani sau la pescuit. Telefoane pentru rezervarea
camerelor i a echipamentului.
Nu tiu despre ce naiba vorbeti.
Dar Duane tie, zisei eu, ntorcndu-m ctre el. Duane prea mohort.
Apoi suspin i cutele de pe faa sa disprur ca gelatina care se topete la
razele soarelui. Zise:
Mda, tiu.
Apoi se uit la mine i, pentru o secund, avui impresia c zresc o umbr
de uurare n privirea lui.
i spui tu lui Michelle, sau vrei s i spun eu?
tie, zise Duane cu ochii nchii.
Ce s tiu, fir-ar s fie? ntreb Michelle.
n fiecare iarn, zisei eu, atunci cnd Duane i cu Reg spuneau c
mpuc elani n Montana, se aflau, de fapt, n Key West. n fiecare var, cnd
susineau c terorizeaz petii-sabie din jurul Montauk-ului, ei erau n Fire
Island. La The Pines sau la Chery Grove nu-mi pot da seama exact din
notele de plat.
The Pines, opti Duane. nchiriam aceeai cas n fiecare an.
Nu-i spune! ip Michelle.
tie, pentru numele lui Dumnezeu.
Ben, nu nelegi.
Ce nu neleg? C, de dou ori pe an, tipii tia doi se furiau ca s aib
ocazia s fie ei nii, s nu mai fie nevoii s se ascund?

230
Michelle respir adnc, i acoperi gura cu palmele, apoi strnse pumnii
cu care i aps brbia.
Asta nu nseamn c el l-a omort pe Reg, rosti ea.
De ct vreme erai voi mpreun tu i cu Reg, Duane?
Din liceu.
Cnd l-ai prsit?
Dup ce l-a prsit Janey.
De ce?
Reg era o lipitoare, zise Michelle.
Nu e adevrat! strig Duane.
Deci, de ce v-ai desprit?
Lui Duane i-a venit, n sfrit, mintea la cap, zise Michelle.
De cnd amanii sunt ntregi la minte?
O ntrebare bun, zise Duane.
Am considerat mina furioas a lui Duane drept cea mai bun ocazie care
mi se oferise, i am profitat de ea:
Am impresia c Michelle te-a convins s o lai balt.
Duane nu m bg n seam. Sttea cu ochii nchii, iar gura lui avea o
expresie de oboseal. M-am ntors ctre Michelle, ntrebnd-o:
Tu i-ai convins s-l prseasc pe Reg?
Duane i-a dat seama c am avea prea multe de pierdut, rspunse
Michelle mbujorat.
Dac ar fi divorat de tine pentru a fi cu Reg?
Duane a neles c sosise vremea s-i vin mintea la cap.
n toi anii tia ai fost de acord cu relaia lor doar ca s-i protejezi
contul din banc?
S te ia dracu, Ben. Duane i-a dat seama c trebuia s se maturizeze.
Am ntrebat-o pe Janey de ce a acceptat. Mi-a spus c l iubise pe Reg.
Fraiera a aflat abia de vreo doi ani, ripost Michelle.
Tot din dragoste ai fost i tu de acord?
Bineneles. i de dragul familiei noastre.
i al afacerilor voastre.
Pentru tot ce reuisem prin munca noastr, zise Michelle, privind spre
halat.
sta e motivul pentru care l-ai omort? Ca s nu trebuiasc s distrugi
afacerea, aa cum s-a ntmplat cu Reg i cu Janey?
Nu l-a omort Michelle, zise Duane.
Voi doi aveai o nelegere care funciona de mai muli ani. A mers
bine, pn cnd Janey a rupt-o cu Reg. i-ai dat atunci seama ct i-a costat:
i-au pierdut casa, afacerile s-au dus naibii
231
Michelle nu l-a omort.
nseamn c tu ai fcut-o, Duane.
De ce s o fi fcut eu? Eu l-am iubit, Ben. Nu l-a omort nimeni. El a
mirosit gunoiul la. De-aia a murit.
Ai reuit de minune s-i fraiereti pe poliiti. Nicio urm pe corp. Ai
pclit-o pn i pe Susan. Au crezut cu toii ceea ce ai vrut tu s se cread:
Reg a inhalat o supradoz.
Aa a i fost.
Exact. Aa a fost. Un prieten apropiat poate c unul foarte apropiat,
poate c un amant l-a fcut s inhaleze alturi de el, sau alturi de ea. L-ai
ademenit la petrecere, i-ai aranjat o sear trist. Sunt n stare s pariez c
voi l-ai convins s se duc la ntlnire, i c tot voi i-ai aranjat s ia plas
acolo. Apoi, cnd suferea cumplit, tot voi i-ai oferit puin marf, ca s se
simt mai bine. ntr-adevr, a tras din marfa proast. Problema e, de unde
o avea?
Habar n-am.
Waterbury? ntrebai eu.
M uitai la Michelle, dar mi rspunse Duane.
Nu tiu. Nu m ocup cu aa ceva. La noi n cas se mai gsete
cteodat, dar numai cnd Michelle face rost de la club. Iisuse, Ben, chiar m
vezi pe mine ducndu-m cu camionul n Waterbury, ca s fac rost de
droguri? Ce naiba!
Nu l vd nici pe Reg s se duc acolo cu Blazer-ul. Bineneles, muli
oameni de condiie mijlocie fac treaba asta, nu? Cum se apropie sfritul de
sptmna, vezi o coad de maini Mercedes-uri, BMW-uri sau Audi-uri.
Cred c putanii din Waterbury cresc cu ideea c bogtaii conduc numai
maini germane.
Eu nu l-am omort, i nici Michelle nu a fcut-o. i-a fcut-o cu mna
lui, sracul.
L-ai vzut cnd o trgea pe nas?
Nu. O fcuse nainte s vin eu acolo.
mpreun cu Michelle.
Nu, zise Michelle. Nu ct timp am fost eu acolo.
Ceilali au zis c tu te-ai ntors i i-ai spus lui Duane c Reg se muiase
de tot.
Aa-i, iubito, zise Duane. Aa ai spus. Apoi ochii i ieir din orbite: Ben,
ce naiba vrei s spui?
Vreau s spun c ea l-a omort pe Reg, ca s nu ajungei falii din cauza
unui divor.
232
Cum a fcut-o? ntreb el, de parc n-ar mai fi auzit niciun cuvinel, din
clipa n care recunoscuse c au fost amani.
Ea l-a aranjat s se simt la pmnt, cu ajutorul unei false ntlniri. A
organizat o petrecere la care tia c el va da buzna, fiind amrt. Apoi l-a
fcut s inhaleze nite heroin att de pur, nct ar fi ucis i un cal.
Duane arta ca lovit de trsnet. Faa i se golise de snge, iar buzele i se
albiser.
Iisuse Christoase, Michelle. Doar nu Of, Doamne. Of, nu.
Iubitule, i se adres Michelle cu blndee, nu lua n seam ce spune
Ben. Ascult-m pe mine. Te-am susinut toi anii tia. De ce s-i fi fcut ru
lui Reg? El fcea parte din viaa noastr fcea parte i din viaa mea, ntr-
un mod ciudat. De ce l-a fi omort?
Nu, zu? Dac el fcea parte din viaa ta, de ce mi-ai cerut s-l prsesc
pe Reg, dup ce l-a lsat Janey? Poi s-mi spui de ce?
Mi-era team c o s m prseti i tu pe mine, aa cum a prsit-o i
el pe Janey.
i-am promis c n-o s-o fac.
De doisprezece ani mi promii c o s te despari de el, dar nu te-ai
inut de cuvnt. Cum a fi putut s te cred?
Ben are dreptate?
Michelle ntinse mna spre halat.
L-am azvrlit n ap i am prins-o pe ea cu o mn. Am inut-o bine cu
mna cealalt pn am dat de pistol. Era un pistola automat mic, dar care
se dovedise suficient pentru a-l lichida pe John Martello.
Lui Duane i czu falca dnd cu ochii de pistol.
Michelle zbiera, lovea apa i ncerca, folosindu-i toat greutatea corpului,
s ajung la pistol.
Ia-o de pe mine, i-am spus lui Duane.
Duane o mpinse n cealalt parte a bazinului. O clip, interminabil se
uitar unul la cellalt, ca doi strini nchii n aceeai celul. Duane prea
copleit de ticloia faptelor ei. Furia i durerea alternau pe faa lui. nvinse
durerea. Lacrimi mari i umplur ochii. Michelle se apropie s-l mngie, dar
el o respinse.
Dac eu a fi fcut-o, zise ea prudent, atunci a fi fcut-o pentru noi.
Nu-i dai seama, iubitule? Vrei s sfreti ca Janey, bjbind i fr un sfan?
L-ai urt.
El m-a urt. Pentru c eram mai tare dect el. Eu aveam ultimul cuvnt,
i el tia asta. M ura pentru c reueam s te pstrez.
Nu-i adevrat. El te plcea.
233
M rog, ntr-un fel eram prieteni. Schimbam cte o vorb, mai stteam
mpreun. Dar el se ddea bine pe lng mine, doar ca s fie aproape de tine.
A avut ncredere n tine. nainte de a se duce la Alcoolicii Anonimi, tu i
fceai rost de marf.
mi bzia pe umr, ripost ea.
O furie rece i amar nsprea trsturile lui Duane.
Tu l-ai urt, pentru c eu l iubeam.
Michelle se nroi, apoi se ntunec la fa i, dintr-o dat, toate trsturile
i jurmintele clcate explodar ca o bomb:
Hei, ai impresia c pentru dragoste aveam eu nevoie de tine? Nu
pentru asta mi erai necesar, pui de cea ce eti! mi fcusem propria-mi
via. ntreab-l pe Ben. Bi, Ben-tie-tot, ia zi-i tu!
Am bnuit c se referea la plimbrile ei prin viaa slbatic din
Waterbury.
Spune-i! zbier ea.
Ultima oar cnd am auzit despre el, Micul John era la morg.
Du-te-n m-ta! Ducei-v amndoi! Iei afar din casa mea, Duane. i
tu, Ben. Oricum nu poi dovedi nimic.
Bucuros s las asemenea detalii n seama sergentului Marian, am luat
pistolul lui Michelle i am verificat dac nu cumva era vreun Ruger sub
prosopul lui Duane. Apoi am lsat o dr, umed i lung, prin toat sala de
petreceri, prin foaier, sufragerie, pn n buctrie, unde am format numrul
de telefon de pe cartea de vizit a lui Marian. Poliistul care ridic receptorul
mi spuse c se afla pe teren.
Transmite-i un mesaj. Zi-i c-i urgent.
Am lsat numrul de telefon de la familia Fisk i am ateptat lng aparat.
Marian sun n dou minute.
Sper c nu m caui ca s sari pe mine dup o invitaie la cin.
M confrunt cu o dilem, i-am zis. Am dou alternative.
Alege-o pe cea care nu-i convine. F i tu o dat n via ceea ce se
cuvine.
E dilema unui amator. Am nevoie de un ofier de poliie, care s
aresteze pe cineva. Cred c termenul profesional este zgard. Oricum, am o
zgard pentru cineva. S i-o pasez poliistului Moody, de care nu prea mi
place? Sau ie, care m-ai jignit ct ai putut n ultima vreme?
Mie. Ce zgard?
S zici dup aia c m las prostit de o fat drgu.
Caui o modalitate de a m scoate din srite?
Caui criminalul lui Reg Hopkins? Dac da, i pasez zgarda. Sri n
main, ia-o pe Church Hill Road i intr n Rever Road. Dup vreo ase
234
kilometri o s vezi o cas urt i scump, n stil colonial francez. Maina
mea e pe alee. Noi te ateptm n sala de petreceri.
Care voi?
Eu i criminalul. Plus perechea cu acte n regul a criminalului.
Vin imediat. Nu i lsa singuri.
Am fugit napoi n sala de petreceri. Duane sttea n ap pn la talie, n
mijlocul bazinului, sorbind dintr-o Budweiser. Era rou la fa i respira
greu.
Sun la Poliie.
Am i fcut-o. Unde-i Michelle?
Ea l-a omort, zise el cu vocea tremurnd de emoie. El art spre ap,
n timp ce eu m apropiam. Michelle se zvrcolea pe fundul bazinului.
Printre bulboane i puteam vedea minile i picioarele, zbtndu-se ca nite
peti speriai. Duane i pusese un picior pe grumazul ei.
Las-o s ias!
Am srit n ap ca s o eliberez, dar el se ls la fund i se folosi de
greutatea lui i de ap pentru a m scutura de pe spatele lui alunecos. M-am
izbit de piatr, apoi m-am mpins cu putere i l-am pocnit zdravn, de dou
ori. Corpul su mthlos prea s absoarb loviturile.
Las-o s ias! ipai, n timp ce-i expediam o lovitur spre figur.
i ridic minile, apoi se ndeprt.
E n regul, Ben. S-a sfrit.
Am scos-o pe Michelle de pe fundul apei. Am ntins-o pe marginea de
granit, i-am scuturat capul pentru a elimina apa, apoi i-am fixat limba pentru
a-i elibera gtul. Capul i se blbnea grotesc. Am ncercat s-i fac respiraie
artificial.
Prea trziu, zise Duane. M-am aezat pe ea cu toat greutatea. I-am
frnt gtul.
i slt piciorul deasupra apei. Luptndu-se s scape, ea i lsase pe
picior urmele zgrieturilor.
Of, Doamne, Duane.
Avea dreptate. Nu mai era nimic de fcut. Am ncercat s-i nchid ochii.
Duane arunc un prosop peste ea.
O vreme nu mai zise nimeni nimic. Duane nivel cutele prosopului,
aranjndu-l uniform peste Michelle. Apoi, cu o voce linitit i mpcat
murmur:
E mai bine aa, Ben. Nu trebuie s afle nimeni.
Janey tie.
Ea nu va vorbi niciodat Tu tii
235
Sirena mainii lui Marian strpungea din deprtare atmosfera cald i
dens.
Am minit mai-nainte, zise el. Nu era din liceu. S-a ntmplat ntr-a
opta. nc nnebunit, dup atia ani? nc mint, dup atia ani. ntr-o zi,
am fost mpreun s ne scldm. Ne-am speriat unul pe cellalt Ben,
amndoi ne-am opus, nc de la nceput. Ne era att de ruine. Mai ii minte
c m-am nrolat? N-a inut. Apoi m-am cstorit cu Michelle i el cu Janey.
Copiii. S-au adugat i ei. Dar nimic n-a avut efect. Ne tot despream i iar
ne mpcm.
V-ai gndit vreodat s nu v mai ascunderi?
Mda. Am discutat. Nu eram singurii. Dar noi Reg i cu mine, nu eram
croii n felul sta Ce zici, Ben? Ne lai aa, fr s se afle nimic? ntreb el,
uitndu-se la mine, apoi la ap. La dracu, te uii la mine de parc a fi
bolnav, sau cam aa ceva. Tu nici mcar nu tii despre ce e vorba.
O, ba cred c tiu.
i ridic privirile, implorndu-m s nu uit anii copilriei petrecui
mpreun.
N-am s suflu o vorb.
Mulumesc. i mulumesc, vechiul meu prieten. M apuc de mn i
m strnse tare.
I-am strns-o i eu, gndindu-m cu tristee c le-am fcut, lui i lui Reg, o
favoare, lsnd ntregul Newbury s cread c Duane Fisk, care i ucisese
soia, era un om ca toi ceilali.
Capitolul 33
Tim Hall i Georgia Bowland i-au adunat ceata de rzboinici democrai
din Newbury; pe la opt fr un sfert nu mai gseai niciun loc liber n sal,
chiar dac voiai s plteti. Petrecreii de sfrit de sptmna ocupaser
rndurile din fa. Gaca de pe Scudder Mountain era la balcon. Contingentul
din Frenchtown sttea n fundul slii. Susintorii lui Vicky i o legiune de
neutri ocupau mijlocul.
Aerul condiionat nu fcea fa i lsar uile deschise ca s intre aer.
Afar se vedeau feele republicanilor care trgeau cu ochiul, lingndu-i
buzele.
Scooter MacKay era moderatorul. El i prezent pe Vicky i pe Steve, care
se aezar la dou pupitre, fa n fa. Vestitele bucle de culoarea lemnului
de nuc sclipeau n lumin. Steve sttea eapn i impenetrabil ca nsui
236
Abraham Lincoln. Se stabili regula ca amndoi s rosteasc cte un cuvnt
de deschidere; aveau fiecare cinci minute la dispoziie.
Steve se avnt primul, desfiinnd slbatic taxa pe morrit, despre care
afirma c urcase impozitele la asemenea cote, nct oamenii de treab
ajungeau s-i piard casele, din aceast cauz. Gaca de pe Muntele Scudder
fcu s vibreze balconul de urale i tropituri.
Vicky oferi o prelegere calm despre modul n care oraul i revenise din
dezastrul fiscal. Creditul acestei reveniri l atribui att administraiei ei
ferme, ct i efectelor salutare ale unei economii care se refcea treptat.
Educaia, reaminti ea asistenei, rmnea problema primordial a oraului.
Apoi sosi vremea ntrebrilor puse de ctre public, pe care Steve le repeta
cu o voce tuntoare:
Un fermier de pe muntele Morris ntreb:
n dou Cuvinte, cum avei de gnd s stopai impozitele care
amenin s ne goneasc de pe pmnturile noastre?
Steve La France ddu nval, ca un cine de vntoare:
Reducerea taxei pe morrit. Scderea impozitului pe proprietate.
Echilibrarea bugetului.
Dar, dac reducem impozitele, ripost Vicky, va trebui s nchidem
colile.
Poate c eu sunt doar un yankeu simplu, rosti Steve ncpnat, care
s-a nscut n Newbury, dar tiu c adevrata problem a oraului o
reprezint echilibrarea bugetului. Dup aceea ne vom ocupa de coli.
Iart-m, Steve, zise Vicky, dup ce Scooter reui s calmeze gaca de
pe Muntele Scudder. Dar, nu cumva simplitatea de yankeu va duce la
nchiderea colilor noastre de stat?
Pentru scurt timp, dac va fi nevoie.
Ct de scurt, Steve? O lun sau dou? Poate un an?
Steve! Steve! Steve se auzi un grup strignd de undeva.
Ce o s facem cu profesorii notri? ntreb Vicky.
nainte ca Steve s poat rspunde, btrnul La France tun lugubru:
Las-i pe ei s-i poarte singuri de grij, zise nchiznd el astfel ua
capcanei din care fiul su, ceva mai priceput, ar mai fi putut scpa.
Georgia Bowland i acoperi faa. mi imaginam cum tatl meu zmbete
n mormnt. Steve ncerc s o dreag.
Cred c tatl meu voia s spun c, dup ce vom echilibra bugetul, vom
redeschide o coal nou, mai bun.
Susii s nchidem colile i s lsm prinii s-i educe acas proprii
copii?
237
Dndu-i n sfrit seama c st pe muchie de cuit, deasupra unei gropi
cu tigri nfometai, Steve se ag de un stlp conservator.
Muli prini, din cei pe care i cunosc, ar fi bucuroi s aib o ans de
a putea controla ce se petrece n minile copiilor lor.
Ar fi bucuroi s stea copiii toat ziua acas? n fiecare zi?
aizeci la sut din auditoriu se albi la fa. Cineva izbucni n rs.
Eu m retrsei mpreun cu Tim Hall, ndat ce se potoli vacarmul, n
birou la Vicky, pentru a discuta capitalul obinut prin aceast ntorstur
plcut a evenimentelor. Avusesem noroc. nc nu obinusem realegerea,
nici mcar pe departe, dar susintorii lui Steve pierduser teren. Acum se
punea problema cum s-l ctigm noi.
Scooter MacKay i fcu apariia fluturnd carneelul i pixul i ntreb ce
efect va avea asupra votului gura cea slobod a lui Steve. Tim prezise o lupt
crncen din partea cetenilor ngrozii, hotri s apere dreptul copiilor
lor la o educaie sntoas.
Scooter, dac e i Tim de aceeai prere, ce ai zice s schimbm
denumirea de cetenii ngrozii cu democraii loiali?
Sun telefonul de pe biroul lui Vicky i Tim ridic receptorul.
Biroul Preedintelui Consiliului Orenesc acum i n vecii vecilor!
spuse el.
Scooter m iscodi:
De unde naiba i-a venit lui Steve ideea aia tmpit cu nchisul colii?
Habar n-am.
Pentru tine, zise Tim ntinzndu-mi receptorul.
Cine e?
E vocea prietenei tale din castel.
Simii un gol n stomac i mi se strnse inima. optii n receptor:
Bun.
O s plec la Hong Kong, pentru o vreme.
Afaceri?
Long Technical Systems deinea o fabric de micro-cipuri acolo.
Aa ceva. Dar ast-sear sunt nc pe aici.
h.
Toate frazele pregtite dinainte se topiser, reducndu-se la un amrt de
h.
Ce prere ai despre o conserv mare de icre negre i o sticl imens de
ampanie Dom Prignon?
Mi-am zis c ampania, caviarul i Rita sunau absolut extraordinar, dar,
nainte s apuc s dau glas la ceea ce gndeam, Vicky ddu buzna mbujorat
de mirosul victoriei.
238
Ce scpare! Tim. Comand pizza. Ben am nevoie de creierul tu.
Ce e cu toate strigtele alea? se interes Rita.
Cei buni au nvins.
Vicky rse, cuprins de bucuria unei seri perfecte i plin de sperane
pentru ziua de mine.
Hai, Ben. Avem treab, zise ea.
Vino ncoace, Ben, spuse Rita.
n clipa aceea mi-am dorit ca mtua Connie s nu m fi nvat s
deosebesc ce-i bine, de ce-i ru.


Sfrit


virtual-project.eu