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EL ORO Y EL CIANURO

Resumen:
Aquí se analizan los temas principales vinculados con el oro y el cianuro. Aquí se indica: cuando
el oro se manifiesta en estado natural; cuáles han sido los métodos de extracción del mismo y
cómo es la extracción con cianuro; los problemas que presenta el cianuro. a acidificación de las
a!uas y la liberación de metales muy peli!rosos para los seres vivos. "e incluye la opinión de los
empresarios mineros nucleados en la #A$% y #A"$&'(%; la toxicidad del cianuro y los eventos
per)udiciales de la tecnolo!ía de lixiviación; las vías de in!reso del cianuro al or!anismo; el
proceso de descomposición natural del cianuro y qué condiciones deben existir para que ello
ocurra; la descomposición artificial de cianuro y los controles y requisitos imprescindibles que
habría que tener si se realizara la lixiviación con cianuro.
1. Consideraciones generales
En este capítulo se realizan algunas consideraciones sobre el oro como elemento químico; sobre
el cianuro, sobre los métodos de producción del oro, sobre la explotación del mineral con oro
utilizando cianuro y sobre los impactos ambientales de esta última tecnología.
e incluir!n también las consideraciones que sobre la explotación del oro con cianuro realiza la
"!mara #rgentina de la $ndustria %inera.
2.- El oro al estado natural
El oro se encuentra nati&o en el cuarzo de las pizarras cristalinas, en las rocas graníticas '(ilones o
mantos), en las arenas de algunos ríos y terrenos alu&ionales 'placeres) en (orma de laminitas o
granos y en masas de algunos gramos 'pepitas). *ambién se encuentra libre pero asociado con la
pirita 'sul(uro de +ierro), galena 'sul(uro de plomo) y blenda 'sul(uro de cinc) y combinado con el
teluro y selenio.
3. Extracción del oro con cianuro
, "uando el oro abundaba en los placeres o arenas de los ríos, se sometían las arenas y barros
aurí(eros a la&ados dentro de cubetas o bateas, sometiendo la masa a un mo&imiento especial
para que el oro, por su mayor densidad, se reuniese en el (ondo, expulsando da la cubeta las
arenas que lo acompa-aban.
, .tras &eces se arrastraban las arenas aurí(eras o el mineral disgregado por (uertes c+orros de
agua por canales inclinados, interrumpidos, de &ez en cuando, por salientes y depósitos de
sedimentación, disponiendo cedazos para impedir el paso de estériles arrastrados por el agua.
/as arenas con oro se trituraban (inamente, se arrastraban por el agua, descendían en planos
inclinados, donde se colocaba mercurio que disol&ía el oro. /a amalgama de oro,mercurio se
recogía en depósitos y se destilaba en retortas, se comprimía en prensa +idr!ulica, se recuperaba
el mercurio y quedaba el oro en las retortas.
, En otras explotaciones se trans(ormaba el oro en cloruro, se agregaba sul(ato de +ierro que
precipitaba el oro met!lico
, /a mayoría de las minas m!s pro(undas explotadas en los Estados 0nidos durante la (iebre del
oro del siglo 1$1 se &alieron de la amalgamación con mercurio para concentrar el oro en pol&o
después de triturar el cuarzo en un molino. 2ero el proceso con mercurio era ine(iciente; por
e3emplo, sólo se recuperaba el 456 del oro.
, /os in&entores buscaron otro método y en Escocia, en 7889, se utilizó por primera &ez el cianuro,
que luego se empleó en los campos :it;atersrand en ud!(rica. Este método no sólo permitía
aumentar la recuperación del oro, por e3emplo m!s del <96, sino que +acía rentable explotar
minerales con muy ba3o contenido de oro diseminado en general en grandes extensiones.
, =oy el oro se obtiene casi exclusi&amente por cianuración. Es que en 7<4< la o(icina de %inas
de los Estados 0nidos '0 >ureau .( %ines) propuso el sistema de remo3o con cianuro al aire
libre como método económico para tratar grandes &olúmenes de minerales de oro de ba3a ley 'con
muy poco oro por tonelada de mineral). 2or otra parte, los costos de la mano de obra eran
crecientes y esto +izo que las minas a cielo abierto (ueran m!s competiti&as que las subterr!neas,
que requerían grandes cantidades de mano de obra, al tiempo que se descubrían grandes
&olúmenes de mineral de oro de ba3a ley.
2or los ba3os costos y la capacidad de procesar cantidades inmensas de material, que
caracterizan a la técnica conocida como ?lixi&iación de cúmulos@, se impuso en casi todo el mundo
como el método pre(erido para extraer el oro de los minerales.
Este procedimiento se (unda en que las disoluciones diluidas de los cianuros alcalinos tienen, casi
siempre, la propiedad de disol&er el oro de los minerales que lo contienen. /a disolución se lle&a a
cabo en presencia de un agente oxidante.
/a reacción química simpli(icada sería la siguiente:
Au ! " Na CN !#2 ! 2 $2O % Na & Au 'NaCN( ) ! NaO$
e puede (ormar agua oxigenada que se consume.
. *roceso de +roducción del oro con cianuro seg,n el -old Institute

e describir!n primero las acti&idades de Exploración, 2er(oración e $ngeniería y "onstrucción,
para mencionar después la minería y 2rocesamiento y la Re(inación. e seguir! la in(ormación del
Aold $nstitute.

i) Exploración
#ctualmente la exploración requiere modernas tecnologías como (otogra(ías in(rarro3as
tomadas desde satélites especiales. Estas (otogra(ías pueden determinar la existencia de oro
+asta pro(undidades de m!s de 7555 metros. En la década de los no&enta los a&ances en la
teledetección satelital (acilitaron estas tareas, +aciendo posible localizar la presencia de oro
por deba3o de capas super(iciales de terreno y analizar extensas !reas sin mayor contacto con
el terreno.
ii) 2er(oración e $ngeniería
/as per(oraciones extraen muestras de roca que son examinadas para &eri(icar su contenido
en oro, a que pro(undidad se encuentran y que calidad tienen.
Este proceso determinar! el costo de desarrollo y operación de la mina, así como las
di(icultades potenciales que puede acarrear su extracción, la presencia de agua, la necesidad
de construir o no caminos y el impacto potencial que podría tener la explotación sobre el
medio ambiente.
"uando los depósitos no est!n le3os de la super(icie, se dise-a una mina a cielo abierto, como
ocurre actualmente en casi todos los casos en #mérica /atina.
En cambio en ud!(rica se dise-an minas subterr!neas porque el oro se encuentra a ni&eles
muy pro(undos.
iii) "onstrucción
/uego se inicia el proceso de construcción de caminos, campamentos y o(icinas para el
personal administrati&o, así como las medidas para adecuarlas a la protección del medio
ambiente.
Entonces la mina entra en operación.
El tiempo que transcurre entre el descubrimiento del oro y el inicio de las operaciones de
producción oscila entre los dos y cinco a-os.
/a empresa minera debería reser&ar (ondos para la recuperación del terreno cuando la
explotación concluya.
i&) %inería y 2rocesamiento
2or supuesto +ay &arios métodos y el Aold $nstitute sólo describe los m!s usuales.
/as menas de ba3a ley 'muy poco oro por tonelada de roca) son trituradas y apiladas en
plata(ormas en las que la solución de cianuro es distribuida sobre la super(icie de dic+o
material.
/a solución penetra la roca triturada y el cianuro disuel&e el oro. /a solución con el oro disuelto
se recoge.
/as menas de alta ley son en&iadas a un molino triturado, en el cual el mineral es pul&erizado
y según sus características metalúrgicas puede ser tratado en uno o en tres circuitos de
recuperación
- El mineral del óxido es en&iado directamente a un circuito de lixi&iación donde el
cianuro disuel&e el oro,
- El mineral que contiene carbono es calentado por encima de los BC5 grados
centígrados, descomponiendo los sul(uros y carbonatos. El producto es un mineral de
óxido que se en&ía a lixi&iación.
- /os minerales m!s re(ractarios al proceso anterior asociados a sul(uros son
oxidados a altas temperaturas en un autocla&e para liberar el oro de los minerales de
sul(uro y luego en&iado al circuito de lixi&iación
- /as menas de alta ley son lixi&iadas con cianuro. El oro se separado de las
soluciones con carbón acti&ado y la solución remanente de cianuro se recicla.
- El oro asociado con el carbón se en&ía a un recipiente en el que el oro se separa
químicamente del carbón, el cual se recicla nue&amente.
- El oro se precipita de la solución electrolíticamente o por sustitución química.
- El oro impuro se (unde en barras con contenido de oro de +asta el <5 6.
/as barras son en&iadas a una re(inería donde pasan a tener <<,< 6 de oro puro
&) Re(inación
/a re(inación consiste en la separación del oro de otros metales y usualmente atra&iesa un
doble proceso.
2rimero el oro crudo o impuro se (unde agregando cloro que bulle a tra&és del metal (undido
con&irtiendo todos los metales a cloruros los que (lotan y se separan. Esta operación rinde
<<.B 6 de oro puro que es &aciado en !nodos.
/os !nodos son colocados en una celda electrolítica y con el pasa3e de corriente continua el
oro se deposita en el c!todo con una pureza del <<.< 6
&i) "ierre de la mina y remediación

Después de un número determinado de a-os '8 a 7B por e3emplo) cuando la mayor parte del
oro disponible en la mina se +a extraído la misma se agota.
#ntes las minas agotadas sencillamente eran abandonadas.
=oy los terrenos donde estu&o la mina deben ser restaurados y se &er! que este es un
&erdadero problema para las generaciones actuales y (uturas,
..-La Lixi/iación +or cianuro
/ixi&iar es extraer una sustancia 'el oro) de una masa sólida 'rocas pul&erizadas) mediante el
tratamiento con un líquido 'solución de cianuro de sodio). /a masa de mineral pul&erizado
expuesta al aire 'cielo abierto) es rociada con la solución de cianuro de sodio.
2uede +aber &arias técnicas:
- 0iner1a in situ2
e inyecta al mineral una solución química a tra&és de pozos en la tierra y luego se saca por
bombas de pozos de extracción per(orados a cierta distancia.
Esta técnica sir&e si el mineral es poroso, de lo contrario se (ractura con explosi&os.
El método se intentó en "olorado pero existe el peligro de contaminar las napas de agua.
- Lixi/iación de c,3ulos2 'tomado de Estudio obre el $mpacto ambiental y sanitario de
las minas de oro. El caso "ordón Esquel por Dr. Raúl #. %ontenegro. >iólogo y presidente
de la Eundación para la de(ensa del #mbiente FE0G#% .Enero H55I)
e llama cúmulo al material amontonado sobre un (orro impermeable 'geomembrana).
El método m!s utilizado es el ?"yanide =eap /eac+ %ining@ en cuya operación participan seis
elementos principales : 'a) /a (uente del mineral ; 'b) /a plata(orma '?pad@) asociada al cúmulo
'?+eap@) con un (orro ' liner) ; 'c) /a solución de cianuro de sodio , 'd) El sistema de aplicación y
recolección , 'e) /os embalses de almacenamiento de la solución '/os 2) y , '() /a 2lanta de
recuperación de minerales' tomado de #E".,#*.H557. %inería de cielo abierto y sus impactos
ambientales. Ed. #E".,#* "osta Rica)
- En la Euente de mineral se utilizan explosi&os para la obtención de bloques y
(ragmentos mane3ables y luego se somete este material a molienda para reducir
sustancialmente su granulometría ' usualmente a menos de 95 micrones )
- El producto molido se dispone en montículos o ?+eaps@ sobre plata(ormas. estas
plata(ormas suelen ser (orros o geomembranas de contención.
Estos montículos o cúmulos son sometidos a lixi&iación usando una solución de cianuro de
sodio que tiene 5.7C a H.IB Jilogramos de cianuro por cada tonelada o 7555 litros de agua
El producto es una lixi&iado denominado ?solución encinta ?. i se utilizaran por e3emplo H.9
toneladas de cianuro por día esto implicaría entre 7<5555 y 77B55 metros cúbicos de agua
por día.
- /a recuperación del oro se realiza utilizando principalmente uno de estos dos
métodos : el %errill,"ro;e o el de absorción con carbón
En el %errill,"ro;e se agrega Kinc en pol&o y sales de plomo a la solución de cianuro con
oro. El oro se separa y precipita y el Kinc en pol&o se combina con el cianuro. /uego se
(unde el precipitado para obtener el oro. /as escorias se descargan +abitualmente en las
pilas de desec+o o ?colas@.
El cianuro estéril puede ser destinado a un ciclo abierto en cuyo caso se diluye y luego se
descarga a cursos de agua o a un ciclo cerrado para recuperarlo y &ol&erlo a usar.
- /a recuperación con carbón se usa m!s en explotaciones peque-as y con ba3o
contenido de plata. En este caso la ?solución encinta@ se impulsa a tra&és de columnas de
carbón acti&ado. El oro y la plata de la solución se ad+ieren al carbón y la solución estéril,
que toda&ía contiene cianuro, se lle&a a un embalse de almacenamiento.
El oro y la plata se separan del carbón con soda c!ustica caliente y la solución pasa luego
por una celda con !nodo de acero inoxidable y c!todo para captar el material. El carbón
gastado se reacti&a en un +orno y se lo reutiliza
0n problema en la etapa de lixi&iación es que la membrana, generalmente de polietileno de alta
densidad, se per(ore por el peso del cúmulo que puede tener entre C5 y B5 metros de altura.
#dem!s, si la super(icie del cúmulo es extensa los (orros son enormes. 2or e3emplo, los mineros
del cobre no con(ían en estos (orros para su minería.
El otro problema son las lagunas que se (orman en la zona del yacimiento con los líquidos del
tratamiento que contienen cianuros y metales pesados.
4. Los I3+actos A35ientales del uso del
cianuro en la 3iner1a del Oro
1( Algunas caracter1sticas 6 +ro+iedades del cianuro
, El radical cianuro es una combinación de "arbono '") y de Gitrógeno 'G) con una carga
negati&a, donde el Gitrógeno (unciona como tri&alente, es decir comparte tres uniones con el
"arbono.
-CN
i aparece un elemento con una carga positi&a como puede ser el Ga 'sodio), L 'potasio) o "a
'calcio) su unión con el cianuro (orma una sal:
NaCN "ianuro de odio
7CN "ianuro de 2otasio
Ca'CN(2 "ianuro de "alcio
Estas sales alcalinas son solubles en agua, cuyo aspecto es el de un sólido 5lanco sin olor y
sumamente tóxico.
El !cido cian+ídrico '="G) es un líquido incoloro que +ier&e a H4 grados centígrados 'es decir
(!cilmente &olatilizable) y es soluble en agua, sumamente tóxico y con olor a almendras amargas y
es un &eneno potentísimo.
El cianuro libre se genera cuando el cianuro se disuel&e en agua.
i bien se conocen (uentes naturales de cianuro 'por e3emplo, en las almendras, c!scaras de
papas y de mandioca, porotos blancos y sorgo), la mayor parte del cianuro que existe en el mundo
no pro&iene de (uentes naturales sino que es (abricado por el +ombre para aplicarlo en di(erentes
acti&idades e industrias 'gal&anoplastia, curtiembres, (abricación de nylon, pl!sticos y cerca del
86 se utiliza principalmente en la minería del oro).
0na de las propiedades químicas del cianuro es su capacidad para combinarse con metales, por
e3emplo con el oro '#u) (ormando cianuro de oro.
El cianuro se presta a (ormar mezclas con la mayoría de los principales metales para
(ormar compuestos o comple3os químicos, por lo que es de gran utilidad para la extracción
de metales de una mina. El cianuro también tiende a reaccionar químicamente con la
mayoría de otros elementos químicos, produciendo una gran &ariedad de compuestos
tóxicos y no tóxicos. #dem!s, el cianuro 'que contiene carbono) reacciona (!cilmente con
otros compuestos org!nicos, inclusi&e organismos &i&os.
# di(erencia del mercurio y otros metales, el cianuro en su (orma pura no se acumula en la
cadena alimenticia. /a luz del sol, los ambientes con p= neutral y los microorganismos del
suelo causan la desintegración r!pida del cianuro en partículas no tóxicas. 2ero es
probable que esta desintegración se &ea disminuida cuando no +ay su(icientes
microorganismos que contribuyan a este proceso 'por e3emplo en algunos climas
desérticos), o en aguas subterr!neas, o ba3o capas de +ielo, en donde el cianuro no est!
expuesto a la luz solar.
# pesar de que la mayoría del cianuro presente en aguas pro&enientes de (aenas mineras
se desintegra y resulta en compuestos que no son noci&os, siempre puede +aber
concentraciones importantes de otros compuestos cianúricos tóxicos que persisten en el
ambiente. Estos compuestos persistentes constituyen el m!s alto riesgo para las especies
&ulnerables de peces de agua (resca.
2( O+inión de la C83ara Argentina de E3+resarios 0ineros 6 del Conse9o Asesor
*roducti/o 0inero so5re el uso del cianuro en la 3iner1a del oro.
Este punto est! tomado de documentos de la "#E% doc. 7, de enero de H55C.
, ?/a mayor parte del cianuro que se libera accidentalmente se &olatiliza en la atmós(era
donde es r!pidamente diluido o degradado por los rayos ultra&ioletas. .tros (actores,
como la oxidación biológica, precipitaciones y los e(ectos de la luz solar también
contribuyen a su degradación. Go existen e&idencias de acumulación en la cadena de
alimentación, por lo que no pueden ocurrir intoxicaciones secundarias@.
, ?/a producción anual mundial del cianuro +idrogenado, en su mayor parte obtenido a
partir del amoníaco y el gas natural, es de I millones de toneladas y se utiliza para la
elaboración de una amplia gama de artículos de consumo e industriales, como, por
e3emplo, los pl!sticos, ad+esi&os, retardadores de ignición, productos (armacéuticos,
cosméticos, tinturas, nylon, cigarrillos, procesamiento de alimentos y aditi&os aglutinantes
para sales de mesa y sales minerales. olamente el 86 del cianuro +idrogenado se
con&ierte en cianuro de sodio para su utilización en el procesamiento de metales@.
, ?El cianuro permite la e(ecti&a y e(iciente extracción del oro. Es uno de los pocos
reacti&os químicos que disuel&en oro en agua y por razones tanto técnicas como
económicas es la sustancia seleccionada para recuperar el oro de los minerales.
*ambién se lo utiliza en los procesos de molienda y concentración para la recuperación
de la plata y de otros metales preciosos y consecuentemente está presente en los diques
de las colas.@
, ?Existen otros productos químicos que permiten la extracción del oro Fcomo el cloruro,
bromuro, tiourea y tiosul(atoF que (orman comple3os menos estables con el metal y por lo
tanto necesitan condiciones y oxidantes m!s agresi&os para disol&er el oro. $stos
reactivos son* por lo !eneral* más costosos y presentan ries!os para la salud y el medio
ambiente similares o superiores a los que presenta el cianuro. Dado que los metales
tienen una amplia aplicación industrial, los precios de muc+os productos electrónicos,
como telé(onos, estéreos, tele&isores, instrumentos de medicina de alta tecnología, que
cuentan con conexiones de oro y plata, se incrementarían como resultado de una
producción m!s cara de los metales con métodos sin cianuroM.
, MEn todo el mundo, en los últimos B5 a-os sólo existen antecedentes de cuatro
derrames de diques de cola que contenían residuos cianurados: uno en Gicaragua, otro
en #ustralia, otro en Rumania y otro en >oli&ia. En tres de ellos se logró la mitigación o
desaparición de los restos de cianuro en menos de una semana y en el caso de 'umania
no se pudo lo!rar el mismo éxito a raíz de la alta car!a de metales pesados que llevaban
los residuos* pero no por efecto de los compuestos cianurados.@
, ?El compromiso en la industria es procurar que el cianuro sea manipulado en (orma tan
responsable y segura como sea posible en todas las etapas de los procesos producti&os.
2ara resol&er dic+as preocupaciones en mayo de H555 se lle&ó a cabo un taller con los
di&ersos interesados para considerar la elaboración de un "ódigo de 2r!ctica para
me3orar la gestión del cianuro en la minería.@
#sí ?(ue desarrollado el "ND$A. $G*ERG#"$.G#/ DE AE*$NG DE "$#G0R. 2#R#
/# E#>R$"#"$NG, E/ *R#G2.R*E O E/ 0. DE "$#G0R. EG /# 2R.D0""$NG
DE .R., ba3o la dirección de un "omité Directi&o representado por los di&ersos
interesados, que se (ormó ba3o los auspicios del 2rograma de Gaciones 0nidas para el
%edio #mbiente '2G0%#)@.
?El "ódigo se concentra en la gestión segura del cianuro y las colas de la planta de
cianuración y de las soluciones de lixi&iación. #barca la producción, el transporte,
almacenamiento y uso del cianuro, así como el desmantelamiento de las instalaciones de
cianuro@.
?Est! administrado por el $nstituto $nternacional de Aestión de "ianuro y pre&é la
certi(icación de las operaciones que se realizan mediante una auditoría externa
independiente que &eri(ica el cumplimiento de las Gormas de 2r!ctica@.
Co3entarios del Conse9o Asesor *roducti/o 0inero 'CA:E*RO0( so5re có3o se
controlan los riesgos del uso del cianuro en la 3iner1a del oro extra1dos de un
;olleto deno3inado <Cianuro= +reguntas 6 res+uestas>
+,ebido a su toxicidad* la producción transporte y uso del cianuro despiertan temores
completamente comprensibles.-
El transporte de cianuro +acia las minas se realiza ba3o la (orma de cianuro de sodio,
sólido, lo que reduce al mínimo el riesgo de contaminación en caso de accidente.
.$n la Ar!entina no se fabrica cianuro y se importan /000 toneladas anuales que lle!an por barco
al &uerto de 1uenos Aires* en forma de ladrillos dentro de recipientes sellados* y desde allí van
por vía marítima a &uerto ,eseado y por vía terrestre a numerosos destinos en todo el país2.
?/os traba3adores de las minas no est!n en contacto directo con el cianuro y +ace
muc+os a-os que no se registra un accidente laboral en una mina relacionado con esta
sustancia. En la planta, el cianuro es disuelto en agua, y así se lo agrega al mineral. El
control permanente de las condiciones del proceso químico de este tratamiento e&ita que
estas soluciones liberen gases con cianuro. #dem!s, los mineros usan máscara y se
instalan alarmas en las áreas de la mina donde se traba)a con cianuro.@
?Dentro de los emplazamientos mineros, las soluciones con cianuro se mane3an en !reas
y circuitos restringidos. >a3o ninguna circunstancia se plantea el &olcado al ambiente de
las aguas con cianuro contenidos en los circuitos de la planta. #dem!s, las minas
cuentan con estructuras especialmente dise-adas para contener las soluciones
peligrosas en caso de que se produ3eran (iltraciones o derrames accidentales 'ya sea de
las ca-erías, los tanques o de las distintas instalaciones que contienen mezclas de
minerales con cianuro).@
El (olleto reconoce que estas liberaciones accidentales pueden a(ectar la &ida en las aguas dulces
e indica que los peces son especialmente sensibles a la presencia de cianuro en el agua, pero
se-ala ?que estas consecuencias de una liberación accidental no persisten en el tiempo ya que el
cianuro no tiene e(ecto residual, se destruye naturalmente y no se acumula en el agua ni en el
suelo@.
El (olleto también reconoce los e(ectos per3udiciales sobre las a&es cuando dice: ?/os tanques que
contienen soluciones de cianuro est!n cubiertos o pro&istos de alarmas con el (in de e&itar que las
a&es los con(undan con espe3os de agua@.
3( El Uso del Cianuro en 3iner1a
En t?r3inos de la gra/edad de riesgos 6 e;ectos asociados con la 3iner1a= el
cianuro es el conta3inante de 3a6or i3+ortancia des+u?s del @A0. Es uno de los
/enenos de 38s r8+ido e;ecto. *or lo tanto= de5e e/itarse Aue ;uentes 6 corrientes
de agua entren en contacto con cianuro= +ara +roteger el agua Aue es utiliBada +ara
5e5er '+or ani3ales 6 seres Cu3anos( e irrigar +lantaciones= 6 +ara e/itar e;ectos
ad/ersos en +lantas= +eces= ;auna 6 seres Cu3anos.
El cianuro tiene dos usos principales en la minería:
Oa que tiene una atracción natural al oro, la plata y otros metales, el cianuro es utilizado
cada &ez m!s a menudo para extraer oro de menas de ba3a ley en oro utilizando
procedimientos de lixi&iación en cúmulos. El cianuro se &a pegando al oro a medida que
&a penetrando la mena triturada, lo que permite m!s adelante captar la solución de oro y
cianuro. Einalmente, el oro es separado del cianuro. Este método también es usado para
la extracción de la plata.
El cianuro también es usado en la molienda y concentración de cobre, plomo, cinc,
cobalto y molibdeno. e agrega cianuro en ciertas (ases de la molienda para separar los
minerales &aliosos de la mena, como por e3emplo el sul(uro.
( La toxicidad del cianuro
Estos cianuros son sustancias muy peligrosas y tóxicas.
, En todas la células procariotas 'no presentan &erdadero núcleo) de bacterias, +ongos, plantas,
animales, incluido el +ombre, una (unción &ital es la respiración. 0na de las moléculas
indispensables para esta (unción es la "itocromo, c oxidasa, que posee en el centro de su
comple3a estructura un !tomo de +ierro 'Ee). "uando el cianuro entra en las células ?captura@ el
+ierro, la enzima de3a de actuar y la célula de3a de respirar y muere. 2or esta razón, el cianuro es
un &eneno para todos los seres &i&os y en dosis muy peque-as.
, /as sales de cianuro de sodio 'se usa en la minería del oro) y cianuro de potasio son muy
solubles en el agua y el cianuro resultante puede (ormar !cido cian+ídrico '="G) o reaccionar con
los metales presentes en el agua o en los minerales (ormando cianuros de esos metales. 2or
e3emplo, cianuro de cromo.
Estos cianuros son solubles en agua y de esta manera se pueden mo&ilizar metales tóxicos para
los seres &i&os '"admio, "romo, 2lomo, %ercurio, #rsénico), produciendo un e(ecto negati&o para
la &ida.
- Doxicidad +ara los seres Cu3anos
/os seres +umanos pueden absorber el cianuro directamente, ya sea a tra&és de la piel,
por in+alación, o ingestión. Una cucCaradita de un l1Auido con una concentración de
2E de cianuro= o .#-2## 0- de cianuro sólido 'el ta3aFo de un grano de arroB( son
su;icientes +ara 3atar a una +ersona.
El cianuro de sodio, que es la (orma m!s común en que se usa el cianuro en minería, es
también extremadamente tóxico y es un &eneno de acción r!pida. Es absorbido
directamente por la piel; es un irritante de la piel, los o3os y las &ías respiratorias. 2uede
causar la muerte por so(ocación en +umanos y animales, ya que bloquea el paso del
oxígeno a tra&és de las paredes de las células.
=a +abido muy pocas muertes +umanas documentadas en (aenas mineras como
resultado de en&enenamiento por cianuro.
- Doxicidad +ara los +eces
/os peces son aún m!s &ulnerables al cianuro que los p!3aros y otra (auna terrestre. /os
peces mueren al entrar en contacto con concentraciones mil &eces m!s peque-as de
cianuro en el agua que las que llegan a matar a p!3aros y mamí(eros.
/a truc+a es una de las especies de peces m!s &ulnerables. 0na mínima concentración
de cianuro puede impedir permanentemente la +abilidad de nadar de una truc+a, o
impedir su reproducción. /os microorganismos acu!ticos son aún m!s &ulnerables.
El contacto crónico con cianuro puede a(ectar la reproducción y el ni&el de acti&idad de
muc+as especies de peces.
- ODRO: EGECDO: de la DOHICI@A@
Desa(ortunadamente, aún no se sabe muc+o sobre la toxicidad del cianuro en los
organismos acu!ticos. :e sa5e 3u6 +oco acerca de la toxicidad de co3+le9os de
3etal 6 cianuro= o acerca de Au? es lo Aue ocurre cuando estos co3+le9os son
ingeridos +or ani3ales o Cu3anos.
Es un elemento químico muy contro&ertido.
Debido a que es extremadamente tóxico, el uso creciente del cianuro como método de
extracción de oro +a recibido la cautelosa atención de poblaciones que &i&en río aba3o de
minas de lixi&iación en cúmulos donde se utiliza cianuro. En los Estados Unidos se Can
docu3entado /arios derra3es accidentales Aue Can causado la 3uerte de
Cu3anos= +eces= ganado= +89aros 6 otras ;aunas.
, /a manipulación del cianuro de sodio sólido 'así se transporta +asta las minas) y de las
soluciones de cianuro de sólido líquido o e&entuales emanaciones de !cido cian+ídrico 'los
mineros deben usar m!scaras y existen alarmas en las !reas de las minas donde se traba3a con
cianuro) implican un riesgo para los obreros. Es que no existe riesgo cero en la lixi&iación de oro
con soluciones de cianuro.
, /os peces son particularmente sensibles a las soluciones líquidas de cianuro. #sí,
concentraciones de !cido cian+ídrico que superan los 5.7 miligramos por litro pueden ser letales a
especies sensibles de peces, y se +a demostrado que concentraciones equi&alentes a la
&eintea&a parte de ese ni&el in+iben la reproducción de peces. #sí, E2#, en 0#, permite +asta
un m!ximo de I.B microgramos por litro por un promedio de HC +oras, con un límite de BH
microgramos por litro en todo momento.
, *ambién +ay muc+a e&idencia empírica de que miles de a&es +an muerto como consecuencia
de ingerir agua de lagunas abiertas de cianuro en los sitios mineros, ya que las a&es son
altamente sensibles al cianuro. /a industria minera +a intentado reducir, en Estados 0nidos, el
número de &íctimas, principalmente tratando de a+uyentar las a&es de las lagunas usando
banderas y matracas. El Estado de Ge&ada +a adoptado un %anual que sólo exige que las
lagunas de soluciones tóxicas tengan una cobertura de manera que se e&ite, o por lo menos se
in+iba, el acceso de las a&es y que las lagunas no sean +ec+as en (orma atracti&a para la &ida
sil&estre. En realidad, este %anual del Estado de Ge&ada (ue elaborado por la #sociación %inera
de Ge&ada.
- /a respuesta de la industria minera se +a en(ocado en la inexistencia de muertes de
seres +umanos por el cianuro en acti&idades mineras y +a considerado que los e(ectos a
largo plazo sobre la salud son menores en comparación con la amenaza de muerte
inmediata ignorando los e(ectos a largo plazo. Esta es la teoría de toxicología de
?cad!&eres en la calle@, es decir que mientras no se &ean los cad!&eres todo est! bien.
2ero +ay buenos moti&os para sospec+ar que un compuesto tan agresi&o como el cianuro
en dosis (atales, también tiene e(ectos serios sobre la salud en condiciones de una
exposición crónica de ba3os ni&eles a largo plazo. Es que +ay muc+o que simplemente
toda&ía se desconoce sobre el cianuro y sus e(ectos.
- AL-UNO: 0EDO@O: *ARA CO0IADIR LA DOHICI@A@ @EL CIANURO
, #lgunas de las compa-ías mineras e indi&iduos m!s progresistas +an empezado a buscar
soluciones. En su 38s reciente re+orte a35iental= la co3+aF1a canadiense *lacer @o3e
a;ir3ó Aue <las agencias reguladoras gu5erna3entales 6 gru+os in;lu6entes de
intereses +articulares en 3ucCas +artes del 3undo est8n tra5a9ando 9untos +ara o5tener
la +roCi5ición del cianuro en sus 9urisdicciones. En +re+aración +ara esta e/entualidad=
el -ru+o Decnológico de *lacer @o3e Ca +uesto de lado ;ondos +ara la in/estigación de
3?todos de 3ini3iBación de riesgos de trans+orte= costos de +roducción de cianuro
dentro de la ;aena 3inera= 3?todos tecnológicos 38s econó3icos 6 e;ecti/os de
recu+eración 6 de desintegración de cianuro= 6 alternati/as ecológicas 6
econó3ica3ente /ia5les al cianuro +ara la extracción de oro.@
,Recientemente se menciona que la 0ni&ersidad #utónoma de %éxico +a desarrollado un
método alternati&o al del cianuro utilizando t1o ureas, pero el mismo est! aún en (ase
experimental y de planta piloto.
-El uso de 5acterias en la extracción del oro introdu3o el término 5io3iner1a.
# continuación se transcribir!n algunos aspectos de esta tecnología que est! estudiando el
"entro de $n&estigación y Desarrollo en Eermentaciones $ndustriales del ".G$"E* y que
industrialmente se +a aplicado en la minería del cobre.
El término se empezó a usar, según dio cuenta el especialista, en torno de uno de los metales cuyo uso intensi&o por la +umanidad
lle&a m!s de C555 a-os: el cobre, que tiene múltiples aplicaciones, como la de ser conductor eléctrico. Este metal, debido a su uso
intensi&o durante tantos a-os, pocas &eces se encuentra en la naturaleza ba3o (orma met!lica; en general se lo localiza como parte de
di(erentes minerales, como aquellos a los cuales est! asociado el azu(re 'sul(uros).
/a explotación cl!sica de este tipo de minerales se realiza a tra&és de la pirometalurgia donde el mineral es tostado a altas
temperaturas y posteriormente reducido al metal. Esta metodología no sólo es in&iable económicamente para minerales con ba3o
contenido en metal, sino que es altamente contaminante, ya que libera enormes cantidades de dióxido de azu(re, que es uno de los
gases in&olucrados en la llamada Mllu&ia !cidaM.
El uso de metodologías que (uncionen a ba3as temperaturas y con soluciones acuosas capaces de extraer el metal de los minerales
,lixi&iar, es claramente pre(erible desde el punto de &ista de su rentabilidad y de su impacto ambiental. Go obstante, +ace algo m!s de
medio siglo se descubrió que la +idrometalurgia 'como es llamado este último proceso) debería llamarse en realidad bio+idrometalurgia
ya que se aislaron microorganismos cuya presencia se mostró esencial para que el proceso de recuperación de cobre (uera e(icaz.
En los primeros tiempos, una bacteria aeróbica llamada #cidit+iobacillus (errooxidans (ue identi(icada como la responsable de la
acti&idad lixi&iante. El mecanismo de acción bacteriana consiste b!sicamente en trans(ormar sul(uros, que no se solubilizan en medios
acuosos, en sul(atos que se disuel&en (!cilmente en soluciones acuosas. /a capacidad de aquella bacteria para crecer en presencia de
!cidos y de altísimas concentraciones de metales, sumado a que no necesita (uentes org!nicas para procurarse carbono y que crece a
temperaturas moderadas, la +ace ideal para los procesos de recuperación de metales a partir de minerales.
"on el ad&enimiento de las nue&as técnicas de la biología molecular, se +a comprobado que existen &arias decenas de otras bacterias
y de aquellas asociadas al proceso en el cual inter&iene el #cidit+iobacillus (errooxidans. 2or este proceso, también es posible
recuperar otros metales como cobalto, níquel, cinc, entre muc+os otros. /a aplicación comercial de esta metodología ,biolixi&iación,
suele +acerse regando MpilasM 'acumulaciones de mineral pre&iamente triturado) con soluciones de !cido sul(úrico; las bacterias
existentes en los minerales liberan al metal del mineral que (inalmente es recuperado a partir de las soluciones que emergen de la
parte in(erior de la pila.
El cobre es el metal que se recupera en mayor medida por esta metodología. "+ile, que comparte la cordillera y sus recursos mineros
con nuestro país, es el mayor exportador mundial de cobre y obtiene aproximadamente el I5 por ciento por biolixi&iación. @e todos
3odos= la 38s i3+ortante a+licación co3ercial de la 5io3iner1a es la 5iooxidación. Este +roceso es a+lica5le a 3inerales
re;ractarios de oro en los cuales ?ste se encuentra incluido dentro de una 3atriB 3ineral de sul;uros= lo cual di;iculta su
+osterior recu+eración.
La acción de las 5acterias eli3ina esta 3atriB li5erando al oro 6 Caciendo as1 38s e;icaB su recu+eración 6 con una 3arcada
dis3inución del gasto en cianuro Aue= en caso contrario= es consu3ido +or Cierro 6 co5re Aue suelen estar +resentes en la
3atriB de sul;uros. JLa 5iooxidación se realiBa ;recuente3ente en grandes tanAues agitados a los cuales se agregan los
3icroorganis3os= las soluciones acuosas= con un 31ni3o de sales reAueridas +or los 3icroorganis3os= 6 el 3ineral.
*osterior3ente= el 3ineral es ex+uesto a cianuraciones +ara lixi/iar el oroJ= ex+licó @onati.
/os procesos biológicos que en con3unto se denominan biorremediación, son de &ariada naturaleza; los m!s rele&antes son la
bioprecipitación ,(ormación de compuestos no solubles entre metales y metabolitos generados por ciertos microorganismos, y
biosorción ,retención de los metales a di(erentes partes de los microorganismos a tra&és de di(erentes (enómenos.
.b&iamente, también pueden utilizarse para el tratamiento de contaminaciones con metales generados en otros procesos industriales.
Donati concluye obser&ando que, en (orma simult!nea o independiente a la biorremediación, es posible utilizar plantas para la
estabilización o la extracción de metales desde suelos contaminados, tecnología conocida como (itorremediación.
Clar1n= #-#K-#.
En el punto 4 b) de este capítulo, al analizar los métodos de tratamiento del D#%, se menciona el uso de bacterias en el denominado
método pasi&o.
*ambién en el punto < de este capítulo se indica la posibilidad de usar bacterias para intentar eliminar los residuos cianurados que
produce la acti&idad minera del oro que utiliza soluciones de cianuro como lixi&iador.
.( Los e/entos +er9udiciales al 3edio a35iente relacionados con la tecnolog1a de
lixi/iación del 3ineral de oro con soluciones de cianuro.
Estos e&entos son de dos tipos:
- Accidentes Aue se +roducen durante las o+eraciones:
, /as geomembranas colocadas deba3o de los cúmulos y los estanques generalmente
permiten (iltraciones a tra&és de roturas.
, /os embalses de almacenamiento son dise-ados para resistir grandes tormentas y
crecidas, pero no siempre impiden los desbordamientos. /os metales pesados y el agua
contaminada con cianuro que escapan de un embalse de almacenamiento pueden ser
su(icientes para matar peces y otras (ormas de &ida acu!tica, para las a&es migratorias y
para contaminar recursos de agua potable.
, En el capítulo 8 de este Documento F?E3emplos de los problemas que genera la
acti&idad minera en algunos países del mundo, especialmente la relacionada con los
minerales metalí(eros, particularmente el oro, y lugares donde est! pro+ibida esta
acti&idad@, se pueden consultar accidentes &inculados a esta tecnología.
- @aFos a35ientales a largo +laBo2
Estos da-os se producen como consecuencia de los productos químicos eliminados en las colas.
,/os desec+os cianurados.
,/os metales pesados extraídos por el cianuro de las rocas.
,/os sul(uros que se encontraban en la roca y que por el grado de molienda y por acción del agua
y el oxígeno del aire pueden generar !cido sul(úrico, constituyendo el denominado drena3e !cido.
4( La 3iner1a 6 el Agua '*omado de En&ironmental %ining "ouncil o( >ritis+ "olumbia:
+ttp.PPandes.mining;atc+.orgPandesPespanolPguiaPcapituloQH.+tm).
El agua es considerada con muc+a razón como la &íctima m!s común de la minería ya que se
utilizan grandes cantidades de agua durante casi todas las (ases de producción del mineral 'en
general se estiman unos I a 4C metros cúbicos de agua por tonelada de roca pul&erizada)
#l mismo tiempo, las acti&idades mineras pueden resultar en el desperdicio de enormes
cantidades de agua, lo que signi(ica la reducción de su disponibilidad para otros usos, causando
problemas para acti&idades agropecuarias y para la población +umana.
2ero la mayor amenaza al agua por parte de la minería es de(initi&amente la posibilidad de
contaminación de (uentes de agua, tanto a ni&el de la super(icie como subterr!neas.
El agua transporta los agentes contaminantes, a &eces cientos de Jilómetros m!s all! de
la (uente de contaminación.
# continuación se realizar! una bre&e descripción de las substancias que pueden contaminar el
agua dentro y (uera de la mina, indicando sus riesgos y e(ectos y como puede ocurrir la
contaminación.
a2 &roductos 3uímicos :
Estos productos se transportan +asta las minas en camiones por lo general por caminos de
tierra y en zonas monta-osas yPo !ridas. 2or lo tanto la posibilidad de accidentes es real.
#l llegar a la planta de molienda, los productos químicos son bombeados dentro de una
serie de tanques 'un circuito). /a mena triturada &ia3a a tra&és del circuito, y los minerales
deseados son extraídos de la mena. /a planta de molienda puede su(rir contaminación si
las bombas se descomponen o si los tanques se desbordan. Aeneralmente, estas (ugas
son retenidas dentro del edi(icio, y los materiales derramados, que aún contienen
minerales &aliosos y agentes químicos re,utilizables, son bombeados de &uelta al circuito.
#lgunas compa-ías &uel&en a usar la mayoría de los químicos, y a menudo puri(ican el
agua para extraerle muc+as de las substancias peligrosas antes de bombear los rela&es
+acia las canc+as.
/os principales productos químicos utilizados en la acti&idad minera y sus e(ectos se
indican a continuación:
#moniaco: Eatal para seres +umanos expuestos m!s de I5 minutos
"al: *oxicidad por in+alación desconocida
"loro: 2uede causar da-os gra&es '+asta la muerte) en I5,<5 minutos
#cido "lor+ídrico: $nsoportable en cantidades mayores a B5 ppm
ul(ato de cobre: %ortal para la truc+a
2ermanganato de 2otasio: %ortal para la truc+a expuesta por m!s de HC +oras
"ianuro de sodio: %ortal para la truc+a expuesta por m!s de HC +oras
ul(uro de sodio: %ortal para la truc+a y el salmón
Dióxido de #zu(re: 2uede ser mortal para seres +umanos
#cido sul(úrico: *oxicidad desconocida
b2 $l ,rena)e 4cido en las %inas .,A%2
/a creación de agua !cida es uno de los problemas m!s serios relacionados a las
acti&idades de minería, ya que puede matar muc+os organismos. El agua !cida puede
incrementar el proceso de desgaste de la roca, disol&iendo y liberando los metales en ella.
Estos metales pueden ser m!s noci&os que el !cido en sí.
El !cido se genera usualmente cuando ciertas rocas que contienen azu(re 'sul(atos)
entran en contacto con oxígeno y agua. El mayor culpable generalmente es el bisul(uro de
+ierro 'oro (also o pirita). #lgunos e3emplos de otros sul(uros de metales que contribuyen a
generar !cido son el sul(uro de plomo 'galena), y el sul(uro de cinc.
/a minería puede incrementar la generación de !cido m!s all! de lo que podría ocurrir
naturalmente. Durante el proceso de minería, la mena es extraída, (raccionada y triturada.
Estos procedimientos exponen los minerales sul(úricos 'que de otro modo estarían
sellados ba3o tierra) al agua y al aire; esto es lo que inicia y sostiene la reacción química.
# este proceso se le llama drena3e !cido de mina 'D#%).
/a presencia de minerales sul(úricos o de azu(re no es siempre de por sí causante de
e(ectos ambientales serios. El ambiente natural 'suelos, agua, &egetación) puede reducir
parcialmente la acidez creada por D#%. #dem!s, +ay ciertas rocas que reaccionan
químicamente con aguas !cidas y reducen la acidez 'es decir que neutralizan el !cido). #
estas rocas neutralizantes se les describe como alcalinas. /as rocas neutralizantes m!s
comunes son los minerales de carbonato 'por e3emplo el carbonato de cal y la piedra
caliza).
/a posibilidad de que una roca sul(úrica genere !cido depende de la cantidad de
materiales alcalinos que tenga la roca.
# menudo, el D#% es demasiado para las de(ensas de la naturaleza. i el suelo y las
rocas del !rea no logran neutralizar la generación de !cido, los riesgos ambientales son
signi(icati&amente altos.
# medida que &an de3ando la mina, las aguas !cidas se disuel&en en el agua (resca y
reducen gradualmente su acidez. El drena3e !cido también puede encontrar a su paso
minerales de carbonato que neutralizan el !cido. De cualquier modo, los metales que el
D#% +abía disuelto se mezclan y solidi(ican, +undiéndose al (ondo del agua. Estas
mezclas químicas re,solidi(icadas se llaman precipitados.
2or e3emplo, el +ierro que se disuel&e como resultado del D#% reacciona al contacto con
agua (resca, precipitando una solución química conocida como +idróxido de +ierro. Es una
substancia sólida de apariencia desagradable, &iscosa, de color amarillo o naran3a. .tros
metales producen precipitados de di(erentes colores. Estas substancias pueden recubrir el
(ondo y la ribera de ríos y arroyos, cambiando el color del agua y extendiéndose por
&arios Jilómetros río aba3o de la acti&idad minera, con e(ectos negati&os para muc+os
organismos.
2ueden pasar &arios a-os antes de que se desencadene el D#%. Este período puede
&ariar entre un a-o y m!s de una década.
"uando el D#% empieza a ocurrir, la situación tiende a empeorar. /a oxidación de los
minerales sul(úricos m!s reacti&os, como la pirita 'bisul(uro de +ierro), puede a su &ez
inducir la oxidación de otros minerales menos reacti&os. De manera que mientras que las
reacciones químicas proceden, la temperatura y acidez del agua aumentan, intensi(icando
aún m!s las reacciones. #dem!s, +ay ciertas bacterias 'como el *+iobacillus (erro,
oxidans) que &i&en en estos medios calientes y !cidos y que contribuyen a acelerar las
reacciones. Es decir que una &ez que comienza el proceso de generación de acidez es
casi imposible detenerlo.

El D#% es un problema de largo plazo. %ientras no sean retiradas del contacto con agua
y aire, los materiales sul(úricos en las pilas de escombros, las minas subterr!neas, y las
canc+as de rela&es 'son materiales de descarte pro&enientes del proceso de
concentración de los minerales (ormados por una suspensión en agua de (ragmentos de
rocas pre&iamente sometidas a molienda y que contienen di&ersas sustancias altamente
tóxicas. 2or e3emplo del total de mineral extraído de una mina met!lica sólo el H 6 puede
corresponder al metal deseado y el resto es descartado domo di(erentes desec+os: B5 6
estériles; CC 6 rela&es y C 6 escorias) continúan generando !cido sul(úrico. El D#% en
una acti&idad minera puede ocurrir durante décadas e incluso siglos, +asta que todo el
material sul(úrico se +aya disuelto por completo. =ay menas en uecia que (ueron
minadas en los a-os 7,955 'siglo 1R$$$) y que continúan generando !cido +oy en día.
2or e3emplo en "anad!, en 7<<C, +abía alrededor de 7,855 millones de toneladas de
rela&es y 955 millones de toneladas de escombros generando !cido y el costo total de
remediación de todos los productos mineros con D#% (ue estimado en SB,HB5 millones. El
costo para cada mina con D#% puede ser enorme, con costos anuales de +asta S4
millones en ciertos casos
.
=ay dos razones por las que el D#% es un problema. 2rimero, la acidez causa
condiciones que son tóxicas para muc+os organismos. En muc+as corrientes de agua
a(ectadas por el D#%, el p= es tan ba3o que los arroyos no contienen casi ningún
organismo &i&o. egundo, los metales que se +an disuelto ba3o condiciones !cidas
pueden entrar al medio acu!tico, en dónde pueden ser tóxicos para &arios organismos.
El drena3e !cido es generalmente de H5 a I55 &eces m!s !cido que la llu&ia !cida,
generalmente con un ni&el p= muy ba3o 'alrededor de I), que es su(iciente para matar
cualquier organismo acu!tico. El p= óptimo del agua para los peces es de 4.B a 8. #ún
cuando las concentraciones de !cido no sean tan (uertes como para matar a peces u
otros animales acu!ticos, la ecología del arroyo puede &erse altamente a(ectada. 0n p=
menor de B es noci&o para la mayoría de plantas, lo que resulta en la propagación de un
solo tipo de planta acu!tica resistente al !cido. /as algas que &i&en en el (ondo de los
arroyos también se &en a(ectadas. O debido a que peces y (auna se alimentan de las
plantas y algas del arroyo, éstos se &en igualmente a(ectados cuando su (uente de
alimentos desaparece.
*ratamiento del D#%:
i el D#% no +a sido pre&enido adecuadamente, la única opción responsable es el
tratamiento de las aguas contaminadas con D#%. En "anad!, las compa-ías deben de
dar tratamiento al D#% en todas las minas que les pertenezcan, ya sea que estén en
operación o no.
Existen métodos que neutralizan las aguas !cidas y les extraen los metales +asta un ni&el
aceptable de acuerdo a criterios de calidad de agua. 2ero la generación de !cido puede
persistir por siglos o por miles de a-os después del cierre de una mina. 2or lo tanto, estos
métodos requieren gastos y mantenimiento permanentes. Go existe ninguna solución
permanente, segura y (inal.
*ratamiento acti&o
Es el método m!s común. e bombea el agua +acia una planta de tratamiento, en donde
se combina con cal, piedra caliza, y alguna otra sustancia alcalina. El !cido es
neutralizado, y el incremento en el p= +ace que muc+os metales, tales como el cobre y el
cadmio, se asienten o se precipiten (uera de la solución, permitiendo su extracción. e
continúa el tratamiento si es necesario extraer otros metales o substancias tóxicas antes
de regresar el agua al medio ambiente.
=ay dos problemas con este tipo de tratamiento. 2rimero, el proceso genera enormes
cantidades de desec+o, que generalmente est! cargado de metales pesados y requieren
&ertederos seguros. egundo, las plantas de tratamiento son muy costosas de construir y
operar 'la construcción de la planta de la mina >ritannia costar! alrededor de SC.H
millones, y ser!n necesarios otros S985,555 al a-o para su operación).
# pesar de estas des&enta3as, el tratamiento acti&o de productos químicos es uno de los
métodos m!s comunes de tratamiento de agua contaminada en Gorteamérica, tanto en
las minas en operación como en las que est!n cerradas.
*ratamiento pasi&o
Estas técnicas típicamente cuentan con la capacidad de cierta &egetación y bacterias para
absorber los metales. 2or e3emplo, se puede re,dirigir el agua a estanques llenos de
plantas acu!ticas absorbentes. Este método es muc+o menos costoso y requiere menos
mantenimiento.
u uso es común en las minas de carbón, pero sólo +a sido utilizado de (orma
experimental en las minas de metales, por lo que aún no se sabe que tan útil puede ser
para el tratamiento de aguas contaminadas en minas a cielo abierto o minas de metales
subterr!neas.
#lgunas de las des&enta3as de este método en las minas de metal son:
on tantos los metales en los estanques que éstos pueden terminar con&irtiéndose en un
&ertedero tóxico m!s.
/os estanques son di(íciles de mantener en !reas donde no +ay muc+a agua.
/as plantas que absorben los metales constituyen un peligro potencial para la (auna.
La ca+tación 6 trata3iento del @A0 de5en considerarse co3o 3edidas de ,lti3o
recurso. La o+eración de +lantas de trata3iento reAuiere de largos +er1odos de
tie3+o. La tecnolog1a= a +esar de su r8+ido a/ance= no 5rinda su;iciente garant1a de
Aue las estructuras no tendr8n ;allas. Y el 3anteni3iento a largo +laBo es un +eso
38s +ara las generaciones ;uturas. *or lo tanto= la +re/ención del @A0 6 de la
conta3inación del agua contin,a siendo el ,nico 3?todo de garantiBar la +ureBa de
nuestras ;uentes de agua.
c2 %$5A$"
Los 3etales disueltos en agua son uno de los 38s serios +ro5le3as a35ientales
de la 3iner1a= 6 son AuiB8s el ti+o de conta3inación de agua 38s ;atal.
/os metales se encuentran en las menas, en los rela&es de las minas, en los escombros,
el pol&o y otras emisiones que (lotan en el aire como resultado de los procesos de
(undición y de re(inamiento. El agua pura 'con un p= de 9) puede disol&er ciertos metales
que se encuentran en ciertas rocas. 2ero el agua !cida tiene una mayor capacidad de
disol&er porciones de roca y soltar metales al entrar en contacto con las menas, rela&es o
escombros. Este proceso puede ser extremadamente destructi&o. i las aguas
contaminadas no son retenidas adecuadamente, los metales pueden ser transportados
por el agua y escapar al medio ambiente natural por medio del descongelamiento de las
nie&es o si +ay llu&ias (uertes. Del mismo modo, los metales que son emitidos durante la
(undición pueden ser transportados en el aire y depositarse en ríos y lagos.
/os metales también pueden penetrar corrientes de agua si +ay derrames de concentrado
durante el transporte. 'El concentrado es generalmente transportado en bolsas por
camiones, que pueden su(rir accidentes en caminos monta-osos o en mal tiempo).
# di(erencia de los productos químicos que contienen carbono 'org!nicos) y por lo tanto
se desintegran con el tiempo, los metales nunca se desintegran. 2or esta razón,
constituyen un peligro a largo plazo para la calidad del agua. /os metales que penetran de
un modo u otro en ríos y lagos se precipitan 'se +unden al (ondo) gradualmente y se
acumulan, (ormando sedimentos. /os metales que se asientan en el (ondo de ríos o
arroyos pueden reacti&arse si +ay un cambio en el p= del agua o si aumenta la corriente.
"on el tiempo, los metales pueden &ia3ar cientos de millas m!s all! de su (uente original.
/os e(ectos a tanta distancia del origen de la (uga pueden no ser (atales, pero los
organismos &i&os o sus crías pueden resultar expuestos a estos metales, de(orm!ndolos
o a(ectando su comportamiento y su capacidad para reproducirse.
/os metales también se encuentran en el aire, (ormando gases yPo adsorbidos por
partículas (!cilmente transportables por el aire y potencialmente respirables por el
+ombre.
E(ectos de los metales
/os rela&es minerales y las minas abandonadas son en realidad depósitos enormes de
metales pesados tóxicos. En muc+as partes de Gorte #mérica, +a +abido muertes en
masa de peces y +a desaparecido toda &ida acu!tica por &arias millas río aba3o de minas
con este problema.
"iertos metales sólo requieren una peque-a cantidad para matar a todos los peces de un
río, o para en&enenar el agua potable de una comunidad. 2or e3emplo, una cuc+aradita de
cobre disuelta en HH,555 galones de agua es su(iciente para exceder los ni&eles
permitidos en el agua potable de "olumbia >rit!nica, en "anad!.
>ioquímicamente la acción tóxica se mani(iesta por la (uerte a(inidad de los sul(uros
met!licos con los grupos sul(i+idrilos presentes en las enzimas. /as enzimas son
macromoléculas encargadas de acelerar numerosas reacciones en los organismos. /a
contaminación con metales impide que la enzima actúe normalmente y así la salud
+umana puede ser gra&emente a(ectada
/os metales a(ectan de (orma di(erente a organismos expuestos, dependiendo de su
concentración y de cu!nto tiempo se est! expuesto a ellos. 2or e3emplo, un contacto que
dure entre uno y cuatro días con altas concentraciones de un metal son su(icientes para
da-ar el sistema respiratorio de un organismo, resultando en su muerte.
En concentraciones ba3as con contacto prolongado, la contaminación met!lica puede
causar gra&es problemas de salud que pueden no mani(estarse sino +asta muc+os a-os
después, y puede causar la muerte debido a su acumulación en los órganos internos.
Estas concentraciones sub,letales a(ectan el crecimiento, desarrollo, mo&ilidad 'o la
+abilidad de nadar de los peces), la respiración, circulación, comportamiento y
reproducción de un organismo.
*anto el crecimiento como la reproducción de organismos acu!ticos son ampliamente
suprimidos cuando éstos se &en expuestos a concentraciones relati&amente ba3as de
metales. /as plantas de agua (resca son generalmente m!s resistentes que los peces,
aunque +ay una &ariación considerable en la &ulnerabilidad de distintas especies de
plantas.
=ay muc+os metales o compuestos met!licos que causan c!ncer.
"uando son consumidos por organismos &i&os, los metales pueden acumularse en te3idos
&i&os 'o bioacumularse) y luego son transmitidos de una especie animal a otra a tra&és de
la cadena alimenticia. '2or e3emplo, un !rbol puede alimentarse de aguas subterr!neas
contaminadas con metales, acumular algunos de estos metales en sus +o3as, y luego +ay
p!3aros que se alimentan de estas +o3as y que pueden &erse a(ectados por la toxicidad de
este metal.)
En ciertos casos, se +a descubierto que los ni&eles de plomo y arsénico en personas que
&i&en cerca de !reas mineras son descomunalmente altos. /os ni-os tienden a acumular
concentraciones m!s altas de metales que los adultos, debido a que tienen cuerpos m!s
peque-os y est!n m!s expuestos a los metales que los adultos 'los ni-os 3uegan (uera de
casa y entran en contacto con los metales en el suelo). En muc+os casos, la tasa de
incidencia de c!ncer en las poblaciones que se encuentran cerca de !reas mineras son
m!s altas que en el resto de la población.
Go se necesita una concentración muy alta de metales en el agua para que los peces
e&iten ciertas aguas. Esto constituye un problema muy serio para especies migratorias
que &ia3an de aguas saladas a aguas (rescas 'tales como el salmón), ya que puede
resultar en la desaparición de estas especies en ciertas corrientes de agua.
*al como +emos mencionado antes, los metales se solidi(ican y se +unden a medida que
el D#% es transportado río aba3o por la corriente, creando una sustancia &iscosa que
recubre el (ondo del río o arroyo. Esta capa &iscosa se endurece sobre la gra&a como si
(uera cemento. Este endurecimiento puede a(ectar el +!bitat de peces y otros organismos
acu!ticos, ya que los +ue&os de los peces se so(ocan por (alta de oxígeno, y la gra&a de3a
de brindar un +!bitat para ciertos organismos que &i&en en el (ondo de los ríos y lagos.
Estos organismos generalmente tienen los ni&eles m!s altos de concentración de
metales, debido a que est!n en contacto directo con los metales que se acumulan en los
sedimentos.
En los rela&es se +an identi(icado elementos como el "obre, "alcio; %agnesio; odio;
2otasio; #rsénico; "admio; %olibdeno; 2lomo.
#quí se describir!n los e(ectos de algunos de ellos m!s el Estroncio y >ario que puede
contener la cal. '*omado de: /a %inería y su pasi&o #mbiental de Eundación *ERR#%
erie #22, Gúmero HC Diciembre H55I)
El "obre:
i bien para muc+os organismos es un micronutiente esencial, las concentraciones
excesi&as producen da-os: algunas algas su(ren da-os con ni&eles de concentración de
5.B miligramos por litro y los animales superiores dan cuenta de da-os cerebrales.
El 2lomo:
=ay preocupación por e(ectos sobre los (etos; por alteración de las enzimas de la sangre;
pro&oca de(iciencias en el coe(iciente de inteligencia en los ni-os; es causa de anemia
clínica en ni-os y adultos; a(ecta la (ertilidad de adultos; causa de(iciencias mentales y
da-o cerebral irre&ersible.
#rsénico:
El arsénico inorg!nico es muc+o m!s tóxico y peligroso 'y esta es la (orma en que esta
presente como producto de la acti&idad minera) que el org!nico.
Es responsable de c!ncer de piel y pulmonar por ingestión
Eormas de intoxicación aguda pueden pro&ocar alteraciones gastrointestinales gra&es
con &ómitos y diarreas.
>ario:
/a (orma m!s tóxica es el cloruro de bario. En el organismo se comporta como el calcio y
se deposita en los +uesos.
En el organismo pro&oca contracciones musculares intensas y prolongadas a(ectando
también el aparato digesti&o y el corazón. 2roduce e(ectos &iolentos en el mo&imiento
intestinal, muscular y par!lisis de las extremidades y de los músculos respiratorios
pudiendo llegar a ocasionar la muerte.
Estroncio.
Tuímicamente es muy similar al calcio y tiende a sustituirlo en los +uesos donde puede
inducir c!ncer
2uede estar contaminando la cal con que se trata de atacar las aguas !cidas.
d2 os "edimentos
"asi todos los ríos y lagos tienen algún tipo de materia sólida (lotante 'llamadas
sedimentos suspendidos). Este sedimento es un producto secundario del proceso de
erosión, que ocurre cuando la gra&edad, el aire, el agua y el +ielo actúan sobre la roca
expuesta al aire libre, causando su (ractura o desintegración progresi&a.
El tipo y concentración del sedimento suspendido determina si el agua es clara o turbia. El
ni&el de transparencia del agua , o la (alta de claridad causada por las substancias
(lotantes , es conocido como turbiedad.
/as operaciones de minería pueden incrementar enormemente las concentraciones de
sedimentos (lotantes en ríos y lagos del !rea, ya que estas operaciones crean condiciones
ideales para la erosión, como resultado de la limpieza de &egetación y tala de !rboles, el
dinamitado de roca, y el uso de maquinaria pesada. Riento y agua recogen partículas
sueltas de suelo y roca, transport!ndolas +acia arroyos, ríos, lagos, y depósitos de agua.
En sistemas naturales sin perturbar, las concentraciones de sedimentos (lotantes &arían
dependiendo de la estación. 2or e3emplo, la llu&ia prima&eral y la (undición de las nie&es y
los glaciares aumentan las corrientes y ni&eles de agua, lo que resulta en mayor erosión
de la tierra y conlle&a a un incremento de sedimento en el agua. i el incremento es muy
grande, puede resultar en el mo&imiento de materiales en el lec+o del río o lago,
aumentando a su &ez la cantidad de materiales (lotantes. /os organismos acu!ticos se
+an adaptado a estos cambios naturales. 2or e3emplo, los peces pueden migrar a otras
partes cuando la turbiedad del agua es alta.
/a entrada de sedimento en el agua como resultado de acti&idades de minería puede no
corresponder a los ciclos naturales de sedimentación. 2or esta razón, este tipo de
sedimentación puede resultar en cambios muy serios al medio acu!tico y puede perturbar
la &ida acu!tica río aba3o de una (aena minera.
E(ectos de la sedimentación y la turbiedad del agua
=ay muc+os estudios cientí(icos que detallan los e(ectos de la sedimentación y la
turbiedad del agua en los peces. Estos estudios muestran que ciertas concentraciones de
sedimento son letales, es decir que pueden matar peces. Estas concentraciones letales
&arían típicamente entre los cientos de miligramos por litro de sedimento en el agua y los
cientos de miles.
El examen de laboratorio m!s común para determinar qué tan letal es el contaminante se
llama <4,+ /"B5. El problema principal del <4,+ /"B5 es que las condiciones de
laboratorio no pueden replicar las condiciones naturales con respecto al tipo de
sedimento, la &elocidad y e(ectos abrasi&os del agua, las (luctuaciones en la composición
química del agua, y la disponibilidad de alimentos y oportunidades de alimentación. 2or lo
tanto, los resultados <4,+ /"B5 pueden ser erróneos en cuanto a qué tan letal es a corto
plazo la sedimentación en condiciones naturales '(uera del laboratorio).
/as concentraciones sub,letales de sedimento son aquellas que no matan organismos
inmediatamente, mas sin embargo ponen en peligro su super&i&encia y su bienestar. En
un medio ambiente natural, los peces dependen para sobre&i&ir de (actores tales como su
+abilidad para encontrar alimento, para e&itar a especies predadoras, y para reproducirse,
así como la salud de su sistema de inmunidad. 2ara los salmónidos 'como el salmón y la
truc+a), la sedimentación puede a(ectar todos estos (actores.
on muc+as las (ormas en que altas concentraciones de sedimento pueden a(ectar a
peces y otra (auna acu!tica:
El sedimento (lotante no permite que la luz penetre al (ondo de las corrientes de agua, lo
que altera la temperatura del agua y a(ecta negati&amente el crecimiento de plantas
acu!ticas.
El sedimento puede obstruir las agallas de los peces, que mueren al no poder respirar.
/as aguas turbias pueden di(icultar la búsqueda de comida, y pueden impedir el desarrollo
de los +ue&os de peces y de las lar&as de insectos.
/as partículas m!s pesadas que llegan a los ríos y arroyos se asientan r!pidamente, lo
cual crea sedimento. Este sedimento a(ecta la gra&a del (ondo, que es el +!bitat de la
+ue&a de peces. /os +ue&os pueden quedar enterrados ba3o el sedimento.
/as concentraciones de sedimento en el agua también pueden so(ocar (lora y (auna
acu!tica, y enterrar el substrato que constituye el +!bitat de organismos en la base de la
cadena alimenticia. /a reducción en abundancia de estos organismos puede a su &ez
a(ectar negati&amente a los peces que se alimentan de ellos.
e2 ,eficiencias de la prevención de efectos ambientales en el a!ua
0n reporte de la #cademia Gacional de la "iencia publicado en 7,<<< concluye que +ay
muc+a incertidumbre en cuanto al dise-o de sistemas de pre&ención de contaminación
del agua.
=ay muc+os casos reales en los que a pesar de que se +icieron estudios de laboratorio
pre&ios, éstos no (ueron capaces de predecir las condiciones actuales en la mina.
*ambién existen muc+os e3emplos de tecnologías a&anzadas que (ueron incapaces de
e&itar el D#%.
De(iciencias del tratamiento del D#%
/a principal de(iciencia de los métodos existentes es que los gastos y el mantenimiento
son permanentes.
/a mina Equity il&er en "olumbia >rit!nica
En esta mina, el sistema de retención del D#% es elaborado y requiere monitoreo
constante. /os rela&es de la antigua planta de molineo, molienda que contienen cianuro,
+an sido sumergidos en un gigantesco estanque para e&itar que generen D#%. El ni&el de
agua en el estanque debe ser controlado con precisión: si ba3a demasiado, los rela&es se
&erían expuestos al aire, desencadenando el D#%. i el ni&el sube demasiado, podría
derramarse por encima del dique, introduciendo estas aguas contaminadas en el medio
ambiente.
El drena3e de las pilas de escombros es capturado dentro de trinc+eras construidas con
este (in, y luego es bombeado +acia la planta de tratamiento del D#%. En la planta, el
D#% es mezclado con cal, que neutraliza la acidez, y es &ertido en estanques de
asentamiento. /os metales se asientan (ormando una especie de pulpa, que se bombea
+acia el pozo principal de la mina. El agua del pozo, que a+ora tiene ni&eles relati&amente
ba3os de metales, es regresada al medio ambiente.
=asta la (ec+a, los e(ectos ambientales de estos sistemas +an sido mínimos. 2ara
continuar así, es esencial que este sistema de tratamiento sea operado de manera
perpetua. #lgunas de las complicaciones potencialmente catastró(icas son:
Desla&es mayores en los caminos, puentes o líneas (erro&iarias de acceso a la mina, que
podrían impedir el transporte dos &eces a la semana de cal a la planta de tratamiento. 2or
lo tanto, el camino debe recibir mantenimiento durante todo el tiempo que la planta de
tratamiento esté en (uncionamiento '+asta 755,555 a-os).
"antidades extremadamente grandes de llu&ias torrenciales o de nie&e derretida podrían
sobrecargar el sistema o resultar en un desborde de la canc+a de rela&e.
/as tormentas podrían causar da-os al tendido eléctrico que alimenta la mina. En este
caso, sería imposible para las bombas restantes 'ya que siempre +ay cierta cantidad
disponible de generadores que (uncionan con diesel) de mane3ar grandes corrientes.
Es extremadamente importante de el poder predecir las condiciones que puedan a(ectar
la e(icacia de las técnicas de pre&ención de contaminación, y que por lo tanto también
a(ecten la calidad del agua, especialmente cuando las comunidades cercanas, los peces,
y la (auna que &i&e o usa estas aguas dependen de ello.
K( L1as de ingreso del cianuro al organis3o= toxicidad= s1nto3as de intoxicación
aguda 6 e;ectos crónicos
/as &ías de ingreso son: respiratoria; por la piel; por los o3os; por &ía digesti&a.
, /a toxicidad producida por una única exposición:
, Dosis mortal: 7B5,I55 '%A) microgramos de "ianuro de odio.
, igni(icati&a: B5 %A de "ianuro de odio.
, Dosis mortal: <5,755 %A de !cido cian+ídrico.
, igni(icati&a: H5,C5 %A de !cido cian+ídrico.
, íntomas de intoxicación aguda:
, $rritación de mucosas, ardor de boca y (aringe.
, Dolor de cabeza, mareos, con(usión, ansiedad.
, G!useas, &ómitos, con&ulsiones.
, *aquicardia, tensión en el pec+o, edema pulmonar.
, #lternancia de respiración r!pida con lenta y 3adeante.
, "oloración de piel ro3a o rosa brillante.
, E(ectos crónicos 'son producidos por exposición a ba3as dosis que se prolongan en el tiempo):
, "ardio&ascular: palpitaciones.
, Respiratorios: $rritación y tensión en el pec+o.
, Geurológicos: dolor de cabeza, &értigo, (atiga, alteraciones en el apetito y en el sue-o.
, Aastrointestinales: n!useas y &ómitos.
, Dermatológicos: dermatitis, brotes escarlatini(ormes y p!pulas.
, Endocrino: agrandamiento de la gl!ndula tiroides, dis(unción tiroides en el metabolismo
de la &itamina >7H.
, Reproducti&o en animales: estudios de laboratorio muestran mal(ormaciones
degenerati&as en testículos de ratas.
"( *roceso de desco3+osición natural del cianuro
/as "ompa-ías %ineras in(orman que el cianuro, en presencia de oxígeno y luz solar, se
descompone dando productos no tóxicos que son el dióxido de carbono '".H) y nitratos 'G.I,)
LUM Y OHN-ENO
CN- ! O2 ---------------------------------O NO3- ! CO2
2ero deben tenerse en cuenta las condiciones de la reacción o sea las que permiten que esa
descomposición sea posible.
El cianuro necesita medio neutro y luz solar para que se produzca la descomposición.
i el medio es !cido el producto de la reacción es !cido cian+ídrico, que es altamente tóxico.
i el medio es alcalino el cianuro no se descompone y +ay e&idencias sustanciales de que el
cianuro persiste en las aguas (re!ticas, en las colas o en los cúmulos de lixi&iación abandonados
donde precisamente se mantienen las condiciones alcalinas.
La in;luencia de la luB2
/a descomposición arriba mencionada que da origen a productos no tóxicos requiere de oxígeno y
luz solar; pero en napas, lagos y lagunas +ay muc+as zonas oscuras donde esa descomposición
(a&orable no puede producirse.
La cantidad de Ox1geno +resente2
Tue la descomposición se produzca depende de que +aya exceso de oxígeno.
En caso de accidentes, las napas y los potenciales arroyos, lagunas o lagos contaminados, sólo
tendrían presencia de oxígeno a ni&el super(icial 'en la super(icie es donde +ay mayor contacto
con el aire) en temporadas relati&amente c!lidas ya que en in&ierno el +ielo o la nie&e sobre la
super(icie impediría ese contacto.
Es decir que la &elocidad de descomposición del cianuro &a a depender de lo aireada que esté el
agua contaminada.
El 3ecanis3o de la reacción2
/a reacción de descomposición del cianuro puede realizarse en &arias etapas y en este caso
pueden aparecer productos intermedios, también tóxicos, y esto se +a &eri(icado en la realidad.
Estos productos intermedios encontrados son: cianógeno, cianatos, tiocianatos, clorocianógeno,
amonio.
/a misma #gencia de 2rotección #mbiental de 0# 'E2#) desconoce los alcances del exceso de
luz que produce alteración y desorden en las células de las plantas '(otolisis).
2or otra parte, el tiempo que tarda en reducirse a la mitad la concentración del !cido cian+ídrico
es de H49 días, que es un período m!s prolongado que el se-alado por in(ormes mineros.
2or e3emplo, el geoquímico Robert %oran realizó estudios que demostraron la presencia de
cianuro en &arios %A. por Jg. en %issouri, &einticinco a-os después de la explotación minera.
P( @esco3+osición arti;icial del cianuro
, #lgunas empresas mineras proponen la opción de la disposición de las colas por inyección en la
escombrera de rocas basado en la experiencia de la minera $G".Us %c "reedy %ine y E#* %ine
de "anad!. 2or otra parte, este procedimiento no est! experimentado en minería y la empresa
RE"*.R recomienda que el método sea probado en el campo para poder e&aluar su (actibilidad
, .tro proceso es el $G".. El método consiste en tratar el cianuro con óxido sul(uroso y oxígeno
antes de depositarlo en la escombrera y aseguran que las colas saldrían de planta con un ín(imo
porcenta3e de cianuro '7 %A. por cada litro). 2ero en la tesis ?Degradación microbiana de
cianuros@ realizada por el $ng. %arcelo >ellini, %agister en %etalurgia Extracti&a, la propia
empresa minera suministra el dato de I %A. por cada litro aplicando el proceso $G"..
El $ng. >ellini a(irma que <no existe un 3?todo Au13ico Aue resuel/a desde el +unto de /ista
t?cnico 6 en ;or3a econó3ica el +ro5le3a de los residuos cianurados resultantes de la
industria 3ineraJ; y ante los desastres ocurridos en los últimos a-os dice <Aue es necesario
+re/enir desconta3inando los residuos 6 +ro+one su 3?todo de @egradación 0icro5iana>.
1#( :i de todas 3aneras se autoriBara la lixi/iación con cianuro +ara o5tener oro en
3inas a cielo a5ierto= se indican algunas 3edidas a a+licar
i bien la oposición a la aplicación de esta tecnología es total, no est! de m!s indicar algunas de
las medidas mínimas de control que debería establecer la #utoridad de #plicación. *omado de
%ateriales Educati&os del %ineral 2olicy "enter, oto-o 7<8< ';;;.semue&e.net(irms.comPdoc
minasPlagunas.+tm):
, El mane3o de las llu&ias para e&itar que el (lu3o de aguas plu&iales en el sistema de
lixi&iación con cianuro pro&oque desbordes +acia los ríos y aguas (re!ticas.
, 0n control de las aguas super(iciales para des&iar, permanentemente, las corrientes de
agua y los e(luentes alrededor del !rea minera y pre&enir que los sedimentos lleguen a
los ríos.
, 0n sistema de monitoreo de escapes por deba3o de la plata(orma de lixi&iación y en todo
el sistema de tuberías. e debe exigir un (orro sintético doble sobre un sustrato de arcilla
especialmente dise-ado, con monitoreo de escapes entre cada uno de los tres (orros. El
sistema debe ser cerrado una &ez que se detecte un escape en el primer (ondo, +asta
que esté reparado.
, 0n dise-o seguro contra (allas en todo el sistema del proceso para que cualquier
derrame causado por errores +umanos pueda ser contenido.
, El establecimiento de pozos de monitoreo en las aguas (re!ticas, con pruebas
(recuentes. e deben establecer &arios pozos en ele&aciones m!s ba3as con por lo
menos un pozo que sir&a de patrón en ele&aciones m!s altas.
, /a protección de la &ida sil&estre, incluyendo medidas absolutas de pre&ención (ísica de
cualquier acceso de &ida sil&estre a las lagunas de soluciones de cianuro o a las de colas
'desec+os) donde las concentraciones excedan la norma estatal de calidad del agua.
, El saneamiento y la reconstrucción ecológica del sitio, con medidas para pre&enir el
drena3e !cido y la lixi&iación de metales tóxicos de los cúmulos abandonados de
desec+os mineros y de los cúmulos lixi&iados. Esto requerir! controles de la escorrentía,
el tratamiento de los lixi&iados de los desec+os, o el encapsulamiento de los cúmulos de
desec+os con capas impermeables de arcilla.
, 0n programa de monitoreo de largo plazo para todos los sitios mineros al terminar las
operaciones y cerrar la mina. Esto debe incluir las pruebas de las aguas super(iciales y
subterr!neas y un plan para la acción correcti&a si se da un drena3e !cido o tóxico.
, Eondos de Aarantía para que estas medidas puedan ser implementadas, exigiendo la
constitución de los (ondos antes de permitir el inicio de la acti&idad minera para que el
pasi&o ambiental no tenga que ser soportado Fcomo +a sucedido, por e3emplo, en
Estados 0nidos F por los contribuyentes, por la población y por los Estados.
K.- Conclusiones 6 reco3endaciones
- Los i3+actos 3encionados en este ca+1tulo se re;ieren +re;erente3ente a los causados
+or la 3iner1a de oro +or lixi/iación con cianuro.
- Los +ro5le3as a largo +laBo deri/ados de la lixi/iación de los 3etales +esados de los
c,3ulos de desecCos de las o+eraciones Aue utiliBan la extracción +or lixi/iación con
cianuro +ro5a5le3ente exceden el i3+acto directo del cianuro en s1.
- El 5a9o costo 6 la extendida a+licación de la lixi/iación de los c,3ulos= la
carrera +or nue/os 6aci3ientos 6 la ;lexi5ilidad de las le6es 3ineras en Argentina 6
de los res+onsa5les gu5erna3entales= dan lugar a una +eligrosa sinergia.
- A +esar de Aue la 3a6or1a del cianuro +resente en aguas +ro/enientes de
;aenas 3ineras se desintegra 6 resulta en co3+uestos Aue no son noci/os= sie3+re
+uede Ca5er concentraciones i3+ortantes de otros co3+uestos cian,ricos tóxicos
Aue +ersisten en el a35iente. Estos co3+uestos +ersistentes constitu6en el 38s alto
riesgo +ara las es+ecies /ulnera5les de +eces de agua ;resca.
-En t?r3inos de la gra/edad de riesgos 6 e;ectos asociados con la 3iner1a= el
cianuro es el conta3inante de 3a6or i3+ortancia des+u?s del @A0. Es uno de los
/enenos de 38s r8+ido e;ecto. *or lo tanto= de5e e/itarse Aue ;uentes 6 corrientes
de agua entren en contacto con cianuro= +ara +roteger el agua Aue es utiliBada +ara
5e5er '+or ani3ales 6 seres Cu3anos( e irrigar +lantaciones= 6 +ara e/itar e;ectos
ad/ersos en +lantas= +eces= ;auna 6 seres Cu3anos.
-La trucCa es una de las es+ecies de +eces 38s /ulnera5les. Una 31ni3a
concentración de cianuro +uede i3+edir +er3anente3ente la Ca5ilidad de nadar de
una trucCa= o i3+edir su re+roducción. Los 3icroorganis3os acu8ticos son a,n
38s /ulnera5les.
- 0ucCas regiones sil/estres 6 rutas de +aso de la /ida sil/estre son
/ulnera5les a la 3iner1a del oro a cielo a5ierto de5ido a la lixi/iación con cianuro.
- En su 38s reciente re+orte a35iental= la co3+aF1a canadiense *lacer @o3e a;ir3ó Aue
<las agencias reguladoras gu5erna3entales 6 gru+os in;lu6entes de intereses
+articulares en 3ucCas +artes del 3undo est8n tra5a9ando 9untos +ara o5tener la
+roCi5ición del cianuro en sus 9urisdicciones. En +re+aración +ara esta e/entualidad= el
-ru+o Decnológico de *lacer @o3e Ca +uesto de lado ;ondos +ara la in/estigación de
3?todos de 3ini3iBación de riesgos de trans+orte= costos de +roducción de cianuro
dentro de la ;aena 3inera= 3?todos tecnológicos 38s econó3icos 6 e;ecti/os de
recu+eración 6 de desintegración de cianuro= 6 alternati/as ecológicas 6
econó3ica3ente /ia5les al cianuro +ara la extracción de oro.@
- A 3enudo= el @A0 es de3asiado +ara las de;ensas de la naturaleBa. :i el suelo 6
las rocas del 8rea no logran neutraliBar la generación de 8cido= los riesgos
a35ientales son signi;icati/a3ente altos.
- Una /eB Aue co3ienBa el +roceso de generación de acideB es casi
i3+osi5le detenerlo.
- El @A0 en una acti/idad 3inera +uede ocurrir durante d?cadas e
incluso siglos= Casta Aue todo el 3aterial sul;,rico se Ca6a disuelto +or
co3+leto. $a6 3enas en :uecia Aue ;ueron 3inadas en los aFos 1=K## 'siglo
HLIII( 6 Aue contin,an generando 8cido Co6 en d1a.

- En 3ucCas corrientes de agua a;ectadas +or el @A0= el +$ es tan 5a9o
Aue los arro6os no contienen casi ning,n organis3o /i/o. :egundo= los
3etales Aue se Can disuelto 5a9o condiciones 8cidas +ueden entrar al 3edio
acu8tico= en dónde +ueden ser tóxicos +ara /arios organis3os.
- La generación de 8cido +uede +ersistir +or siglos o +or 3iles de aFos
des+u?s del cierre de una 3ina. Los 3?todos de re+aración reAuieren gastos
6 3anteni3iento +er3anentes. No existe ninguna solución +er3anente=
segura 6 ;inal.
- El +roceso de agregado de cal +ara neutraliBar la acideB genera
enor3es cantidades de desecCo= Aue general3ente est8 cargado de 3etales
+esados 6 reAuieren /ertederos seguros. :egundo= las +lantas de trata3iento
son 3u6 costosas de construir 6 o+erar
- La ca+tación 6 trata3iento del @A0 de5en considerarse co3o 3edidas de
,lti3o recurso. La o+eración de +lantas de trata3iento reAuiere de largos +er1odos
de tie3+o. La tecnolog1a= a +esar de su r8+ido a/ance= no 5rinda su;iciente garant1a
de Aue las estructuras no tendr8n ;allas. Y el 3anteni3iento a largo +laBo es un
+eso 38s +ara las generaciones ;uturas. *or lo tanto= la +re/ención del @A0 6 de la
conta3inación del agua contin,a siendo el ,nico 3?todo de garantiBar la +ureBa de
nuestras ;uentes de agua.
- Los 3etales disueltos en agua son uno de los 38s serios +ro5le3as
a35ientales de la 3iner1a= 6 son AuiB8s el ti+o de conta3inación de agua 38s
;atal
, Los rela/es 3inerales 6 las 3inas a5andonadas son en realidad de+ósitos
enor3es de 3etales +esados tóxicos. En 3ucCas +artes de Norte A3?rica= Ca
Ca5ido 3uertes en 3asa de +eces 6 Ca desa+arecido toda /ida acu8tica +or /arias
3illas r1o a5a9o de 3inas con este +ro5le3a.
- Ciertos 3etales sólo reAuieren una +eAueFa cantidad +ara 3atar a
todos los +eces de un r1o= o +ara en/enenar el agua +ota5le de una
co3unidad.
- En concentraciones 5a9as con contacto +rolongado= la conta3inación
3et8lica +uede causar gra/es +ro5le3as de salud Aue +ueden no 3ani;estarse sino
Casta 3ucCos aFos des+u?s= 6 +uede causar la 3uerte de5ido a su acu3ulación en
los órganos internos. Estas concentraciones su5-letales a;ectan el creci3iento=
desarrollo= 3o/ilidad 'o la Ca5ilidad de nadar de los +eces(= la res+iración=
circulación= co3+orta3iento 6 re+roducción de un organis3o.
- En ciertos casos= se Ca descu5ierto Aue los ni/eles de +lo3o 6 ars?nico en
+ersonas Aue /i/en cerca de 8reas 3ineras son desco3unal3ente altos. Los niFos
tienden a acu3ular concentraciones 38s altas de 3etales Aue los adultos= de5ido a
Aue tienen cuer+os 38s +eAueFos 6 est8n 38s ex+uestos a los 3etales Aue los
adultos 'los niFos 9uegan ;uera de casa 6 entran en contacto con los 3etales en el
suelo(. En 3ucCos casos= la tasa de incidencia de c8ncer en las +o5laciones Aue se
encuentran cerca de 8reas 3ineras son 38s altas Aue en el resto de la +o5lación.
- No se necesita una concentración 3u6 alta de 3etales en el agua +ara Aue los
+eces e/iten ciertas aguas. Esto constitu6e un +ro5le3a 3u6 serio +ara es+ecies
3igratorias Aue /ia9an de aguas saladas a aguas ;rescas 'tales co3o el sal3ón(= 6a
Aue +uede resultar en la desa+arición de estas es+ecies en ciertas corrientes de
agua.
- En ciertos casos, se +a descubierto que los ni&eles de plomo y arsénico en
personas que &i&en cerca de !reas mineras son descomunalmente altos. /os ni-os
tienden a acumular concentraciones m!s altas de metales que los adultos, debido a
que tienen cuerpos m!s peque-os y est!n m!s expuestos a los metales que los
adultos 'los ni-os 3uegan (uera de casa y entran en contacto con los metales en el
suelo). En muc+os casos, la tasa de incidencia de c!ncer en las poblaciones que se
encuentran cerca de !reas mineras son m!s altas que en el resto de la población. ,
-
- El cianuro necesita 3edio neutro 6 luB solar +ara Aue se +roduBca la
desco3+osición.
:i el 3edio es 8cido el +roducto de la reacción es 8cido cianC1drico= Aue es alta3ente
tóxico.
:i el 3edio es alcalino el cianuro no se desco3+one 6 Ca6 e/idencias sustanciales de Aue
el cianuro +ersiste en las aguas ;re8ticas= en las colas o en los c,3ulos de lixi/iación
a5andonados donde +recisa3ente se 3antienen las condiciones alcalinas.
- No existe un 3?todo Au13ico Aue resuel/a desde el +unto de /ista
t?cnico 6 en ;or3a econó3ica el +ro5le3a de los residuos cianurados
resultantes de la industria 3ineraJQ 6 es necesario +re/enir desconta3inando
los residuos= +or e9e3+lo 3ediante @egradación 0icro5iana>.
El te3or de las co3unidades al uso de esta tecnolog1a +ara la o5tención de oro es
9usti;icado 6a Aue co3o se de3ostró= ocurren accidentesQ no sie3+re est8n dadas las
condiciones a35ientales +ara la degradación natural del cianuroQ 6 se duda res+ecto de
Aue las autoridades encargadas del control de este ti+o de acti/idad cuenten con los
3edios 3ateriales= los recursos econó3icos 6 el +ersonal +ro+io su;iciente +ara controlar
a las e3+resas 3ineras= +or lo general extran9eras 6 con 3edios 3ucCo 3a6ores.
- 0ucCas /eces los reAuisitos de diseFo no son los adecuados= la ins+ección es 31ni3a= la
a+licación de la le6 6 las 3ultas son 3u6 reducidas. Dodo esto es +eor cuando los
derra3es o los i3+actos ocurren o +ueden ocurrir en sitios re3otos donde las /1cti3as no
suelen ser seres Cu3anosQ esto i3+ide to3ar +lena conciencia de estos +ro5le3as.
- En +a1ses su5desarrollados co3o la Argentina= donde los controles estatales son escasos
o inexistentes 6 donde la +o5lación duda de la inde+endencia de algunas autoridades
res+ecto de las e3+resas 3ineras= 6 siendo tantos 6 tan gra/es los e;ectos de la
ex+lotación del oro 3ediante la lixi/iación con cianuro= resultar1a 3ucCo 38s seguro
+roCi5ir esta tecnolog1a.
- :er1a 3ucCo 38s con/eniente +ara desarrollar ciertas regiones un +roceso inteligente de
acti/idades 3,lti+les 6 +er3anentes= Aue el +er3itir Aue sea la casualidad geológica la Aue
decida si un 8rea ser8 ex+lotada o no 3ediante acti/idades itinerantes Aue se /an
des+laBando +or el territorio nacional una /eB Aue se agotan los recursos.
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