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Actualizado: abril 2012
El Plomo

En otros informes quincenales hemos explicado las características de metales como el oro, la plata y el
estaño, así como sus respectivos usos y principales mercados de destino. En el presente Informe Quincenal
buscamos indagar nuevamente sobre otro de los metales producidos por el Perú: el plomo.

Características
El plomo es un metal pesado de color azulado, que adquiere un color grisáceo cuando se empaña (moja). Es
muy flexible, elástico y se funde con gran facilidad. Es resistente a la presencia de los ácidos y a la corrosión
atmosférica.

El plomo rara vez se encuentra en su estado natural. Es muy común encontrarlo en forma de sulfuros
1
(es
decir, en combinación con azufre).

Un poco de historia
El plomo se encuentra dentro de los metales más conocidos desde la antigüedad, incluso fue utilizado por
los egipcios y babilónicos. Fue también ampliamente usado por los romanos, muestra de ello es la
fabricación de adornos decorativos, canales de agua, bañeras y vasijas que han sobrevivido el paso de los
años.

Debido a su facilidad de uso (maleabilidad y ductibilidad), en la edad media los castillos e iglesias de Europa
fueron decorados con adornos, ventanales y figuras decorativas trabajadas en plomo. Este tipo de
aplicaciones se mantuvieron en el tiempo, encontrándose que a comienzos del siglo XX el plomo era usado
en EEUU para fabricar cerámicas, pintura, cañerías, y también municiones.

No obstante, con el desarrollo de nuevas tecnologías, este metal ha incursionando en el sector automotriz,
en la medicina, entre otros.

Principales usos en la actualidad
Sin duda, el mayor uso del plomo se da para la fabricación de baterías para autos. La primera batería de
plomo fue creada por Gaston Plante en 1859, y desde ese momento la demanda de plomo para este fin se
ha incrementado. El Internacional Lead and Zinc Study Group indica que alrededor del 80% de todo el
plomo se destina a esta aplicación.

Otro de sus usos más conocidos es en la medicina. El plomo, que debido a su elevada densidad, es un buen
protector contra la radiación producida por las máquinas de Rayos X. No obstante, el plomo también posee
propiedades como elemento protector contra la radiación generada por otros tipos de energía atómica.

Debido a su efecto anti-corrosivo el plomo es también usado en el sector químico. Su resistencia a los
ácidos (debido a que forma una capa de compuestos óxidos) lo convierte en un elemento ideal para la
fabricación y manejo de compuestos como el ácido sulfúrico y el ácido nítrico.


1
Se denomina sulfuros a todos los compuestos que contienen azufre en su composición.

Otras aplicaciones importantes son la
fabricación de forros protectores para
cables (eléctricos, de televisión, internet,
etc), materiales de construcción, material
de soldadura, municiones, fabricación de
pigmentos sintéticos, como químico para
la refinación del petróleo, entre otros.

Asimismo, acorde con las nuevas
tecnologías se ha venido desarrollando
compuestos órgano-plúmbicos para ser
usados, por ejemplo, como catalizadores
en la fabricación de espuma de
poliuretano, para evitar la incrustación en
los cascos de los barcos a través de las
pinturas navales, en la protección de la madera contra el ataque de hongos marinos, como preservador del
algodón contra la descomposición y el moho, inhibidor de la corrosión del acero, etc.

Finalmente, al combinar el plomo con otros metales (como el estaño, cobre, arsénico, antimonio, bismuto,
entre otros) se obtienen los denominados compuestos del plomo. Dentro de esta gama tenemos, por
ejemplo, los arsenatos de plomo que son usados como insecticidas para la protección de cultivos, el azuro
de plomo que sirve como detonador de explosivos, los silicatos de plomo que se emplean en la fabricación
de cerámicas y vidrios, etc.

El plomo en el ambiente y la salud
Es importante mencionar que de darse un manejo inadecuado del plomo puede ser peligroso para la salud.
El plomo puede ingresar al organismo humano ya sea por la inhalación o a través de la ingesta por la boca,
siendo el efecto más reconocido el no permitir el accionar de algunas de las enzimas que componen la
hemoglobina, lo cual puede conllevar posteriormente a generar cuadros de anemia, entre otros.

Asimismo, entre los síntomas causados por el manejo inadecuado del plomo también podemos encontrar
los dolores de cabeza, migrañas, anemia, insomnio, delirio, disminución de las habilidades de aprendizaje,
entre muchas otras.

Pero la contaminación por plomo se puede dar no sólo en ambientes industriales. La contaminación por
plomo puede darse incluso en nuestras casas, como por ejemplo, a través de la pintura en casas antiguas,
por el uso de pintura no adecuada para juguetes, a través del humo emanado de los combustibles, entre
otros. Así, en tanto la actividad humana en diversas áreas es la fuente más importante de contaminación
por plomo en el mundo, las regulaciones en esta materia se han incrementado paulatinamente. Ejemplos
de ello son la reducción de la presencia de plomo en las gasolinas y su eliminación de las pinturas.

Productores
Durante el año 2011 se produjeron en el
mundo 4.5 millones de toneladas de
concentrados de plomo producto de las
operaciones mineras. De estas, los seis países
productores más importantes agrupan
alrededor del 82% de toda la producción,
siendo el más importante de ellos China con
alrededor de 2.2 millones de toneladas de
producción (como podemos ver del gráfico
adjunto). Le siguen Australia, Estados Unidos,
Perú y México.
China
49%
Estados
Unidos
8%
Australia
12%
Perú
5%
Mexico
5%
India
3%
Rusia
3%
Otros
15%
Producción mundial de plomo
(2011)
Fuente: USGS (datos prel i mi nares)



El Perú es, como ya hemos mencionado, uno de los principales productores de plomo a nivel mundial con
230 mil toneladas producidas durante el 2011.

Este volumen fue producto de la operación
de empresas como Volcan Cía. Minera,
Sociedad Minera El Brocal, Empresa
Administradora Chungar, Empresa Minera
Los Quenuales, Cía. Minera Milpo, Sociedad
Minera Corona y Cía. Minera Raura, las
cuales en conjunto representan casi el 53%
de la producción nacional.

En cuanto a las regiones se refiere, Pasco y
Junín, producto de las operaciones de las
empresas antes mencionadas, fueron las
regiones con mayor producción de plomo
durante el 2011 con el 36.1% y el 17.4% del
total respectivamente. Le siguen Lima (17.2%) y Ancash (9.2%), mientras que el resto de regiones produce
el 20% restante de la producción nacional.

El desarrollo del sector minero en el Perú, en el marco de una minería responsable, ha permitido que la
producción de plomo se pueda desarrollar satisfactoriamente, he incluso se ha incrementado a través de
los años. Producto de ello el Perú se ha podido consolidar como uno de los más importantes productores
de plomo del mundo.
Volcan
12.6% El Brocal
4.8%
Quenuales
6.8%
Chungar
8.9%
Milpo
7.7%
Corona
7.1%
Raura
5.1%
Otros
47.1%
Producción de plomo por empresas
(2011)
Fuente: Mi nem