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E

n la biosfera, la principal fuente de nitrgeno es el nitrgeno gaseoso (N


2
), que
constituye alrededor del 80% de la atmsfera de la Tierra. Sin embargo, para la
mayora de los seres vivos, esta forma de nitrgeno es prcticamente inutilizable.
Solo unos pocos procariotas, principalmente las bacterias que jan el nitrgeno, son
capaces de convertir el N
2
gaseoso en NH
3 (
amoniaco), una forma de nitrgeno que
el resto de la biosfera s puede utilizar. Este proceso, denominado jacin del nitrge-
no, es una de las reacciones ms extraordinarias de la bioqumica.
Qu tiene de complicado jar el nitrgeno? El enlace NN es extremadamente
fuerte, ya que su energa de enlace es de 940 kJ mol
21
(225 kcal mol
21
) y, por tanto,
es muy resistente al ataque qumico. De hecho, Antoine Lavoisier denomin a este
gas azote, que signica inerte, por ser tan poco reactivo. Sin embargo, el nitrgeno
se puede reducir mediante procesos industriales. De hecho, el procesamiento indus-
trial es la fuente de la mayor parte del nitrgeno que se utiliza como fertilizante. El
proceso industrial para la jacin del nitrgeno diseado en 1910 por Fritz Haber
todava se sigue utilizando.
N
2
1 3 H
2
2 NH
3
Normalmente, la jacin del N
2
se lleva a cabo mezclndolo con H
2
gaseoso sobre un
catalizador de hierro a unos 500 C y a una presin de 300 atmsferas, condiciones
541
Sntesis de aminocidos
El nitrgeno es un componente clave de los aminocidos. La atmsfera es rica en nitrgeno
gaseoso (N
2
), una molcula muy poco reactiva. Determinados organismos, como las bacterias
que viven en los ndulos radicales del meliloto amarillo (Melilotus officinalis), pueden convertir
el nitrgeno gaseoso en amoniaco, que se puede utilizar para sintetizar primero glutamato y,
despus, los dems aminocidos. [Runk/Schoenberger/Grant Heilman.]
31.1 El complejo nitrogenasa
fija el nitrgeno
31.2 Los aminocidos se sintetizan
a partir de intermediarios de
las principales rutas
31.3 La retroinhibicin regula la
biosntesis de aminocidos
C A P T U L O 31
Unos versos de La balada del viejo
marinero, de Samuel Taylor Coleridge
Agua, agua, por todas partes,
Y todas las tablas se achicharraban
Agua, agua, por todas partes
Ni una sola gota para beber.
Del mismo modo en que el Viejo
Marinero se encontraba rodeado de
un agua que no poda beber, nosotros
estamos rodeados de un nitrgeno
del que no podemos disponer.
que incluso los microorganismos ms resistentes son incapaces de aguantar.
De hecho, el 25% del nitrgeno jado en la Tierra cada ao se obtiene median-
te procesos industriales. Los rayos y la radiacin ultravioleta jan otro 15% en
forma de xidos de nitrgeno (Figura 31.1).
Curiosamente, a pesar de las condiciones extremas del proceso de Ha-
ber y de las descargas de los rayos, la conversin de nitrgeno e hidrgeno
en amoniaco es, de hecho, favorable desde el punto de vista termodinmico;
cinticamente, la reaccin es difcil porque los intermediarios que aparecen
en el transcurso de la reaccin son inestables y se convierten rpidamente en
molculas bioqumicamente intiles. Algunas bacterias y arqueobacterias,
microorganismos diazotrcos (que jan nitrgeno), disponen de mecanismos
para reducir la molcula inerte NN (nitrgeno gaseoso) a dos molculas de
amoniaco en condiciones compatibles con la vida. Un importante microorga-
nismo diazotrco es la bacteria simbitica Rhizobium, que coloniza las races
de las plantas leguminosas y forma ndulos radicales en donde jan el nitr-
geno que utilizan tanto las bacterias como las plantas. Se ha estimado que la
cantidad de N
2
jado por los microorganismos diazotrcos es de 10
11
kg por
ao, aproximadamente el 60% del nitrgeno recin jado en la Tierra.
En este captulo, estudiaremos primero el proceso de la jacin del nitrge-
no y cmo se incorpora el nitrgeno al glutamato. Despus, analizaremos cmo
se convierte el glutamato en una fuente de nitrgeno para los dems aminocidos
y cmo se obtienen los esqueletos carbonados para la sntesis de los aminocidos.
31.1 El complejo nitrogenasa fija el nitrgeno
Para afrontar el desafo bioqumico que supone la jacin del nitrgeno, los organis-
mos que lo jan utilizan una enzima compleja que contiene mltiples centros de oxida-
cin-reduccin que le permiten reducir el N
2
gaseoso inactivo. El complejo nitrogenasa,
que desempea esta decisiva transformacin, consta de dos protenas; una reductasa,
que suministra electrones con un elevado poder reductor, y la nitrogenasa, que utiliza
estos electrones para reducir el N
2
a NH
3
. La transferencia de electrones desde el com-
ponente reductasa al componente nitrogenasa precisa la hidrlisis del ATP por parte
de la reductasa (Figura 31.2). El complejo nitrogenasa es extremadamente sensible a
la desactivacin por O
2
. Las plantas leguminosas mantienen una concentracin de O
2

libre muy baja en sus ndulos radicales uniendo el O
2
a la leghemoglobina, una prote-
na que se une al oxgeno, parecida a la hemoglobina. Recordemos que la jacin del
carbono por parte de la rubisco tambin se inhiba por O
2
. Irnicamente, dos procesos
imprescindibles para la vida la jacin del nitrgeno y la jacin del carbono se
inhiben por O
2
, el gas que todos los organismos aerbicos necesitan para vivir.
En principio, la reduccin de N
2
a NH
3
es un proceso en el que intervienen seis
electrones.
N
2
1 6 e
2
1 6 H
1
2 NH
3
Sin embargo, la reaccin biolgica siempre genera al menos un mol de H
2
, adems
de dos moles de NH
3
por cada mol de NN. Por tanto, se necesita la intervencin de
otros dos electrones.
N
2
1 8 e
2
1 8 H
1
2 NH
3
1 H
2
En la mayora de los microorganismos que jan nitrgeno, los ocho electrones con un
elevado potencial proceden de la ferredoxina reducida. Por cada electrn transferido
3 Explicar la crucial importancia de
la fijacin del nitrgeno para la vida
y describir cmo se convierte el nitrgeno
atmosfrico en una forma de nitrgeno
biolgicamente til.
Figura 31.1 Fijacin del nitrgeno por
los rayos. [Richard Valdez/FeaturePics.]
Electrones procedentes
de la ferredoxina
reducida
Reductasa
(Fe-protena)
Nitrogenasa
(MoFe-protena)
ATP
ADP
+P
i
N
2
NH
3
Figura 31.2 Fijacin del nitrgeno.
Para reducir el nitrgeno a amoniaco,
los electrones uyen desde la ferredoxina
hacia la reductasa (ferroprotena, o
Fe-protena) y, despus, hacia la nitrogenasa
(molibdeno-ferroprotena, o MoFe-protena).
La hidrlisis del ATP que se produce en la
reductasa impulsa los cambios
conformacionales necesarios para que los
electrones se transeran de forma eciente.
542
543
se hidrolizan dos molculas de ATP. Por tanto, por cada molcula de N
2
reducida se
hidrolizan, al menos, 16 molculas de ATP.
N
2
1 8 e
2
1 8 H
1
1 16 ATP 1 16 H
2
O
2 NH
3
1 H
2
1 16 ADP 1 16 P
i
De nuevo, la hidrlisis del ATP no es necesaria para hacer que la reduccin del nitr-
geno sea favorable desde el punto de vista termodinmico. En cambio, s que resulta
esencial para reducir la altura de las barreras de activacin que surgen durante el
transcurso de la reaccin, haciendo as que la reaccin sea factible desde el punto de
vista cintico. En disolucin acuosa, el producto de la reduccin, el NH
3
, es una base
que atrae un protn formando NH
4
1
.
El cofactor hierro-molibdeno de la nitrogenasa se une al nitrgeno
atmosfrico y lo reduce
Los componentes reductasa y nitrogenasa del complejo son protenas ferrosulfuradas,
un tipo de transportadores de electrones que hemos visto en numerosas ocasiones
durante nuestro estudio de la bioqumica p. ej. en las cadenas de transporte de
electrones de la fosforilacin oxidativa y de la fotosntesis. La reductasa (tambin de-
nominada ferroprotena o Fe-protena) es un dmero de subunidades idnticas de 30
kDa, conectadas mediante una agrupacin 4Fe-4S (Figura 31.3). El papel de la reduc-
tasa consiste en transferir electrones desde un donador apropiado, como la ferredoxi-
na reducida, al componente nitrogenasa.
Los electrones uyen desde la reductasa hacia la nitrogenasa en una regin de
la nitrogenasa denominada agrupacin P, un lugar rico en hierro y azufre. Desde
aqu, los electrones se dirigen hacia el cofactor MoFe, el centro redox de la nitroge-
nasa. Como esta agrupacin contiene molibdeno, el componente nitrogenasa tam-
bin se denomina molibdeno-ferroprotena o protena MoFe
(Figura 31.4). El cofactor MoFe es el lugar donde se produce
la jacin del nitrgeno la conversin del N
2
en amoniaco.
El ion amonio se incorpora a los aminocidos
a travs del glutamato y la glutamina
Durante la asimilacin del nitrgeno en las biomolculas, la
siguiente tarea consiste en la incorporacin del ion amonio
(NH
4
1
) a unos compuestos bioqumicos muy verstiles: los
aminocidos. El a-cetoglutarato y el glutamato desempean
un papel decisivo como aceptores del ion amonio, forman-
do glutamato y glutamina, respectivamente. El glutamato se
sintetiza a partir de NH
4
1
y a-cetoglutarato, un intermedia-
rio del ciclo del cido ctrico, gracias a la accin de la gluta-
mato deshidrogenasa.
H
1
H
3
N
O
COO
2
1 NAD(P)H 1 H
1
NH
4
1
1
C C
2
OOC COO
2
1 NAD(P)
1
1 H
2
O
2
OOC
-Cetoglutarato Glutamato
H
1
H
3
N
O
COO
2
1 NAD(P)H 1 H
1
NH
4
1
1
C C
2
OOC COO
2
1 NAD(P)
1
1 H
2
O
2
OOC
-Cetoglutarato Glutamato
Recordemos que la glutamato deshidrogenasa tambin de-
sempea un papel clave a la hora de eliminar el nitrgeno de
los sistemas biolgicos (p. 525).
Un segundo ion amonio se incorpora al glutamato para
formar glutamina mediante la accin de la glutamina sinte-
tasa. Esta amidacin est impulsada por la hidrlisis del ATP.
Cys
Cys
Cys
Cys
Fe
Fe
Fe
Fe
S
S
S
S
ATP
Figura 31.3 La Fe-protena. Esta protena
es un dmero formado por dos cadenas
polipeptdicas unidas mediante una
agrupacin 4Fe-4S. [Elaborada a partir
de 1N2C.pdb.]
Cys
Cys
Cys
Cys
Agrupacin P Cofactor MoFe
Cys
Cys Cys
His
tomo
central
Mo
Homocitrato
Fe
Figura 31.4 La MoFe-protena. Esta protena es un heterotetrmero
formado por dos subunidades a (en color rojo) y dos subunidades b
(en color azul). Observe que la protena contiene dos copias de cada uno
de los dos tipos de agrupacin: agrupaciones P y cofactores MoFe. Cada
agrupacin P contiene ocho tomos de hierro (en color verde) y siete
sulfuros conectados con la protena mediante seis residuos de cisteinato.
Cada cofactor MoFe contiene un tomo de molibdeno, siete tomos de
hierro, nueve sulfuros, un tomo central y un homocitrato, y est conectado
a la protena mediante un residuo de cisteinato y un residuo de histidina.
[Elaborada a partir de 1M1N.pdb.]
544
Gluclisis Gluclisis
Piruvato
Valina
Ribosa 5-fosfato
Histidina Alanina Leucina Serina
3-Fosfoglicerato
Cistena Glicina
Tirosina
Tirosina
Fosfoenolpiruvato
+
Eritrosa 4-fosfato
Gluclisis y
ruta de las
pentosas fosfato
Fenilalanina Triptfano
Oxalacetato
Ciclo del cido ctrico Ciclo del cido ctrico
Metionina Asparagina Treonina
Glutamato
Prolina
--Cetoglutarato
Glutamina Arginina Lisina
Aspartato
Isoleucina
Ruta de las
pentosas fosfato
4 Identificar las fuentes de tomos de
carbono para la sntesis de aminocidos.
2
OOC
H
O
O
H
O
O
P
O
O
O
H
O
NH
2
2

ATP ADP
Glutamato Intermediario acilfosfato Glutamina
NH
3
P
i
1
H
3
N
2
OOC
1
H
3
N
2
OOC
1
H
3
N
El ATP interviene directamente en la reaccin fosforilando la cadena lateral del gluta-
mato para formar un intermediario acilfosfato que, a continuacin, reacciona con el
amoniaco formando glutamina.
Posteriormente, el glutamato dona su grupo a-amino a diversos cetocidos me-
diante reacciones de transaminacin, con lo que se forman la mayora de los ami-
nocidos. La glutamina, el otro donador de nitrgeno mayoritario, aporta su tomo
de nitrgeno de la cadena lateral a la biosntesis de una amplia gama de importantes
compuestos.
31.2 Los aminocidos se sintetizan a partir de
intermediarios de las principales rutas
Hasta ahora, hemos considerado la conversin de N
2
en NH
4
1
y la asimilacin del
NH
4
1
en el glutamato y en la glutamina. Ahora nos centramos en la biosntesis de
otros aminocidos. Las rutas para la biosntesis de aminocidos son variadas. Sin
embargo, tienen una importante caracterstica en comn: sus esqueletos carbonados
Figura 31.5 Familias biosintticas de aminocidos en bacterias y plantas. Los principales
precursores metablicos se muestran sobre fondo azul. Los aminocidos que dan lugar a otros
aminocidos se muestran sobre fondo amarillo. Los aminocidos esenciales aparecen en negrita.
?
PREGUNTA RPIDA 1 Describa la
trayectoria del nitrgeno desde el N
2

atmosfrico hasta la glutamina.
La amidacin es una reaccin en la que
una amina reacciona con un cido
carboxlico dando lugar a una amida.
545
No esenciales
Esenciales
Nmero de pasos en la ruta
N

m
e
r
o

d
e

a
m
i
n
o

c
i
d
o
s
0
1
2
3
4
1 2 3 4 5 6 7 8 9 10111213141516
Figura 31.6 Aminocidos esenciales y no
esenciales. Algunos aminocidos no son
esenciales para los seres humanos porque se
pueden sintetizar mediante un nmero de
reacciones reducido. Los aminocidos que
precisan un elevado nmero de reacciones
para su sntesis son esenciales en la dieta,
ya que algunas de las enzimas que catalizan
estas reacciones se han perdido en el
transcurso de la evolucin.
proceden de unas pocas fuentes: intermediarios de la gluclisis, del ciclo del cido ctrico
o de la ruta de las pentosas fosfato. Basndonos en estos materiales de partida, los ami-
nocidos se pueden clasicar en seis familias biosintticas (Figura 31.5).
Los seres humanos pueden sintetizar algunos aminocidos pero tienen que
conseguir otros a partir de la dieta
La mayora de los microorganismos, como E. coli, pueden sintetizar el conjunto b-
sico de 20 aminocidos, mientras que los seres humanos solo pueden fabricar 11
de ellos. Los aminocidos que tienen que ser suministrados en la dieta se denomi-
nan aminocidos esenciales, mientras que los dems se denominan aminocidos no
esenciales (ver la Tabla 3.2). Una insuciencia de tan solo uno de los aminocidos
compromete la capacidad del organismo para sintetizar cualquiera de las protenas
necesarias para vivir.
Los aminocidos no esenciales se sintetizan mediante reacciones bastante sen-
cillas, mientras que las rutas para la formacin de los aminocidos esenciales son
bastante complejas. Por ejemplo, los aminocidos no esenciales alanina y aspartato
se sintetizan mediante un nico paso a partir del piruvato y del oxalacetato, respecti-
vamente. Por el contrario, las rutas para los aminocidos esenciales requieren entre 5
y 16 reacciones (Figura 31.6). La nica excepcin a este patrn es la arginina, puesto
que la sntesis de novo este aminocido no esencial requiere 10 pasos. Sin embargo, lo
normal es que se fabrique en tan solo 3 pasos a partir de la ornitina, como parte del
ciclo de la urea (p. 526). La tirosina, clasicada como aminocido no esencial porque
se puede sintetizar en un paso a partir de la fenilalanina, necesita 10 reacciones para
sintetizarse partiendo de cero y resulta esencial cuando la fenilalanina no es abundan-
te. Analizaremos tan solo algunas de las caractersticas importantes de la sntesis de
aminocidos sin detenernos a estudiar con detalle las rutas biosintticas.
Algunos aminocidos se pueden sintetizar mediante sencillas reacciones
de transaminacin
Tres cetocidos a-cetoglutarato, oxalacetato y piruvato se pueden convertir en
aminocidos en un paso mediante la adicin de un grupo amino. Ya hemos visto
que el a-cetoglutarato se puede convertir en glutamato mediante aminacin reduc-
tora (p. 543). El grupo amino del glutamato se puede transferir a otros a-cetocidos
mediante reacciones de transaminacin. De este modo, el aspartato y la alanina se
pueden generar a partir de la adicin de un grupo amino al oxalacetato y al piruvato,
respectivamente.
Oxalacetato 1 glutamato aspartato 1 a-cetoglutarato
Piruvato 1 glutamato alanina 1 a-cetoglutarato
Las transaminaciones se llevan a cabo mediante transaminasas dependientes de piri-
doxal fosfato. Las transaminasas tambin se denominan aminotransferasas. Las reac-
ciones de transaminacin intervienen en la sntesis de la mayora de los aminocidos.
Todas las aminotransferasas contienen el grupo prosttico piridoxal fosfato (PLP),
que es un derivado de la piridoxina (vitamina B
6
). Durante la transaminacin, el
piridoxal fosfato acepta un grupo amino formando un cofactor presente en muchas
enzimas, la piridoxamina fosfato (PMP).
CH
2
OH
OH
CH
3
HO
Piridoxina
(Vitamina B
6
)
OH
CH
3
O
P
O
O
O
O
H
Piridoxal fosfato
(PLP)
2
+
N
H
+
N
H
+
N
H
O

CH
3
O
P
O
O
O
H
2
NH
3
+
Piridoxamina fosfato
(PMP)
H
Piridoxina (vitamina B
6
) Es un
precursor del piridoxal fosfato (PLP)
y de la piridoxamina fosfato (PMP) que
tambin acta como cofactor para un
gran nmero de enzimas, entre las que
se incluyen las transaminasas. La
piridoxina se encuentra en las plantas,
mientras que el PLP y el PMP abundan
en el salmn y en la carne blanca de las
aves. Una insuciencia de vitamina B
6
,
que es muy poco frecuente en los
Estados Unidos, da lugar a fatiga, suras
en las comisuras de la boca (queilosis),
inamacin de la lengua (glositis) e
inamacin del revestimiento de la boca
(estomatitis). [Fotografa de Og-vision/
Dreamstime.com.]
546 31 Sntesis de aminocidos
La serina, cistena y glicina se sintetizan a partir del 3-fosfoglicerato
La serina se sintetiza a partir del 3-fosfoglicerato, un intermediario de la gluclisis.
El primer paso es una oxidacin a 3-fosfohidroxipiruvato. Este a-cetocido se tran-
samina a 3-fosfoserina que, posteriormente se hidroliza formando serina. La serina
es el precursor de la glicina y de la cistena. Durante la formacin de glicina, el grupo
metileno de la cadena lateral de la serina se transere al tetrahidrofolato, un transpor-
tador de unidades monocarbonadas.
H
OH
H
O
P
O O
O
O
P
O O
O
O
H
OH
O
P
O O
O
3-Fosfoglicerato
2 2 2
3-Fosfohidroxipiruvato 3-Fosfoserina Serina
Glutamato
a-Ceto-
glutarato NAD
+
H
+
+
NADH H
2
O P
i
COO

COO

COO

COO
+
H
3
N
+
H
3
N
El tetrahidrofolato transporta unidades monocarbonadas activadas
El tetrahidrdofolato es una coenzima esencial para la sntesis de muchos aminocidos
y nucletidos. Esta coenzima, un transportador de unidades monocarbonadas acti-
vadas muy verstil, consta de tres grupos: una pteridina sustituida, p-aminobenzoato
y una cadena de uno o ms residuos de glutamato (Figura 31.7). Los mamferos pue-
den sintetizar el anillo de pteridina, pero son incapaces de conjugarlo con los otros
dos componentes, de manera que deben obtener el tetrahidrofolato a partir de la
dieta o de microorganismos que habiten en su tracto intestinal.
N
HN
O
H
HN
H
2
N
O
O
H
COO

COO

OOC
N
H
Pteridina
p-Aminobenzoato Glutamato
H
H
N
H
N
N
H
n
n = 04
Figura 31.7 Tetrahidrofolato. Este
cofactor consta de tres componentes;
un anillo de pteridina, p-aminobenzoato
y uno o ms residuos de glutamato.
Tabla 31.1 Grupos monocarbonados transportados por el tetrahidrofolato
Grupo
Estado de oxidacin Frmula Nombre
Ms reducido (= metilo) CH
3
Metilo
Intermedio (= formaldehdo) CH
2
Metileno
Ms oxidado (= cido frmico) CHO Formilo
CHNH Formimino
CH Metenilo
Pteridina
N
N N
N
El grupo monocarbonado transportado por el tetrahidrofolato se une a su tomo
de nitrgeno N-5, al N-10 (lo que se indica como N
5
o N
10
) o a ambos ( Figura 31.8).
Esta unidad puede encontrarse en tres estados de oxidacin (Tabla 31.1). La forma
ms reducida transporta un grupo metilo, mientras que la forma intermedia trans-
porta un grupo metileno. Las formas ms oxidadas transportan un grupo formilo,
31.2 Sntesis de aminocidos 547
CH
2
CH
2
CH
2
CH
2 CH
2
CH
2
CH
2
H
2
C H
3
C
H
N
H
N
H
N
H
N
H
N
H
N
H
N
N
H
N
H
HN
H
H
H
H
O
H
H
H HC
HN
CH
O
N
N
N
N
HN
N
HN
+
N
N
H H
N
HN
Tetrahidrofolato
5
10
N
5
,N
10
-Metilen-
tetrahidrofolato
N
5
-Metil-
tetrahidrofolato
Formate + ATP
ADP + P
i
N
10
-Formil-
tetrahidrofolato
N
5
,N
10
-Metenil-
tetrahidrofolato
NADP
+
NADPH
N
5
-Forminino-
tetrahidrofolato
N
5
-Formil-
tetrahidrofolato
ATP
ADP + P
i
Ser Gly
H
2
O
H
+
+
NADPH NADP
+
NH
3
Figura 31.8 Conversiones entre las
unidades monocarbonadas unidas al
tetrahidrofolato.
cido flico (vitamina B
9
) Es otra
vitamina del grupo B, especialmente
importante para el crecimiento. La falta
de cido flico durante el desarrollo
prenatal da lugar a defectos en la mdula
espinal. La insuciencia de cido flico
puede ocasionar anemia megaloblstica,
que se caracteriza por la liberacin de
glbulos rojos inmaduros grandes a la
sangre. Los vegetales verdes, como la
espinaca y el brculi, son buenas fuentes
de cido flico. [Fotografa de Rob
Owen-Wahl/stock.xchng.]
formimino o metenilo. La unidad monocarbonada totalmente oxidada, el CO
2
, se
transporta mediante la biotina en vez de por el tetrahidrofolato. La importancia del
tetrahidrofolato para la replicacin del ADN y para el crecimiento celular se pone de
maniesto por el hecho de que los frmacos que inhiben la regeneracin del tetrahi-
drofolato son ecaces a la hora de inhibir el crecimiento de las clulas cancerosas
(Captulo 32).
El tetrahidrofolato, un derivado del cido flico (vitamina B
9
), desempea un
papel especialmente importante en el desarrollo del sistema nervioso durante las
primeras etapas del embarazo. La insuciencia de cido flico puede hacer que el
tubo neural no llegue a cerrarse, lo que ocasiona enfermedades como la espina bda
(cierre defectuoso de la columna vertebral) y la anencefalia (falta de cerebro). El tubo
neural se cierra en torno al vigsimo octavo da de la gestacin, normalmente antes
de que una mujer sepa que est embarazada. En consecuencia, algunos mdicos reco-
miendan que todas las mujeres en edad de procrear suplementen su dieta con cido
flico.
La S-adenosilmetionina es el principal donador de grupos metilo
El tetrahidrofolato puede transportar un grupo metilo en su tomo N-5, pero su po-
tencial de transferencia no es lo sucientemente alto para la mayora de las metilacio-
nes biosintticas. Por ello, en este tipo de reacciones, el donador de metilos activados
suele ser la S-adenosilmetionina (SAM), que se sintetiza mediante la transferencia de
un grupo adenosilo desde el ATP al tomo de azufre de la metionina.
548 31 Sntesis de aminocidos
S
H
3
C
H
S
+
H
3
C
H
O
HO OH
N
N
N
N
NH
P
i
PP
i
2
Metionina
+
S-Adenosilmetionina (SAM)
+ +

OOC NH
3
+
OOC NH
3
+
ATP
El grupo metilo de la unidad metionina se encuentra activado gracias a la carga posi-
tiva del tomo de azufre adyacente, que hace que la molcula sea mucho ms reactiva
que el N
5
-metiltetrahidrofolato. Recordemos que la S-adenosilmetionina es un do-
nador de grupos metilos activados que interviene en la sntesis de fosfatidilcolina a
partir de fosfatidiletanolamina (p. 500).
La sntesis de S-adenosilmetionina es atpica porque el grupo trifosfato del ATP
se escinde en pirofosfato y ortofosfato; posteriormente, el pirofosfato se hidroliza a
dos molculas de P
i
. Cuando el grupo metilo de la S-adenosilmetionina se transere
a un aceptor se forma S-adenosilhomocistena que, posteriormente, se hidroliza a
homocistena y adenosina.
H
3
C
H
O
HO OH
N
N
N
N
NH
2
S-Adenosilmetionina (SAM)
S
H
O
HO OH
N
N
N
N
NH
2
S-Adenosilhomocistena
SH
H
Homocistena
S
+

OOC NH
3
+
OOC NH
3
+

OOC NH
3
+
H
2
O Adenosina R-H
H
+
+
R-CH
3
La metionina se puede regenerar mediante la transferencia de un grupo metilo desde
el N
5
-metiltetrahidrofolato a la homocistena, una reaccin catalizada por la metio-
nina sintasa (tambin conocida como homocistena metiltransferasa). La coenzima
que interviene en esta transferencia de un grupo metilo es la metilcobalamina, un
derivado de la vitamina B
12
.
Estas reacciones constituyen el ciclo de los metilos activados (Figura 31.9). Los
grupos metilo se incorporan al ciclo durante la conversin de homocistena en me-
tionina y despus se vuelven altamente reactivos gracias a la adicin de un grupo
adenosilo. El elevado potencial de transferencia del grupo metilo de la S-adenosil-
metionina hace posible que pueda ser transferido a una amplia gama de aceptores.
La S-adenosilmetionina tambin es un precursor del etileno, una hormona vege-
tal voltil que induce la maduracin de los frutos. El lsofo griego Teofrasto se dio
cuenta, hace ms de 2.000 aos, de que los higos del sicmoro no maduran a menos
que se les haga un rasguo con un hierro alado. Hoy en da sabemos por qu: la for-
macin de la herida desencadena la produccin de etileno que, a su vez, induce la madu-
racin. Se estn realizando grandes esfuerzos por comprender esta ruta bioqumica,
ya que el etileno es uno de los responsables de que se estropee la fruta.
Aspecto clnico
Los niveles elevados de homocistena estn correlacionados
con la enfermedad vascular
Las personas con niveles elevados de homocistena en el suero presentan un riesgo
inusualmente elevado de padecer cardiopatas coronarias y ateroesclerosis. La causa
gentica ms frecuente de los elevados niveles de homocistena es una mutacin en
S-Adenosil-
metionina
Homocistena
~CH
3
Activo
CH
3
ATP
H
2
O
Metionina S-Adenosil-
homocistena
Figura 31.9 Ciclo del grupo metilo
activado. El grupo metilo de la metionina
se activa mediante la formacin de
S-Adenosilmetionina.
H
2
C CH
2
Etileno
31.3 Regulacin de la sntesis de aminocidos 549
el gen que codica la cistationina b-sintasa, la enzima que combina homocistena y
serina para formar cistationina, un intermediario de la sntesis de cistena.
SH
H
S
H
H
HO
COO

H
O
CH
3
HS
H
+
Homocistena Serina
H
2
O
Cistationina
+ NH
4
+
+
Cistena -Cetobutirato

OOC
+
H
3
N

OOC

OOC
+
H
3
N
+
H
3
N
+
H
3
N COO

COO

+
H
3
N
H
2
O
El fundamento molecular de la accin de la homocistena no se ha identicado con
claridad, aunque parece que deteriora las clulas del revestimiento de los vasos san-
guneos, intensica el crecimiento del msculo liso de los vasos e impide la vasorrela-
jacin. El aminocido tambin hace que aumente el estrs oxidativo. En algunas per-
sonas, los tratamientos a base de vitaminas son ecaces a la hora de reducir los niveles
de homocistena: estos tratamientos maximizan la actividad de dos de las principales
rutas metablicas que procesan la homocistena. El piridoxal fosfato, un derivado de
la vitamina B
6
, es necesario para la actividad de la cistationina b-sintasa y el tetrahi-
drofolato, al igual que la vitamina B
12
, favorece la metilacin de la homocistena a
metionina.
31.3 La retroinhibicin regula la biosntesis
de aminocidos
La velocidad de sntesis de aminocidos depende, principalmente, de la cantidad de
enzimas biosintticas y de su actividad. Ahora vamos a analizar el control de la activi-
dad enzimtica. La regulacin de la sntesis de enzimas se estudiar en la Seccin 15.
El punto de regulacin suele ser el paso comprometido
Como hemos visto en todas las rutas metablicas estudiadas hasta el momento, la
primera reaccin irreversible, el paso comprometido, es, normalmente, un importante
lugar de regulacin. A menudo, el producto nal de la ruta (Z) inhibe la enzima que
cataliza el paso comprometido (A S B).
A B
Inhibido
por Z
C D E Z
Este tipo de control es esencial para la conservacin de los materiales de construccin
y de la energa metablica. Consideremos la biosntesis de la serina. En esta ruta, el
paso comprometido es la oxidacin del 3-fosfoglicerato (p. 546), catalizada por la
enzima 3-fosfoglicerato deshidrogenasa. La enzima de E. coli es un tetrmero de cuatro
subunidades idnticas, cada una con un dominio cataltico y un dominio regulador
que se une a la serina (Figura 31.10). La unin de la serina a un lugar regulador re-
duce el valor de la V
mx
de la enzima; una enzima unida a cuatro molculas de serina
es prcticamente inactiva. De este modo, si la serina abunda en la clula, se inhibir la
actividad de la enzima y, por tanto, no se desperdicia el 3-fosfoglicerato, un material
de construccin fundamental que se puede utilizar en otras rutas.
Las rutas ramificadas necesitan una sofisticada regulacin
La regulacin de las rutas ramicadas es ms complicada porque hay que tener en
cuenta la concentracin de dos productos. De hecho, en las rutas biosintticas rami-
cadas se han descubierto varios mecanismos de retroinhibicin complejos.
Retroinhibicin y retroactivacin Cuando dos rutas tienen una misma reaccin
inicial, cada una de ellas se puede inhibir por su propio producto y activar por el
producto de la otra ruta. Consideremos, por ejemplo, la biosntesis de los amino-
?
PREGUNTA RPIDA 2 Identique
las seis familias biosintticas de los
aminocidos.
Dominio
regulador dimrico
Dominio
cataltico
NADH
Serina
Figura 31.10 Estructura de la
3-fosfoglicerato deshidrogenasa.
Esta enzima, que cataliza el paso
comprometido de la ruta biosinttica de la
serina, se inhibe por serina. Observe los dos
dominios reguladores dimricos que se unen
a la serina uno en la parte superior y otro
en la parte inferior de la estructura. Necesita
el cofactor NADH. [Elaborada a partir de
1PSD.pdb.]
550 31 Sntesis de aminocidos
cidos valina, leucina e isoleucina (Figura 31.11). Un intermediario comn, el hi-
droxietil- tiamina pirofosfato (hidroxietil-TPP) inicia las rutas que dan lugar a estos
tres aminocidos. En la reaccin inicial de la ruta, el hidroxietil-TPP reacciona con
el a-cetobutirato, dando lugar a la sntesis de isoleucina. El hidroxietil-TPP tambin
puede reaccionar con el piruvato en el paso comprometido de las rutas para la sntesis
de valina y de leucina. De este modo, las concentraciones relativas de a-cetobutirato
y de piruvato determinan cunta isoleucina se produce, en comparacin con la valina
y la leucina. Cmo se regulan estas reacciones que compiten entre s para que se
sintetice la misma cantidad de isoleucina, valina y leucina? La treonina desaminasa,
una enzima que contiene PLP y que cataliza la formacin de a-cetobutirato, se inhibe
alostricamente por la isoleucina (ver la Figura 31.11). Esta enzima tambin se activa
alostricamente por la valina. Por tanto, esta enzima se inhibe por el producto nal
de la ruta a la que da comienzo y se activa por el producto nal de una ruta rival. Este
mecanismo equilibra las cantidades de los distintos aminocidos que se van sinteti-
zando.
Multiplicidad enzimtica El paso comprometido se puede catalizar por dos
o ms enzimas con distintas propiedades reguladoras, una estrategia que se conoce
Hidroxietil-TPP
-Cetobutirato Piruvato
Isoleucina Valina Leucina
Treonina
desaminasa
Treonina
I
n
h
i
b
i
c
i

n
A
c
t
i
v
a
c
i

n
como multiplicidad enzimtica (Figura 31.12). Por ejemplo, la fosforilacin del as-
partato es el paso comprometido de la biosntesis de treonina, metionina y lisina. En
E. coli, tres aspartoquinasas distintas catalizan esta reaccin. Aunque los mecanismos
de la catlisis son prcticamente idnticos, sus actividades estn reguladas de distinto
modo: una enzima no est sujeta a retroinhibicin, otras se inhibe por treonina y la
tercera se inhibe por lisina.
Retroinhibicin acumulativa En este caso, un paso comn se inhibe parcial-
mente por cada uno de los productos nales, que actan de forma independiente. La
regulacin de la glutamina sintetasa en E. coli es un claro ejemplo de esta retroinhi-
bicin acumulativa. Recordemos que la glutamina se sintetiza a partir de glutamato,
NH
4
1
y ATP (p. 543). La glutamina sintetasa regula el ujo de nitrgeno y, por tanto,
desempea un papel clave a la hora de controlar el metabolismo bacteriano. El gru-
po amida de la glutamina es una fuente de nitrgeno para la biosntesis de varios
compuestos como, por ejemplo, triptfano, histidina, carbamilfosfato, glucosamina
6-fosfato, citidina trifosfato y adenosina monofosfato. La glutamina sintetasa se re-
troinhibe de forma acumulativa por todos y cada uno de estos productos nales del
metabolismo de la glutamina, as como por la alanina y la glicina. En la inhibicin
Figura 31.11 Regulacin de la treonina
desaminasa. En el paso comprometido,
la treonina se convierte en a-cetobutirato,
dando lugar a la sntesis de isoleucina.
La enzima que cataliza este paso, la
treonina desaminasa, se inhibe por
isoleucina y se activa por valina,
el producto de una ruta paralela.
Inhibido por X
Inhibido por Y
A
Enzima 1
Enzima 2
X
Y
Figura 31.12 Multiplicidad
enzimtica. El paso comprometido de una
ruta metablica puede estar catalizado por
varias enzimas que, desde el punto de vista
cataltico, son idnticas o similares pero que
presentan distintas propiedades alostricas.
Trminos clave 551
acumulativa, cada inhibidor puede reducir la actividad de la enzima, incluso cuando
los dems inhibidores estn ejerciendo su propia inhibicin mxima. La actividad enzi-
mtica de la glutamina sintetasa solo desaparece casi por completo cuando todos los
productos nales se encuentran unidos a la enzima.
Resumen
31.1 El complejo nitrogenasa fija el nitrgeno
Los microorganismos utilizan ATP y ferredoxina reducida, un potente reduc-
tor, para reducir el N
2
a NH
3
. En la nitrogenasa, una agrupacin molibde-
no-hierro cataliza hbilmente la fijacin del N
2
, una molcula bastante inerte.
Los organismos superiores consumen el nitrgeno fijado para sintetizar ami-
nocidos, nucletidos y otras biomolculas que contienen nitrgeno. En diso-
luciones acuosas, el amoniaco se encuentra en forma de ion amonio (NH
4
1
).
Los principales puntos de entrada del NH
4
1
al metabolismo son la glutamina
o el glutamato.
31.2 Los aminocidos se sintetizan a partir de intermediarios
de las principales rutas
Los seres humanos pueden sintetizar 11 de los 20 aminocidos que compo-
nen el conjunto bsico. Estos 11 aminocidos se denominan no esenciales, a
diferencia de los aminocidos esenciales, que tienen que ser suministrados en
la dieta. Las rutas para la sntesis de los aminocidos no esenciales son bastan-
te sencillas. La glutamato deshidrogenasa cataliza la aminacin reductora del
a-cetoglutarato a glutamato. En la sntesis de la mayora de los aminocidos se
produce una reaccin de transaminacin. La alanina y el aspartato se sintetizan
mediante la transaminacin del piruvato y del oxalacetato, respectivamente.
El tetrahidrofolato, un transportador de unidades monocarbonadas acti-
vadas, desempea un papel importante en el metabolismo de aminocidos y
nucletidos. Esta coenzima transporta unidades monocarbonadas en tres es-
tados de oxidacin que son interconvertibles. El principal donador de grupos
metilos activados es la S-adenosilmetionina, que se sintetiza mediante la trans-
ferencia de un grupo adenosilo del ATP al tomo de azufre de la metionina.
Cuando el grupo metilo activado se transfiere a un aceptor se forma S-adeno-
silhomocistena. Se hidroliza a adenosina y homocistena y, a continuacin, esta
ltima se metila a metionina para completar el ciclo de los metilos activados.
31.3 La retroinhibicin regula la biosntesis de aminocidos
La mayora de las rutas para la biosntesis de aminocidos se regulan mediante
retroinhibicin, un proceso en el que el paso comprometido se inhibe alostri-
camente por el producto final. La regulacin de las rutas ramificadas requiere
una interaccin exhaustiva entre las ramas e incluye tanto la regulacin positiva
como la negativa.
Trminos clave
fijacin del nitrgeno (p. 541)
complejo nitrogenasa (p. 542)
aminocidos esenciales (p. 545)
aminocidos no esenciales (p. 545)
aminotransferasa (transaminasa) (p. 545)
piridoxal fosfato (PLP) (p. 545)
tetrahidrofolato (p. 546)
S-adenosilmetionina (SAM) (p. 547)
ciclo de los metilos activados (p. 548)
paso comprometido (p. 549)
multiplicidad enzimtica (p. 550)
retroinhibicin acumulativa (p. 550)
552 31 Sntesis de aminocidos
Problemas
(a) Fijacin del nitrgeno
_______
(b) Complejo nitrogenasa
_______
(c) Glutamato _______
(d) Aminocidos esenciales
_______
(e) Aminocidos
no esenciales
_______
(f) Aminotransferasa
_______
(g) Piridoxal fosfato
_______
(h) Tetrahidrofolato
_______
(i) S-Adenosilmetionina
_______
(j) Homocistena _______
1. Se metila formando
metionina
2. Importante donador de
grupos metilo
3. Coenzima necesaria para
las aminotransferasas
4. Conversin de N
2
en
NH
3
5. Transportador de
diversas unidades
monocarbonadas
6. Aminocidos que hay
que tomar en la dieta
7. Aminocidos que se
sintetizan fcilmente
8. Responsable de la
fijacin del carbono
9. Transfiere grupos amino
entre cetocidos
10. Un donador habitual de
aminocidos
1. De la nada. Defina la fijacin del nitrgeno. Qu organis-
mos pueden fijar nitrgeno? 3
2. Fijando un problema. Escriba la ecuacin ajustada para la
fijacin del nitrgeno y explique el papel del ATP. 3 y 4
3. Starsky y Hutch. Asigne a cada trmino la descripcin co-
rrespondiente. 3
4. Trabajo de equipo. Identifique los dos componentes del
complejo nitrogenasa y describa sus tareas especficas. 3
5. Tiene trampa. La complejidad mecanstica de la nitroge-
nasa es necesaria porque la fijacin del nitrgeno es un proce-
so termodinmicamente desfavorable. Es verdadero o falso
este enunciado? Por qu? 3
6. Desviando recursos. Las bacterias que fijan el nitrgeno en
las races de algunas plantas pueden consumir hasta un 20%
del ATP producido por la planta un consumo que no parece
muy beneficioso para la planta. Explique por qu las plantas
toleran esta prdida de recursos valiosos y qu hacen las bacte-
rias con el ATP. 3
7. Vital, en el sentido ms estricto. Por qu se dice que deter-
minados aminocidos son esenciales para los seres humanos?
4
8. De poco, mucho. Cules son los siete precursores de los
20 aminocidos? 4
9. Componente comn. Qu cofactor necesitan todas las
transaminasas (aminotransferasas)? 4
10. Recurso comn. Tras administrar aspartato marcado con
N
15
a un animal, aparecen muchos aminocidos marcados
con N
15
. Qu reacciones intervienen en la transferencia del
marcaje radioactivo? 4
11. Carbono a carbono. Cul es la funcin del tetrahidrofola-
to en los sistemas biolgicos?
12. Igual, pero diferente. Qu diferencias hay entre la S-ade-
nosilmetionina y el tetrahidrofolato
13. Marcaje revelador. En la reaccin catalizada por la gluta-
mina sintetasa se transfiere un tomo de oxgeno desde la ca-
dena lateral del glutamato al ortofosfato, tal y como muestran
los resultados de estudios de marcaje con O
18
. Explique esta
observacin.
14. Sntesis directa. De los 20 aminocidos cules se pueden
sintetizar directamente a partir intermediarios metablicos
corrientes mediante una reaccin de transaminacin? 4
15. Lneas de comunicacin. En el siguiente ejemplo de una
ruta ramificada, proponga un mecanismo de retroinhibicin
que d lugar a la produccin de cantidades iguales de Y y de Z.
4
A B C
D E Y
F G Z
1.
N
2

Complejo
nitrogenasa
Glutamato
deshidrogenasa
Glutamato
sintetasa
NH
3
/NH
4


glutamato glutamina
2. Asparagina, aspartato, metionina, treonina, isoleucina
y lisina constituyen una familia que se obtiene a partir del
oxalacetato. Fenilalanina, tirosina y triptfano constituyen
otra familia que se obtiene a partir del fosfoenolpiruvato y
de la eritrosa 4-fosfato. La familia del piruvato est formada
por alanina, valina y leucina. La histidina es el nico miembro
de la familia que procede de la ribosa 5-fosfato. La familia
del a-cetoglutarato est formada por glutamato, glutamina,
prolina y arginina. La ltima familia, que se obtiene a partir
del 3-fosfoglicerato, est formada por serina, cistena y glicina.
? Respuestas a las PREGUNTAS RPIDAS
Problemas 553
4
0
8
A
m
i
n
o

c
i
d
o
s

l
i
b
r
e
s

(
p
m
o
l


1
0
3

p
o
r

h
o
j
a
)
12
Asp Gly Ser Asn Thr Gln
Adaptadas a la luz
Adaptadas a la oscuridad
16. Retroinhibicin acumulativa. Considere la ruta ramificada
del problema 15. La primera reaccin comn (A S B) se inhi-
be parcialmente por los dos productos finales, que actan in-
dependientemente el uno del otro. Suponga que un nivel ele-
vado de Y por s solo reduce la velocidad del paso A S B de
100 a 60 s
21
y que un nivel elevado de Z por s solo reduce la
velocidad de 100 a 40 s
21
. Cul ser la velocidad en presencia
de niveles elevados de Y y de Z?
Problemas de integracin de captulos y de interpretacin
de datos
17. Un carbono y solo uno. Hemos identificado tres biomol-
culas que transportan unidades monocarbonadas activadas de
algn tipo. Cite estos tres transportadores.
18. Esa cara me suena. La metionina sintasa necesita vitamina
B
12
para regenerar la metionina a partir de la homocistena.
Qu otra enzima hemos visto que tambin necesita vitamina
B
12
?
19. Ms ramicaciones. Una persona sometida a una dieta ca-
rente de metionina no podra sintetizar la cantidad apropiada
de protenas. Sin embargo, la sntesis insuciente de protenas
no sera el nico problema bioqumico al que se enfrentara
esa persona. Qu otras biosntesis se veran afectadas por una
ausencia de metionina en la dieta?
20. Efectos de la luz. El grco adjunto muestra la concentra-
cin de varios aminocidos libres en plantas adaptadas a la luz
y adaptadas a la oscuridad.
[Tomado de B. B. Buchanan, W. Gruissem y R. L. Jones. Biochemistry and
Molecular Biology of Plants (American Society of Plant Physiology, 2000),
p. 363, Fig. 8.3.]
(a) De los aminocidos mostrados, cules son los ms afecta-
dos por la adaptacin luz-oscuridad?
(b) Sugiera una posible explicacin bioqumica para las difer-
encias observadas.
(c) El esprrago blanco, una delicia gastronmica, es el re-
sultado de cultivar las plantas del esprrago en la oscuridad.
Cul es el compuesto qumico que, en su opinin, intensica
el sabor del esprrago blanco?
Problemas para atrevidos
21. De azcar a aminocido. Escriba una ecuacin ajustada
para la sntesis de alanina a partir de glucosa. 4
Conexiones. Cmo afectara un aumento en la sntesis de
aspartato y de glutamato a la produccin de energa en la clu-
la? Cmo respondera la clula a esta situacin? 4
22. Comparando la K
M
. La glutamato deshidrogenasa (p. 543)
y la glutamina sintetasa (p. 543) estn presentes en todos los
organismos. La mayora de los procariotas contienen otra en-
zima, la glutamato sintasa, que cataliza la aminacin reductora
del a-cetoglutarato utilizando glutamina como donador de
nitrgeno.
-Cetoglutarato glutamina NADPH H

Glutamato
sintasa
2 glutamato NADP

En el interior de la enzima, la amida de la cadena lateral de la


glutamina se hidroliza generando amoniaco. Cuando el NH
4
1

es limitante, la mayor parte del glutamato se sintetiza median-
te la accin secuencial de la glutamina sintetasa y de la gluta-
mato sintetasa. La suma de estas reacciones es
NH

4
-Cetoglutarato NADPH ATP
glutamato NADP

ADP P
i
Hay que sealar que esta estequiometra diere de la de la
reaccin de la glutamato deshidrogenasa porque se hidroliza
ATP. Por qu, a veces, los procariotas utilizan esta ruta ms
cara? (Pista: la K
M
para el NH
4
1
de la glutamato deshi-
drogenasa es mayor que la K
M
para el NH
4
1
de la glutamina
sintasa.) 4
En la direccin www.whfreeman.com/tymoczko2e se pueden encontrar lecturas recomendadas para este captulo.