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Neuronas espejo

Por Javier Solas

Aunque su estudio se inicio hace tan solo diez


años, desde mucho antes se sospechaba que el
cerebro tenia algún mecanismo que nos permitía
conocer lo que otros seres sentían. Este grupo que
mas tarde se llamo “neuronas espejo” descubiertas
por el equipo de Giacomo Rizzolatti en 1.996 en una investigación con primates.
Según sus palabras en una entrevista en el pais.es:

Las células cerebrales no sólo se encendían cuando el animal ejecutaba ciertos


movimientos sino que, simplemente con contemplar a otros hacerlo, también se
activaban. Se les llamó neuronas espejo o especulares. En un principio se pensó
que simplemente se trataba de un sistema de imitación. Sin embargo, los múltiples
trabajos que se han hecho desde su descubrimiento, el último de los cuales se
publicó en Science la semana pasada, indican que las implicaciones trascienden, y
mucho, el campo de la neurofisiología pura. El sistema de espejo permite hacer
propias las acciones, sensaciones y emociones de los demás. Su potencial
trascendencia para la ciencia es tanta que el especialista Vilayanur Ramachandran
ha llegado a afirmar: "El descubrimiento de las neuronas espejo hará por la
psicología lo que el ADN por la biología".

En la serie de documentales de la BBC “la mente humana” el capitulo dedicado a


la interacción entre las personas “conecta”, se realiza un experimento muy
importante a la hora de comprender una particularidad de las neuronas espejo
muy útil a la hora del aprendizaje técnico. En el experimento en cuestión dos
actores por separado se entrevistan con voluntarios, uno de los actores se hace el
simpático y agradable y el otro todo lo contrario se muestra antipático y agresivo. A
los dos actores se les pide que en ciertos momentos tomen diferentes posturas,
como pueden ser apoyar la cabeza en el puño, o cruzar los brazos por detrás de la
cabeza. Los voluntarios que se entrevistaban con el actor simpático a los pocos
minutos de la conversación imitaban las posturas del actor inconscientemente de
una forma que solo si lo ves puedes casi creerlo. En cambio los voluntarios que se
entrevistaban con el actor antipático no mostraban ningún tipo de imitación del
actor a las mismas posturas.

Aun que su estudio principal deriva hacia psicología, hacia nuestro campo del
aprendizaje motor también tiene fuertes consecuencias. Que intentare explicar a
groso modo. Este grupo de neuronas cuando un sujeto observa lo que hace otra
persona activan circuitos neuronales que imitan no solo lo que piensa si no
también lo que hace. Cuando un individuo observa a otro sujeto
realizando una acción motriz (si la empatia es alta la activación será
mayor) en su cerebro se encienden los circuitos que realizan esa
acción en la persona que observa. Si un joven nadador observa a
un “mayor” al que tiene gran empatia mientras este nada, en el
cerebro del joven se activar los circuitos neuronales que hacen
moverse los brazos y las piernas, aunque estas señales se
bloquean antes de que lleguen a los músculos, los circuitos son los
mismo que si el joven nadador estuviera haciendo el ejercicio.

Esta forma de aprendizaje por imitación es la mas rápida y eficaz


herramienta que pose el cerebro para aprender nuevas tareas o
modificar las ya aprendidas. Es la forma natural de aprendizaje de
prácticamente todos los mamíferos, observando. No porque
memorice los movimientos como se creía antes de los
descubrimientos de Giacomo sino por que los siente como propios el cerebro.

Hugo Bleichmar: http://www.aperturas.org/curbleichmar.html


“Se ha localizado en la corteza cerebral un grupo de neuronas que tienen la
facultad, desconocida hasta el presente para una neurona, de descargar impulsos
tanto cuando el sujeto observa a un otro realizar un movimiento como cuando es el
sujeto quien lo hace. Estas neuronas, a las que se han denominado "neuronas
espejo" (mirror neurons), forman parte de un sistema percepción/ejecución de
modo que la simple observación de movimientos de la mano, de la boca o del pie
activa las mismas regiones específicas de la corteza motora como si se estuvieran
realizando esos movimientos (Blakemore y Decety, 2001), aun cuando esta
activación motora no se transforme en movimiento actuado visible.

Podíamos decir que la visualización de un movimiento con una gran empatia vale
mas que mil lecciones.

Te recomiendo que busques el documental “la mente humana, conecta”.

Fuentes:
Documental “la mente humana, conecta”
Entrevista para elpais.es de Giacommo Rizzolatti.
Revista de psicoanálisis
Enciclopedia de neurología
Enciclopedia Wikipedia

Neuronas espejo y autismo

Área: Neurología — Viernes, 16 de Diciembre de 2005


Una falta de neuronas espejo puede ser la
causa del autismo. Un niño entre 500 padece
autismo. Los niños con esta condición sufren
de problemas para comunicarse o
relacionarse con los demás, aunque algunos
de ellos puedan hacer esto mejor que los
demás y los podríamos llamar autistas
funcionales. Según un estudio reciente los
niños pertenecientes a este grupo de
autistas funcionales podrían deber su
condición a un problema neurológico.
El estudio ha sido realizado por Mirella Dapretto de University of California Los
Angeles y sus colaboradores que examinaron los cerebros de diez de estos niños
y el mismo número de niños no autistas a la vez que monitorizaban e imitaban 80
tipos distintos de gestos faciales (enfado, miedo, alegría, tristeza, …).
Con un sistema de resonancia magnética nuclear se medía el aporte sanguíneo a
las distintas partes del cerebro. Las áreas más activas del cerebro demandan más
riego sanguíneo y así se pueden observar los distintos patrones de actividad
cerebral.
Al parecer la diferencia entre autistas y los que no los son reside en que los
primeros tienen menor actividad en una región cercana a la sien.
En estudios anteriores se había demostrado que este área corresponde al sistema
de neuronas espejo que permiten al ser humano entender las intenciones de otros
seres humanos por observación de los mismos o por imitación de sus acciones.
Cuando esta área está dañada interfiere en la facultad del habla.
La historia de las neuronas espejo es muy bonita. Se observo que ciertas
neuronas motoras se activaban cuando se realizaba algún movimiento con los
miembros, pero eran igualmente activadas cuando se observaba esa misma
acción realizada por otro. Se les llamó neuronas espejo porque imitan acciones
que no se están realizando de verdad sino sólo observándose.
El sistema de neuronas espejo permite hacer como propias acciones, sensaciones
y emociones de los demás. Se ha comparado su descubriendo en la neurología a
lo que fue el descubrimiento del ADN en la genética.
La capacidad de tener empatía o la capacidad de imaginar lo que otro está
pensando residiría en este sistema. Este sistema demuestra que somos seres
sociales y la familia o la comunidad sería por tanto valores innatos.
En estos experimentos, aunque los autistas funcionales eran capaces de imitar las
expresiones faciales tenían problemas para entender el correspondiente estado
emocional.
El estudio publicado en Nature Neuroscience sugiere que la activación incompleta
del sistema de neuronas espejo sería la causa de este tipo de autismo.