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Eclipses

Uno de los fenmenos astronmicos ms espectaculares son los eclipses, esto


es, el oscurecimiento del Sol o la Luna durante un corto intervalo de tiempo. En
particular son especialmente interesantes los eclipses de Sol, ya que a pleno da
el Sol desaparece y se hace la noche. Una condicin indispensable para que
tenga lugar un eclipse de Sol es que este astro, junto con la Luna y la Tierra (en
ese orden), se encuentren ubicados en una misma lnea del espacio; en esas
condiciones la sombra de la Luna se proyectar sobre una limitada regin de la
superficie terrestre centrada en esa lnea.
Todos los habitantes que se encuentran en esa zona de la Tierra, sumergidos
dentro del cono de sombra lunar, vern al Sol ocultarse detrs de la Luna durante
algunos minutos (el tiempo que dura el pasaje de la Luna frente al disco solar).
Los eclipses solares pueden ser totales (se oscurece completamente el disco del
Sol), parciales (se oculta una porcin del disco) y anulares (el disco de la Luna
queda contenido dentro del disco solar y se ve un anillo brillante).
Durante un eclipse solar total, por lo tanto, se ver en pleno da un cielo
tpicamente nocturno, en el cual brillarn algunas estrellas; se oscurecer el disco
solar y slo la dbil atmsfera del Sol ser apreciable. El cielo terrestre durante un
eclipse total de Sol es tan oscuro como el de una noche de Luna Llena.
El fenmeno de los eclipses solares se produce, como dijimos, en ciertas y
precisas condiciones, ya que el plano de la rbita de la Luna no es coincidente con
la eclptica; si as fuese, los eclipses seran un fenmeno mucho ms frecuente.
Dinmicamente, slo dos veces por ao se da la configuracin en la que los tres
astros se encuentran sobre una misma recta; slo entonces sern posibles los
eclipses de Sol.
No tan espectaculares como los de Sol, aunque bastante llamativos, son
los eclipses de Luna. Cuando el Sol, la Tierra y la Luna (ahora en este orden), se
ubican sobre una misma lnea del espacio, sucede que la sombra de la Tierra
cubre la superficie de la Luna, que en la ocasin se encontrar necesariamente en
su fase de Luna Llena. Entonces vemos el oscurecimiento del disco lunar. Estos
eclipses sern visibles para todos los habitantes de la Tierra que, en ese
momento, tengan la Luna por encima de sus respectivos horizontes. La mxima
duracin de un eclipse lunar es de 104 minutos. El oscurecimiento de la Luna
durante el eclipse total (cuando la Luna se encuentra por completo dentro del cono
de sombra de la Tierra) no siempre es igual; en algunos eclipses es muy
pronunciado y en otros no tanto.
Esta curiosa situacin depende de las condiciones reinantes en la alta atmsfera
terrestre, la cual ser atravesada por los rayos solares rasantes que delimitan la
sombra de la Tierra; si hay mucho polvo en la atmsfera, por ejemplo por
erupciones volcnicas recientes o nubes muy densas, el eclipse resultar ms
oscuro. Un dato a tener en cuenta es que un eclipse de Luna coincide siempre con
la fase de Luna Llena y se lo observar slo de noche; en cambio un eclipse de
Sol corresponde a la Luna Nueva, y por consiguiente lo veremos en pleno da.