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CAPITALISME, ESCLAVAGE
ET SUCRE CUBA

mergence, essor et dclin de lesclavage cubain (1511- -1886)


Rmy HERRERA
CNRS
*




Cette contribution examine successivement : les origines, lessor et
leffondrement du systme esclavagiste Cuba, des origines la fin du
XIX
me
sicle.

Lapparition de lesclavage Cuba

Les esclaves noirs africains ont trs probablement t introduits
Cuba ds la conqute de lle, en 1511, pour y travailler dans les mines dor.
Ce qui est sr, cest que, ds les toutes premires annes, les grands
propritaires fonciers bnficiaires des distributions de terres et de
travailleurs indiens sous le rgime de lencomienda (qui se trouvent tre
aussi les concessionnaires des mines) ont demand officiellement au roi
dEspagne lautorisation de dplacer vers Cuba des esclaves dj dports
(sans doute ds 1493) Hispaniola. Des licences dimportations de
travailleurs esclaves sont donc accordes, et rgulirement distribues, aux
oligarchies minires et foncires. Le cycle de lor Cuba, cest la priode
1511-1540 ; avec un pic en 1525. Mais, leffondrement dmographique de
la population indigne amrindocubaine est tel (peut-tre plus de 200 000
individus en 1510, peine 15 000 en 1530) que les reprsentants des classes
dominantes originelles rclament laccroissement des flux migratoires de
travailleurs forcs indiens (des Cara bes), et surtout esclaves (dAfrique).

*
Charg de recherche au CNRS, conomiste, UMR 8595 (MATISSE) du CNRS, Universit
de Paris 1 PanthonSorbonne, Maison des Sciences conomiques, 106-112 boulevard de
lHpital, 75013 Paris, France. Tl : 01 44 07 81 79. Email : herrera1@univ-paris1.fr.

Ce travail a fait lobjet de deux communications orales, lune au sminaire de lAssociation
pour ltude de la colonisation europenne (La Sorbonne, 1999), lautre la confrence
France et Amriques au temps de Jefferson et Miranda (La Sorbonne, 7 octobre 2000).
Lauteur remercie ici vivement les organisateurs de ces rencontres, tout spcialement Yves
Bnot et Marcel Dorigny, ainsi que Franoise Rivire pour son aide et ses conseils.
2
Les premires grosses cargaisons desclaves, par centaines, arrivent Cuba,
partir des annes 1520. Trs tt donc, des Indiens et des Africains vont
travailler cte cte dans les mines. Trs tt aussi, les rvoltes : la premire,
unissant travailleurs esclaves et forcs, africains et indiens, clate en 1525
! lanne de lcrasement des rvoltes paysannes en Allemagne ! et ne
sera totalement crase quen 1532. Ds le dbut, et le temps du pillage des
mines (dor, puis de cuivre), les Noirs sont, en termes relatifs, nombreux
Cuba ; mme si les dportations restent irrgulires.
Aprs cet essor initial, le trafic ngrier vers Cuba se stabilise durant plus
dun sicle, en phase avec lentre de lconomie cubaine dans une longue
priode de stagnation, entre approximativement 1600 et 1750. Mais les
dportations ne cessent pas : selon Perez de la Riva
1
, de 1540 1670, au
moins 300 Noirs arrivent en moyenne chaque anne Cuba. Aimes
2
value
60 000 personnes la population africaine dporte (et arrive vivante)
Cuba de la conqute 1760 ! mais cette estimation parat sous-value,
compte tenu du fait que le passage de lasiento entre les mains des ngriers
franais, puis anglais, accrot trs sensiblement les flux de dports (bien
que les Anglais se soient rgulirement plaints par voie diplomatique auprs
des autorits espagnoles, aprs 1713, des trop faibles quantits desclaves
commands par les planteurs cubains). Au XVII
me
sicle, les esclaves ne
sont plus envoys dans les mines, mais : en ce qui concerne les hommes,
vers les grands domaines latifundiaires dlevage (Cuba produit alors du
cuir), mais surtout vers les cultures destines lexportation : tabac, indigo,
plus tard caf, et bien sr sans doute ds 1511 le sucre (la canne
sucre a peut-tre t introduite ds le second voyage de Colomb Cuba, en
1494) ; pour ce qui est des femmes, elles seront souvent domestiques, ou
loues comme prostitues par les bourgeoisies urbaines.
Lessentiel est que, si lesclavage est introduit et fait systme Cuba ds
la Conquista, son extension sur grande chelle est troitement lie lessor
de la production du sucre Cuba ; cest--dire en fait (cest le tournant
historiquecl) la monte en puissance des grands propritaires fonciers
sucriers et leur stratgie de connexion au march mondial. Et cette
stratgie sera celle dune insertion de la colonie priphrique cubaine, en
position domine mais extrmement dynamique, dans lconomiemonde
capitaliste ; stratgie opre par une alliance lchelle mondiale entre
classes dominantes croles ( Cuba, les grands propritaires fonciers et les

1
Perez de la Riva, J., 1977, Cuba : la Formation du paysage conomique , in
Connaissance du Tiers Monde, Cahiers Jussieu, UGE, Paris.
2
Aimes, H., 1907, A History of Slavery in Cuba 1511-1868, Octogon Books inc.,
New York.
3
grands marchands urbains) et les classes susdominantes du centre (les
classes dirigeantes espagnoles, mais aussi et surtout les classes
hgmoniques , anglo-amricaines).

Esclavage et sucre

Ce quil faut donc reprer, cest limportance tout fait fondamentale
pour Cuba de cette spcialisation dans le sucre, qui intervient entre 1750
et 1850, et qui va faire delle, ds 18401850, le plus grand producteur de
sucre au monde. Et la base de cette production, ce sera la surexploitation du
travail esclave, sur une si grande chelle quelle va encore plus massivement
dformer la structure de classes de la colonie, en divisant profondment,
fonctionnellement, son proltariat multiracial , en hirarchisant les
diffrentes fractions de ce proltariat selon un critre de race et par
linstitution des statuts de la puret de la race , et en complexifiant le
processus de constitution de la nation cubaine.
Donc, si cest lor qui attirent les Europens hors de la Mditerrane,
cest le sucre qui restera sur leurs routes, comme la squelle de cette
expansion originelle ; et, avec les plantations de cannes, lesclavage, comme
un lment compatible avec le capitalisme et la formation des mcanismes
de transfert du surplus de la priphrie vers le centre de lconomiemonde
capitaliste (comme la montr Amin
3
), et mme comme un lment
constitutif fondamental du capitalisme dans sa phase daccumulation
primitive (comme Marx la dmontr, dans plusieurs chapitres essentiels du
Capital
4
, et aussi dans les Grundrisse
5
). Ne jamais oublier que les tats-
Unis restent capitalistes et esclavagistes au Sud (et sur quelle chelle !)
jusquen 1865, bien plus tard que tous les autres pays amricains
(exceptions faites de Cuba, et du Brsil).
Lhistoire du commerce du sucre est celle dune lente translation des
changes de lInde (principal producteur jusquau XV
me
sicle) vers la
Mditerrane, sous limpulsion des marchands perses, puis arabes, puis
italiens, Vnitiens surtout, qui dtiennent ds la fin du XIV
me
sicle un
quasi monopole pour le commerce sucrier et la proto-industrie du raffinage,
et qui vont peu peu contrler aussi les centres de production. Car la
rapparition de lesclavage en Europe, que lon peut dater du tout dbut du
XV
me
sicle et localiser dans les les mditerranennes (Chypre, Malte, plus

3
Amin, S., 1970, LAccumulation lchelle mondiale, UGE, Paris.
4
Marx, K., 1993, Le Capital, Livre premier, PUF, Paris.
5
Marx, K., 1980, Manuscrits de 1857-1858 - Grundrisse, ditions Sociales, Paris.
4
tard la Sicile), est lie cette mergence du capital marchand et la
combinaison : dune part dun systme de cultures de plantations sucrires,
largement travaillistiques, la fois compltement fermes sur elles-mmes
(dmontises) pour fixer par la violence extrme la main duvre et en
mme temps produisant une marchandisecl, et donc totalement ouvertes
sur le march mondial (Italie du Nord, Hanse, Flandres) ; et dautre part
dune structure de proprit de la terre associe la reconqute chrtienne et
la formation du capitalisme primitif.
Ce seront bien sr les grandes expditions maritimes ibriques, dans le
mouvement de la Reconquista, qui dplaceront les plantations sucrires de
la Mditerrane vers les les de la circumnavigation de lAfrique ( Madre,
o Colomb est propritaire de plantations et desclaves), vers les les
atlantiques o la culture de la canne ne se fera plus que sur une base
exclusivement esclavagiste, des travailleurs esclaves noirs africains
exclusivement ; ensuite vers le Brsil ; enfin vers les Cara bes, dans les
possessions hollandaises (Anvers remplace Lisbonne pour le raffinage au
dbut du XVII
me
sicle), puis anglaises (la Barbade, puis la Jama que) et
videmment franaises (Ha ti). Ha ti est en 1789 le plus gros producteur
mondial de sucre, sur la base dune structure de classes extraordinairement
difforme, compose 90% desclaves noirs et impose par un systme
pathologiquement hyperrpressif ! ou, pour le dire avec Yves Bnot une
dmence coloniale
6
!). Cest Cuba qui va prendre la suite dHa ti pour
la production du sucre. Et cest le sucre qui va structurer toute lhistoire de
la Cuba moderne, et jusqu aujourdhui, o, dans une large mesure, la
Rvolution socialiste na pas pu, malgr ses efforts et les progrs raliss,
rompre totalement avec les structures de cette spcialisation force,
transmises par le pass colonial et imprialiste.

Les causes externes de lessor du systme esclavagiste

Reste comprendre comment les structures de la formation sociale
cubaine ont pu tre faonnes par le sucre (ou plutt par les sucriers),
attaches au march mondial et soumises aux intrts du centre capitaliste,
espagnols, puis anglais (Anglais qui sont les plus gros ngriers de lhistoire),
et finalement nordamricains (NordAmricains qui sont les plus gros
esclavagistes de lhistoire). Nous soutiendrons ici la thse que, si
lesclavage des travailleurs noirs africains a t massivement dvelopp

6
Bnot, Y., 1992, La Dmence coloniale sous Napolon, La Dcouverte, Paris ; et 1987,
La Rvolution franaise et la fin des colonies, La Dcouverte, Paris.
5
Cuba, par une alliance entre classes dominantes, et si Cuba a t spcialise
par ces mmes classes dominantes dans la monoproduction de sucre
(premier producteur mondial ds 1840-1850, et jusqu une poque trs
rcente), cest que plusieurs chocs exognes lont impos, en plaant la
colonie, la fin du XVIII
me
sicle, par -coups successifs brutaux, sur une
trajectoire priphrique de spcialisation productive particulirement
dynamique, mais extrmement violente pour son proltariat (son proltariat
noir surtout), durablement dsarticulante et profondment handicapante
pour son mode de dveloppement en longue priode.
On pense un moment que le redressement de lEspagne au
XVIII
me
sicle va redynamiser sa colonie ; mais la mtropole glisse dans la
semipriphrie europenne de lconomiemonde capitaliste (pour
reprendre la terminologie de Wallerstein
7
). Les chocs exognes que nous
identifierons ici, au nombre de trois, devaient tre autrement plus puissants.
Le premier de ces chocs exognes est la prise de La Havane par les
Anglais, en 1762. Loccupation militaire anglaise ne dure que 10 mois, mais
son impact est norme : Cuba compte environ 30 000 esclaves en 1760
(aprs 2 sicles et !de colonisation), les Anglais en introduisent (daprs
PinoSantos
8
) prs de 15 000 en 10 mois, partir de leurs marchs ngriers
de Virginie, de la Jama que, de la Barbade, contrls depuis Londres,
Liverpool et Bristol, ce qui provoqua, par cette injection soudaine de
capital (une forme toute particulire de capital humain ), un
changement dchelle du systme esclavagiste Cuba. Avant 1760, six
bateaux taient enregistrs par an lentre du port de La Havane ; ils seront
plus de 200 en 1763, surtout nordamricains. Une brche souvre dans le
monopole colonial, qui jamais ne se refermera. En 1778, le commerce est
libr . Pour rpondre la demande croissante de lEurope en gnral, et
de lEspagne en particulier, les productions cubaines dexportations
augmentent alors fortement : celle du sucre naturellement (ds 1779, les
quantits de sucre exports par Cuba vers lEspagne couvrent la quasi
totalit de la consommation intrieure de cette-dernire), dont lessor
demeure toutefois encore born par le fait que lAngleterre dispose de ses
propres sources dapprovisionnement et entend ne pas les menacer ; mais
pas uniquement celle du sucre, car lEurope ! et dabord lAngleterre ! a
aussi besoin de cuir, de bois, de tabac, biens alors trs demands. Et pour
suivre le rythme impos par les forces du march mondial aux productions

7
Wallerstein I., 1980, Le Systme du monde du XVe sicle nos jours, Flammarion, Paris.
8
Pino Santos O., 1964, Historia de Cuba Aspectos fundamentales, Editorial
universitaria, La Habana.
6
pour lexportation, il faut Cuba des travailleurs, en plus grand nombre :
des dportations massives dhommes et de femmes esclaves dAfrique
fourniront aux grands propritaires terriens la main-duvre ncessaire. Les
exportations cubaines sont multiplies par deux entre 1763 et 1774, par 20
entre 1763 et 1790 : ce nest pas l le signe dune croissance
conomique, mais bien celui dune dpendance.
Le deuxime choc exogne qui touche Cuba est la connexion, aprs
1776, au march des tats-Unis, proche, vaste, trs dynamique. Mais cette
connexion correspond un basculement de Cuba dans une nouvelle
dpendance, conomique, en un sens beaucoup plus prgnante que la
dpendance politique coloniale. Cuba devient dans le mme mouvement le
premier march extrieur des tats-Unis. Et des liens troits se nouent entre
classes dominantes cubaines (foncires et marchandes) et classes sus
dominantes nordamricaines (des industriels, des ngociants, des
armateurs). Quelle est la nature de ces liens conomiques ? Une nature en
ralit assez singulire : les NordAmricains achtent Cuba du sucre,
brut, non transform, pour leurs raffineries industrielles de la cte Est ; et,
en change, ils lui fournissent de quoi produire ce sucre, et dabord des
moyens de production, en loccurrence : des esclaves, en grand nombre,
payables crdit sur les exportations futures de sucre ; du matriel agricole ;
et puis des denres alimentaires pour alimenter les captifs ; et encore des
caisses et des sacs, pour les remplir de sucre exporter. A partir de 1778, les
navires marchands amricains entrent en commerce de droiture, libres de
toute entrave et de toute taxe, dans les ports cubains. Lindpendance
amricaine a coup les tats-Unis des sources sucrires britanniques
traditionnelles, et contribu ainsi les connecter troitement Cuba. Les
relations commerciales cubano"amricaines vont encore se resserrer entre
1790 et 1815 : la neutralit des tats-Unis pendant les guerres europennes
suivant la Rvolution franaise va faire deux lintermdiaire
dimport"export pour le transport et la distribution du sucre cubain sur le
march mondial.
Le troisime choc qui frappe Cuba (et pas seulement conomiquement)
est la guerre dindpendance dHa ti, qui, en dtruisant la base systmique
esclavagiste ha tienne, limine avec elle le principal concurrent sucrier sur
le march mondial, et provoque Cuba une expansion fulgurante des
productions et des exportations de sucre. Cuba pourra en effet produire du
sucre, massivement, et exporter ce sucre, massivement, parce que la guerre
ha tienne a fait dcupler les prix sur les marchs europens, ruin son plus
grand rival, et provoqu le dpart des planteurs franais, qui seront peut-tre
7
10 000 immigrer vers Santiago de Cuba et simplanter sur les terres de
lOriente. Ces derniers emmenrent avec eux leur capital, en monnaie,
machines et esclaves (au moins 10 000), leur technique, lpoque la
pointe de lagronomie tropicale, et leur rseau commercial et financier, fait
de connexions puissantes avec les marchands et les banquiers europens
jusque-l inaccessibles ou hostiles aux exportateurs cubains : Bordeaux,
Marseille, Paris ; mais aussi Londres, Milan, Amsterdam. Ces
immigrs franais de premier choix ! rejoints par les grands propritaires
espagnols migrant de la Louisiane rachete par les tats-Unis en 1800 !
sauront bientt constituer une force des plus ractionnaires lappui des
intrts des sucriers cubains, dans leurs efforts acharns pour maintenir et
prolonger jusquau bout le systme esclavagiste Cuba. Le modle
dexploitation cariben perdure dans le temps en se dplaant dans lespace.
Mais il perdure, dans les premires dcennies du XIX
me
sicle, dans un
contexte conomique international en plein bouleversement, en raison
notamment de la dcouverte dune seconde source de sves saccharifres
haut rendement disponible en Europe (la betterave).

Les causes internes de lessor du systme esclavagiste

Si puissants quils aient t, ces chocs nauraient pas pu produire leurs
effets cest--dire mtamorphoser les structures sociales de Cuba sils
navaient pas interagi et t amplifis par des conditions proprement
endognes la colonie cubaine : des conditions physiques (dordres
topographique, climatiba sils
navaient pas interagi et t amplifis par des conditions proprement
endognes la colonie cubaine : des conditions physiques (dordres
topographique, climatiba sils
navaient pas interagi et t amplifis par des conditions proprement
endognes la colonie cubaine e f f e t 5 6 p r 4 . 5 . 5 c o t e w c 3 n g e r 2 2 2 a
Les9it Twc3r du systme esclavagiste0c5 )
8
Car le fait de considrer que lanalyse des structures est surdterminante
en dernire instance (comme on disait il y a quelques annes) et de dire que
les dcisions des individus sont attaches des comportements de classes ne
vide absolument pas de toute pertinence lexamen des actions des agents
individuels (comme on dit aujourdhui). Exemple. Deux individus vont tre,
partir de 1790, les agents personnels de louverture de Cuba au libre
change avec les tats-Unis : Luis de Las Casas, gouverneur de Cuba, et
Jos Pablo Valiente, administrateur du Trsor. Le premier fut persuad du
bien-fond dune telle orientation librale par les classes dominantes croles
qui surent se montrer gnreuses au point doffrir au gouverneur, en guise
de prsent, une cannaie, avec son moulin et ses esclaves (le nom de cette
plantation ? Amistad !) ; le second fit faire des conomies aux sucriers,
puisque le hasard voulut quil ft propritaire de la plus grande sucrerie de
lpoque, au monde, ce qui lui permettait ainsi dpouser plus intimement
les intrts de classe des grands propritaires et de se comporter en
dlgu de classe dvou
9
. Et plus tard, le fait quun Tacn ou quun
ODonnell, deux gouverneurs de lle qui se distingurent notamment par la
rpression des rvoltes desclaves, aient t directement intresss au trafic
ngrier, ne montre rien dautre que ltat ne fait pas que protger et
raisonner le capital spontanment pouss la surexploitation du travail ;
ltat (de classe) en profite lui mme abondamment.
La production de sucre cubain, presque intgralement destine
lexportation, bondit de manire fulgurante dans la premire moiti du
XIX
me
sicle : lvolution en volume de cette production a lallure dune
fonction exponentielle. Malgr de violentes crises conscutives aux
fluctuations de la demande europenne, le secteur sucrier cubain connut
entre 1750 et 1850 un essor tout fait fulgurant, mtamorphosant la
stagnante et archa sante colonie espagnole en premier producteur et
exportateur de sucre au monde ; et ce en dpit dune concurrence de plus en
plus exacerbe, ct offre, des betteraviers dEurope. La production de sucre
Cuba tait denviron 12 milliers de tonnes mtriques en 1785, pour passer
29 milliers en 1800, puis 44 en 1815, plus de 75 en 1830, prs de 165
en 1840, et 268 en 1850 ; dix ans plus tard, elle atteignait 473 milliers de
tonnes ; en 1867, un an avant le dbut de la guerre civile : 761 milliers de
tonnes mtriques, exportes pour le plus grande partie. On comptait 478
centres de production (plantations, moulins et sucreries) en 1760 Cuba ; il
y en avait plus de 1000 en 1820 ; 1 442 y furent dnombrs en 1846. Les

9
Allahar, A., 1982, The Sugar Planters of Colonial Cuba, Two-Thirds Edition, Toronto.
9
profits dgags par les classes dominantes croles et trangres sont
proprement prodigieux.
Cette augmentation de la production et des profits extra ntait rendue
possible que par lacclration du rythme des dportations de travailleurs,
lesquels, en ce point du globe et cette poque, sont noirs, africains,
esclaves : Cuba, ils sont 64 500 lors du recensement de 1792, 286 500

proprement prodigieux.
Cette augmentation de la production et des profits extra ntait rendue
possible que par lacclration du rythme des dportations de travailleurs,
lesquels, en ce point du globe et cette poque, sont noirs, africains,
esclaves
10
PinoSantos
13
dnombre plus de 85 000 esclaves arrivs vivants et dports
depuis les centres concentrationnaires dAfrique. Curtin
14
compte encore
prs de 125 000 arrives pendant la dcennie 1851-1860 (presque un demi
sicle aprs labolition de la traite).
LEspagne abolit la traite ngrire, dans llment du droit, en 1817, au
moment o les intrts des classes dirigeantes espagnoles sintressent le
plus activement ce trafic. Elle le fait surtout sous la pression de
lAngleterre ; cette Angleterre qui, aprs avoir fourni la traite ses plus gros
ngriers, dcide de labolir, la premire, alors que ! l rside la
paradoxe ! elle saffirme dans le mme temps comme la premire
puissance coloniale du monde, la tte du plus vaste empire colonial du
monde.

Le dclin du systme esclavagiste Cuba

Lesclavage est aboli Cuba en 1886, plus dun demisicle aprs les
colonies britanniques, seulement 20 ans aprs les tats-Unis du Sud (o la
sgrgation raciale va y demeurer longtemps comme une squelle de
lesclavage). Mais la Cuba coloniale espagnole est dj conomiquement
dpendante des tats-Unis, depuis au moins le milieu du XIX
me
sicle : en
1850, 65 % des exportations cubaines (du sucre videmment) sont diriges
vers les tats-Unis, 25 % vers lAngleterre, moins de 5 % vers lEspagne,
presque rien vers lAmrique latine. Les investissements directs des tats-
Unis ne vont dbuter Cuba que dans les annes 1880 ; cest--dire aprs la
guerre civile des Dix Ans (de 1868 1878), laquelle oppose sucriers
modernes de lOuest et sucriers archa ques de lEst et ruine la moiti des
sucreries de Cuba et la plupart de ses capitalistes ayant russi intgrer
activits sucrires, marchandes, bancaires et infrastructurelles. 1880, cest la
mise en place du systme du patronato (lapprentissage) qui annonce le
passage, non rversible, de lesclavage au salariat.
Ce quil nous faut donc comprendre, ce sont les causes essentielles de
leffondrement du systme esclavagiste Cuba et, en creux, les raisons pour
lesquelles tait rendu absolument ncessaire pour le capital imprialiste son
remplacement par une forme adapte, relativement plus rentable,
dexploitation du travail en lespce, le salariat , devant servir de base

13
Pino Santos, O., 1964, Historia de Cuba Aspectos fundamentales, Editorial
universitaria, La Habana.
14
Curtin, P., 1970, The Atlantic Slave Trade A Census, Wisconsin University Press,
Madison.
11
une conomie sucrire encore tendue, modernise surtout, et domine
presque intgralement par les intrts imprialistes nordamricains (qui ne
seront renverss quen 1959 par la Rvolution). Javancerai ici une srie de
raisons, chronologiquement articules et troitement imbriques.
La premire raison, extrieure Cuba mais tout fait dcisive pour elle,
est labolition de la traite, puis de lesclavage par lAngleterre colonialiste
! qui, aprs 1808, a les moyens de faire plier lEspagne, et donc Cuba. Ma
position est que lAngleterre a fortement intrt prcipiter ces abolitions
(et ses ngriers pourront soit passer dans la trafic clandestin, soit se
reconvertir dans le transport des coolies chinois). LAngleterre y a intrt :
dabord parce qu partir du dbut du XIX
me
sicle, ses raffineries sucrires
sapprovisionnent principalement en Inde et lle Maurice, o sont utiliss
des travailleurs libres des salaires extrmement bas
15
; ensuite parce quen
bloquant la traite ngrire, ds 1807, lAngleterre fait monter les prix des
esclaves sur le march, donc accrot le cot du capital pour les sucriers
rivaux, et menacent leur rentabilit lenjeu tait de taille : Cuba est le
premier producteur mondial de sucre, lAngleterre consomme au milieu du
XIX
me
sicle le tiers du sucre produit dans le monde ; enfin, parce que
lAngleterre, en prenant linitiative dun passage acclr au salariat, au
travers dun continuum de contrats de travail contraint, sacrifiait certes ses
colons caribens, mais consolidait surtout son hgmonie globale au centre
de lconomiemonde capitaliste.
La deuxime srie de raisons qui font entrer le systme esclavagiste dans
la crise Cuba sont internes, et fondamentales. Elles tiennent dune part la
radicalisation de la lutte des classes Cuba, et notamment la
multiplication des soulvements desclaves (et des fuites des cimarrones
vers les palenques) ; dautre part aux checs rpts des classes dominantes
cubaines dans leurs tentatives de rforme du systme esclavagiste. Car les
grands propritaires sucriers rpondent linterdiction de la traite ngrire
et aux rvoltes desclaves ! de plus en plus frquentes au XIX
me
sicle !
par lacclration des approvisionnements clandestins en main duvre
africaine, par lintensification de la surexploitation en durcissant les
conditions de travail et de vie des esclaves, et par une rpression
extrmement violente. Cuba est sous commandement militaire ; les rebelles
sont traduits en conseil de guerre. Cest, dire vrai, quun systme
esclavagiste ne se rforme pas ; il ne se rgule pas ; il interdit par

15
The work done by free men comes cheaper than that performed by slaves : Adam
Smith, dans La Richesse des Nations, tait parfaitement clair (Smith, A., 1976, Recherches
sur la nature et les causes de la richesse des nations, Gallimard, Paris).
12
essence les opportunits de modernisation des processus de production et
dincorporation de progrs technique. Les esclaves ne sduquent pas ; ils
sachtent sur le march, adultes, comme des moyens de production
inorganiques, proprits des classes dominantes qui tirent leurs profits de
leur travail, cest--dire de leur mort physique au travail intensif. On a parl
desclavage doux Cuba, et souvent dune douceur relative de
lesclavage espagnol (Chaunu dit que cest une ide unanimement
reconnue
16
) ; il ne faudrait peut-tre pas oublier que, dans la ralit, en
tant que systme total, le travail des esclaves dans les plantations de sucre
est si dur (la chaleur, lhumidit, le fouet, les chiens...) quil les tue
physiquement, rapidement, par puisement !... quitte ce que le taux de
dprciation de ce capital fixe slve... En clair, la rentabilit du systme
esclavagiste Cuba na pu tre maintenu que par laugmentation du nombre
desclaves au travail et lintensification de leur surexploitation. Mais les
rvoltes et les fuites de travailleurs captifs des barracones rendaient de plus
en plus coteux conomiquement et instable politiquement ce systme
dexploitation extrme.
Les dportations sacclrent donc. Mais il faut encore favoriser les
rallocations factorielles des esclaves des zones rurales (ceux, 40 000,
des cafires notamment), pour les concentrer dans les cannaies ; les
bourgeoisies urbaines louent certains de leurs esclaves domestiques comme
coupeurs de canne des sucriers ; ltat lui-mme contraint les quelque
26 000 Noirs librs lors des interceptions du trafic interlope travailler,
pour la plupart videmment dans des plantations ; la pratique du rapt de
Noirs libres, revendus par les marchands comme esclaves aux sucriers, nest
pas exceptionnelle dans la Cuba de lesclavagisme dclinant. Les grands
propritaires essaieront encore dimiter une innovation qui fit la fortune de
nombreux planteurs nordamricains et anglais : llevage desclaves noirs,
par la reproduction dtalons et de reproductrices ; mais cette exprience ne
marcha pas aussi bien quaux tats-Unis. Ces mmes planteurs tentrent un
instant de contraindre par la loi les petits paysans pauvres blancs venir
travailler sur les terres sucre, aux cts des travailleurs esclaves (comme
ce fut le cas par exemple Porto Rico) ; mais, Cuba, cela comportait de
trop grands risques conomiques (en coupant les planteurs de leurs
fournisseurs dalimentations pour esclaves) et politiques (en soudant, par
des conditions de travail presque identiques, les fractions noire et blanche
du proltariat cubain, jusque-l fonctionnellement spares, hirarchises et

16
Chaunu, P., 1949, Histoire de lAmrique latine, PUF, Paris ; et 1969, Conqute et
exploitation des nouveaux mondes, PUF, Paris.
13
confrontes dans un rapport de haine raciale par lequel les grands
propritaires asseyaient leur domination de classe). Que faire dans ces
conditions ?

De lesclavage au salariat

Il fallait que les grands sucriers importent des travailleurs de
lextrieur. Ce fut dabord, vers 18351840, des paysans espagnols pauvres,
des Blancs donc, qui arrivrent des Canaries, de Catalogne, de Galice...
Mais, soumis des conditions de travail proches de celles des esclaves,
contractuellement contraints mais statutairement libres, ils senfuyaient
presque tous (do des lois interdisant le vagabondage, comme en Europe,
cette poque). Mais qui alors ? Il fallait aux grands sucriers des trangers
prsentant les mmes caractristiques que les Africains, et quils puissent
engager par le mensonge (et la force) et fixer dans les plantations par la loi
(et la force), via des contrats de salariat brid (au-del de la contrainte
montaire). Ce furent, partir de 1845, des Indiens du Yucatan, prisonniers
de guerre de larme mexicaine qui les cda aux marchands et aux sucriers
cubains.
Puis ce fut le tour des engags chinois : 150 000 Cantonnais arrivrent
La Havane, transports par les ngriers eux-mmes (autant confier ce genre
de travail des spcialistes... les Zulueta et consors...), et envoys dans les
plantations et les sucreries
17
. Les profits de la traite des Jaunes taient
faramineux : les trafiquants anglais, franais, nordamricains... sen
gavrent. Et ils offraient en mme temps aux grands propritaires cubains, l
tait lessentiel, les moyens dacclrer encore leur production de sucre pour
le march mondial (en fait : pour satisfaire la demande du centre de
lconomiemonde capitaliste) et les conditions dune abolition progressive
et lente de lesclavage ! sans mme que soit ncessaire une indemnisation
de la part de lEspagne qui, pour sa part, continua, par la voie fiscale,
pomper de sa colonie le maximum de surplus ! et jusqu un tiers de son
budget national la fin du XIX
me
sicle
18
.
Mais cet afflux de travailleurs contraints, tenus par des contrats de travail
brid extrmement svres
19
et pays sous le cot de location dun esclave

17
Helly, D., 1979, Idologie et ethnicit Les Chinois Macao Cuba, Presses de
lUniversit de Montral, Montral.
18
Philip, J., 1995, LEsclavage Cuba au XIXme sicle daprs les documents de
lArchivo Histrico Nacional de Madrid, LHarmattan, Paris.
19
Moulier Boutang, Y., 1998, De lesclavage au salariat conomie historique du salariat
brid, PUF, Paris.
14
sans qualification, allait encore accrotre davantage les ingalits entre petits
et grands propritaires fonciers sucriers. Les crises capitalistes du secteur
sucrier, dont lpicentre tait toujours situ hors de Cuba, toujours li, ct
demande, aux fluctuations de la consommation centrale (europenne et
nordamricaine), ct offre, aux volutions de la concurrence des
betteraviers centraux (franais et allemands tout spcialement), vont ainsi
concentrer par itrations successives trs brutales (y compris au travers
dune guerre civile) la structure de la proprit foncire Cuba, pour
finalement reconstituer le latifundium moderne. Ce sont ces latifundia qui
vont passs progressivement sous contrle des capitaux imprialistes nord
amricains, partir des annes 1880, puis presque totalement aprs 1898.

Mais, pour reprendre lexpression gramscienne, dans cet interrgne
entre lancien et le nouveau, des monstres ont surgit : une longue
priode dinstabilit, guerre civile, guerre de libration nationale, guerre
imprialiste et soumission aux tats-Unis. Dans la seconde moiti du
XIX
me
sicle, lchec du colonato
20
, cest--dire de la tentative
dapprofondissement de la division du travail par la sparation des activits
agricoles (des planteurs de cannes) et industrielles (des producteurs de
sucre), marquera limpossibilit denclencher un processus
dindustrialisation priphrique, quand bien mme celle-ci sappuierait sur
le secteur de spcialisation monoproductive du pays. Cuba devra limiter
son rle planter de la canne, la couper, en extraire un sucre brut et
lexpdier non transform vers les tats-Unis ; cest l-bas que se
dvelopperont les industries ; pas Cuba. Jusqu la Rvolution socialiste
en tout cas. Un mot pour finir : un sondage effectu en janvier 1959 par
lInstitut catholique de La Havane rvla que 90 % des Noirs (et 95 % des
travailleurs noirs) soutenaient la Rvolution socialiste...

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