The Project Gutenberg EBook of A quoi tient l'amour?

, by Emile Bl�mont This eBook is for the use of anyone anywhere at no cost and with almost no restrictions whatsoever. You may copy it, give it away or re-use it under the terms of the Project Gutenberg License included with this eBook or online at www.gutenberg.net Title: A quoi tient l'amour? Author: Emile Bl�mont Release Date: June 2, 2004 [EBook #12487] Language: French Character set encoding: ISO-8859-1 *** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK A QUOI TIENT L'AMOUR? ***

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_EMILE BL�MONT_

A quoi tient l'Amour Contes de France et d'Am�rique

DCCCCIII

_L'auteur du pr�sent volume s'est d�cid�, sur les demandes r�it�r�es qui lui ont �t� faites, � rassembler les petits romans et les esquisses de moeurs qu'il avait �parpill�s dans les journaux et les revues au cours de sa vie litt�raire. Plusieurs de ces pages remontent � un temps presque oubli� d�j�; s'il en a dat� quelques-unes, c'est tout simplement pour ne point tomber sous le reproche d'y avoir imit� les confr�res qui, au contraire, en ont pu profiter._

I A QUOI TIENT L'AMOUR

Lucile Fraisier I Vers le commencement de juillet 1870, apr�s une journ�e de soleil sans nuages, la petite ville picarde de Verval-sur-Orle, si calme et si riante, s'ouvrait � l'air ti�de du cr�puscule, o� d�j� flottait une caressante fra�cheur. Et, tandis que les flammes du couchant s'�teignaient en lentes d�gradations de lumi�re, en vastes nappes orang�es, en glacis d'un vert tendre et limpide, en fines ombres violettes, la lune montait � l'orient dans l'�ther pur, baignant d'une sereine blancheur les coteaux bois�s, les champs de bl� et de seigle, les prairies, les jardins, les maisons � demi cach�es dans le feuillage. Des souffles apportaient de la foret prochaine l'odeur des tro�nes fleuris, et, sur l'eau vive miroitant parmi les branches, faisaient bruire les saules nains et les hauts peupliers, jusqu'aux rampes du pont de pierre qui, l�-bas, s'arquait, massif et brun, entre les deux rives, un peu en aval du confluent de l'Orle et de la Sorelle. Tout, dans cette bourgade champ�tre, respirait la paix, l'harmonie, la confiance, la f�condit�. Le ciel se m�lait � la terre dans une intimit� myst�rieuse; et l'�me �panouie de ce pays g�n�reux palpitait avec douceur sous l'immense et l�ger d�me d'azur. Mais la s�r�nit� de cet admirable soir ne semblait pas avoir la moindre influence sur Fran�ois Rouillon, qui, seul, pr�occup�, insensible � l'ar�me des lys, indiff�rent au charme de l'obscurit� transparente et de la lumi�re lact�e, allait et venait silencieusement, entre les plates-bandes et sous les tilleuls de son jardin, sans pouvoir apaiser la fi�vre qui le br�lait. C'�tait un homme de moyenne taille, qui devait avoir de trente-cinq � quarante ans, bien b�ti, robuste, la poitrine ample, les �paules carr�es, le cou gros et court, la t�te ronde comme un boulet, les traits �nergiques, l'air intelligent mais dur, le front large mais bas, avec des yeux de braise ardente sous un fouillis de sourcils �pais et de cheveux d'un brun roux qui bouclaient naturellement. Il avait d�n� � la h�te, s'�tait ras� soigneusement, avait chang� de v�tements en pr�tant une attention inaccoutum�e � sa toilette; puis, au moment de sortir, avait h�sit�, �tait descendu au jardin, et l�, depuis un quart d'heure, marchait au hasard. Soit commencement de lassitude, soit redoublement d'anxi�t�, il s'arr�ta pr�s des vitrages de la petite serre, sous la verdure d�licate des jasmins �toil�s. Un moment il resta immobile. Il leva machinalement les yeux vers la lune, d'o� tombait cette splendeur p�le qui �clairait le paysage comme une aube, ramena ses regards vers la terre, aper�ut pr�s de l� un banc de bois, s'y assit et

s'absorba dans ses pens�es. Mais voici que, tout d'un coup, derri�re les espaliers et les haies, du c�t� de l'�glise, monta ga�ment vers le ciel, en fus�es claires, parmi les cris de joie et les �clats de rire, un choeur de fra�ches voix enfantines chantant la vieille ronde du Moulin: _Meunier, tu dors! Ton moulin, ton moulin, va trop vite. Meunier, tu dors! Ton moulin, ton moulin va trop fort._ �Parbleu! fit notre homme en relevant la t�te, ces enfants ont l'air de s'adresser � moi, bien que je ne sois meunier que par aventure. Ils ont raison. Je dors, je r�ve, quand je devrais agir. Assez r�fl�chi! Je ne vis plus. Me voil� le jouet d'une femme. Et le diable sait ce qu'il y a de terrible dans le bon petit coeur de la plus ing�nue! Le doute me devient intol�rable. D�s ce soir, il me faut une r�ponse d�cisive. Quoi qu'il arrive, au moins serai-je fix�! Si c'est non, j'en prendrai mon parti, et j'arracherai vite cette mauvaise herbe qui m'envahit tout entier. Mais, bah! j'aurai Lucile. Je les tiens tous. Allons.� II Il regagna rapidement la maison, sortit, descendit la Grand'Rue vers la place de la Mairie, et, d'un pas s�r, entra dans la boutique situ�e � gauche, au coin de la rue et de la place. Au-dessus de la devanture, par le clair de lune, on pouvait lire cette enseigne ambitieuse: MAGASIN DE NOUVEAUT�S et plus bas, ce nom: CONSTANT FRAISIER Pas de lumi�re dans la boutique ni dans l'arri�re-boutique. Tout au fond, br�lait simplement une petite lampe de cuisine, et l'on distinguait � peine, derri�re les mannequins � confections, les pi�ces d'�toffes rang�es dans les casiers ou empil�es sur le bout des comptoirs. �Eh! la patronne! appela le visiteur d'une voix sonore et famili�re. La maison est-elle abandonn�e?� Une femme parut dans la p�nombre. �Ah! c'est vous, monsieur Rouillon. Entrez donc par ici. Nous prenons le frais en plein air. Il fait si beau! --Bonsoir, madame Fraisier, dit Rouillon, la suivant. On d�valiserait votre magasin sans danger.� Il p�n�tra, avec elle, dans une cour formant terrasse, d'o� l'on dominait la campagne et d'o� l'on pouvait descendre, par un escalier de

quelques marches, au jardinet allong� jusqu'� la rivi�re. Entre les vieux murs tapiss�s de lierre, de vigne vierge et de ch�vrefeuille, sous les derni�res lueurs du jour, une jeune fille jouait au volant avec une fillette. En apercevant le nouveau venu, elles s'arr�t�rent. �Continuez, je vous prie, mademoiselle Lucile! dit-il � la plus grande. Ce jeu est charmant.� Et, soulevant la plus petite pour l'embrasser au front, il ajouta: �Tu n'as pas peur de moi, n'est-ce pas, Linette? Combien aviez-vous de points? demanda-t-il en s'avan�ant vers Lucile, qui, instinctivement, �vitait son regard. Je vous ai interrompues. C'est moi qui ai fait tomber le volant. Reprenez o� vous en �tiez, sans d�compter! --Y pensez-vous, monsieur Rouillon, fit leur m�re. Linette a d�j� jou� plus d'une heure. Elle est lasse, elle devient maladroite. D'ailleurs, au clair de lune, on n'y voit pas comme en plein jour; et il est grand temps de se retirer. --Fraisier est au caf�? --Il doit y �tre. --J'ai � lui parler. --Linette, va chercher ton p�re. Monsieur Rouillon, asseyez-vous; il sera ici dans deux minutes.� Linette sortit en courant. III �Je les tiens!� disait Rouillon tout � l'heure. H�las! oui, il tenait la famille Fraisier. C'�tait un fort habile homme que ma�tre Fran�ois Rouillon. A vingt-quatre ans, ayant perdu en quelques mois sa m�re et son p�re, il �tait rest� seul � la t�te de la maison, une tannerie qui, bon an, mal an, rapportait simplement de quoi vivre. Il s'�tait mis � la besogne sans fain�antise et avait rapidement am�lior� la situation. Sur quoi, attir� par une jolie figure et une jolie dot, il avait demand� en mariage la fille d'un commer�ant parisien qui, chaque ann�e, passait une partie de l'�t� � Verval, d'o� la famille �tait originaire. La demande ne fut pas agr��e. Rouillon en eut un d�pit furieux. Il jura qu'on ne l'y prendrait plus; il se promit de rester c�libataire jusqu'� sa derni�re heure. Il raconta, du reste, que c'�tait lui qui n'avait pas voulu de la demoiselle; et il r�pandit les plus m�chants bruits contre cette d�daigneuse h�riti�re, � laquelle il finit par rendre le s�jour de Verval absolument impossible. Alors, on le vit courir les f�tes de campagne, buvant sec, jouant gros jeu, cueillant les amours faciles chez les filles mal gard�es. A ce train-l�, il n�gligea sa maison, fit des dettes.

A deux doigts de la ruine, il s'arr�ta, trop �go�ste et trop matois pour compromettre irr�parablement son avenir. Et puis, cette existence de Lovelace campagnard commen�ait � l'ennuyer. Il se rangea, �tonna les gens par son acharnement au travail, par son �pret� au gain, par ses progr�s m�thodiques et incessants. Il �tendit consid�rablement ses relations, voyagea, vint � Paris, observa les manoeuvres des adroits sp�culateurs, suivit leur exemple, avec une extr�me prudence d'abord, et bient�t avec une hardiesse avis�e. Pas une bonne op�ration ne s'offrait dans le pays, qu'il ne la f�t ou ne tent�t de la faire. Pour presque rien, il acheta une brasserie toute neuve, superbement mont�e par un homme intelligent mais sans ordre, qui s'�tait trouv� vite au bout de son rouleau. Le moulin de la Sorelle tomba de semblable fa�on entre ses mains. Pour le moulin et la brasserie, comme pour la tannerie h�r�ditaire, il sut dresser d'excellents contre-ma�tres; et tout prosp�rait sous sa haute direction, sans lui donner grand souci. N'ayant plus gu�re de plaisir � courir la pretantaine, il prit le parti de domestiquer l'amour. Despotique et sensuel, en guise de ma�tresses il eut des servantes, une blonde cette ann�e-ci, une brune cette ann�e-l�, cong�diant sans tarder celle qui se montrait farouche, et ne gardant celle qui s'apprivoisait que juste le temps de satisfaire sa fantaisie pour elle. Un tel man�ge ne pouvait durer sans quelques inconv�nients. Il y eut d'assez scabreuses histoires; il y eut m�me un v�ritable scandale. Une grande et belle fille aux sourcils noirs, Madeleine Cibre, devint enceinte � son service. Elle se crut des droits, prit des airs de femme l�gitime. Il la renvoya brutalement. D�shonor�e, reni�e, chass�e comme une voleuse, elle retourna � pied dans son pays, un village des environs. Elle ne put aller jusque-l�. Bris�e de fatigue et de douleur, elle tomba sur le chemin, o� elle faillit �tre �cras�e par la voiture du percepteur, M. Dufriche, qui revenait chez lui, � la Villa des Roses, un peu au-dessus de Verval. Le percepteur �tait un brave homme. Il la releva, la ramena, la recueillit par piti� dans sa maison. Madeleine y accoucha d'un enfant mort, et pensa mourir elle-m�me. Les gens de Verval n'ont pas la moindre sentimentalit�. Pourtant, son malheur la rendit sympathique � tous. Elle �tait bonne ouvri�re, tr�s courageuse, tr�s probe. Mme Dufriche finit par lui donner chez elle un emploi r�gulier, et Rouillon fut quelque temps regard� comme un monstre. Il ne broncha pas. Aux gens assez hardis pour lui marquer leur d�sapprobation, il r�pondit: �Avait-elle un certificat de chastet� quand je l'ai engag�e? L'enfant est-il n�cessairement de moi? Si elle a �t� avec l'un, elle a pu aller avec l'autre. Je ne me m�le pas de vos affaires; et je vous conseille, dans votre int�r�t, de ne pas vous m�ler des miennes.� IV

Il avait eu d'autres raisons, qu'il ne disait pas, pour agir avec cette �pret� f�roce. Madeleine �tait devenue un obstacle � des projets nouvellement form�s. Sans le vouloir ni le savoir, Lucile Fraisier avait fait le miracle de remuer jusqu'au fond du coeur cet intraitable �go�ste. En passant, en voisinant, par une pente insensible, il s'�tait laiss� aller au charme pur et p�n�trant de la d�licate jeune fille, hier encore une enfant sans cons�quence. Et maintenant, il l'aimait comme un fou, cette petite blonde de dix-neuf ans, si simple et si gracieuse, et qu'un rien parait admirablement, et que, chaque jour, � toute heure, il voyait l�, gaie, sereine, famili�re, vaillante, r�pandant avec douceur autour d'elle un rayonnement d'esp�rance, un parfum de paradis. Il ne se lassait pas de la regarder, assise pr�s du comptoir, les paupi�res baiss�es sur son ouvrage. Relevait-elle les yeux, il pouvait � peine soutenir la clart� de ce regard jeune, qui le d�concertait, qui l'�blouissait, comme l'aurore �blouit une b�te nocturne. D�s qu'elle n'�tait plus l�, il retrouvait, d'ailleurs, toute sa lucidit�. A loisir, avec science et amour, il avait pr�par� le filet o� il devait prendre cette pr�cieuse demoiselle. Une profonde habilet� n'�tait pas n�cessaire. Constant Fraisier, beau parleur, joueur passionn�, temp�rament fl�neur et frivole, menait ses affaires d'une fa�on d�plorable. Sa femme et sa fille faisaient merveille; mais lui, ce panier perc�, il avait toujours besoin d'argent. Rouillon vint � son aide, par hasard, en bon gar�on, pour l'obliger, entre deux petits verres et deux carambolages. Il lui pr�ta d'abord quelques billets de cent francs; puis, sans trop se faire prier, mais en prenant les meilleures garanties, quelques billets de mille francs. Bref, il avait actuellement entre ses mains les destin�es de la famille. Il pouvait, en un clin d'oeil, poursuivre, ex�cuter, ruiner son d�biteur. Et sous le sentiment s�rieux qui le rendait parfois si timide et si gauche, il �prouvait, � se sentir ma�tre de la situation, un plaisir cruel de chat jouant avec la souris. V Le caf� n'�tait pas loin. Au bout de quelques minutes, Linette ramena son p�re. �Vous avez � me parler, Rouillon?� dit Fraisier, visiblement inquiet. �Rassurez-vous, mon ami! fit rondement le visiteur. Je viens avec les meilleures intentions du monde.� Lucile se retirait, emmenant sa petite soeur par la main.

�Je vais coucher Linette,� dit-elle � sa m�re. Elle salua Rouillon. Il eut le plus vif d�sir de la retenir. Ne valait-il pas mieux parler imm�diatement devant elle, dissiper d'un seul coup toute incertitude, emporter l'affaire d'assaut? Mais, sous son regard limpide, il sentit un trouble �trange le paralyser; il b�gaya: �Mademoiselle... Mademoiselle!...�, ne put ajouter une syllabe et la laissa partir. Il eut vite repris son aplomb; et, pour sa revanche, sans pr�ambule, sans ambages, d'une voix br�ve, avec autorit�, en homme s�r de n'avoir � craindre aucune contradiction, il demanda � Fraisier la main de Lucile. Malgr� son air d'indiff�rence et sa disparition h�tive, Lucile ne s'�tait pas tromp�e sur le but de cette visite myst�rieuse. En pareil cas, la fille la plus innocente devient tr�s perspicace. Aussit�t sa soeur d�shabill�e et couch�e, elle descendit l'escalier � t�tons, s'avan�a sur la pointe des pieds dans l'ombre, et, pr�te � fuir d�s la moindre alerte, �couta. �Je suis tr�s honor� de votre demande, r�pondait son p�re � Rouillon, tr�s honor� et tr�s heureux, mon ami! Si tout d�pendait de moi, ce serait d�j� conclu, vous n'en doutez pas. Mais je ne puis engager Lucile sans son aveu; je la pr�viendrai, je la consulterai. Il faut observer les formes. Les femmes y sont tr�s sensibles. --Eh bien! consultez-la tout de suite. --Quel amoureux vous faites! Vous menez �a comme une charge de cavalerie. --Je ne plaisante pas. --Je l'esp�re bien. Mais voyons! puis-je l'interroger l�, devant vous, ce soir m�me, brusquement, cr�ment, sans r�pit ni pudeur? --Pourquoi diff�rer? Le temps n'est pas seulement de l'argent; c'est aussi du bonheur. La vie est-elle si longue, qu'on doive en perdre la meilleure part � se morfondre dans l'attente? --Rouillon, ami Rouillon, un peu de mansu�tude, un peu de patience! N'allez pas plus vite que les violons. Ecoutez, je connais Lucile. Il ne faut pas l'effaroucher. Ce que j'en dis, c'est pour votre bien. --Soit! fit Rouillon, r�fl�chissant que Fraisier avait grand int�r�t au mariage, y aiderait de tout son pouvoir et serait pour lui un excellent avocat. Je me r�signe. Quand reviendrai-je? --Dimanche, apr�s d�jeuner, si vous �tes libre. --C'est convenu.� Rouillon se leva. Mais il semblait ne pouvoir s'en aller. Il parla d'une nouvelle entreprise qu'il avait en vue. Il se plaignit des bruits de guerre, si d�sastreux pour le commerce! Il n'en finissait plus, faisant un pas pour s'en aller, s'arr�tant et renouant la conversation.

VI Lucile �tait remont�e, toute tremblante, pr�s de Linette, qui d�j� dormait dans sa couchette blanche. Elle passa dans la chambre voisine et s'accouda, soucieuse, � la fen�tre ouverte sur la rue. Bient�t elle tressaillit. Un pas ferme et sonore �branlait le pav�. Dans la partie du chemin �clair�e par la lune, un jeune homme s'avan�ait rapidement, le visage lev� vers Lucile. Il l'avait aper�ue de loin; et elle reconnut vite cette allure franche, cette figure �nergique et cordiale, cette fine moustache brune. Un nom lui vint sur les l�vres: Andr�! En m�me temps, une inspiration lui traversa l'esprit. �Chut!� fit-elle, un doigt devant les l�vres, au moment o� il arrivait sous la fen�tre et se disposait � lui adresser la parole. Elle ajouta tout bas, pench�e sur la barre d'appui: �Attendez un peu, l�, dans l'ombre!� Elle s'assura que son p�re et Rouillon causaient encore dans la cour, chercha sur l'�tag�re, y trouva un bout de papier, un crayon, et h�tivement �crivit ces mots: �Dans une heure, sans qu'on vous voie, venez au jardin; et attendez-nous pr�s de la rivi�re, sous les charmilles. Ma m�re et moi, nous vous y rejoindrons. C'est tr�s grave.� Elle plia le papier, souffla la lumi�re, revint � la fen�tre, puis, personne ne les observant, laissa tomber le petit billet dans la rue et fit signe au jeune homme, d�s qu'il l'eut ramass�, de s'�loigner sans retard. Il �tait temps. A peine avait-il disparu, qu'elle entendit le bruit des pas et des voix au rez-de-chauss�e. Rouillon se d�cidait � prendre cong�. Elle le regarda s'�loigner � son tour. Quand elle l'eut vu, de loin, rentrer chez lui, elle ralluma son bougeoir et redescendit l'escalier. VII �Ah! te voil� maintenant, fit son p�re; je gage que tu sais pourquoi l'ami Rouillon est venu. --C'est vrai. Je m'en doutais. J'ai �cout�, j'ai entendu. --Cela simplifie tout. Hein! quel brave gar�on! Comme il t'aime! Sa voix tremblait. Il n'est pas commode avec tout le monde, ce gaillard-l�; mais toi, tu feras de lui ce que tu voudras. Sais-tu qu'il a plus de deux cent mille francs, tandis que nous n'avons que des dettes? Heureusement notre plus gros cr�ancier, c'est lui. Quand Linette m'a annonc� tout � l'heure qu'il avait � me parler, j'ai eu froid dans le dos. D'un trait de plume, il peut nous mettre sur le pav�. --Vous me conseillez donc de l'�pouser, et vous pensez que je n'y aurai aucune r�pugnance?

--Dame! c'est un parti superbe, inesp�r�; et que pourrais-tu lui reprocher, Lucile? r�pondit Fraisier avec volubilit�, comme s'il �prouvait inconsciemment le besoin de pallier � ses propres yeux ce qu'il y avait d'�go�ste et d'un peu vil dans sa pens�e et dans sa conduite. --Ce que je lui reproche, p�re, je vais vous le dire. C'est qu'il vous a pr�t� de l'argent pour vous tenir en son pouvoir, pour vous �ter la facult� de lui refuser ma main, pour me contraindre d'�tre � lui. Pr�tendrez-vous qu'il n'ait pas fait ce calcul? Je sens, je suis s�re qu'il l'a fait. Eh bien! c'est l�che. Je ne puis aimer un tel homme. F�t-il vingt fois plus riche, il ne me serait pas moins odieux. --Comment? tu lui sais mauvais gr� de m'avoir aid�, et tu lui fais un crime de t'adorer! Lucile, c'est de la folie. Tu ne le connais pas. On t'aura dit du mal de lui. On le jalouse, � cause de sa fortune rapide. Mais Fran�ois Rouillon est un honn�te homme, je te l'affirme; et il n'est point du tout un homme � m�priser. Tu reviendras � de meilleurs sentiments sur son compte. Il faut �tre juste, au moins. --P�re, j'ai toujours respect� vos volont�s. Pardonnez-moi si je r�siste aujourd'hui. Il y va de toute ma vie. Quel que puisse �tre le caract�re de M. Rouillon, j'ai pour lui une antipathie insurmontable. Il me rendrait malheureuse, et je ne le rendrais pas heureux. Ce mariage ne doit pas se faire.� Fraisier �tait an�anti. Qu'allaient-ils devenir tous? Que dirait, que ferait Rouillon? �Malheureuse! s'�cria le pauvre homme, tu veux donc notre ruine!� Mme Fraisier intervint: �Constant, laisse Lucile s'expliquer avec moi. Tu vois bien qu'elle est �nerv�e ce soir. Demain, nous causerons tous les trois � t�te repos�e.� Fraisier se leva sans r�pondre et se mit � marcher de long en large, d�sorient�, furieux, perplexe. Puis, machinalement, il alla fermer le magasin, sortit en ruminant des projets confus; et bient�t il se retrouvait au caf�, o� on l'attendait pour finir et r�gler une partie interrompue. Le d�mon du jeu reprit possession de ce faible cerveau. �Sa m�re lui fera entendre raison,� se dit-il. Et il remit au lendemain les affaires s�rieuses. VIII �Ma pauvre Lucile!� fit douloureusement Mme Fraisier, en embrassant sa fille, quand il les eut laiss�es seules. Sous ses bandeaux plats de cheveux grisonnants, Mme Fraisier �tait rest�e la femme tendre et un peu romanesque, qui nagu�re avait passionn�ment aim� son mari. N'ayant pu le tenir longtemps en haute estime, d�laiss�e, ruin�e par lui, elle ne vivait plus maintenant que pour ses deux enfants.

�Sois tranquille, m�re! lui r�pondit Lucile; je saurai me d�fendre.� Et l'entra�nant doucement au jardin, baign� des calmes rayons blancs, la jeune fille s'achemina avec elle vers la rivi�re, par l'all�e du milieu, entre les poiriers en quenouille, les ifs sombres et les hautes bordures de buis. �Il ne faut pas d�sesp�rer, reprit-elle. Quelqu'un nous attend, l�, sous les charmilles, qui nous donnera, j'en suis s�re, bon conseil et bon secours. --Qui? Andr�? --Oui. J'ai pu le pr�venir tout � l'heure, comme il passait devant la maison. --Tu ne crains pas?... --Avec toi et avec lui, m�re, que puis-je craindre? Nous n'avons fait et ne ferons rien de mal. Tu sais comment, Andr� et moi, nous nous aimons. En ta pr�sence, avec ton assentiment, nous nous sommes engag�s l'un envers l'autre, loyalement, pieusement, pour toujours. Nous resterons fid�les � notre parole, quoi qu'on fasse contre nous. C'est notre droit, c'est notre devoir. Regarde, voici Andr�!� Le jeune homme �tait devant elles. �Un malheur vous est-il arriv�? leur dit-il pr�cipitamment. --Il est arriv�, affirma Lucile, ce qui devait arriver t�t ou tard. Fran�ois Rouillon a demand� ma main. --Ah!... c'est grave, en effet. Savez-vous exactement ce que M. Fraisier lui doit? --Nous lui devons vingt mille francs, fit Mme Fraisier. --Vingt mille francs! Je ne croyais pas la somme aussi forte. J'ai vendu mes terres un bon prix; mais, avec tout l'argent que j'ai pu r�unir, je reste loin de compte. Il est vrai que la liquidation de votre magasin produirait quelque chose. Vous �tes d�cid�s � c�der le fond, n'est-ce pas? --Il faudra bien que mon mari s'y r�signe. Nous perdons de l'argent chaque ann�e. Mais nous n'avons pas d'acqu�reur, et une vente forc�e serait d�sastreuse. Pour que la cession nous donne � peu pr�s de quoi d�sint�resser M. Rouillon, il est indispensable qu'elle ait lieu dans de bonnes conditions. Nous irions vivre alors avec mes parents. Au moins, l'h�ritage de mon p�re ne serait pas compromis d'avance. Je voudrais sauver cela pour mes deux filles. Comment faire? Comment gagner du temps? M. Rouillon doit revenir dimanche; il exigera une r�ponse d�finitive. Un refus ferait imm�diatement �clater l'orage. --M�re, je suis incapable de ruser avec lui. Si je lui laissais la moindre esp�rance, je me croirais inexcusable. --Lucile a raison, madame. Elle doit rester en dehors de cette affaire.

--Croyez-vous que ce soit possible? --Si vous ne trouvez rien de mieux, dites qu'elle est trop jeune pour se marier maintenant. --Il ne se paiera point d'une semblable d�faite. --Opposez donc la question de sant�. Le docteur Farel vous est d�vou�. Confiez-vous � lui. Qu'il ajourne le mariage � six mois, � un an! Que peut objecter Rouillon? D'ici l�, nous aviserons. --C'est encore le moyen le plus simple et le plus s�r, dit Mme Fraisier. --Et jusqu'� nouvel ordre, ajouta vivement Lucile, que personne, m�me mon p�re, surtout mon p�re, ne se doute que je refuse M. Rouillon pour Andr�! Mon p�re pourrait nous trahir sans le vouloir, sans y prendre garde. Et M. Rouillon est capable de tout. Il me fait peur.� Un instant, ils rest�rent tous les trois silencieux et pensifs. Onze heures sonn�rent dans la nuit claire et paisible, au vieux clocher dont le double pignon brun se dessinait non loin d'eux, sous la blancheur du ciel. Il fallut se s�parer. Andr� regagna le bord de la rivi�re, se retourna pour envoyer un dernier baiser � Lucile et disparut dans la feuill�e. �Jamais je n'accepterai M. Rouillon, j'aimerais mieux mourir!� r�p�tait Lucile � sa m�re en revenant vers la maison, tandis qu'une brise l�g�re inclinait la pointe effil�e des grands ifs. IX Le dimanche suivant, quand Rouillon revint, Lucile �tait absente. Mme Dufriche, cousine de sa m�re, l'avait invit�e, ainsi que Linette, � passer la journ�e � la Villa des Roses. Le soir, M. et Mme Fraisier devaient y d�ner avec leurs deux filles, pour f�ter le cinquanti�me anniversaire du percepteur. Fraisier, la mort dans l'�me, re�ut Rouillon avec une physionomie souriante. Afin de chasser les id�es noires, il but en sa compagnie quelques gouttes d'un g�n�reux cognac. Il semblait n'avoir � lui dire que les choses les plus agr�ables. Il lui fit les plus chaleureux t�moignages d'estime et d'amiti�. Il parlait d�j� comme un beau-p�re. Pas l'ombre d'une difficult� � l'horizon. C'�tait parfaitement entendu, convenu. Seulement, insinua-t-il, en dorant ses paroles d'un gros rire amical, seulement Rouillon �tait trop press�. Il fallait patienter un peu. Lucile avait une sant� si d�licate! Tout l'hiver et tout le printemps, elle avait d� se soigner, prendre des toniques. Et le docteur ne voulait pas la marier avant la vingti�me ann�e. On avait beau dire, il restait inexorable, le terrible docteur! Ainsi le pauvre Fraisier d�filait, avec le plus gracieux naturel, tout son chapelet de phrases soigneusement pr�par�es, att�nuant bien vite la moindre expression dangereuse, mettant une conviction persuasive en tout ce qu'il disait, s'arr�tant parfois une seconde pour juger de l'effet

produit, guettant un mot, un geste de Rouillon, puis reprenant son petit discours d'un air d�gag�, mais avec une anxi�t� profonde. Rouillon, devenu tout d'un coup tr�s p�le, le laissa parler jusqu'� �puisement total de son �loquence famili�re. Il y eut alors un silence g�nant. �Avez-vous fait part de ma demande � Mlle Lucile? dit enfin Rouillon d'une voix s�che. --Non. Sa m�re avait des scrupules le docteur. Apr�s quoi, nous avons Lucile pour le moment. Nous devons mois � attendre; voil� tout. Il ne Rouillon baissa la t�te. �J'aurais d�, l'autre soir, parler devant elle, fit-il tout bas. --Venez nous voir quand il vous plaira, s'�cria Fraisier avec empressement; et parlez-lui � votre guise! Je m'en rapporte � vous. Mais je vous conseille de ne rien brusquer. Allez doucement. Elle vous saura gr� de votre r�serve et de vos attentions. --C'est juste, r�pondit Rouillon; je verrai ce que je dois faire. Adieu.� Et tandis que Fraisier lui prodiguait les bonnes paroles, il s'en alla lentement, les yeux troubles, la t�te lourde. Au bout d'une vingtaine de pas, il se souvint qu'il avait encore dans sa poche un petit bracelet d'or, dont il devait faire cadeau � Lucile. Superstitieusement, il s'imagina que, s'il le gardait, ce serait un mauvais signe. Vite, il rebroussa chemin. Trouvant la porte du magasin ferm�e, il prit une ruelle lat�rale qui menait au jardin. Sur le point d'entrer, il s'arr�ta. M. et Mme Fraisier, absorb�s par une vive altercation, ne l'avaient pas entendu, ne le voyaient pas. �C'est toi qui lui montes la t�te contre Rouillon, disait Fraisier avec col�re. --Lucile l'a pris en aversion, r�pliquait sa femme. Je n'y puis absolument rien. Elle ne veut pas entendre parler de lui. Ce mariage ne se fera jamais. Arrangeons-nous en cons�quence.� Rouillon chancela, comme sous un coup de massue. Bl�me, la sueur froide au front, il s'appuya contre le mur et resta une minute an�anti. Puis, dans un obscur sentiment de honte, de douleur et de rage, � pas de loup, sans faire de bruit, il s'�loigna. X Arriv� chez lui, il se laissa choir sur un si�ge; et pendant plus d'une heure, il n'eut la force ni de bouger, ni de penser. Sur lui pesait une lassitude �trange, un abattement morne, un d�sespoir noir. Il avait l'instinct confus d'un �croulement dans sa destin�e et l'obscur pressentiment d'un avenir sinistre. �Elle ne m'aime pas! elle ne m'aimera jamais!� fit-il d'une voix sourde, et a voulu, tout d'abord, consulter cru pr�f�rable de ne rien dire � la m�nager. Pour vous, c'est quelques faut pas nous en vouloir.�

en se dressant tout d'un coup, comme si un �clair venait de traverser l'ombre orageuse qui l'enveloppait. Il retomba, hagard. Les pens�es maintenant se pressaient, se heurtaient tumultueusement sous son cr�ne. Pourquoi Lucile ne l'aimait-elle pas? Pourquoi cette aversion contre lui? Elle devait en aimer un autre. Qui? Plusieurs figures se lev�rent presque simultan�ment dans sa m�moire. Ses soup�ons finirent par se concentrer sur trois jeunes gens. Ceux-ci revenaient toujours le hanter, semblaient effacer les autres. Et, pesant toutes leurs chances, fouillant avidement le pass�, il faisait une investigation minutieuse dans ses souvenirs. Tel incident, d'abord n�glig�, l'obs�dait � cette heure. Tel d�tail, jusqu'alors insignifiant, prenait une singuli�re importance. Rien de d�cisif, cependant; rien de pr�cis, rien de s�r. Voyons! �tait-ce Prosper Dufriche, le fils de ce percepteur qui nagu�re avait recueilli Madeleine Cibre, et chez qui, justement, Lucile passait la journ�e pr�sente? Quelle �l�gance hardie avait ce fier et robuste gaillard, sous son brillant uniforme d'officier, avec sa moustache gauloise, ses yeux clairs, son profil aquilin! Et ce dimanche-l�, ne se trouvait-il pas � Verval, pour l'anniversaire de son p�re? Mais sa garnison �tait � plus de quarante lieues; et le lieutenant ne s�journait � la Villa des Roses que fort peu de temps, � de longs intervalles. D'autre part, que penser de Jean Savourny, l'instituteur? Veuf depuis dix-huit mois, ce m�lancolique personnage, maigre, brun, barbu, dont le regard noir avait un �clat et une douceur bizarres, �tait toujours fourr� chez les Fraisier, avec sa petite fille, une amie de Linette. Son air intelligent, sa voix musicale, ses fa�ons �tranges, pouvaient s�duire un coeur na�f et romanesque. Il y avait aussi Victor Moussemond, le fils de l'huissier, un petit monsieur fat et p�dant, qui devait plus tard succ�der � son p�re, et qu'on appelait famili�rement Toto Mousse. Le monocle � l'oeil, l'allure insolente, le teint fleuri, la l�vre gourmande et toujours ras�e de frais, Toto se vantait volontiers d'un tas de bonnes fortunes et posait pour le type qui ne trouve pas de cruelles. Il habitait en face du magasin de nouveaut�s, et n'�pargnait rien pour fasciner sa petite voisine, qu'il poursuivait ostensiblement de ses galanteries triomphales. Rouillon ne pouvait �carter ces trois figures. C'�tait une hallucination, une possession. Certainement, il devait sa d�convenue � l'un de ces trois hommes. Il en �tait convaincu. Conviction violente, passionn�e, imp�rieuse, absolue. Il voulut les revoir r�ellement, les observer de ses yeux. Il ne s'y tromperait pas, il saurait vite la v�rit�. Dans ce but, il sortit. Il r�ussit � les rencontrer tous les trois. Il eut le courage de les aborder. Il leur parla, les fit parler. Mais il rentra sans avoir acquis une certitude, et vainement se creusa la t�te toute la nuit. Il n'avait pas song� un seul instant � Andr� Jorre, le ma�tre bourrelier, qui, revenu de Paris depuis deux ans, �tait �tabli en haut

du bourg, devant les h�tres, dans la maison aux trois marches, o� il vivait tranquillement avec son p�re infirme, sa bonne vieille m�re et son jeune fr�re Paul. Ce discret travailleur se montrait peu, ne faisait gu�re parler de lui, et s'�tait bien gard� de compromettre Lucile. XI Rouillon n'eut pas le loisir de poursuivre longtemps son enqu�te. Le 15 juillet, la guerre �tait d�clar�e entre la France et la Prusse. Les catastrophes se pr�cipit�rent. L'Empire croula. Paris fut bloqu�. Les Allemands p�n�tr�rent jusqu'au coeur de la France. D�s les premiers chocs sur la fronti�re, on en avait cruellement ressenti le contre-coup � Verval. Quelques jours apr�s la bataille de Reichshoffen, M. et Mme Dufriche ramenaient chez eux leur fils Prosper, gri�vement bless� dans la m�l�e. Un soldat d�vou� avait pu l'emporter � travers un d�luge de mitraille. Aux �poques tragiques, les caract�res s'accentuent naturellement avec un singulier relief, comme sous l'influence de r�actifs violents. Chacun, dans la petite ville, fut surexcit� par les d�sastres. Celui-ci levait au ciel des bras d�sesp�r�s, et vingt fois par jour d�clarait tout perdu; celui-l�, sous une gravit� triste, gardait l'espoir et la vigueur, comme un arbre toujours vert sous la neige et le vent glac�. Toto Mousse, pour qui son p�re avait � grand'peine trouv� un rempla�ant pay� au poids de l'or, ne songeait plus, oh! plus du tout, � la bagatelle; tremblant la peur, il restait nuit et jour terr� chez lui, comme un li�vre au g�te. Tous les hommes valides �taient partis. Andr� Jorre, ancien soldat, avait �t� rappel� sous les drapeaux. Un soir, par un ciel �toil�, dans les charmilles du jardin, il fit ses adieux � Lucile. Elle ne put, entre sa m�re et lui, se d�fendre de pleurer. �Andr�, lui dit-elle � travers ses larmes, en lui donnant un petit n�cessaire arrang� par elle et o� elle avait gliss� son portrait, Andr�, faites votre devoir, tout votre devoir! Autrement, nous ne serions pas dignes d'�tre heureux. Mais pensez un peu � moi, qui penserai toujours � vous.� Rouillon, �g� de trente-sept ans, n'avait pas �t� atteint par la loi de recrutement. Il s'�tait promis, d'ailleurs, puisqu'il �tait adjoint au maire, d'en profiter pour ne se laisser imposer d'aucune fa�on le service militaire. Il n'avait pas plus renonc� aux affaires qu'� la conqu�te de Lucile. Sa passion pour Mlle Fraisier, si profonde qu'elle fut, avait laiss� intact son instinct commercial. Ayant flair� les �v�nements longtemps � l'avance et pr�vu une hausse �norme sur les cuirs, il avait fait des achats de tous les c�t�s avant la d�claration de guerre; maintenant il r�alisait de superbes b�n�fices. Cela l'occupait, lui fournissait une diversion utile, mais n'apaisait point sa m�chante humeur. La proclamation de la R�publique le rendit

furieux. Cette guerre, qu'on voulait continuer malgr� tout, lui semblait inepte et d�solante. Il n'y avait plus d'arm�e. Comment r�sister aux innombrables envahisseurs? Pourrait-on les emp�cher de mettre toute la France au pillage? Bient�t ils seraient � Verval. Et alors, quel g�chis! Plus de s�curit� pour les gens ni pour les biens! Ah! comme il rabrouait les exalt�s; comme il se g�nait peu pour les traiter publiquement de fous! Et comme il rabattait le caquet d�mocratique de Constant Fraisier, qui pr�chait la lutte � outrance! XII L'ennemi, cependant, gagnait chaque jour du terrain. Le 2 octobre, Verval eut une premi�re alerte. Des troupes allemandes apparurent au loin, dans la plaine, par grandes masses noires; et l'on vit les uhlans chevaucher de l'autre c�t� de l'eau. Mais on avait fait sauter le pont, et ce jour-l� ils durent se borner � une promenade platonique. Le surlendemain, un d�tachement d'infanterie occupa le hameau de Saint-Maxin, � droite de la Sorelle. Deux hommes, d'abord, travers�rent la rivi�re sur un arbre creux, et reconnurent l'endroit. Puis, ils firent un radeau sur lequel pass�rent une quarantaine de soldats; et cette avant-garde s'�tablit dans une ferme, � l'angle form� par le confluent de la Sorelle et de l'Orle, afin de r�tablir le pont, tant bien que mal, au plus vite. Personne ne bougeait dans le bourg. Nul ne songeait � la d�fense; et les voitures o� l'on avait entass� les armes de la garde nationale �taient d�j� parties. Une compagnie de francs-tireurs les ramena. Le capitaine s'installa � la mairie, convoqua les autorit�s, d�clara qu'il fallait r�sister, d�busquer les Allemands de leur poste avanc�. Il fit appel aux hommes de bonne volont�, distribua les fusils. Vainement le maire et quelques conseillers municipaux protest�rent de tout leur pouvoir; vainement se d�mena Fran�ois Rouillon qui, sachant la m�thode des Prussiens, redoutait les cons�quences d'une pareille �quip�e. �Les voil� bien, criait-il, ces bandits de francs-tireurs! Ils sacrifient tout, parce qu'ils n'ont rien � perdre. Ils ruineraient vingt d�partements pour faire parler d'eux.� Les trembleurs eurent beau dire; tranquille. On attaqua au milieu plusieurs hommes tu�s ou bless�s droite, abandonnant ses travaux, ils ne purent obtenir qu'on se t�nt de la nuit. L'ennemi, surpris, eut et se retira pr�cipitamment sur la rive qui furent an�antis.

L'enthousiasme caus� par ce succ�s dura peu. On apprit la capitulation de Neuville-le-Fort. Les francs-tireurs gagn�rent les bois � la h�te, et bient�t un corps d'arm�e allemand, arrivant par la rive gauche de l'Orle, ouvrit sur Verval un bombardement pr�liminaire qui fit crouler le clocher et alluma plusieurs incendies. Puis des cavaliers verts et rouges, au casque � chenille, prirent possession de la place.

Comme Rouillon remontait de la cave o� il s'�tait r�fugi�, il s'entendit appeler de la rue. Il s'avan�a sur le seuil et vit trois cavaliers ennemis, arr�t�s devant sa maison. �Me reconnaissez-vous? lui dit l'un d'eux en riant. Eh! eh! j'ai travaill� ici pour le roi de Prusse.� En effet, sous l'uniforme des chevau-l�gers bavarois, Rouillon reconnut un ancien employ� du chemin de fer, Karl Stein, qui avait pass� plusieurs ann�es dans le pays. �Marche! lui cria cet homme, changeant subitement de fa�ons. Tu seras notre otage. C'est la guerre.� Il lui mit le pistolet sur la tempe; et les deux autres cavaliers, l'empoignant chacun par un bras, l'entra�n�rent au trot de leurs montures. XIII L'infanterie allemande s'�tait cantonn�e hors du bourg. Le chef avait �tabli son quartier g�n�ral chez les Dufriche, � la Villa des Roses. C'est l� que f�t men� Rouillon. On le poussa, les mains li�es, dans la salle � manger, o� plusieurs officiers �taient attabl�s autour d'un d�jeuner copieux. Une femme les servait, Madeleine Cibre. �Elle m'aura d�nonc�!� pensa-t-il, en fixant sur elle un regard haineux. Le plus �g� des officiers, celui qui paraissait le chef, se retourna � demi pour consid�rer le prisonnier. �Qui �tes-vous? lui dit-il. --Fran�ois Rouillon. --Vous �tes adjoint au maire, vous �tes un des plus riches contribuables. Votre devoir �tait de pr�venir les actes de r�bellion et de brigandage commis contre nous, l'autre nuit, dans votre commune. Vous en serez personnellement responsable, si les coupables ne nous sont pas livr�s. --Les coupables! mais ce sont les francs-tireurs. Ils ont quitt� Verval. Je ne puis vous en livrer un seul, moi! --Vous dites tous la m�me chose ici; vous vous �tes entendus pour nous tromper. Vous mentez, comme le maire et les deux notables que je viens de faire enfermer dans le pavillon du jardin. Vos francs-tireurs, nous ne les avons pas vus. Ce sont les habitants qui ont tir� sur nous. D'ailleurs, quels que fussent les rebelles, il fallait les emp�cher d'agir. --Ah! j'ai bien fait tout ce que j'ai pu pour cela, je vous le jure! --Toujours le m�me syst�me! Mais je ne veux pas qu'on se moque de nous. Il importe que paysans et bourgeois perdent tout espoir de nous r�sister

impun�ment. Nous avons eu trois hommes hors de combat. Si vous persistez tous dans votre silence, trois d'entre vous seront ex�cut�s. Trois autres iront en prison au del� du Rhin. Vingt maisons seront br�l�es. Je vous accorde un quart d'heure pour r�fl�chir. Allez.� On emmenait d�j� Rouillon. Mais il avait beaucoup r�fl�chi en quelques minutes. �Mon commandant, dit-il � voix basse apr�s s'�tre assur� d'un coup d'oeil que Madeleine n'�tait plus l�, ne pourrais-je vous parler un moment en particulier. --Pourquoi? --Pour ne pas �tre entendu par tout le monde. --Soit! Passez dans la pi�ce voisine; je vous y rejoindrai tout � l'heure.� Le chef fit un signe aux soldats, leur adressa quelques mots en allemand, et Rouillon fut conduit dans un salon attenant � la salle � manger. On l'y laissa seul, en attendant la fin du repas. Il put y poursuivre tranquillement ses r�flexions. Il n'entendait pas le moins du monde payer de sa vie, ou simplement de sa fortune et de sa libert�, l'absurde agression des enrag�s qui avaient agi malgr� ses remontrances. N'�tait-il pas innocent? A tout prix, il fallait se tirer de cette m�saventure. Mais comment? Eh bien! en d�tournant l'orage sur d'autres que lui. Chacun pour soi? On se d�fend comme on peut. Alors, qui sacrifier? Bah, n'importe qui! Pourtant il fallait faire un choix, donner des noms, et cela m�ritait quelque attention. Il baissa la t�te et songea. Quand il releva le front, une ironie sinistre luisait dans ses yeux. Ce qu'il cherchait, il l'avait trouv�. XIV Le commandant parut, suivi d'un jeune officier. La porte referm�e, il se jeta sur le canap�, le cigare aux dents, et fit signe au prisonnier qu'il l'�coutait. �Je n'ai pas menti, commen�a Rouillon d'une voix ferme. Les francs-tireurs ont fait le coup. Toutefois, la commune n'est pas compl�tement innocente. En cela, vous avez raison. --Expliquez-vous. --Le maire et les gens sens�s se sont hautement oppos�s � tout fait de guerre. J'ai dit, moi-m�me, au capitaine des francs-tireurs, que c'�tait une l�chet� de compromettre pour rien une ville ouverte. Mais il ne cherchait sans doute qu'une occasion de se mettre en �vidence; et les forcen�s l'acclamaient. Que pouvions-nous faire? Protester et partir.

Nous sommes donc rentr�s chez nous, et nous n'avons pas vu ceux des habitants qui ont fait partie de l'exp�dition. Mais je puis, � coup s�r, vous en d�signer trois, parce que ces trois-l� se sont vant�s de leurs exploits. --Nommez-les. --Victor Moussemond, le fils de l'huissier; Jean Savourny, l'instituteur, et Prosper Dufriche.... --Comment! le ma�tre de cette maison o� nous sommes! --Non, son fils. --Son fils! mais n'avait-il pas �t� bless� au commencement de la guerre, � Woerth? Il garde encore la chambre, nous a-t-on dit; et c'est � peine s'il peut marcher. --Il n'est pas aussi faible qu'on le pr�tend. Il s'est fait conduire jusqu'au bord de la rivi�re. C'est lui qui, avec le capitaine, a tout dirig�. --Vous en �tes certain? --Je vous l'affirme. --Bien! On s'assurera de lui. Vous guiderez mes hommes pour qu'ils arr�tent les deux autres. --Je vous supplie de m'�pargner cette d�marche, qui me compromettrait sans n�cessit�. --D�signez donc d'une fa�on pr�cise les personnes et les domiciles. Wilhelm, d�liez-lui les mains et donnez-lui de quoi �crire.� Le jeune officier arracha une feuille de son carnet, la posa sur le gu�ridon avec un gros crayon rouge, et d�lia Rouillon. ��crivez!� dit � ce dernier le commandant. Rouillon h�sitait. �Soyez tranquille, ricana Wilhelm. Nous ne laissons pas tramer les pi�ces compromettantes. Cela vous engagera envers nous. Voil� tout. --Aimez-vous mieux quelques balles dans la t�te?� ajouta le chef. Rouillon vit qu'il fallait se r�signer. Il prit le crayon rouge et �crivit. �Moussemond et Savourny demeurent-ils tous les deux du m�me c�t�? lui demanda le commandant lorsqu'il eut fini d'�crire. --Non, ils habitent aux deux extr�mit�s de la ville. --Wilhelm, afin d'aller plus vite, vous commanderez une escouade pour chacun d'eux. Transcrivez en allemand chaque indication sur une feuille s�par�e. Vous garderez l'original comme justification.�

Puis, se tournant vers Rouillon: �Vous �tes libre. Partez!� Et comme Rouillon s'en allait: �Mais j'y pense, Wilhelm, donnez-lui un sauf-conduit. Il se peut qu'il ait besoin de nous, comme il se peut que nous ayons besoin de lui.� XV Il n'y avait point dix minutes que Rouillon �tait parti, et les deux escouades venaient � peine de s'�loigner avec les indications transcrites, quand, � trois cents pas environ de la Villa des Roses, une vive fusillade �clata dans la campagne. Le chef allemand se dressa au bruit, jeta son cigare, ouvrit pr�cipitamment la fen�tre. Wilhelm courut aux nouvelles. La note �crite par Rouillon �tait rest�e sur le gu�ridon. Un courant d'air l'enleva, et, par la porte b�ante, l'emporta dans la salle � manger, o� Madeleine, demeur�e seule, desservait. Elle ramassa instinctivement ce bout de papier, y jeta les yeux, fut stup�faite d'y reconna�tre une �criture qui lui avait �t� famili�re, entendit les pas des officiers qui rentraient, cacha la feuille dans son corsage et regagna vite la cuisine. XVI La fusillade s'�teignait au loin. L'alerte avait �t� br�ve, mais s�rieuse. Les francs-tireurs avaient eu l'audace de revenir par le fourr� jusqu'� la lisi�re du bois. De l�, � leur aise, ils avaient abattu d'un seul coup une vingtaine d'hommes sous leurs balles. Maintenant, ils se d�robaient sans qu'on p�t les poursuivre utilement. On dut se contenter d'envoyer au hasard quelques vol�es de mitraille dans la for�t. Ce retour offensif d�cha�na la fureur des Allemands. Le premier moment d'alarme pass�, ils commenc�rent le pillage et l'incendie avec une d�cision impitoyable, avec une sauvagerie savante. Tous les habitants ne se laiss�rent pas d�valiser sans r�sistance. Il y eut des protestations, des rixes, qui redoubl�rent l'acharnement des pillards. Quiconque r�sistait �tait li� et cruellement battu. Un perruquier de soixante ans, vieux soldat d'Afrique, renversa sur le pav� un sous-officier qui avait vid� sa caisse et voulait lui arracher sa montre. On fit le si�ge de la boutique. Le vieux se d�fendit avec une �nergie d�sesp�r�e. Il assomma deux des assaillants. A la fin, il succomba. Cribl� de coups, lard� par les ba�onnettes, il fut pris, tra�n�, foul� aux pieds dans le ruisseau sanglant. Avec ses rasoirs, on lui coupa le nez, les oreilles, les poignets. Puis on lui creva les yeux, et on le jeta, mort ou moribond, dans les ruines de sa pauvre bicoque, au milieu des flammes.

XVII Victor Moussemond et l'instituteur avaient �t� conduits � la Villa des Roses. M. Dufriche les vit arriver et demanda au commandant ce qu'on leur reprochait. �Faites descendre votre fils! lui dit celui-ci pour toute r�ponse. --Mon fils! Vous savez bien qu'il ne peut pas bouger. Il se soutient � peine sur ses b�quilles. --Qu'il vienne imm�diatement, ou on ira le chercher.� Prosper descendit, aid� par son p�re. �L'autre nuit, vous avez soulev� contre nous les gens de Verval. Vous avez dirig� l'attaque du pont. --Moi! Est-ce possible? Vous voyez dans quel �tat je suis. Je n'ai pas quitt� la maison une minute. --Vous ne pouvez gu�re marcher, c'est vrai; mais on vous a conduit. --Qui vous a dit cela? --Je n'ai pas de comptes � vous rendre. Mes renseignements sont s�rs. --Je vous jure qu'on vous a tromp�. --Prenez vos derni�res dispositions; vous serez fusill� avec ces deux hommes, qui sont coupables comme vous. --Fusill�s! s'�cri�rent avec stupeur Savourny et Moussemond. --Silence! --Piti�! fit Mme Dufriche, se jetant, tout en pleurs, aux pieds du commandant. Mon fils n'a rien fait. Ne le tuez pas!� Il l'�carta avec impatience. �La loi militaire est dure; je le regrette pour vous, madame. Mais il faut des exemples. La France nous a d�clar� la guerre et ne veut pas accepter la paix. Que les Fran�ais en subissent toutes les cons�quences! --Monsieur, monsieur! je n'ai pas touch� un fusil de ma vie, dit alors Toto Mousse affol� de terreur, avec des gestes de petit enfant qui supplie. J'ai toujours �t� pacifique, tr�s pacifique, moi. Tout le monde le sait. Informez-vous. Je me suis fait remplacer pour ne pas me battre. J'aime les Allemands, mon g�n�ral. Ce n'est pas moi qu'on doit punir. C'est injuste. Qu'on me laisse libre! Papa vous donnera tout ce que vous voudrez. --Je ne veux rien de vous.

--Qu'on nous juge, au moins!� fit Savourny. Il n'en put dire davantage. Les soldats pouss�rent les trois condamn�s vers la porte. Mme Dufriche s'attachait aux v�tements de son fils, qui, interdit, stup�fait, s'avan�ait p�niblement. �Arr�tez! cria Madeleine qui venait d'entrer. --Qu'on enferme les femmes!� dit le chef. Mme Dufriche perdit connaissance. Madeleine r�sista, fut entra�n�e et enferm�e dans le cellier. XVIII L'ex�cution eut lieu en haut de la c�te, parmi les acacias nains d'une sablonni�re abandonn�e. Victor Moussemond qui, pendant tout le trajet, n'avait cess� de parler, d'expliquer, d'implorer, eut un acc�s de col�re folle quand il se vit perdu sans recours. �Imb�cile que je suis! hurlait le pauvre Toto. Dire que j'ai pay� un homme pour partir � ma place! Et dire que cet homme n'attrapera peut-�tre pas une �gratignure, tandis qu'on va me tuer comme un chien!� Il se d�battit violemment, voulut s'�chapper. Il mordit les soldats, qui le frapp�rent alors � coups de crosse, � coups de sabre, lui crach�rent � la figure et l'attach�rent contre un arbre en vocif�rant: _Capout! capout!_ L'un d'eux, parodiant la Marseillaise, se mit � chanter devant lui: _Qu'un sang impur abreuve vos sillons, Tas de cochons!..._ �Ma pauvre m�re!� murmurait Prosper Dufriche. Et Savourny: �Ma pauvre enfant!� P�n�tr�s du m�me sentiment, ils ajout�rent presque ensemble: �Pauvre France!� Ils durent creuser eux-m�mes leur fosse. Pendant ce temps, l'officier qui commandait le peloton lisait tout haut, en latin, dans un br�viaire qu'il avait tir� de sa poche, les pri�res des agonisants. �Croyez-vous en Dieu? dit Prosper � l'instituteur. --Esp�rons! fit celui-ci, les yeux lev�s vers le ciel. Il est impossible que la fin supr�me ne soit pas justice et amour.� Apr�s l'ex�cution, les soldats tir�rent au sort les v�tements des morts.

Ils avaient amen� l� quelques bourgeois prisonniers, qu'ils voulaient terrifier par le spectacle de cette tuerie. Ils les forc�rent � enterrer les cadavres et � pi�tiner par-dessus pour niveler le sol. XIX Le lendemain, les Allemands quitt�rent le pays. Ils emmenaient le maire et deux notables, la corde au cou, avec menace de les fusiller net, si la colonne �tait inqui�t�e en traversant les bois. Plus de trente habitations avaient �t� incendi�es. Onze personnes avaient succomb�, entre autres le vieux Moussemond, l'huissier, le p�re de Victor; on le retrouva � moiti� carbonis� pr�s de son coffre-fort. En partant, l'ennemi tenta de br�ler la maison Jorre, d'abord �pargn�e parce qu'une ambulance y avait �t� install�e; mais le feu fut �teint, sans d�g�ts consid�rables. La maison Fraisier avait �t� sauv�e par un singulier hasard. Un chirurgien allemand, le brassard sur la manche, un flacon de p�trole dans la main gauche, un long pinceau dans la main droite, badigeonnait d�j� les rayons du magasin, lorsque Constant Fraisier reconnut ce p�troleur pour un camarade de la vingti�me ann�e, qui, �tudiant en m�decine, avait log� � Paris, pendant quelques mois, sur le m�me palier que lui. En souvenir de l'ancien temps, l'homme au pinceau daigna prot�ger la famille et les biens de son ci-devant voisin. Mais Lucile, bris�e d�j� par le d�part d'Andr�, fut, dans cette affreuse journ�e, assaillie de telles angoisses, qu'elle en tomba gravement malade. Rouillon venait chaque matin prendre de ses nouvelles. Cette maladie le troublait, l'inqui�tait au supr�me degr�. Il avait peu de remords d'ailleurs, n'ayant tu� personne de sa main, et se croyant � l'abri de tout soup�on. Et puis, n'avait-il pas fallu sacrifier trois hommes? Autant ceux-l� que d'autres! C'�tait un cas de l�gitime d�fense. Il montrait, en outre, une activit� �tourdissante. Il faisait fonction de maire; et ce n'�tait pas une sin�cure alors, Verval ayant sans cesse � h�berger les d�tachements ennemis qui s'y succ�daient r�guli�rement. Les chefs descendaient chez Rouillon. Il s'appliquait � les satisfaire. Il admirait leur correction, leur politesse, et m�me, disait-il, leur sensibilit�. Il s'extasiait sur la discipline de leurs soldats. Ah! ils ne ressemblaient gu�re � ces chenapans de francs-tireurs! Il r�ussit � pr�server la commune des r�quisitions les plus on�reuses. Par son entremise, � dix lieues � la ronde, les fermiers vendaient leur b�tail aux Allemands, et le vendaient un bon prix. Lui, il rachetait pour presque rien les peaux des bestiaux abattus. Il gagna ainsi de fort jolies sommes et devint tr�s populaire. N'avait-il pas eu cent fois raison de protester contre cette folle attaque du pont, si funeste � la petite ville? N'�tait-il pas devenu la providence du pays? Tout le monde en profitait. L'ennemi, quand on le laissait tranquille, �tait bon enfant.

On passait devant les ruines des maisons br�l�es, sans plus y faire attention; et personne n'avait le loisir de songer aux morts. XX A l'inqui�tude que lui causait la maladie de Lucile, Rouillon sentait parfois se m�ler une obscure et farouche satisfaction. Si la jeune fille avait �t� profond�ment affect�e, c'est que l'homme aim� par elle avait �t� atteint. Le rival heureux n'existait plus. A certains moments, Rouillon en avait des acc�s de joie f�roce et comme un redoublement de vitalit�. Il ne faisait plus myst�re de son amour; bien au contraire, il l'affichait sans r�serve, prenant soin de compromettre Lucile par ses assiduit�s. Cependant, l'�tat de la malade empirait. Allait-elle donc succomber? Mais alors ce serait lui, Rouillon, qui, par la mort du bien-aim�, l'aurait tu�e, elle! Cette id�e maintenant le pers�cutait. Il en perdit l'app�tit et le sommeil. Il fit venir de Neuville un m�decin renomm�. La jeune fille, que sa m�re soignait admirablement, eut enfin une crise salutaire. Elle se trouva hors de danger. La convalescence fut longue; et Lucile �tait encore bien fr�le, bien p�le, pendant ce splendide mois de mai, dont le radieux soleil illumina de si tristes choses. Son r�tablissement ne fut complet que le jour o� l'on eut des nouvelles d'Andr�. Il �crivait du fond de l'Allemagne. Il �tait l� prisonnier; l�, il avait �t�, presque en m�me temps que Lucile, entre la vie et la mort. Une fi�vre typho�de avait failli l'emporter. Il se sentait assez bien maintenant, et il annon�ait son prochain retour. Au commencement de juillet, un an juste apr�s la premi�re d�marche, Rouillon reparla du mariage � Constant Fraisier. Celui-ci r�pondit �vasivement. Ses affaires allaient mal. Il �tait fort embarrass�, entre ce cr�ancier tout-puissant et Lucile, qui, soutenue par sa m�re, faisait la sourde oreille aux repr�sentations les plus sages, aux supplications les plus path�tiques. Il louvoya tant qu'il put. Enfin, la situation n'�tant plus tenable, il provoqua une explication directe avec Rouillon. Celui-ci ne manqua ni d'aplomb ni d'adresse. Lucile, qui ne voulait pas rompre avant le retour d'Andr�, d'abord �luda la question, se plaignit d'�tre encore faible et souffrante. Il insista, affirmant avec autorit� qu'elle �tait plus forte et plus belle que jamais. Froiss�e par ces compliments agressifs, offens�e par cette insistance imp�rieuse, elle fut prise d'une irritation f�brile, ne put se contenir plus longtemps, d�clara que pr�sentement elle n'avait aucun go�t pour le mariage, salua et sortit. Rouillon rev�nt chez lui exasp�r�. Il r�solut d'employer les grands moyens. Il d�cha�na les hommes de loi, d�masqua toutes ses batteries. Fraisier perdit espoir. Lucile restait, de son c�t�, aussi intraitable que Rouillon du sien; elle attendait Andr� avec impatience.

XXI Un matin, Fraisier voulut faire une derni�re tentative aupr�s de Rouillon. �Je n'ai pas pu lui parler! dit-il en rentrant au magasin. Il ira jusqu'au bout; il ne nous fera gr�ce de rien. --Dois-je me vendre � cet homme? r�pliqua Lucile avec �nergie. Si nous en sommes l�, est-ce ma faute?� Mais subitement, elle se dressa, transfigur�e, radieuse: �Andr�! Andr�!� s'�cria-t-elle. Et, emport�e par un irr�sistible �lan, elle se jeta dans les bras du jeune homme, qui venait d'appara�tre sur le seuil. �Oui, p�re, reprit-elle apr�s la premi�re effusion, oui, c'est lui que j'aime. Il nous d�fendra, il nous sauvera, j'en suis s�re. Je ne crains plus rien maintenant. Mais regardez donc! Il a la croix! Il a l'uniforme d'officier! Oh! que je suis heureuse! Il ne nous en avait rien dit dans sa lettre, l'�go�ste! Il voulait voir notre surprise. Vite, il faut nous mettre au courant.� Andr� dut raconter tout au long, puis r�p�ter et r�p�ter encore, la suite accident�e de ses aventures militaires. Apr�s Sedan, apr�s les tortures subies au fun�bre campement de la presqu'�le d'Ige, il avait pu s'�chapper, gagner la Belgique. Revenu en France, incorpor� � l'arm�e du Nord, il avait pris part aux batailles de Villers-Bretonneux et de Pont-Noyelles, au combat d'Achier-le-Grand. Il avait �t� d�cor� et promu sous-lieutenant le 3 janvier, apr�s la victoire de Bapaume. Bless� au front et � l'�paule droite devant Saint-Quentin, il �tait retomb� entre les mains de l'ennemi, et il avait �t� intern� dans la Prusse orientale. A son tour, il voulut savoir tout ce qui s'�tait pass� � Verval en son absence. �Tranquillisez-vous! dit-il � Fraisier, en apprenant les derni�res manoeuvres de Rouillon, Lucile a raison de ne plus rien craindre. D'apr�s ce que m'a montr� ma m�re, nous avons une fortune � pr�sent; et je pourrai bient�t d�sint�resser cet homme. --Oui, c'est la v�rit�, ajouta Mme Jorre, qui avait accompagn� son fils. Le notaire est venu en personne, hier soir, � la maison, pour m'annoncer que, toutes informations prises, nous h�ritons des Moussemond. Ce malheureux Victor a �t� fusill� sur la c�te, tandis que son p�re succombait dans l'incendie. Nous sommes les plus proches, et, je crois, les seuls parents qui leur survivent. --Ne perdons pas une minute! reprit Andr�. Monsieur Fraisier, accompagnez-moi chez Rouillon. Nous ne reviendrons pas sans l'avoir vu. Je lui donnerai ma parole, et au besoin ma signature. Il faut que ses poursuites cessent imm�diatement.

XXII Ils rencontr�rent Rouillon devant sa porte. Il rentrait chez lui. Il ne put d�cliner leur visite et les introduisit dans son bureau. Andr� lui soumit l'�tat de la situation dress� pour Mme Jorre par le notaire et s'offrit comme caution de Fraisier. �Mais Fraisier ne pourra jamais vous rembourser! fit Rouillon, �tonn� au point d'en oublier ses int�r�ts p�cuniaires. Il est insolvable. Pourquoi le garantissez-vous? --J'esp�re �tre bient�t de sa famille. --Vous! Comment? --Depuis longtemps, Mlle Lucile et moi, nous nous aimons.� Rouillon devint livide. Un moment, il resta �tourdi du coup. �Ce n'est pas possible! dit-il enfin d'une voix rauque, les yeux braqu�s sur le jeune homme avec une expression farouche de stupeur et de haine. Fraisier, est-ce vrai?� Fraisier hochait la t�te sans r�pondre, et, le regard oblique, tournait son chapeau de paille entre ses mains. �Vous m'avez indignement tromp�!� s'�cria Rouillon. Il s'�tait lev�, le visage mena�ant. Fraisier recula. Andr� allait s'interposer, quand la porte s'ouvrit; un brigadier de gendarmerie parut. �Monsieur Rouillon, dit le brigadier, j'ai le regret de vous d�clarer que je vous arr�te au nom de la loi. Voici le mandat; veuillez me suivre.� Rouillon semblait ne pas comprendre. Avait-il bien entendu? Arr�t�, lui! Pourquoi? Le brigadier tendait le papier. Il lut. C'�tait bien contre lui, Fran�ois Rouillon, qu'�tait d�cern� le mandat. �Que signifie cela? demanda-t-il au gendarme. --Vous �tes pr�venu, para�t-il, d'avoir eu des intelligences avec l'ennemi et d'avoir fait fusiller trois personnes.� Rouillon chancela, hagard, accabl�. Il avait revu tout d'un coup, avec une effroyable intensit�, la sc�ne de la Villa des Roses. L�, devant lui, sur le gu�ridon du salon, elle luisait comme du feu, la liste des trois noms, la liste rouge; et il croyait tenir encore ce crayon qui lui br�lait les doigts. Il entendait les voix, les cris, les pas, Mme Dufriche suppliante, Madeleine entra�n�e brutalement, puis, sur la route, Victor Moussemond r�p�tant aux soldats: �Je n'ai pas touch� un fusil! J'aime les Allemands, c'est injuste!...�

Ainsi, cette abominable d�nonciation, ce triple meurtre, aboutissait � quoi? Au mariage de Lucile avec Andr� Jorre qu'elle aimait, avec Andr� enrichi par son crime, � lui Rouillon, par ce crime qui maintenant, comme un monstre mal dompt�, se retournait contre le criminel pour le mordre au coeur! Il se sentait d�faillir. Par un violent effort, il reprit possession de ses facult�s. �tait-il donc perdu sans r�mission? Avait-on des preuves? C'�tait invraisemblable. Pourquoi les Prussiens auraient-ils t�moign� contre lui? Ces r�flexions rapides lui rendirent un peu de calme. �D�s que je serai libre, dit-il � Fraisier, nous reparlerons de votre affaire. Excusez-moi; il faut que j'aille voir ce qu'on me veut. Je n'y comprends rien.� Puis, s'adressant au brigadier: �Je vous suis, mon brave. Il doit y avoir m�prise; tout sera vite �clairci.� XXIII Les preuves que Rouillon croyait impossibles � produire, �taient acquises contre lui. Tant que l'ennemi avait occup� Verval, tant que la tranquillit� n'avait pas �t� compl�tement r�tablie, Madeleine Cibre avait gard� son secret. Elle ne se d�cida pas sans trouble et sans d�chirement � perdre le mis�rable qu'un moment elle avait aim�! Mais chaque jour, � toute heure, elle voyait la navrante douleur des braves gens qui l'avaient recueillie, sauv�e, et dont le fils unique avait �t� victime d'une si odieuse l�chet�. Un jour elle ne put se contenir, et dit tout � M. Dufriche. Elle lui remit la pi�ce d�cisive. La justice fut saisie. Devant le Conseil de guerre, Fran�ois Rouillon eut d'abord une attitude hautaine. Il comptait sur les nombreuses personnes � qui, pendant l'invasion, il avait procur� des affaires si lucratives. Est-ce que tout le monde, sauf les enrag�s, ne professait pas la plus grande estime pour lui � Verval? Certes, les t�moins � d�charge ne lui manqueraient point. N�ant que tout cela! De la fosse o� il la croyait � jamais ensevelie, la v�rit� se dressa, irr�sistible! Madeleine, lorsqu'il lui eut reproch� de le calomnier par vengeance personnelle, l'accabla sans piti�. M. et Mme Dufriche firent sur les juges une impression profonde. Maintes circonstances vinrent corroborer l'accusation. Enfin, un incident d�cisif dissipa les derniers doutes. Une enfant de dix ans, la fille du jardinier de la Villa des Roses, surprise par l'arriv�e des Allemands, s'�tait r�fugi�e dans le salon, o�, blottie derri�re un rideau, elle avait assist� � toute la sc�ne de d�nonciation, qu'elle �voqua avec une ing�nuit� terrible. Quand elle eut termin�, Rouillon se leva de son banc. La rumeur qui remplissait la salle, s'apaisa. Il se fit un silence solennel. �C'est vrai, dit-il, je suis un mis�rable. Condamnez-moi, et qu'on en finisse au plus t�t! J'aimais une femme qui ne m'aimait pas. J'�tais

jaloux; je n'ai pu r�sister � la tentation de perdre ceux que ma jalousie soup�onnait. Crime absurde et inutile! Mon rival heureux a surv�cu; bient�t il �pousera celle pour qui je vais mourir. Voil� mon ch�timent, le vrai, le seul! Il est juste. Mais je ne suis pas un tra�tre. Je n'ai rien tram� contre la patrie. Je voudrais n'avoir jamais v�cu.� XXIV Condamn� � mort, il refusa de se pourvoir en gr�ce. Quand, aux premi�res p�leurs de l'aube, on lui annon�a que l'heure supr�me �tait venue, il pronon�a ce seul mot: Enfin! �Je me repens, dit-il � l'aum�nier; et mon repentir est profond, absolu, r�sign�. Je ne saurais offrir autre chose au bon Dieu, s'il y a un bon Dieu, ce qui me para�t invraisemblable. N'insistez pas! Mais vous pouvez me rendre un service. Voudrez-vous remettre, vous-m�me, ce billet � Mlle Fraisier? Il est ouvert, je vous prie de le lire. Vous verrez que rien n'y est compromettant pour vous ni pour elle.� La lettre �tait ainsi con�ue: �J'aurais voulu vous revoir, mademoiselle Lucile, et vous supplier, non de me pardonner, mais d'avoir quelque piti� pour moi. �Ce qui me d�sesp�re, c'est l'ex�crable souvenir que je vous laisse. �Certes, je suis ch�ti� justement. Et pourtant, aim� par vous, j'aurais �t� un honn�te homme. Tout le mal vient de ce que vous n'avez pu m'aimer. Ce n'�tait pas votre faute, je le sais. Ce n'�tais pas non plus la mienne. �Je vous pardonne ce que j'ai souffert, ce que je souffre encore � cause de vous. Jamais vous ne serez aussi heureuse que je suis malheureux. �Je n'ai que des parents �loign�s. Entre eux et moi aucun lien, aucune affection. Je vous l�gue toute ma fortune. Acceptez-la pour secourir ceux auxquels j'ai nui, pour r�parer autant que possible le mal que j'ai fait. C'est un devoir pour vous. �T�chez de m'oublier. Adieu.� XXV Il faisait d�j� grand jour. Rouillon monta avec l'aum�nier dans une voiture du train des �quipages militaires. Il en descendit sans faiblesse; et, d'un pas ferme, il alla se placer devant le poteau, pr�par� au pied d'une des buttes du polygone. Il ne voulut pas qu'on lui band�t les yeux. Pendant que l'officier d'administration, greffier du Conseil de guerre, lui lisait son jugement, il �ta tranquillement sa jaquette et son gilet. La lecture

finie, il embrassa l'aum�nier et resta seul devant le peloton d'ex�cution. Alors, par cet instinct, si profond�ment humain, qui entra�ne les moribonds � ressaisir et � r�sumer leur existence enti�re dans une manifestation supr�me, il chercha une id�e, un mot, un cri, o� exhaler tout son �tre. Mille souvenirs s'�veill�rent en lui avec une promptitude et une acuit� magiques. Il se rappela, pour les avoir entendu citer, pour les avoir lues �� et l�, dans les journaux, dans les romans, ou m�me dans ses petits livres d'�colier, les derni�res paroles des condamn�s c�l�bres. Pouvait-il crier comme eux: �Vive le Roi!� ou: �Vive la France! Vive la R�publique! Vive l'Humanit�!� Non. Il voulait pourtant crier quelque chose; il le voulait obstin�ment, passionn�ment. Dans son ent�tement enfantin et tragique, il mettait � le vouloir tout ce qui lui restait de libre volont�. Il n'avait plus qu'une seconde. Il ne trouvait rien. Il vit l'officier donner le signal; et machinalement alors, avec une pr�cipitation f�brile, il cria d'une voix folle, d'une voix tonnante: �Vive la Mort!� XXVI Vive-la-Mort, tel est le sobriquet fun�bre sous lequel se perp�tue, � Verval, la m�moire de Fran�ois Rouillon. Le petit voiturier, qui r�cemment me contait cette histoire, m'avait dit en guise de pr�ambule: �Voulez-vous que je vous fasse conna�tre l'aventure de Vive-la-Mort?� En guise de conclusion, il ajouta: �Mieux vaut crier: Vive la Vie! n'est-ce pas, monsieur?� Ce brave gar�on n'avait pas subi la pire des invasions rudesques, celle de Schopenhauer, de Nietzsche et de Hartmann. _La Revue du Nord_. 1891-1892.

Le Mariage d'Octave I Ma cousine �dith me d�daignait profond�ment et j'admirais profond�ment ma cousine �dith. Et, certes, nous m�ritions bien, elle, cette profonde admiration, moi, ce profond d�dain. Portrait de ma cousine: mignonne � ressusciter Ronsard; pas plus grande que Cendrillon, mais princesse jusqu'au bout des doigts; avec des yeux d'un brun dor� et un tout petit front de d�esse, autour duquel ondulaient, flottaient, volaient de l�gers cheveux blonds, plus a�riens que les spirales de fum�e d'une cigarette orientale.

Ma cousine savait merveilleusement s'habiller. Sa mise lui �tait aussi personnelle que l'�clat de son regard et le rayonnement de son sourire. Et sous ses toilettes, les plus simples ou les plus splendides, elle s'�panouissait aussi naturellement qu'une noble fleur parmi sa frondaison capricieuse. II Telle �tait ma belle cousine, qui me d�daignait, non sans raison. Moi? figurez-vous un grand diable tr�s �bouriff�, ni laid ni joli, habill� par le tailleur paternel, � peine sorti de l'�ge b�te, moiti� �tudiant, moiti� homme, Parisien de la rive gauche, avide de toute science, de tout plaisir, d�vergond� au cabaret, et n'osant pas parler � une jeune fille dans un salon. J'idol�trais follement, fr�n�tiquement, sottement, les femmes en g�n�ral et en particulier ma cousine �dith; et comme tous ceux qui idol�trent follement, fr�n�tiquement, sottement, les femmes en g�n�ral et leur cousine en particulier, j'�tais aussi malheureux que maladroit en amour. Les femmes n'aiment gu�re que les hommes qui commencent par s'aimer eux-m�mes. Il faut leur donner l'exemple. Pour ma part, je manquais totalement de cette confiance imperturbable qui fascine les faibles et les ignorants. Puis je ne savais ni bostonner, ni chanter au piano, ni inventer une charade, ni organiser de petits jeux innocents. Une fois, dans un bal, en voulant prendre avec les dents, � cloche-pied (une figure de cotillon me l'imposait, h�las!) un sac de bonbons pos� sur un tabouret, il m'�tait arriv� de glisser et de tomber lourdement, de tout mon long, aux pieds de ma cousine. Jadis mon oncle avait vaguement parl� d'un mariage possible entre elle et moi; ma tante avait souri, mais �dith avait fait la moue. III Je ne lui inspirais d�cid�ment que de la piti�. Je ne l'ignorais pas. J'en vins � me dire: �Mon bon ami, ta belle cousine n'est point faite pour toi.� Et je me mis � travailler, � m'amuser, comme travaillent et s'amusent les �coliers parisiens. Je n'�tais malheureux que de loin en loin, et j'avais pour me consoler d'assez nombreux camarades des deux sexes. Je finis r�ellement, j'en demande pardon aux personnes sentimentales, par ne plus trop penser � ma cousine. ��a n'est ni coeur, ni chair, ces petites cr�atures-l�, m'�criais-je; c'est tout taffetas!� Les jours, les mois pass�rent. J'obtins mon dernier dipl�me. Je pris des vacances, je voyageai. Je revins me faire inscrire comme avocat stagiaire au Palais de Justice. Ma cousine �dith devenait de plus en plus adorable et de plus en plus hautaine. Mais je ne pensais plus, oh! plus au tout � elle. Cela ne m'emp�chait pas d'aller r�guli�rement, en bon neveu, voir mon oncle et d�ner chez ma tante. Mon oncle me battait au billard, ma tante m'humiliait au whist; et j'�tais bien vu dans la maison, sauf par la princesse Tout-Taffetas, par cette inaccessible �dith. IV

En voyage, � Gen�ve, dans une pension bourgeoise du quai des Eaux-Vives, fr�quent�e par les touristes de toutes les nations, j'avais fait la connaissance d'un jeune Ath�nien, r�pondant au nom sonore de Philippe S�bastopoulos et passant pour archimillionnaire. Ce grand gaillard brun, � la barbe touffue, � la taille athl�tique, � la physionomie calme et forte, aux yeux tr�s noirs, tr�s doux et paresseusement passionn�s, � la voix singuli�rement p�n�trante, m'avait pris en affection � table d'h�te, apr�s plusieurs conversations o� nous nous �tions trouv�s du m�me sentiment et du m�me avis. Pendant trois semaines, il m'avait entra�n� � travers les monts et les lacs, citant des vers d'Hom�re, et c�l�brant la beaut� des jeunes Anglaises voyageuses. Nous nous �tions quitt�s excellents amis, et nous �tions retourn�s, lui � Londres, chez un grand n�gociant de la Cit�, son compatriote, et moi � Paris, apr�s avoir �chang� nos photographies et jur� par le Styx de nous �crire toutes les semaines. Je n'avais jamais re�u depuis lors une ligne de lui, il n'avait jamais re�u un mot de moi. Mais un matin, comme j'ouvrais ma porte pour aller d�jeuner, je tombai soudain dans les bras de S�bastopoulos. Nous cri�mes sept fois: Hourra! Et je lui dis gravement: �Salut, Philippe aux pieds l�gers. Par Hercule, sois le bienvenu sous mon toit. Quelles nouvelles m'apportes-tu des charmeresses britanniques? --Octave, elles ne me charment plus, ces grandes filles d'Albion � la poitrine plate et aux pieds kilom�triques. Elles sont belles et b�tes comme des dahlias. Vive la France! j'aime � Paris. --A Paris! --Oui, je suis ici depuis quinze jours, et depuis quatorze j'idol�tre une cr�ature aussi adorable que peu farouche. --Qui s'appelle? --No�mi de Riol. --Oh! la fine fleur du panier parisien; une reine du monde o� l'on aime vite! --Il y a treize jours au moins que j'aurais d� me pr�senter ici. Mais elle m'a fait perdre la t�te. Il a fallu pour me rendre la m�moire, que sa petite amie, C�line Orange, v�nt tout � l'heure s'inviter � passer la journ�e avec nous, ayant � se distraire de je ne sais quel chagrin d'amour. �Va chercher un ami, m'a dit No�mi aussit�t; je n'aime pas avoir un cavalier pour deux.� Alors j'ai song� � toi, et me voil�. Viens-tu d�jeuner sans fa�ons?� V Ce jour-l�, justement, j'avais toutes sortes d'affaires tr�s s�rieuses; je n'en trouvai que plus de charme � accepter cette invitation d�pouill�e d'artifice. On d�jeuna chez No�mi. On se grisa l�g�rement. Au dessert, C�line s'�pancha dans mon sein. No�mi me reprocha de ne pas �tre assez consolant. Je devins affectueux. �Trop affectueux!� objecta alors No�mi.

Elle fit atteler; et fouette, cocher! Oh! le beau cocher � fourrures! A la place de S�bastopoulos, j'aurais �t� jaloux. Les roues tournaient, ma t�te aussi; l'�glise de la Madeleine vint majestueusement � notre rencontre; de chaque c�t� les maisons d�filaient, les passants fourmillaient. Puis les arbres des Champs-Elys�es s'�branl�rent; puis l'Arc-de-Triomphe, tel qu'un gigantesque �l�phant de pierre, se dressa sur ses hautes jambes massives; puis les buissons du Bois s'agit�rent devant nos chevaux. Les deux dames bavardaient comme des perruches; et de temps en temps, � propos de rien, tous les quatre � la fois, nous �clations de rire. Je fumai un londr�s exquis. Mais tout � coup j'eus un soubresaut, et la jeune C�line s'�cria: �Qu'a-t-il donc? Est-il malade? Le voil� p�le comme la vertu.� J'all�guai un �blouissement. J'avais �t� brusquement d�gris�. Notre voiture venait de croiser celle de mon oncle! Ma tante, en chapeau de velours grenat, m'avait jet� un coup d'oeil terrible; et ma cousine, en rubans bleus, avait promen� sur nous un regard de stup�faction. J'en restai longtemps r�veur. A d�ner, cette vision rapide s'effa�a peu � peu de mon esprit. C�line �tait irr�sistible, la petite sainte nitouche, avec ses airs de perversit� ing�nue. Je me sentis de nouveau gris�. Tout ce que j'avais de dr�leries dans la cervelle partit comme un feu d'artifice. On me permit un baiser sur une joue, un baiser sur l'autre joue, un troisi�me baiser sur les l�vres. Je redevenais tendre. No�mi proposa d'aller au th��tre. Personne ne voulait. Elle tint bon. �tait-elle �prise d'un t�nor? On jouait Faust � l'Op�ra. Il fallut y aller. La voiture roula dans la nuit sur le pav� des rues; puis, subitement, nous nous trouv�mes en pleine lumi�re, dans une loge de face, au milieu d'une assistance silencieuse, qui �coutait avec recueillement le premier duo de Faust et de M�phisto. VI �Ayons de la tenue!� me souffla ce bon S�bastopoulos. Nous nous effor��mes d'�tre calmes. Mais en vain. On nous chuta du parterre. Un monsieur faillit me provoquer en duel. L'ouvreuse vint mielleusement nous conseiller d'�changer nos observations un peu moins haut. A l'entr'acte j'allai chercher des bonbons, et nous nous apais�mes � les croquer. C�line les trouva si doux, qu'elle n'eut pas honte de me donner un baiser sonore au fond de la loge. On se retourna vers nous; je m'avan�ai pour payer d'aplomb et je me mis par contenance � lorgner vaguement. Fatalit�! Au bout de ma lorgnette, dans une loge peu �loign�e de la n�tre, que vois-je? Est-ce une hallucination? Je suis gris, ce n'est pas possible. Mais si! c'est bien eux. H�las! oui. Eux! vous devinez qui. Mon oncle, ma tante, ma fi�re cousine �dith! Mon oncle me regarde du coin de l'oeil. Ma tante est rouge comme une botte de pivoines; ma belle cousine semble toute pensive. Vainement j'�carte l'impitoyable lorgnette. Ils sont l�, ils y restent. D�contenanc�, je me rejetai vivement dans l'ombre. C�line, curieuse comme la police et maligne comme la fi�vre, devina vite. �Octave a des parents dans la salle; on a reconnu Octave, nous compromettons Octave.

Jeune homme, o� si�ge ta tribu?� Et, des yeux, elle fouilla toutes les loges avec la plus scrupuleuse impertinence. Je ne savais comment la mod�rer. Heureusement la toile se relevait. Siebel chanta ses couplets timides et passionn�s: _Dites-lui que je l'aime!..._ J'avais envie de pleurer. Cette musique m'�nervait. Il me semblait, chose �tonnante! que mon coeur chantait avec Siebel, non pour C�line, mais pour �dith. Je n'osai la regarder, mais son image me hantait. Tout l'acte me parut divin, de fra�cheur, d'harmonie, de passion. L'entr'acte suivant fut terrible! On me taquina, on me questionna � outrance. Je voulus filer. Impossible! Je dus prendre les dames par la douceur et leur faire de fausses r�v�lations. Vers la fin, une angoisse me saisit: �Si nous allions nous rencontrer dans l'escalier!� Je fis tout pour �viter ce qui me semblait le comble de l'opprobre, h�tant d'abord le d�part, puis le retardant, et, apr�s la lorgnette, cherchant les gants que pr�alablement j'avais fait dispara�tre dans mes poches. Tout fut inutile. C�line prit mon bras, m'entra�na vers le grand escalier, et je me trouvai nez � nez avec ma belle cousine. J'h�sitai une seconde. Puis, par une hardiesse qui, � moi-m�me, me parut �trange, je passai mon chemin, n'ayant de regards que pour ma compagne et affectant des pr�venances infinies. Enfin, nous sort�mes du th��tre. Ouf! je respirai. S�bastopoulos voulut souper. Je me grisai cette fois si effroyablement qu'on fut oblig� de me faire reconduire chez moi. VII Je ne me d�cidai que quinze jours plus tard � retourner chez mon oncle. Ma tante eut une mani�re de me recevoir qui m'enrhuma du cerveau instantan�ment. Mais ma cousine eut l'air de ne pas me garder rancune. Je restai � d�ner. Ma cousine fut avec moi d'une amabilit� singuli�re. Elle parla joyeusement du bal o� elle devait aller le soir m�me. Mon oncle �tait taciturne. Apr�s le repas, il me prit � part et me dit: �Tu m�riterais!... Tiens! tu aurais mieux fait de ne pas revenir... On ne se montre pas comme �a en public. Ma femme est furieuse.� J'allais me retirer, l'oreille basse, quand �dith vint � moi, riante, coquette, pimpante, et roucoula d'un ton infiniment c�lin: �Est-ce que M. Octave daignera danser avec nous ce soir? --Oh! fit sa m�re. --M. Octave est peut-�tre engag� ailleurs,� reprit la douce cr�ature. Ma tante �tait stup�faite; mon oncle r�fl�chit, puis il me dit:

�Viens!� Et je les suivis, ayant, moi aussi, une invitation pour ce bal. Ma cousine semblait ne vouloir valser qu'aux bras de son cousin. Ma tante �tait de plus en plus ahurie. Huit jours plus tard, apr�s d�ner, �dith ouvrit le piano. Nous �tions en famille, nous quatre seulement. Je lui demandai si elle ne chanterait pas. Elle fit une moue gracieuse. J'avais beaucoup �tudi� la musique depuis quelque temps. Je me mis sur le petit tabouret, devant le clavier blanc et noir. _Faust_ me vint par hasard sous les doigts. �dith chanta l'air de Siebel, et je l'accompagnai jusqu'au bout, sans faute, mais non sans �motion: �Dites-lui que je l'aime!...� Mon oncle r�fl�chissait de nouveau, ma tante n'en revenait pas. A No�l, je conduisis le cotillon avec �dith. Au jour de l'an, je me r�conciliai avec mon oncle; au carnaval, avec ma tante. A la mi-car�me, je demandai � ma cousine si elle me d�testait toujours comme autrefois. Elle me r�pondit: �Oh! bien plus!� et rougit en riant. A P�ques, mon oncle me dit: �Farceur! tu ne m�rites pas ton bonheur!� Et ma tante: �Au moins, vous �tes bien s�r d'aimer �dith? Vous avez fait de telles folies, Octave!� Je jurai que j'�tais devenu sage. Au mois de mai, mois des roses, j'�pousai ma belle cousine. S�bastopoulos est secr�taire d'ambassade � Rome. No�mi joue la com�die sur je ne sais plus quelle sc�ne subventionn�e. C�line Orange est duchesse de la main gauche. Et la musique de Gounod sera toujours pour moi la plus belle musique du monde. _La Renaissance artistique et litt�raire._ 26 avril 1873.

La Demoiselle du moulin I Quand les Allemands investirent Paris, en 1870, ils occup�rent le bourg de Marfleury, sur la petite rivi�re l'Yvrine, � sept ou huit lieues de la capitale. La garnison s'y renouvela fr�quemment pendant les premiers jours du si�ge. Au bout de quelque temps, on y laissa � demeure un corps d'occupation peu nombreux, sous les ordres d'un r�sident civil et d'un lieutenant.

Les soldats essay�rent de se familiariser avec les habitants et les habitantes. D'abord, ils apprivois�rent les petits enfants par leurs caresses et leur apparente bonhomie; mais ils virent bient�t les enfants m�me s'�carter d'eux, et, sauf quelques rares exceptions, ils ne rencontr�rent partout qu'un accueil parfaitement glacial. On les voyait errer au bord de l'eau ou sous les grands arbres de la promenade, les pieds sym�triquement lourds, le corps roide, la t�te droite et carr�e sous la casquette de petite tenue, une branche cass�e � la main, un cigare noir � la bouche, et dans les yeux une sorte de lente et machinale r�verie. Le lieutenant, jeune homme de famille noble, �tait s�rieux, bien fait, suffisamment instruit, avait des mani�res distingu�es et parlait sans accent notre langue. Il s'ennuyait de cette interminable guerre, �crivait le plus de lettres qu'il pouvait, et trouvait encore de nombreux loisirs. Souvent il prenait un bateau et descendait le cours de l'Yvrine en compagnie d'un sous-officier favori, avec lequel il partageait les cigares qu'il se faisait adresser. Sur l'Yvrine, il y a un moulin. Le meunier �tait un gros courtaud, t�te dans les �paules, cheveux ras et grisonnants, large face, large bouche, teint sanguin sous le h�le, menton emp�t�, oeil � fleur de t�te. La famille du meunier se composait simplement de sa femme et de sa fille. Madame la meuni�re, personne d'une quarantaine d'ann�es, longue et maigre, avait le visage mat, l'oeil clair et sec, les l�vres minces, le front �troit, l'air �pre et envieux. Pour la demoiselle du moulin (c'est ainsi qu'on disait dans le pays), elle ne ressemblait gu�re � ses parents. Am�dine �tait fra�che comme le mois de mai, belle comme la premi�re rose du printemps et douce comme une petite fauvette. Sous ses fins cheveux blonds, elle avait la gr�ce et le charme. Sa m�re, fort ambitieuse, l'avait mise, � douze ans, dans un couvent de premier ordre; elle y �tait rest�e trois ann�es sans apprendre ni oublier beaucoup de choses, et �tait revenue, aussi franche, aussi na�ve, aussi simplement belle, mais un peu plus songeuse, r�gner, comme une petite f�e, sur l'�cume argent�e qui sortait de la roue du moulin. II Le lieutenant Karl descendit un jour la rivi�re jusqu'� la prairie du meunier et vit la jeune fille. Il revint souvent, la revit plusieurs fois et se sentit bient�t tout � fait �pris d'elle. D'abord il ne voulut pas se l'avouer. Quand il ne lui fut plus possible de se cacher son amour, il s'effor�a de le vaincre. Tout conqu�rant qu'il f�t, il n'y r�ussit pas. Les petites boulottes, qui avaient jusque-l� brill� dans sa m�moire, p�lirent, s'�vanouirent devant les yeux bleus de l'�trang�re. C'en �tait fait: il �tait amoureux, profond�ment amoureux. Il en fut humili�, il en fut irrit�. Il songea � enlever Am�dine de vive force; cela lui parut vite absurde. Il t�cha d'oublier, puis il voulut demander un changement de r�sidence. Mais l'image d'Am�dine lui restait au coeur, et il entendait en r�ve le son de sa voix fra�che et pure. Quand la passion eut compl�tement envahi l'envahisseur, quand elle eut extermin� les souvenirs g�nants, les scrupules et les h�sitations, il ne

pensa plus qu'� une chose, il n'eut plus qu'un but: se faire aimer. Pour s'introduire dans la maison, il d�ploya une diplomatie digne du premier ministre de son roi. Il fit espionner, espionna lui-m�me, apprit les habitudes de la famille, sut le caract�re du p�re, celui de la m�re, leurs c�t�s faibles, se concilia les deux paysans qui travaillaient au moulin, caressa les animaux, �chelonna ses progr�s et finalement parvint � entrer dans la place. Le meunier avait une passion, celle de l'argent. La meuni�re n'�tait pas moins int�ress�e que son mari. Elle caressait un id�al: faire de sa fille une dame, une riche et belle dame, qui p�t m�priser p�re et m�re. Les temps qu'on traversait �taient durs, en v�rit�. On �tait singuli�rement g�n� au moulin; une mauvaise sp�culation avait emport� la plupart des �conomies de la maison. Les avarices et les ambitions aigries fermentaient au coeur de ces petites gens. Am�dine fleurissait sans souci de telles choses, mais parfois, la nuit, elle pleurait, en entendant les coups redoubl�s des canons du si�ge. Karl gagna vite les bonnes gr�ces du p�re et de la m�re. Il les flatta, leur for�a la main pour leur faire gagner de l'argent, se montra d�sol� de la guerre, dit du mal des rois et des empereurs, du bien de la France et de l'Allemagne, et soupira longuement apr�s une paix loyale et prochaine. Il devint l'h�te coutumier du moulin. Am�dine sentit tout de suite qu'elle �tait aim�e de lui, que c'�tait pour elle seule qu'il venait. Elle perdit sa ga�t�, n'eut pas l'air de comprendre, et ne cessa de se montrer froidement r�serv�e, d�daigneusement distraite. Elle eut beau faire; Karl, oisif et d�concert�, s'enfon�ait de plus en plus dans son amour. Il avait d'abord song� � un enl�vement, puis � une s�duction; il �tait absorb� maintenant par une s�rieuse et m�lancolique r�verie. Am�dine restait indiff�rente. III Cependant Paris affam� capitula; la paix fut sign�e. Les Allemands durent �vacuer Marfleury. Avant de partir, car il fallait absolument partir, Karl ne put r�sister � la tentation d'ouvrir son coeur � la jeune fille. Il s'�tait toujours montr� si respectueux envers elle, qu'on ne faisait plus scrupule de les laisser ensemble. Ils �taient donc seuls dans le pr�, sur le bord de l'eau. Karl dit: �Mademoiselle, nous allons bient�t vous quitter. --Ah! fit-elle simplement, avec une intonation qui signifiait: �Pl�t � Dieu que vous ne fussiez jamais venus!� --J'en suis d�sesp�r�, reprit-il, apr�s un silence. --D�sesp�r� d'�tre victorieux? --Comme vous dites cela! on croirait que c'est moi qui ai d�cha�n� cette guerre.�

Elle ne r�pliqua rien. �Oh! vous ne nous aimez pas!� Nouveau silence. �Si l'un de nous vous aimait cependant... de tout son coeur... de toute son �me!... Est-ce que vous ne voudriez m�me pas l'�couter? --Si l'un de vous avait ce mauvais go�t, il ferait mieux de se taire. --Pourtant, il faut que je vous parle. Oh! ne vous �loignez point; que craignez-vous de moi? N'entendez-vous pas que ma voix tremble? C'est que je vous aime; oui, le mot est dit, je vous aime.� Elle fit un mouvement d'incr�dulit�. �Vous ne le croyez pas, vous ne voulez pas le croire. H�las! je quitte demain votre pays. Quand le temps aura commenc� � faire oublier les mis�res de cette lutte funeste, je reviendrai. Je n'aurai plus cet uniforme, qui maintenant vous irrite encore. Je vous reverrai, si vous le permettez. J'aurai l'assentiment de ma famille, et peut-�tre obtiendrai-je l'assentiment de la v�tre, pour vous aimer. Adieu; pensez � tout cela. Je ne saurais �tre heureux que par vous, et pour vous je sacrifierai tout ce qu'un honn�te homme peut sacrifier � une femme.� Am�dine le regardait fixement. Elle ne r�pondit pas un seul mot. Une rougeur monta au front du jeune homme; il baissa les yeux, avan�a un instant sa main comme pour prendre celle d'Am�dine et la porter � ses l�vres. Mais il n'osa pas, salua gauchement et partit. IV Un an apr�s, il revint; il vit le meunier et la meuni�re, il les invita � visiter sa m�re qu'il avait amen�e � Paris. Sa m�re, devenue veuve � trente ans, �tait une bonne petite femme, ronde et sentimentale; elle l'adorait et s'�tait laiss� endoctriner par lui. Karl exposa sa situation de famille et de fortune aux gens du moulin; cela fait, il leur demanda nettement la main de leur fille, ou du moins l'autorisation de la lui demander, � elle-m�me. Les bonnes gens furent �bahis. Il y avait devant eux un titre et des millions. Un peu revenus de leur �bahissement, ils finass�rent; ils voulurent se consulter, consulter leur fille, et promirent une r�ponse dans un court d�lai. De retour au moulin, grande conf�rence entre eux, entre eux deux seuls, bien entendu. Ils r�ussirent � se convaincre mutuellement qu'il n'y avait aucun mal � prendre pour gendre un honn�te Prussien, noble, millionnaire, et r�solurent de se faire allouer une petite rente pour pouvoir vivre � Paris sans faire honte � leur fille. Un reste d'inqui�tude les agitait. Que penserait-on dans le pays? Ils all�rent voir le notaire, un vieux renard toujours ras� de frais et pantalonn� de noir. Le notaire entra en extase et demanda � r�diger le contrat. Ils all�rent ensuite chez le maire, �picier en gros et usurier

en d�tail. Le maire s'�cria, l'histoire entendue: �Parbleu, vous avez une sacr�e chance; ce n'est pas mon imb�cile d'Oscar qui, pendant sa captivit� en Sil�sie, aurait song� � s�duire une marquise. En avant les violons!� Le soir, les deux �poux bavard�rent fort tard, et la meuni�re but m�me un petit coup de cognac dans le verre du meunier. Le lendemain, elle prit Am�dine � part: �Le lieutenant Karl est revenu. Tu ne sais pas, fillette? il est baron et tr�s riche. Sa m�re est avec lui � Paris. --Vous l'avez vu? --Oui; il nous a parl�. --Ah! --Tu ne devines pas ce qu'il nous a dit? --Peut-�tre! --Eh bien, voyons, que devines-tu? --Il vous a parl� de moi? --Justement! --Veut-il toujours m'�pouser? --Plus que jamais. Il demande ta main. --Je ne l'�pouserai pas, ma m�re. --Comment? Que dis-tu l�? --Jamais je n'�pouserai un Allemand. --Et pourquoi donc? --Parce que je ne puis; cela me semble d�fendu.� Insistance de la m�re, d�n�gations absolues de la fille. Le p�re s'en m�la et ne fut pas plus heureux. Karl demanda � voir Am�dine. �Qu'avez-vous contre moi? --Rien! --Croyez-vous que je ne vous aime pas? --Je crois que vous m'aimez. --Croyez-vous ne pouvoir �tre heureuse avec moi, qui ne pourrai �tre heureux sans vous? --Je ne puis vous �pouser.

--A cause de la guerre? --Oui.� Et elle le quitta. Il courut apr�s elle: �Vous ne pourrez donc jamais me pardonner?� Elle tremblait. �Il m'a sembl�, fit-il, que vous �tiez bonne et franche; ayez piti� de moi!� Il lui prit la main. Elle leva les yeux; des larmes roulaient sous ses paupi�res. �Je ne vous ai jamais dit, murmura-t-elle, que je ne vous aimerais jamais; seulement je ne puis �tre � vous, je me m�priserais moi-m�me. Adieu!� V Ce fut tout. Le jeune homme ne put obtenir la moindre promesse, la plus faible esp�rance. Am�dine resta songeuse, triste. Ses parents d�s lors ne cess�rent de lui reprocher am�rement ce qu'ils appelaient ses sottises. Elle avait, disaient-ils, ruin� la famille. Elle fut plusieurs fois demand�e en mariage et repoussa toutes les demandes. Elle d�p�rissait chaque jour. Elle s'alita. On d�sesp�ra de la sauver. Elle mourut. Le meunier et la meuni�re n'en rest�rent pas moins furieux contre elle. Ils r�p�taient, quand on voulait les consoler: �Comprend-on une enfant comme celle-l�! Nous lui avions tout donn�, �ducation, bien-�tre, bonnes mani�res, et elle nous a fait manquer notre fortune. Oh! les enfants sont ingrats. Elle nous a ruin�s, ruin�s!� Le lieutenant Karl essaya d'oublier. Il se battit en duel pour une danseuse. Il fut tu� net.

Par une Nuit de Neige I Ah! c'�tait fini, c'�tait fini. Je lui avais �crit que c'�tait fini. Je l'avais vue l�-bas, devant la grille du parc, dans cette rue large, sous ce ciel d'hiver et ces arbres noirs, s'appuyant, avec les c�lineries que prennent les femmes pour ceux qu'elles aiment, au bras de ce jeune homme qui se penchait vers elle, lui parlait, lui souriait. Et je la d�testais. J'aurais voulu qu'elle v�t combien je la m�prisais.

Je lui adressai des paroles m�chantes, comme si elle e�t �t� devant moi. Puis vinrent les reproches, et apr�s les reproches les souvenirs d'amour. Ma col�re tourna peu � peu en douleur, mes reproches en regrets, mes invectives en sanglots. Mes yeux secs et br�lants se remplirent de larmes. J'�tais las comme si l'on m'e�t battu. J'avais le coeur bris�, la t�te vide. Je restai seul, muet, dans le fun�bre silence de ma chambre froide, sous une invincible torpeur... Qu'est-ce que j'entends? On monte, on vient. C'est un fr�lement, caressant comme le pr�lude d'une symphonie; c'est un bruissement, l�ger comme un frisson avant l'essor. C'est elle, n'est-ce pas? C'est elle. On frappe. Oh! c'est bien elle. Une voix m'appelle doucement. C'est sa voix, sa voix pure et profonde, sa voix divine. Elle entre; tout mon coeur bondit au-devant de sa beaut�. C'est elle, c'est elle; c'est toi! C'est la bien-aim�e! Je suis � ses genoux, je couvre ses mains de baisers. Que m'importe le reste du monde? Elle est l�, mon ador�e, mon ciel, ma lumi�re, la fleur chantante de ma vie, l'�panouissement parfum� de mon printemps, le rayon qui fait le jour dans mon �me. La voil�, je l'ai dans mes bras. Je l'aime, je l'aime, je l'enveloppe de mon fr�missant amour. �Pardonne-moi!� me dit-elle tout bas; et le murmure de sa voix fra�che tinte entre ses l�vres, comme une source qui chante en glissant sous les �glantiers. �Te pardonner! N'es-tu pas mon amour, ma vie, ma beaut�? C'est moi qu'il faut excuser de t'avoir soup�onn�e un instant. Tu n'as aim�, tu n'aimes, tu n'aimeras que moi, moi seul. J'ai mal vu; c'�tait une autre que toi, qui souriait l�-bas, je ne sais o�, dans un autre monde, � un �tranger, � quelqu'un qui n'est pas de notre race, qui habite un pays inconnu, ne parle pas notre langage, et ne saura jamais o� ta douceur me transporte, me berce, me console. Viens, nul ne t'idol�trera comme moi. Tu ne pourras plus vouloir un autre amour. Tu me fuirais en vain. Tu es mon espoir supr�me, et vers toi m'entra�ne une �ternelle adoration. Ah! restons ainsi, les yeux dans les yeux, les coeurs confondus, dans le silence de l'extase infinie.� Elle s'incline vers moi. Je sens ses cheveux d�nou�s effleurer mon front de leur caresse. La folie me vient; je veux me lever, l'emporter dans mes bras... Mais une douleur vague me p�n�tre. O� suis-je? O� a-t-elle fui? Une clart� p�le me baigne. J'ai la sensation douloureuse d'un noy�, sur la t�te duquel roule l'eau glauque et sourde. Non, elle n'est plus ici. Je regarde, je fais un effort, je porte les mains � mon front, � mes yeux. H�las! j'ai r�v�. Songes que tout cela! chim�res! Accabl�, je m'�tais assoupi; voil� tout. J'avais oubli�; puis je m'�tais souvenu, j'avais regrett�, d�sir�, song�, et j'avais fini par rouler sur le parquet, en voulant saisir une ombre. Je fondis en larmes. �Ah! malheureuse, pensais-je alors, non, tu n'es pas ma beaut�, mon �me. Tu n'es qu'une femme, faible, fausse, coquette et sensuelle. Je t'avais transform�e en d�esse, et j'avais fait de mon coeur un temple pour t'adorer. Arri�re, idole! Ce que j'aimais en toi, c'est ce que je mettais de mon �me en ta forme vide et menteuse. Tu as voulu descendre de ton pi�destal. C'est bien, adieu. D'autres sont belles, d'autres me laisseront les aimer, les diviniser; d'autres seront heureuses de rester

pour moi les f�es du printemps; et peut-�tre ne briseront-elles pas si t�t mon r�ve et mon bonheur.� II Je pleurai, pleurai l�chement. Le jour vint. On frappa � ma porte. Je ne r�vais plus cette fois. La bonne vieille concierge entra, apportant une lettre: �Mon pauvre ami, ne me reproche rien. Je ne pouvais r�ellement pas rester avec toi. �Je me suis priv�e de tout pendant six mois. Je maigrissais, j'enlaidissais. Je le voyais bien, tu le voyais bien aussi. Nous �tions trop pauvres. Tu ne m'aurais plus aim�e longtemps. �Puis, il faut te l'avouer, j'ai un enfant, un petit enfant de deux ans, et je n'avais plus d'argent � donner � ma m�re pour l'�lever. Ma m�re m'a menac�e de me le renvoyer � Paris, o� il mourrait. Il est si faible, si d�licat, le pauvre petit! Tu ne l'as pas vu, tu ne le connais pas. Pardon. �Oh! je ne t'ai pas fait d'infid�lit�. C'est mon ancien amant que je reprends. C'est lui le p�re, comprends-tu? �Il m'�pousera peut-�tre. Que veux-tu que je fasse? Il est riche; et depuis qu'il m'a quitt�e, il m'aime davantage. �Sa famille comptait le marier � une fille laide. C'�tait arrang�. Il a bien voulu, puis il n'a plus voulu. Il m'a �crit. Je ne lui ai pas r�pondu d'abord. Il est all� chez Albertine, un jour qu'il savait devoir m'y trouver. Il m'a pri�e, suppli�e; il m'a parl� de l'enfant. J'ai pleur� tout un jour et toute une nuit. Te rappelles-tu? Tu me demandais ce que j'avais! �Je l'ai revu; il m'a fait parvenir des bijoux, des fleurs, des billets de mille francs; il a envoy� de l'argent � ma m�re. Il m'a tout promis. H�las! c'est plus fort que nous. �Si je t'�cris toutes ces choses, entends-tu? c'est que j'ai confiance en toi, c'est que je sais que tu m'aimes bien. Mais je ne suis plus, je ne puis plus �tre � toi. N'essaie pas de me revoir. Tu me ferais de la peine; et tu t'en ferais pour rien. Tiens, je t'embrasse encore une fois comme je t'aime toujours. Je serai souvent triste en pensant � toi. Adieu, adieu, adieu. �Ton amie, �H�l�ne.� III Au moment o� j'achevais de lire, Jeanne et Andr� p�n�tr�rent dans ma chambre, gais comme le matin, fous comme un premier baiser, amoureux, radieux.

�Je vous supplie de me laisser seul, leur dis-je; je suis souffrant, tr�s souffrant.� Ils partirent, avec un �tonnement m�l� de piti�. Et je m'enfermai, pour �tre malheureux � mon aise, pour me griser de ma mis�re, tout seul, le plus longtemps possible. La douleur, voyez-vous, c'est encore ce qu'il y a de meilleur au monde. C'est vers elle que nous allons tous; et l'on se repose au fond du d�sespoir, ainsi que dans la nuit, dans la tombe, dans le n�ant. N'est-ce pas, � lune qui luisais, p�le et froide comme le souvenir? N'est-ce pas, � source de blancheur, dont les calmes rayons mouraient sur cette neige, �ph�m�re comme l'innocence?

La Strettina I Ce printemps-l� (bien des printemps ont fleuri depuis lors), Luca de Rosis, le plus s�duisant cavalier de la tr�s s�duisante ville de Naples, venait de renoncer solennellement � l'amour ill�gitime. Devant le bienheureux saint Janvier, il avait abjur� les superstitions du plus doux des libertinages, du libertinage qui se chauffe, comme le lacryma-christi, au soleil du V�suve, et se berce, comme les fleurs de citronnier, aux brises du Pausilippe. Il avait re�u, � la v�rit�, un d�licieux d�dommagement en la personne de sa jeune �pouse, la noble Francesca, adorable cr�ature dont les galants, les abb�s, les musiciens et les rimeurs c�l�braient sur tous les tons les grands yeux bleus et les beaux cheveux noirs. A la fin, mais non sans peine, son oncle, le marquis Michel, lui avait fait accepter ce mariage. Luca avait r�pudi� difficilement la derni�re ma�tresse dont il s'�tait �pris, la Strettina, une V�nitienne aux splendides torsades de cheveux dor�s, au teint p�le et mat, aux yeux bruns comme un r�ve d'�t�. Il avait fallu qu'on lui repr�sent�t, et qu'il se repr�sent�t cent fois � lui-m�me, mille et une consid�rations capitales: le gaspillage presque complet qu'il avait r�ussi � faire de la fortune de ses d�funts p�re et m�re, les scandaleux tapages qui jadis avaient rendu la Strettina c�l�bre, enfin la fuite des ann�es et l'�ge s�rieux de trente ans par lequel il venait d'�tre atteint. Pour lui faire entendre raison, le bon marquis avait �t� oblig� de rev�tir par deux fois son costume le plus s�v�re. Encore avait-il par deux fois �chou�, car ses jambes courtes, son corps ob�se et sa grosse t�te, orn�e d'une bouche fortement lippue et de deux larges yeux gourmands, n'�taient pas pr�cis�ment faits pour convertir son neveu. La marquise avait d� s'en m�ler. La marquise demeurait fort belle, et, sous ses cheveux argent�s, ses traits, un peu las, �taient encore nobles et gracieux. Elle confessa maternellement Luca, l'enj�la par une exquise indulgence, lui montra la fianc�e qu'on lui destinait, et le rendit amoureux de la jeune fille.

La veille du mariage, il voulut pourtant revoir une derni�re fois sa ma�tresse. La marquise le rencontra, devina o� il allait et le dissuada de continuer son chemin. Mais elle dut promettre qu'elle ferait parvenir � cette pauvre Strettina plusieurs milliers d'�cus d'or et une lettre d'adieu. Les noces c�l�br�es et les nouveaux �poux partis pour leur villa suburbaine, la marquise, avec sa bonne foi accoutum�e, songea � s'acquitter de la mission dont Luca l'avait charg�e pour la V�nitienne. Elle ne pouvait �videmment ni aller chez la courtisane, ni faire venir cette fille dans sa maison. D'autre part, elle r�pugnait � envoyer simplement de l'argent par un valet. Elle songea au marquis, lui expliqua la chose et le pria de faire pour le mieux. II Le marquis Michel �tait un galant homme. Jadis, dans l'effervescence de ses jeunes ann�es, il avait eu, ou avait cru avoir, ou avait fait croire qu'il avait, d'assez fr�quentes aventures. Il �tait rest� quelque peu mondain, soignait sa mise, se poudrait minutieusement, portait des nuances presque claires, offrait des bonbons aux dames dans une bo�te d'or, et, malgr� la gravit� officielle que lui conf�rait son titre de surintendant de l'imp�t foncier des Deux-Siciles, ne d�daignait pas de faire, en secouant son jabot et en se dandinant sur la pointe des pieds, des plaisanteries anodines, dans lesquelles il mettait juste autant de sel que les petits enfants sur la queue des oiseaux qu'ils veulent attraper. Le marquis, ayant charge de consoler la belle fille, se gratta la perruque, et d�lib�ra. Sa premi�re id�e, la plus simple et la meilleure, celle � laquelle il ne se tint naturellement point, fut d'envoyer le cadeau d'adieu par Gerolamo, son majordome. Il fit quatre pas, se regarda complaisamment dans un miroir, se trouva bien, introduisit entre les poils noirs qui encombraient ses larges narines quelques grains de tabac parfum�, tapota sur sa tabati�re avec ses doigts gras et blancs, et d�lib�ra derechef. La Strettina �tait une fille piquante, disait-on. Elle avait fait jaser, elle avait fait sourire, elle avait fait crier. On s'�tait ruin�, tu� pour elle. Elle avait rendu des gens fous. Il devait �tre int�ressant de voir comment cette cr�ature �tait faite. Eh! eh! il y avait longtemps que le marquis n'avait �t� chez les filles. Comment vivait ce monde-l� � pr�sent? Ce monde-l� vit toujours autrement que l'autre; il est toujours dr�le � �tudier. Apr�s m�re d�lib�ration, le marquis crut ne devoir point perdre une si belle occasion de faire des observations curieuses. N'�tait-il pas au-dessus de la m�disance? Au cr�puscule, il se parfuma, s'habilla de frais, s'�plucha longuement devant le miroir, prit sa canne et, suivi du petit page Enrico, se dirigea dans l'ombre vers le logis de la Strettina. III Il se fit myst�rieusement annoncer. La courtisane �tait visible. Il traversa plusieurs salles riches et gracieuses, et fut introduit dans un

petit salon, discret, coquet, mignon, o� tout fleurait la galanterie. Rest� seul, il examina non sans int�r�t les tentures et les tableaux. Les tableaux et les tentures repr�sentaient des badinages d'amour. Le marquis Michel se sentit tout ragaillardi dans ce milieu gaillard. Il prit des poses plastiques, se balan�a le torse, frappa sur sa cuisse du revers de sa main droite, et mit sa main gauche devant ses l�vres pour tousser l�g�rement. Une petite porte dissimul�e dans la boiserie s'ouvrit, et la Strettina parut. Elle semblait sortir d'une f�te de V�ron�se. Elle �tait belle, somptueuse et nonchalamment provocante, comme une sultane d'Orient. Tout respirait en elle l'orgueil de la beaut� et l'habitude des plaisirs voluptueux. Le marquis regarda, fut �bloui, baissa les yeux, baissa la t�te, salua profond�ment, resalua plus profond�ment encore, puis chercha sans succ�s une formule de compliment. Elle lui indiqua un si�ge et s'�tendit languissamment sur des coussins de soie rose. Le marquis, un peu encourag�, la contempla, voulut parler, mais resta muet. �A quelle heureuse fortune dois-je l'honneur d'�tre visit�e ce soir par monsieur le marquis?� soupira-t-elle. Le bon gentilhomme toussa et s'agita sur son si�ge; enfin une voix rauque, quasi �trangl�e, r�ussit � sortir de son gosier: �Mon neveu...� b�gaya-t-il, et il ne put continuer. �Ah! j'entends, reprit-elle. Le m�chant nous quitte, nous d�laisse; il va conqu�rir la Toison d'Or, comme un autre Jason, et envoie son bon oncle pour consoler l'inconsolable Ariane.� Un �clair brilla dans les yeux du visiteur, et, sa vieille galanterie lui revenant au coeur et sur les l�vres, il r�pondit en minaudant de tout son �tre: �Oh! belle dame, le v�ritable tr�sor fabuleux est votre chevelure, et quiconque a un souffle de vie devrait le consacrer � tenter cette conqu�te. Heureux celui qui vous consolera!� La Strettina sourit. Le marquis plaisanta plus galamment, plus famili�rement, et rapprocha petit � petit son si�ge et sa personne de l'attrayante cr�ature. L'esprit de ce gros C�ladon musqu� se mit � voltiger autour d'elle, comme un lourd papillon de nuit autour de la flamme qui le fascine. Un quart d'heure apr�s, il avait dit � la Strettina que Luca �tait un d�bauch�, un ingrat, un vaurien, tandis que lui, marquis Michel, �tait un marquis fou d'amour, un marquis trop gros et trop gras pour �tre un muguet de ruelle, mais fort bien en point pour �tre un ami s�r, constant, �ternellement d�vou�. Il lui offrit des monceaux de perles, des rivi�res de diamants, des pyramides d'or, un palais d'�t�, un palais d'hiver, puis se laissa tomber pesamment aux petits pieds de la courtisane, qui ne cessait de rire. Elle le renvoya sans lui permettre ni lui �ter l'espoir, et alla s'accouder � son balcon, dans la nuit bleue. L� elle s'abandonna aux souvenirs. Elle pensa aux folles parties de plaisir, aux nuits d'ivresse o� Luca avait �t� son joyeux compagnon; elle pensa aux douces r�veries

qui succ�daient � leurs ardents baisers, comme le clair des �toiles aux incendies du soleil; elle revit ce cavalier fringant, svelte, brave, irascible, insouciant, beau joueur, plein de s�ve et de jeunesse. Puis l'oncle grotesque lui traversa la m�moire, avec son costume ridicule, ses mani�res surann�es, ses joues tombantes, et ses yeux de crapaud-volant. Une amertume, un d�go�t supr�me lui vint, � elle qui si rarement �tait songeuse; sa paupi�re se mouilla, elle versa presque une larme. IV C'est dans ces dispositions que la trouva le page Enrico, qui lui apportait une missive du marquis. Aussit�t rentr� chez lui, le vieillard avait voulu, dans sa folie s�nile, renouveler par lettre ses offres et ses demandes. Elle lut du bout des cils les lignes trembl�es du galant Michel, laissa tomber son front dans ses mains et r�fl�chit. �La marquise est une belle et noble dame? dit-elle au page qui attendait. --Oh! elle est la plus noble et la meilleure des ma�tresses, r�pondit-il, les yeux baiss�s. --Et toi, le plus gracieux et le plus fin des pages!� ajouta la courtisane en consid�rant la jolie figure du jeune gar�on. Puis elle �crivit ces mots: �Madame la marquise, �L'oncle de l'ingrat qui m'a quitt�e, vient de m'offrir son coeur et son coffre. J'en rougis pour lui et pour moi; je voudrais pour vous que cette sc�ne ne se f�t jamais jou�e. Je suis quelque peu triste et m�chante aujourd'hui. Je vous envoie sous ce pli la lettre du marquis, pour que vous puissiez appr�cier le style qu'il prend en semblable occasion. Punissez-le comme bon vous semblera; de mon c�t�, je le ch�tierai d'importance, si vous pouvez faire en sorte qu'il se trouve dans trois jours � la repr�sentation de San-Carlino. �Je suis tr�s humblement �Votre indigne servante. �STRETTINA.� Elle donna le pli cachet� � Enrico. �Page, dit-elle, jure-moi que tu remettras ce pli � la marquise elle-m�me? Embrasse-moi, et si tu veux revenir, je te prends � mon service. Tu me plais.� Le page rougit. La Strettina l'embrassa sur les l�vres. Il s'enfuit, et revint bient�t dire qu'il s'�tait fid�lement acquitt� de sa mission. V

San-Carlino est un petit th��tre de Naples, o� jouait alors Pulcinella avec sa troupe. Les com�diens _dell'arte_ brodaient l� tous les soirs, pour la joie des spectateurs �pris de ces marionnettes vivantes et parlantes, des incidents nouveaux sur les vieux canevas. Les intarissables cascatelles de leur esprit bouffon rafra�chissaient l'antique imbroglio o� figurent Diamantine et Cassandre. La Strettina pour lui une Il le suivit compl�tement connaissait fort bien le seigneur Polichinelle, ayant eu fantaisie, disait-on. Elle lui livra le marquis Michel. pendant deux jours entiers comme son ombre, et lui d�roba sa personnalit�.

La marquise prit soin que l'aristocratie napolitaine empl�t le th��tre de San-Carlino au jour dit. Elle s'y fit elle-m�me conduire par son m�lancolique �poux, qui attendait toujours une r�ponse de la courtisane. Le rideau se leva. Pulcinella parut, marcha, gesticula, parla. Un long �clat de rire courut dans l'assembl�e. Pulcinella et le marquis Michel semblaient n'�tre plus qu'un. On e�t dit que le premier de ces personnages avait aval� et dig�r� le second. Ce compos� �minemment burlesque faisait p�mer de ga�t� les assistants. Le marquis, assis dans le fond de sa loge � c�t� de la marquise en loup de satin noir, n'y comprenait rien. H�las! il comprit bient�t, quand il vit se d�rouler sur les planches sa petite histoire. Pour comble de douleur, la Strettina avait voulu jouer Colombine sous le masque, ce jour-l�. Elle sut dire tr�s d�licatement son fait au marquis Polichinelle, lui donna, non pas l'esp�rance, mais une d�gel�e de coups de b�ton, et finalement partit pour Cyth�re avec le petit page Enrico, � qui elle avait fait apprendre _ad hoc_ un bout de r�le. Le marquis fut malade toute une semaine. Il se releva gu�ri pour toujours des amours s�niles. Naples s'amusa un mois � ses d�pens. Mais il confessa ses torts de si bonne gr�ce et s'accusa avec tant de bonhomie, qu'on ne lui en voulut pas longtemps et qu'on oublia bient�t l'aventure. La marquise fit remettre � la Strettina une merveilleuse parure de diamants, avec ces quelques mots: �Je suis votre oblig�e; permettez-moi de vous envoyer ce souvenir. Je vous souhaite d'�tre toujours belle.�

La Vieille au Chien noir I Nous �tions venus � vingt ans de Marseille � Paris, Jean, Marius et moi, tous les trois poss�d�s de grands app�tits, de grands espoirs et d'immenses r�solutions. Nous voulions tout apprendre, jouir de tout et gouverner le monde, d'abord les femmes, ensuite les hommes. Pendant les premi�res ann�es de notre pubert�, nous avions v�cu, dans les livres ou en imagination, une vie plus longue que celle du docteur Faust; et nous nous �lancions vers la capitale des plaisirs et des

�tudes avec plus de d�sirs que le h�ros de Goethe. Car il �tait las de l'�tude quand vint M�phistoph�l�s; et nous, nous �tions aussi avides de science que d'amour et de gloire. Nous voulions tout, ne connaissant rien encore. Nous nous install�mes ensemble dans un coin tranquille du quartier Saint-Germain. La diff�rence de nos caract�res nous s�para bient�t. Pourtant, nous �tions toujours fraternellement unis; et nous demeurions � cinq minutes l'un de l'autre. Jean �tait po�te. Marius s'adonnait aux sciences chimiques et chim�riques, naturelles et surnaturelles. Pour moi, je m'�tais vou� �perdument aux math�matiques et � l'astronomie. Oui, � l'astronomie! Ces choses me paraissaient si peu avanc�es, si enfantines encore, et avaient un horizon si vaste, qu'elles m'attiraient avec une sorte de vertige. Je travaillais ferme; j'�tais tr�s timide, surtout � l'�gard des femmes, et je vivais comme un reclus, plong� dans la mysticit� astrale. Mes deux amis travaillaient beaucoup moins et s'amusaient beaucoup plus. Je finis par les voir seulement de loin en loin. Je savais que Jean, par le charme de la voix, de l'oeil et de la po�sie, avait fait la conqu�te d'une ravissante couturi�re, et que Marius jouissait d'une v�ritable c�l�brit� dans les bals publics. II Un dimanche que je fl�nais, pensant � Mars et � la Lune, j'aper�us devant moi, en levant les yeux par une �chapp�e de r�verie, Marius, Jean et la jeune couturi�re, qui, dans un rayon de soleil, s'en allaient, l�gers, avec des �clats de rire, je ne sais o�. Je marchais lentement, ils n'allaient pas vite non plus: ils suivaient d'assez pr�s une vieille femme, v�tue d'�tranges haillons, qui portait sur le doigt un perroquet de cent ans, et tra�nait au bout d'une ficelle un horrible petit chien noir. Je sus bient�t la cause de la grande hilarit� de mes amis. Jean donnait le bras � sa Jeanne; et Marius, la canne � la main, voltigeait de l'autre c�t� de la jolie grisette, car, disons-le, c'�tait une vraie grisette. Il y a encore des grisettes; B�ranger et Paul de Kock ne les ont pas emport�es toutes dans leur tombeau. Or, voici ce qui provoquait la ga�t� de Jeanne. Marius, adroit comme un singe, martyrisait le pauvre chien noir sans que la vieille femme s'en aper��t; toutes les deux minutes, il faisait avec sa canne le geste de lui administrer un lavement. La pauvre b�te baissait la queue et s'arr�tait. La vieille tirait la ficelle en maugr�ant, et Jeanne pouffait de rire, et Jean lui-m�me avait peine � ne pas �clater. Marius restait grave. La vieille femme se retourna une ou deux fois, elle rencontra les yeux s�v�res de cette apparente gravit�, et, ne sachant pas ce que tout cela voulait dire, continua � tra�ner sa b�te. Marius poursuivit son man�ge; les rires �touff�s recommenc�rent de plus belle. Mais bient�t la sorci�re le surprit en flagrant d�lit, lui jeta un regard courrouc�, et s'enfuit de toute la vitesse de ses maigres jambes.

J'�tais probablement dans une disposition m�lancolique ce jour-l�. Ces enfantillages me d�plurent, je rebroussai chemin et je rentrai chez moi pour travailler. Je ne travaillais jamais mieux que le dimanche, quand je sentais que tout le monde autour de moi �tait all� s'amuser. III Plusieurs jours s'�coul�rent; et j'avais totalement oubli� cette grotesque rencontre, quand un matin je vis arriver chez moi mon ami Jean, tr�s p�le, les yeux battus, la figure � l'envers. �Qu'y a-t-il? m'�criai-je, en le regardant. Voyons, parle.� Il eut de la peine � parler. Sa gorge semblait horriblement serr�e. Enfin il me dit d'une voix tremblante: ��coute, je viens te demander un grand service. Je me bats avec Marius. Il m'a pris Jeanne. Je les ai vus, te dis-je.� Et il mit sa main sur ses yeux, comme pour retenir ses larmes. H�las! la trahison de la petite ne me surprit pas. Les femmes se lassent vite de la po�sie. Et puis Marius �tait si dr�le, l'autre jour, avec le petit chien noir de la vieille. Jean me demanda d'�tre son t�moin. J'�puisai tous les moyens de persuasion pour emp�cher le duel. Ce fut en vain. Mais je repoussai fermement sa demande, ne voulant pas l'assister contre un autre ami, et esp�rant que mon abstention emp�cherait peut-�tre la rencontre projet�e. Il me serra la main et me dit: �Oui, c'est vrai, je comprends; tu es notre ami � tous les deux. Reste donc en dehors de notre querelle.� Je courus chez Marius. �Viens! m'�criai-je. Viens au diable avec moi! Je ne veux pas que vous vous battiez.� Marius fut de glace. �Elle l'a aim�; maintenant c'est moi qu'elle aime. Pourquoi ne me la laisse-t-il pas? Chacun son tour. C'est lui qui veut se battre. Eh! bien, je ne puis reculer; ce serait une l�chet�.� Le duel eut lieu. Attaqu� avec furie, Marius se d�fendit sans trop savoir comment, car son adversaire et lui ignoraient l'escrime; et de ces deux maladroits, l'un tomba pour ne plus se relever: Jean. IV Je ne revis pas Marius. Je sus qu'il vivait avec Jeanne. Je lui en voulais profond�ment, quand je pensais au funeste duel. Environ un an plus tard, un matin, en me promenant, je lisais le

journal. Je suis peu curieux des gazettes quotidiennes; mais la crise politique �tait alors si aigu�, que j'avais voulu en apprendre ou en deviner le d�nouement. J'allais replier la feuille, apr�s l'avoir parcourue, quand le nom de Marius frappa mes yeux. Je pressentis un second malheur. Voil� ce que je lus: �Marius M... �tudiant en m�decine, vivait avec une jeune femme, Jeanne Vady, depuis plusieurs mois. Dimanche, vers onze heures du soir, ils rentr�rent. Une discussion s'�leva entre eux. Les voisins entendirent des invectives et le pi�tinement d'une lutte. On �tait habitu� � ces querelles d'amoureux. On n'y prit pas garde. Marius sortit � minuit. Pendant trois jours la chambre resta muette. Une odeur naus�abonde s'en d�gageait. Marius ne revenait pas. On for�a la serrure. La jeune femme gisait � terre, morte. Elle avait re�u deux coups de couteau dans le coeur. On a retrouv� Marius hier matin, pendu � un arbre du bois de Boulogne. Il avait �crit ces mots sur un bout de papier: �Je me tue, je l'ai tu�e. Jean, pardon!� On suppose que la dispute, qui a occasionn� cette catastrophe, s'est produite au sujet de Jean R..., ancien amant de la jeune femme et ancien ami du jeune homme. Ce dernier l'avait bless� mortellement en duel, apr�s lui avoir enlev� sa ma�tresse. Le p�re de Marius M... est un honorable magistrat du Midi. Marius �tait son fils unique.� Je fus stup�fi�. Il me semblait avoir devant les yeux la sc�ne fatale. L'�vocation du mort, la dispute, le mauvais coup, la fuite du meurtrier, la course dans l'ombre, le suicide, toutes ces visions atroces se succ�daient dans mon esprit. Je suivais d'un pas saccad�, comme emport� par un vertige, cette m�me rue o�, nagu�re, je les avais rencontr�s tous les trois, si bouffonnement all�gres. Je heurtai quelqu'un dans cette course aveugle. Je m'arr�tai, honteux; j'�tai mon chapeau, je demandai pardon. Mais quoi! c'�tait la vieille femme au perroquet et au petit chien noir. C'�tait elle que je venais de heurter. Elle marchait toujours du m�me pas, portant le m�me volatile sur le m�me doigt. Elle �tait toujours v�tue du m�me jupon fantastique et du m�me fichu verd�tre, frang� par le temps et la mis�re. Elle tra�nait toujours son pauvre petit quadrup�de efflanqu�, avec la m�me ficelle. Je crus que c'�tait une hallucination. Je reculai d'un pas. La vieille me regarda fixement dans les yeux, avec je ne sais quelle expression diabolique, puis continua sa promenade, clopin-clopant. Je restai clou� au sol. �Cette vieille femme est f�e, m'�criai-je; elle s'est veng�e, elle les a perdus.� C'�tait absurde; et pourtant, vous me direz ce que vous voudrez, je suis encore convaincu que cette vieille femme est f�e. Quand je l'aper�ois de loin, je l'�vite. Derni�rement, son chien noir est mort; du moins, je le suppose, car elle ne le tra�ne plus. Il lui reste son perroquet. Je crois que cette b�te est f�e aussi. Mais non, non, c'est moi qui suis fou. Mon pauvre cerveau d'astronome est si facilement d�traqu� par les choses de la terre!

La D�sesp�r�e I Jacquelin avait vingt-quatre ans; il voulait �tre attach� d'ambassade, et il se trouvait � Londres pour apprendre l'anglais. Sous les pluies interminables qui, l�-bas, pendant les jours ternes, tombent lentement, longuement, tristement, du ciel couleur de plomb, il attendait, en lisant Shakespeare ou Dickens, en �coutant le babil des enfants roses, l'�panouissement tardif d'un p�le rayon d'apr�s-midi. Enthousiasm� par la franchise cordiale des jeunes filles et par les allures viriles des jeunes hommes, la brutalit� native du caract�re britannique l'�pouvantait bien � l'occasion; mais quand, par une �claircie, il se promenait dans les parcs verts ou sur la Tamise, regardant filtrer � travers les nu�es la fra�che et prismatique lumi�re du soleil, il ne maudissait gu�re son exil et acceptait en philosophe son isolement passager. Il s'�tait compos�, d'ailleurs, un bouquet de platoniques amours, et ces fleurs id�ales le ber�aient de leur l�ger parfum. Mais cela ne suffit pas longtemps � un jeune homme qui a du sang gaulois dans les veines. Vers le soir, Jacquelin parfois sortait machinalement, et marchait jusqu'au coeur de la grande ville, pouss� par les instincts profonds. Les cabs, avec leur cocher barbu hiss� sur le haut si�ge de derri�re, leurs deux grandes roues ferr�es et leurs deux petites lucarnes vitr�es, filaient rapidement dans la sonorit� des chauss�es larges. Les omnibus bariol�s cahotaient lourdement, tandis que les conducteurs criaient � tue-t�te: �Bank! Bank!� Les voyageurs, leur �ternel parapluie au poing, montaient et descendaient, comme des seaux le long d'un puits. Les passants, press�s, affair�s, allaient, venaient, se croisaient, s'�loignaient � travers les lueurs rouge�tres, par la brume et les t�n�bres. Jacquelin vaguait, pr�tait l'oeil et l'oreille � tout sans se fixer � rien, fatiguait sa fi�vre, et cherchait dans la lassitude un refuge contre les d�sirs malsains. Une nuit, vers onze heures, il s'�tait arr�t�, tr�s las, dans une des rues qui avoisinent Trafalgar-Square. Appuy� contre une grille, il respirait, sans aucune pens�e, l'air humide. Personne ne passait; entre les roulements lointains et les rumeurs confuses, un silence relatif r�gnait autour de lui. Il eut quelques minutes d'an�antissement. Il se redressait d�j� et se pr�parait � rentrer au logis, quand il vit �merger de l'ombre et venir de son c�t� une forme f�minine. Il attendit et regarda. C'�tait une jeune fille, presque une enfant. En un clin d'oeil, il sut qu'elle �tait simplement mais bien v�tue, souple, gracieuse et belle. Il tressaillit, son regard prit une chaude acuit�. La passante le consid�ra, lui adressa vaguement une muette interrogation, puis laissa aller � lui un sourire tristement amical.

�Vous �tes belle comme l'Esp�rance�, fit-il. Elle r�pliqua: �Dites plut�t comme le D�sir.� En causant, il l'accompagna. �Je ne veux rien de vous, sachez-le bien, ajouta la jeune femme; votre figure me pla�t, le son de votre voix aussi; causons, si vous voulez. Je puis m�me vous offrir le th� chez moi; vous partirez, apr�s une bonne poign�e de main; ce sera tout!� II Elle demeurait dans un quartier discret et tranquille. Apr�s avoir gravi les quatre ou cinq marches qui donnent acc�s aux maisons anglaises, il entra dans le petit parloir du rez-de-chauss�e. Un gu�ridon, des meubles de bon go�t, quelques tapisseries, des tableaux religieux. Une vieille servante apporta le th�. La jeune femme regardait Jacquelin avec une curiosit� bienveillante, mais sans provocation aucune. Elle lui faisait tr�s doucement des questions sur son pass�, sa famille, lui demandant avec insistance mille d�tails, mille pu�rilit�s m�me, et l'�coutant, avec une sorte de tendre et s�rieux int�r�t, raconter des histoires, des folies enfantines, les chansons dont sa m�re l'avait berc�, les �tranges visions qui avaient hant� ses premiers r�ves; comment le soir son p�re le faisait jadis sauter sur ses genoux, le couchait dans un petit lit de fer � pommes d'or, et l'endormait au sein d'une histoire fantastique; puis comment il avait �t� une fois tr�s gravement malade, et s'�tait r�veill� entre ses parents, qui, tout en lui souriant, pleuraient d'angoisse, pendant que sa petite soeur courait et chantait dans la chambre voisine, comme si elle avait eu les ailes et l'�me d'un oiseau. �Ainsi vous avez une famille qui vous adore et que vous aimez!� dit la jeune femme, quand il se tut apr�s les mille bavardages sollicit�s par elle. Il y eut un silence; elle semblait r�veuse et inqui�te. Elle se leva. �Adieu! reprit-elle tranquillement; si vous aviez �t� malheureux, je vous aurais propos�... Mais je vais vous sembler folle. Eh bien oui! je vous aurais propos�, quelque �trange et invraisemblable que cela puisse vous para�tre, d'en finir ensemble, ici, ce soir. Nous nous serions aim�s l�-bas, autre part, je ne sais o�, tr�s loin. Mais vous ne comprenez pas, peut-�tre parce que vous �tes Fran�ais. Adieu!� Et, comme il allait partir, plein d'une stupeur mal dissimul�e: �Voulez-vous que je vous embrasse?� fit-elle. Elle l'embrassa sur le front, simplement, avec une s�r�nit� grave. Puis: �Au fait, dites-moi o� vous demeurez; je vous enverrai une fleur ou un

livre, un jour que je penserai � vous.� III Il s'en alla, songeur; et, en vrai Parisien, il crut avoir �t� mystifi�. Il eut un doute, puis un �clat de rire, rentra accabl� de fatigue, dormit sans r�ver, et le lendemain pensa � autre chose. Un mois plus tard, il re�ut une belle pens�e de velours sombre dans une lettre o� il lut ces mots: �Vous �tes un de ceux que j'aurais pu aimer et dont j'aurais pu �tre aim�e, n'est-ce pas? Vous m'avez donn� une heure de votre vie, et, ma folie, vous l'avez excus�e. Je vous envoie cette fleur, car je me d�cide � m'en aller de ce monde, cette nuit, toute seule. C'est ma faute; j'ai mal choisi, je suis abandonn�e. Je ne sais pourquoi je voudrais que vous pleuriez en lisant ceci. Adieu, ami! vivez heureux. Si les morts peuvent quelque chose pour les vivants, je vous promets de ne vous point oublier.� Un quart d'heure apr�s avoir lu ce billet, Jacquelin entrait dans le petit parloir orn� de tableaux religieux. Elle �tait r�ellement morte. Il se pencha sur elle, baisa ses l�vres d�color�es, et pleura.

Une vraie Fran�aise I Claire �tait charmante, mais n'�tait pas facile � marier. Elle ne repr�sentait pas ce que les gens s�rieux appellent �un bon parti�. Certes, on appr�ciait, d�s le premier abord, et toujours davantage, sa gr�ce naturelle et sa ga�t� cordiale, la douceur de ses fins cheveux cendr�s, la musique l�g�re de sa voix si fra�che, et l'expression profonde de ses yeux, tant�t gris, tant�t bleus, de ses tendres yeux �couleur du temps�, comme l'oiseau des contes de f�es. Mais ces choses-l� ne sont pas ce qu'� Paris, de nos jours, on prise le plus particuli�rement dans une fille � marier; et m�me elles inqui�tent les esprits timor�s, surtout quand rien de solide ne les fait valoir. Claire n'avait, pour ainsi dire, pas de dot. Elle ne devait apporter en m�nage qu'une modeste rente, dont le chiffre n'�tait pas certain; et les esp�rances p�cuniaires brillaient par leur absence. Son p�re, M. Albe, le plus honn�te homme du monde et le plus intelligent, n'offrait malheureusement aucune garantie positive. Il m�lait � toutes ses entreprises une telle dose de passion, de chim�re et de d�sint�ressement, que, tous comptes faits, il n'en tirait jamais de gros b�n�fices. Architecte de talent, il avait eu assez vite une belle client�le. Cela n'avait pas suffi � son vaste et ardent cerveau. Sollicit� tour � tour par toutes les sciences et tous les arts, il s'�tait lanc� �perdument � la recherche de v�rit�s neuves et de tr�sors inexplor�s. Il n'avait pris la peine de conserver pour clients que ses amis. Pour ceux-l�, il travaillait avec acharnement, recommen�ant

parfois tel ouvrage dont il n'�tait pas satisfait, et y perdant alors plus qu'il n'y gagnait. �C'est un original, c'est un artiste, un inventeur!� disaient, avec un sourire de sup�riorit�, les gens incapables de rien inventer, mais habiles � exploiter tout. �tre le gendre d'un tel beau-p�re, il n'y avait pas l� de quoi tenter les jeunes messieurs � moustaches retrouss�es ou � barbe pointue, en qu�te d'une situation avantageuse. Et cela d�solait Mme Albe, petite femme brune aux traits r�guliers, � l'esprit net, une Flamande de race castillane, qui mettait tout l'ordre possible dans l'aventureuse existence de son mari. L'avenir de sa fille �tait sa pr�occupation continuelle. Son fils Jules, un gamin de onze ans, lui donnait peu d'inqui�tude. Il tenait d'elle, et tr�s certainement il saurait se d�brouiller plus tard. Mais Claire tenait du p�re; et elle venait d'entrer dans sa vingti�me ann�e. Pour la bien marier, il ne fallait pas perdre de temps. Ce fut donc une grande joie pour cette m�re anxieuse, quand elle sut que Philippe Saville pensait � Claire. Mme Albe le guettait depuis longtemps, l'excellent jeune homme; et pour l'amener � se d�clarer, elle avait us� d'une admirable diplomatie f�minine, sans compromettre aucunement sa fille, avec qui elle avait cru devoir garder une parfaite discr�tion. II Philippe Saville avait vingt-huit ans. D'une taille un peu au-dessus de la moyenne, le visage allong� entre de courts favoris ch�tains, il avait l'air grave sans affectation; et s'il ne visait ni � l'�clat ni � l'�l�gance, il �tait absolument correct. Depuis deux ans, depuis la mort de son p�re, Arthur Saville, un Am�ricain de Philadelphie venu tout jeune � Paris et mari� � une Fran�aise, il se trouvait � la t�te d'une importante maison de commission, dont il avait su maintenir et m�me augmenter le chiffre d'affaires. Sa fortune �tait donc fort respectable d�j�, sans compter ce que lui laisseraient sa m�re et son grand-p�re maternel. Et puis, selon toute probabilit�, il multiplierait rapidement ses capitaux, car il ne se plaisait qu'au travail, n'aimait de la vie que le substantiel, d�daignant les hors-d'oeuvre et les friandises du dessert. L'hiver pr�c�dent, il avait rencontr� Claire chez des amis communs, � des bals, � des soir�es intimes. Elle fit alors sur lui, sans y prendre garde, une impression profonde. Apr�s un voyage commercial au del� de l'Atlantique, il eut plusieurs occasions de la revoir. Se trouvant assez riche pour deux, il n'h�sita plus. Sa m�re, qui l'adorait, d�sirait vivement le marier, et il obtint d'elle un consentement rapide. Le grand-papa Rambour se montra moins accommodant. Il r�vait pour son petit-fils une alliance plus fortun�e. Il accepta cependant de faire la

demande officielle. Mais d'abord, pour ne point l'exposer � un �chec, Mme Saville pressentit prudemment Mme Albe. Elle la trouva fort bien dispos�e; et toutes deux s'entendirent pour donner aux jeunes gens le loisir de se mieux conna�tre. Claire, lorsqu'elle apprit les sentiments du jeune homme, en fut sinc�rement surprise. Il s'�tait toujours tenu � l'�cart. Assur�ment, il ne lui d�plaisait pas. Mais pourrait-elle l'aimer? Une fille sans dot est toujours flatt�e d'�tre recherch�e par un jeune homme riche. Elle �prouva donc pour lui une certaine reconnaissance, qui vraisemblablement se transformerait en affection. III Septembre finissait. Tout le monde �tait revenu de la mer, de la source ou de la montagne. Avec l'automne, recommen�ait autour de Paris la vie de ch�teau. La belle Mme de Raive, que l'on appelait toujours ainsi malgr� ses cheveux gris poudr�s � blanc, s'�tait install�e, comme d'habitude, dans son domaine des Cloziers, o� elle restait chaque ann�e jusqu'au milieu de d�cembre. Veuve d'un agent de change et remari�e avec un ancien pr�fet visant � la d�putation, elle recevait beaucoup. Elle connaissait de longue date et voyait intimement Mme Albe, une amie d'enfance, et aussi Mme Saville. Elle se fit un plaisir de favoriser leurs projets. Dans ce but, elle invita les deux familles � passer en m�me temps quelques jours aux Cloziers. Le grand-p�re Rambour fut du voyage. Il avait tenu � en �tre, ce vieux Normand de Paris, aux pommettes toujours roses sous ses rides en �ventail, aux l�vres minces sur une m�choire �norme, aux yeux d'eau de mer clairs comme les yeux d'un chien danois. Il ne voulait pas avoir pour belle-petite-fille une �cervel�e, une g�cheuse, une poup�e ne sachant ni le prix du temps ni la _valure_ de l'argent (il pronon�ait _valure_ pour valeur, sa voix �tant aussi aigu� que son regard). Les voyageurs se rencontr�rent � la gare et mont�rent dans le m�me compartiment. En apercevant le jeune homme, Claire avait eu un moment d'�motion. Elle se remit rapidement, devinant en lui une �motion plus vive encore, et la timidit�, l'embarras d'un travailleur peu mondain, peu f�ministe, qui aimait sans �tre s�r de plaire. A tort ou � raison, elle se sentit tout de suite une vague sup�riorit� sur son adorateur, si correct et si fortun� qu'il f�t. Cette sensation la mit � l'aise, la rendit gaie, aimable, avec une nuance de bienveillance protectrice. En arrivant aux Cloziers, Philippe, plus amoureux que jamais, se ber�ait des plus riantes esp�rances. Le lendemain, apr�s d�jeuner, par un temps doux, sous un ciel l�g�rement voil�, on partit pour la chasse, les dames en break, les hommes � pied. Rendez-vous �tait fix� � une demi-lieue du ch�teau, dans un coin montueux et bois� du parc. On traversa les larges pelouses de frais velours vert et la rivi�re sinueuse aux flots limpides, qui prenait sa source dans le domaine. Les piqueurs et les gardes attendaient avec les furets et les chiens. M. de Raive pla�a ses invit�s sous bois, de telle fa�on que chacun d'eux command�t une issue des terriers. Puis on l�cha les furets, et ces petites b�tes au pelage fauve, au museau fouilleur et carnassier, aux ongles durs et crochus, p�n�tr�rent dans les trous, d'o�

l'on vit bient�t fuir les lapins effar�s. M. Albe, chasseur adroit et passionn�, s'en donna � coeur joie. Philippe avait accept� un fusil, pour ne pas �tre autrement que les autres; mais il restait avec les dames, peu soucieux d'exploits cyn�g�tiques, et faisant discr�tement sa cour � Claire. �C'est fort bien � vous de nous tenir compagnie, lui dit-elle. Il ne faudrait pourtant pas nous sacrifier totalement le plaisir de la chasse. --Oh! ce n'est gu�re un plaisir pour moi, mademoiselle. --Est-ce bien vrai? --Oui. La chasse, comme on l'entend maintenant, me semble une distraction banale, un peu cruelle et un peu l�che. --Que mon p�re ne vous entende pas parler ainsi! Et craignez la vengeance du grand saint Hubert, monsieur Saville! --Pardon! je n'ai pas encore eu le temps de prendre go�t � ces choses-l�. Depuis deux ans, mes loisirs sont rares; et je commence seulement � respirer. Mais, en v�rit�, n'y a-t-il pas, dans un tel massacre, un reste de barbarie f�odale, s'accordant mal avec nos id�es et nos moeurs? --Bah! interrompit la belle-soeur de Mme de Raive, la petite Mme Larnac, qui venait de s'arr�ter pr�s d'eux, le fusil � la main, en costume de moderne chasseresse: chapeau tyrolien, blouse de drap serr�e � la taille, jambi�res montant jusqu'aux genoux.--Bah! ne sommes-nous pas dans un si�cle de f�odalit� bourgeoise? D'ailleurs, ce sont toujours les lapins qui commencent; et aucune constitution n'a encore proclam� le droit de ces animaux nuisibles, qu'il est m�ritoire d'exterminer. Abattez-en un, monsieur Saville, ou vous me ferez rougir de ma f�rocit�.� Philippe consulta Claire du regard. �Ob�issez! dit-elle en riant. Ce ne sera plus de la barbarie, ce sera de la galanterie.� Bon gr�, mal gr�, il suivit Mme Larnac, se laissa poster par elle, guetta, tira. Oh! pas trop mal pour un amateur. Le coup avait port�; mais, h�las! au lieu d'un lapin, Philippe avait tu� le furet. Il ne savait comment s'excuser. Mme de Raive arrangea les choses: le furet, contrairement � tous ses devoirs, avait chass� pour son propre compte, et s'�tait attard� � boire le sang d'une victime �trangl�e, si bien qu'on avait d� le faire d�busquer par les chiens. Il avait m�rit� son sort. _Qu'il soit donc enseveli, Le furet du bois joli!_ fredonna Mme Larnac, jouant toujours son r�le de chercheuse d'esprit. Elle ajouta: �Monsieur Saville, vous avez veng� les lapins! Vous pouvez maintenant aspirer � tout: Chambre, S�nat, minist�re.�

Philippe prit le parti de rire avec tout le monde, et r�pondit qu'il ne voulait m�me pas �tre conseiller municipal. Mais il resta inquiet; et le souvenir du malheureux furet le hantait sans tr�ve, tandis qu'il s'appliquait � prendre des airs d�gag�s. Claire l'avait-elle trouv� ridicule? Elle n'avait rien dit, rien laiss� para�tre, et gardait une r�serve �nigmatique. IV Pour faire diversion, on alla d'un autre c�t� chasser le faisan. On traversait � d�couvert une petite vall�e herbeuse, quand on vit venir au grand trot, entre les hauts ch�taigniers, deux cavaliers dont l'un portait l'uniforme d'officier d'artillerie. �Ah! dit Mme de Raive, voici les deux Ramel, l'oncle et le neveu. --Quels sont ces messieurs?� demanda le papa Rambour, avec l'�pre curiosit� toujours en �veil dans ses yeux. La ch�telaine des Cloziers lui fit en quelques mots leur histoire. M. Gilbert Ramel, l'oncle, �tait l'avocat bien connu, un avocat artiste, plaidant pour les artistes, assidu aux premi�res repr�sentations, et qui, avec ses longs favoris flottants, avait l'air d'un capitaine de vaisseau en cong�. Ayant perdu coup sur coup sa fille unique et sa femme, il ne s'�tait pas remari�, quoiqu'il n'e�t gu�re plus de quarante ans. Il vivait en gar�on, et avait report� toute son affection sur son neveu Henri, dont le p�re et la m�re �taient morts compl�tement ruin�s par des sp�culations hasardeuses. �Bravo! soyez les bienvenus! leur dit M. de Raive en s'avan�ant vers eux. Je vous avais demand� si souvent, et avec si peu de succ�s, de venir un beau jour nous surprendre, que je n'osais plus compter sur cette aimable surprise. --Nous en sommes doublement charm�s, ajouta Mme de Raive avec un empressement sinc�re. --Alors, dit M. Gilbert Ramel, nous avons bien fait de nous inviter! Voil�: Henri est maintenant en garnison � Hautefont; ma journ�e �tait libre, le temps propice; j'ai quitt� Paris d�s le matin, j'ai d�jeun� l�-bas avec le lieutenant, et je vous l'am�ne. Nous avons fait nos deux lieues tout d'une traite. --Nous manquons de grosse artillerie, reprit Mme de Raive en souriant; mais si monsieur l'officier veut bien s'accommoder aujourd'hui d'un simple lefaucheux, il nous fera plaisir.� Les deux cavaliers mirent pied � terre. Henri prit le fusil d'un garde, et les chasseurs se distribu�rent dans les all�es du bois. Les piqueurs rabattaient d�j� les faisans, en criant: �Poule! poule!� quand c'�tait une femelle, afin qu'alors on �pargn�t la b�te. L'oeil vif, le profil ferme et fin, l'allure souple, la physionomie pleine d'assurance et d'�nergie, Henri Ramel n'�tait pas moins bon tireur que beau cavalier. En quelques minutes, il eut abattu ses deux faisans. �Ne prenez-vous pas votre revanche?� dit Claire � Philippe revenu pr�s d'elle.

Philippe comprit qu'il fallait faire oublier le f�cheux incident du furet. Mais il jouait de malheur. Dans sa h�te, il butta contre une racine saillante, et son arme, partant malgr� lui, envoya plusieurs grains de plomb dans les mollets d'un garde qui se trouvait � vingt pas. ��tes-vous bless�? dit Mlle Albe � Philippe. --Non! mais je m�riterais une blessure grave. Cela me rendrait peut-�tre int�ressant. Je ne suis que maladroit. Saint Hubert se venge; vous aviez raison, mademoiselle.� Lorsqu'on n'aime pas, on est sans piti� pour qui vous aime. Claire eut subitement une envie folle de chasser, elle aussi. Elle demanda � Mme Larnac son fusil, un vrai bijou, et la fa�on de s'en servir. Un faisan s'enleva devant elle. Pan! le coup par�t, le coq tomba. Elle eut un cri de joyeux �tonnement. �Si c'est votre coup d'essai, mademoiselle, on ne saurait trop vous en f�liciter,� dit Henri Ramel en lui apportant la b�te. Philippe, tr�s p�le, semblait avoir �t� frapp� au coeur par le contre-coup. �Que, diable! ce militaire vient-il faire ici? grogna entre ses dents le papa Rambour. Cette chasse est absurde. Nous ne sommes pas des massacreurs, nous! On aurait pu se voir � l'Op�ra-Comique ou � la Com�die-Fran�aise.� Le soir, au salon, Philippe, appelant � lui tout son courage, s'approcha de Claire. �Monsieur Saville, quel est votre grade dans la r�serve? lui dit-elle � propos de rien, le regard distrait. --Mademoiselle, je ne suis pas officier; je ne suis pas m�me soldat. --Comment cela se fait-il? A quel titre �tes-vous donc dispens�? --Mon p�re �tait citoyen am�ricain. J'ai gard� sa nationalit�, ce qui m'exempte du service militaire en France. --Pourtant, si nous avions la guerre?... --M'y enverriez-vous? --Vous pourriez y aller sans cela. --M�me si j'�tais mari� et p�re de famille? --Monsieur Saville, vous �tes tr�s raisonnable. --Le serais-je trop, mademoiselle? --Non, c'est moi qui ne le suis pas assez.� Henri Ramel, en ce moment, traversait le salon, cherchant une danseuse.

Ses regards rencontr�rent ceux de Claire. Elle tressaillit. Attir� vers elle dans une inconsciente et d�licieuse �motion, il vint, l'emmena. Philippe se sentit abandonn�. Le coeur serr�, les yeux voil�s par une brume de pleurs, il souffrait cruellement. �Quelle ravissante jeune personne!� disait � mi-voix M. Gilbert Ramel, qui, debout pr�s de lui, suivait du regard Mlle Albe valsant avec le bel officier. V Quand Claire se trouva seule avec ses parents dans l'appartement qui leur avait �t� r�serv�, elle sentit s'�lever en elle une �trange tristesse. Sa m�re �tait soucieuse. �Qu'as-tu donc eu toute la journ�e? dit-elle � Claire. M. Philippe doit prendre de toi une singuli�re id�e.� Claire, sans pouvoir r�pondre, tomba sur une chaise et fondit en larmes. �Voyons! ne pleure pas ainsi,� lui dit son p�re en la baisant au front. Elle sanglota plus fort. Mme Albe, n'osant la gronder, la regardait d'un air � la fois anxieux et courrouc�. �Il te pla�t donc bien peu, ma pauvre Claire! reprit M. Albe. Parle! As-tu peur? Nous ne voulons que ton bonheur, tu le sais bien. --P�re, p�re, pardon! je ferai ce que vous me conseillerez de faire. --Alors, tu ne veux pas de lui? R�ponds!� Elle ne r�pondit pas. �Claire, dit alors sa m�re avec la plus persuasive onction, M. Saville t'aime de tout son coeur. On ne saurait s'y m�prendre. S'il a �t� un peu gauche aujourd'hui, ne lui en fais pas un crime! Son trouble prouvait son amour. Dieu te garde, ma ch�re enfant, de ceux qui, en pareil cas, ont toute leur pr�sence d'esprit!� Claire restait muette. Elle aussi avait �t� troubl�e, mais par un autre que Philippe. Elle �tait de celles qui aiment, non celui qu'elles intimident, mais celui qui r�ussit � les intimider. �Demain, t�che d'�tre plus aimable! continua Mme Albe tr�s doucement. --Oh! s'�cria Claire, que deviendrai-je s'il faut encore passer ici une journ�e pareille! --C'est entendu, fit son p�re. Il n'y a plus qu'� rompre au plus t�t. Nous partirons demain, d�s le matin. --Mais c'est impossible! dit Mme Albe. Nous avons promis de rester ici plusieurs jours. --Ma ch�re amie, ce qui est impossible, c'est de tenir notre promesse.

--Mme de Raive... --Mme de Raive ne nous en voudra pas. Je vais �crire un mot et bien vite le porter moi-m�me � la station. Demain, nous recevrons de Paris par d�p�che un pr�texte pour nous en aller. --Vous ne ferez pas cela. Claire est une enfant sans exp�rience. Elle n'a pas eu le temps de se rendre compte...� M. Albe regarda sa fille. Il vit dans ses yeux une si suppliante reconnaissance, que, sans plus tarder, il �crivit, prit son chapeau et sortit. VI Pendant que cette sc�ne avait lieu, Philippe et les siens tenaient conseil de leur c�t�. Le grand-p�re n'y alla pas par quatre chemins. �Philippe, cette demoiselle n'est pas la femme qu'il te faut. Elle ne t'aime pas, elle ne t'aimera jamais. Inutile de rester un jour de plus! --Mais si Philippe l'aime? objecta Mme Saville. --Raison de plus pour trancher le mal au plus vite! Il en souffrira moins. --C'est juste, grand-p�re! dit Philippe en s'effor�ant de dominer sa douleur. Mais il faut �tre poli. --Parfaitement. Assieds-toi l�. �cris. Demande � Paris un t�l�gramme qui nous permette de partir demain, d�s la premi�re heure.� En allant porter la lettre � la gare, Philippe croisa M. Albe qui en revenait: il n'h�sita plus. Le lendemain, les Albe et les Saville prirent le m�me train. Ils avaient insist� pour que personne ne les reconduis�t. Cette fois, ils ne mont�rent pas dans le m�me wagon. VII Quand la rupture fut connue, le monde donna tort � Claire. Philippe �tait convoit� par toutes les familles ayant une fille � marier, et Claire �tait trop jolie pour ne pas avoir soulev� contre elle de nombreuses jalousies. Une respectable matrone, Mme Cauvard, la femme du riche industriel, avait entendu leur courte conversation, le soir, dans le salon des Cloziers. Cette bonne �me r�p�ta, � qui voulut l'entendre, comment Claire, aussi folle que M. Albe lui-m�me, avait reproch� � Philippe Saville de rester fid�le � la nationalit� paternelle, et de ne pas quitter tout pour se faire soldat. Ce fut contre les Albe un d�cha�nement g�n�ral. Dans une maison o� on les ex�cutait avec une exquise perfidie, M. Gilbert Ramel, qui avait gard� de Claire un beau souvenir, essaya de les d�fendre. Alors, on lui conta par le menu tout ce que les mamans se chuchotaient � l'oreille, avec de petites mines ironiques ou de grands

airs indign�s: ��taient-ils assez ridicules, les reproches de cette petite demoiselle � celui qui lui faisait l'honneur de la rechercher! M. Saville avait cent fois raison de rester citoyen am�ricain. N'�tait-il pas la seule consolation, la seule esp�rance de sa pauvre m�re? Et puis, quelle pr�cieuse garantie pour la famille o� il entrerait! Au moins, il ne serait pas oblig�, lui, d'aller se faire casser la t�te de but en blanc pour le bon plaisir des empereurs ou des r�publiques! C'�tait le pr�tendu par excellence, le gendre id�al. Il fallait vraiment avoir la cervelle � l'envers, pour le repousser d'aussi sotte fa�on. La petite Albe ne trouverait plus le moindre �pouseur; et ce serait pain b�nit.� M. Ramel haussa les �paules, estimant qu'on �tait fort injuste pour Claire. Il le dit comme il le pensait. Et il ajouta: �Elle n'est pas de celles qui coiffent sainte Catherine. --Seriez-vous amoureux d'elle par aventure? riposta Mme Cauvard qui venait d'entrer, suivie de ses deux grandes filles. --Pourquoi pas? --Alors demandez vite sa main, si vous ne redoutez le sort de M. Saville; on pourrait vous devancer.� VIII Un mot sans importance suffit parfois pour pr�ciser une id�e, d�terminer un sentiment, transformer une destin�e. Huit jours plus tard, M. Gilbert Ramel demandait Claire en mariage. Il avait vingt ans de plus qu'elle, mais il se croyait capable de rendre heureuse cette belle jeune fille, qui, d'embl�e, l'avait charm� par la gr�ce de son allure et la franchise de son caract�re. Cette fois encore, Claire, au grand d�sespoir de sa m�re, ne voulut pas entendre parler de mariage. M. Ramel implora la faveur de s'expliquer avec elle, directement, � coeur ouvert, affirmant que, m�me �conduit, il resterait le fid�le ami de la famille; car une r�ponse n�gative, tout en le d�sesp�rant, lui attesterait de nouveau le d�sint�ressement et la loyaut� de la jeune fille. Celle-ci l'�couta avec un int�r�t sinc�re, surtout quand, incidemment, il parla de son neveu; et s'il comprit vite qu'il ne gagnerait pas sa cause, elle mit � le d�sabuser tant de respectueuse d�licatesse, tant de caressante �motion, qu'il la quitta sans amertume, conservant pour elle une pure et profonde sympathie, une gratitude m�lancolique et g�n�reuse. Elle lui avait parl� comme elle parlait � son p�re, avec le m�me accent de tendresse filiale. Elle resta triste d'avoir d� d�soler un si galant homme, mais � sa tristesse se m�lait une satisfaction singuli�re. Il lui semblait, malgr� l'invraisemblance d'une telle imagination, que la d�marche de M. Gilbert Ramel l'avait un peu rapproch�e du jeune officier, dont la figure �nergique et fine restait toujours pr�sente � sa m�moire. Cette nuit-l�, elle r�va qu'elle �pousait un beau lieutenant d'artillerie, et que ce beau lieutenant devenait g�n�ral en chef, gagnait des batailles, faisait des conqu�tes, signait des trait�s, relevait la patrie.

Pour oublier sa d�convenue, M. Gilbert Ramel alla passer une journ�e � Hautefont, aupr�s de son neveu. Mais rien ne le d�ridait, il restait morne. �D�cid�ment, mon oncle, vous n'avez pas votre air naturel aujourd'hui, lui dit Henri apr�s le d�jeuner, en allumant un cigare. Que vous est-il arriv�? Une m�saventure, un malheur? --J'ai simplement fait une b�tise. J'ai voulu me marier. --Vous, mon oncle! --Moi-m�me, en personne, mon neveu! --Avec qui? --Avec Mlle Claire Albe. --Vous, avec elle! --Tu en as l'air suffoqu�. --Vous avez demand� sa main? --Oui. --Mais vous ne l'avez pas obtenue? --C'est ce qui me d�sole. --Ah! c'�tait impossible. --Quel cri du coeur! quel soupir de soulagement! Te voil� enchant�, toi! Et moi qui venais chercher ici des consolations. Mais, parbleu, � quoi pensais-je? Je comprends tout, maintenant. C'est pour toi, bandit, qu'on a refus� Philippe Saville et moi-m�me, h�las! Comment ne l'ai-je pas devin� plus t�t? On est toujours plus b�te qu'on ne croit. --Je vous jure, mon oncle... --Et tu ne m'avais rien dit, hypocrite! --Dame, je ne savais pas... --Mauvais garnement! Quel regard f�roce tu as eu tout � l'heure! Mais tu verras jusqu'o� peut aller la magnanimit� d'un oncle c�libataire. T�che au moins de m�riter ton bonheur! Je ne te pardonne qu'� cette condition-l�.� IX Claire donna tout droit dans le pi�ge que lui tendit l'oncle Gilbert, d�s sa premi�re visite. �Except� vous et moi, lui dit-il, tout le monde se marie.�

Et il lui �num�ra plusieurs mariages r�cemment d�cid�s, entre autres celui de Philippe Saville avec l'a�n�e des demoiselles Cauvard. Claire ne sourcillait pas. �Mon neveu, reprit-il, mon neveu lui-m�me renonce � sa libert�. --Qui donc �pouse-t-il? balbutia Claire �perdue. --Vous, mademoiselle? A moins que vous ne le refusiez comme les autres!� r�pondit l'excellent homme parfaitement �difi� par l'�motion de la jeune fille. X Pour sa p�nitence, l'oncle dota magnifiquement le neveu. Le m�me jour, � la m�me heure, � Saint-Sulpice et � Saint-Roch, furent c�l�br�s les deux mariages de Claire Albe avec Henri Ramel et d'Ad�le Cauvard avec Philippe Saville. Mariage d'amour et mariage de raison. �Mon ami, avait dit le grand-papa Rambour � son petit-fils, �coute-moi bien! Quand tu auras de beaux enfants, une existence r�guli�re et la sympathie des gens honorables, tu finiras par adorer celle � qui tu devras les plus s�rs �l�ments du bonheur. Alors, plus de passionnette malsaine! Ce sera l'amour, l'amour vrai, celui qui cr�e et qui conserve. �carte les souvenirs irritants et st�riles. C'est la sagesse. Mlle Albe voulait du panache. Elle en a. Grand bien lui fasse! Ce n'�tait pas ton affaire. A quelque chose malheur est bon.� Philippe se laissa persuader. Il n'en sentait pas moins que, de son s�jour aux Cloziers, une ombre lui resterait toujours dans le coeur. Le papa Rambour sentait cela, lui-m�me. Il en a gard� une forte rancune � Henri Ramel. Et ce vieillard, nagu�re si pacifique, est devenu subitement belliqueux. Il r�clame la guerre, la grande guerre! A-t-il donc perdu tout sentiment humain? Non! Mais si le jeune officier tombait au champ d'honneur, le bon papa pourrait dire b�atement � ses amis et connaissances: �Pauvre petite Mme Ramel! Voil� ce que c'est que d'�pouser un artilleur!� Puisse le destin lui refuser cette satisfaction et r�aliser le r�ve de Claire! M. Albe, de son c�t�, ne se g�ne pas pour rire avec l'oncle Gilbert du premier pr�tendu de sa fille. �Les femmes sont �tonnantes, disait-il encore l'autre jour. La mienne voulait absolument pour gendre M. Philippe Saville. Con�oit-on un mari qui ne sait pas m�me tirer son coup de fusil?�

II CONTES DE FRANCE

Le jeune Alexis HISTOIRE LUE DANS UN MANUSCRIT DU XVIIIe SI�CLE I Vers la fin du r�gne de Louis XIV, un incident tragique excita pendant quelques jours la curiosit� de la Cour et de la ville. Un magistrat fort connu, �g� d'environ cinquante-cinq ans, M. de Villeb�at, fut trouv� mort, un matin, dans sa chambre. Il s'�tait pendu. Pr�s du cadavre, un billet contenait ces simples mots: �Je meurs de ma main.� On se perdit en conjectures sur les causes de ce suicide. Les gens qui avaient connu le d�funt, scrut�rent sa vie pour expliquer sa mort. Il courut sur lui mille bruits plus ou moins bizarres. On parla de pertes au jeu, de chagrins de famille, de d�sespoir d'amour, de maladie incurable, de scrupules judiciaires, de misanthropie, de fi�vre chaude. Bref, le public eut mille explications, mais aucune certitude. M. de Villeb�at avait toujours conserv� une tenue strictement respectable, toujours montr� un esprit lucide dans un caract�re froid. Il s'�tait mari� jeune; sa femme �tait morte sans enfant, deux ans apr�s le mariage. Plus tard, on lui avait attribu� vaguement une ou deux ma�tresses; il avait laiss� dire, ne s'�tait jamais compromis, et avait profit� de ses loisirs pour faire une traduction recommandable de Virgile, d'Horace et de quelques autres po�tes de l'Empire romain. Son pass� ne donnait aucune prise, la m�disance s'y rompait les dents. Mme de Maintenon, fort intrigu�e par cette catastrophe myst�rieuse, voulut savoir le mot de l'�nigme. Elle fit demander des explications au lieutenant-g�n�ral de la police du roi. Apr�s le conseil des ministres, tandis que le vieux roi �tait entre les mains des docteurs, Mme de Maintenon se retira avec son confesseur dans ses petits appartements et l'on introduisit le lieutenant de police. II �Avez-vous, monsieur, les renseignements que je vous ai fait demander? --Que Votre Gr�ce me pardonne de ne pas avoir pr�venu ses d�sirs! J'aurais �t� fort malheureux et fort malavis� si, avec les ressources dont nous disposons, je n'avais eu la cl� du myst�re. --Ah! tr�s bien; vous pouvez parler, nous ne serons pas interrompus. Je vous �coute. --Votre Gr�ce daignera excuser les longueurs du r�cit, car il faut reprendre les choses d'assez loin. M. de Villeb�at avait � son service, il y a dix ans, un laquais fort adroit, nomm� Sylvain Vincru. Ce gar�on

�tait d�vor� de la passion du jeu. Un jour, il emprunta furtivement � son ma�tre une somme ronde qu'il courut hasarder et perdit net. Le larcin fut d�couvert. Sylvain se jeta aux pieds de M. de Villeb�at, qui fut inexorable, le livra � la justice et le laissa aller aux gal�res. L�, ce malheureux eut une conduite si exemplaire et montra une si rare intelligence, qu'on lui offrit son pardon et un emploi dans la police. Il accepta, rendit des services et devint un de mes auxiliaires les plus pr�cieux. �Peut-�tre esp�rait-il d�s lors trouver ou inventer une occasion de vengeance contre son ancien ma�tre. Quoi qu'il en f�t, il lui �tait r�serv� de satisfaire pleinement ses rancunes. �Votre Gr�ce a-t-elle entendu parler, l'an dernier, de l'assassinat du capitaine de Noisly, au cabaret de la Pomme de Pin? Le capitaine avait incorpor� dans sa compagnie un tout jeune homme, un enfant perdu de Paris, admirablement beau, qu'on nommait Alexis. Il l'avait pris en grande affection, et tous deux menaient une existence indiscr�tement joyeuse, faisaient ensemble des soupers fins, s'�battaient � la ville et aux champs, buvaient sans ma�tresses et semblaient s'aimer comme jadis Alexandre et H�phestion. �Un soir d'hiver, ils all�rent au cabaret. Ils prirent une chambre s�par�e, burent t�te � t�te force bouteilles, firent du tapage; puis le lieu de l'orgie devint absolument silencieux. La nuit s'avan�ait; ne les voyant pas sortir, le cabaretier fit enfoncer la porte ferm�e � cl� et trouva le capitaine tu� d'un coup de poignard. On s'aper�ut que son jeune compagnon �tait mont�, sans �tre vu, au troisi�me �tage et s'�tait introduit dans la chambre d'une servante, sous les v�tements de laquelle il avait pu s'�chapper sans que personne y pr�t garde. �Sylvain fut charg� de retrouver le coupable. Je ne saurais vous dire quelles ruses il employa, mais quatre mois plus tard, il avait d�couvert Alexis. L'aventure est assez singuli�re. C'est dans un couvent qu'il arr�ta ce jeune criminel. Par des manoeuvres d'une audace et d'une adresse incroyables, Alexis, toujours d�guis� en fille, avait r�ussi � se procurer de l'argent, des papiers lui conf�rant une individualit� f�minine, et m�me des protections influentes, d�vou�es. Au moment o� il fut pris par ce sorcier de Sylvain, il passait pour une orpheline d'une fervente d�votion, portait le costume des novices et allait prononcer des voeux. Je fis compara�tre devant moi les deux abb�s confesseurs de la communaut� et leur �pargnai d'autant moins les vertes r�primandes, que je les vis plus rouges et plus embarrass�s en ma pr�sence.� III Mme de Maintenon, � ces mots, fron�a le sourcil. Le R�v�rend P�re, qui se trouvait en tiers dans l'entretien, sourit finement et lui dit: �De la patience, madame! Quand on soul�ve le voile qui cache la v�rit�, on voit souvent plus de choses qu'on ne voudrait. Ce n'est pas la faute de M. le lieutenant de police. Je d�sirerais seulement savoir le nom de ce couvent. --Est-ce bien n�cessaire? repartit l'adroit courtisan, en souriant

aussi. Ma m�moire, je l'avoue, me fait un peu d�faut sur ce point. Pour continuer le r�cit, je renvoyai les abb�s sans les plus inqui�ter. Alexis �tait sous les verrous. La justice fut saisie de l'affaire. C'�tait fort grave. M. de Villeb�at fut d�sign� pour interroger le prisonnier. Il se transporta par deux fois aupr�s de lui, et eut avec lui deux longues entrevues sans t�moins. Le lendemain Alexis s'�vada. �Sylvain, qui avait fait des prodiges pour op�rer la capture, fut tout d'abord exasp�r� par cette �vasion. Il jura qu'il retrouverait son homme. On soup�onnait un ge�lier de corruption; on ne put cependant ni enivrer, ni faire jaser le dr�le. Sylvain �tait devenu m�ditatif et sombre. Mais, toutes informations prises, il parut avoir enfin con�u une grande esp�rance. Il m'assura qu'il comptait m'apporter prochainement des nouvelles qui feraient du bruit, me demanda ce que je pensais du juge qui avait interrog� Alexis, me regarda �trangement quand je lui eus r�pondu que le magistrat �tait au-dessus des soup�ons, me r�clama quelques avances et se mit en campagne. �Depuis l'�vasion d'Alexis, rien n'�tait chang�, en apparence, dans les habitudes de M. de Viileb�at. Cependant, Sylvain s'aper�ut bient�t que presque tous les soirs, par la petite porte d'une masure donnant sur une ruelle d�serte et communiquant avec l'h�tel du magistrat, sortait un homme de haute taille, le manteau sur le nez, le chapeau sur les yeux, qui rapidement s'�loignait et disparaissait comme par enchantement. Cet homme myst�rieux, il en eut bient�t la certitude, n'�tait autre que son ancien ma�tre, lequel, dans l'ombre, se rendait par plusieurs d�tours � un petit logis de la rue des Tourterelles-Sainte-Ursule. Sylvain interrogea les voisins et apprit d'eux qu'en ce logis habitaient un brave vieil homme et une bonne vieille femme avec leur petite-fille, une ravissante demoiselle de vingt ans, qui ne sortait jamais. Un parent venait les voir dans la soir�e, disait-on. Ils �taient riches, d'ailleurs, et ne m�nageaient pas la d�pense. �Sylvain p�n�tra un jour dans la maison, habilement grim� en commis marchand d'�toffes. Il r�ussit � entrevoir la pr�tendue jeune fille, et, du premier coup d'oeil, reconnut le trop charmant Alexis. Le lendemain, il prit six hommes arm�s et alla s'embusquer non loin de la discr�te habitation. Le visiteur habituel apparut vers neuf heures du soir; il avait la cl� de la porte et entra. Au bout d'une heure, Sylvain crut le moment venu d'entrer � son tour. Il escalada, suivi de ses hommes, le mur d'un petit jardin qui se trouvait derri�re les b�timents. La vieille femme �tait dans la cuisine, occup�e � arranger un plat; elle fut saisie et b�illonn�e en un clin d'oeil. Le vieillard, son pr�tendu mari, descendait l'escalier; il fut �galement surpris et trait� de la m�me fa�on. Pas un cri n'avait r�v�l� la pr�sence de mes gens. Ils mont�rent avec pr�caution au premier �tage, et Sylvain s'avan�a sans bruit. Une porte �tait entr'ouverte; il y glissa ses regards, et voici l'�trange spectacle qu'il aper�ut. IV �La chambre �tait d�cor�e � l'antique, de mani�re � simuler une salle de repas dans une maison romaine. Un ciel �toil� �tait peint au plafond. Sur les quatre murs, des moulures repr�sentaient une suite de colonnes corinthiennes, entre lesquelles apparaissaient, avec une perspective soigneusement m�nag�e, de beaux paysages m�ridionaux. Aux encoignures, se dressaient les statues de Virgile, de Lucain, d'Horace et de Martial.

Une table, charg�e d'amphores et de mets d�licats dans une vaisselle de forme ancienne, occupait le milieu de la pi�ce. Contre cette table �taient deux lits de festin, dispos�s � la mode latine. Sur l'un s'accoudait nonchalamment le bel Alexis, en tunique de laine blanche � franges d'or; les admirables boucles de ses cheveux blonds �taient couronn�es de roses. Tels les jeunes affranchis du temps des premiers empereurs. Sur l'autre lit se trouvait M. de Villeb�at, �galement travesti, en toge � bande pourpr�e, en sandales, le col et les bras nus; il se prenait probablement lui-m�me pour un po�te antique, favori d'Apollon et des Muses, de Bacchus et de Jupiter. Ce d�cor, ces costumes avaient incontestablement plus d'exactitude historique que ceux des th��tres o� l'on joue le _Britannicus_ de M. Racine. �Les convives �taient en train de faire une libation au dieu Pan; ils paraissaient s'abandonner � la plus douce volupt�. Sylvain, en s'avan�ant pour mieux voir, tr�bucha assez lourdement contre un d�faut du parquet. Les deux Romains se dress�rent inquiets. Sylvain appela ses hommes; tous se pr�cipit�rent. Alexis et son h�te, stup�faits, se rendirent sans m�me essayer de se d�fendre. On leur fit rev�tir des habits plus modernes, plus d�cents. M. de Villeb�at offrit tout bas � Sylvain une fortune consid�rable s'il voulait l�cher sa proie. Sylvain ne daigna pas r�pondre. Un carrosse attendait dans une rue voisine; on y mit les prisonniers. Ils me furent amen�s. Quand ils parurent, je demandai au jeune homme s'il avouait �tre le meurtrier du capitaine de Noisly. Il ne r�pondit pas. Je le confrontai avec plusieurs t�moins qui le reconnurent tous. �Il �tait impossible de conserver le moindre doute. Je le fis mettre au secret. M. de Villeb�at regardait, �coutait, bl�me, affaiss�, an�anti. V �--Pourrez-vous maintenant m'expliquer, monsieur, lui demandai-je, le singulier r�le que vous avez jou� dans cette affaire? �Il fit un effort pour r�pondre: �--C'est... c'est une folie... b�gaya-t-il. �--Une folie d'antiquaire, une folie latine! ajoutai-je. Vous �tes libre, du reste, monsieur; je vais vous faire reconduire � votre h�tel, o� vous voudrez bien toutefois vous tenir � la disposition de la justice. �Il ne r�pliqua rien. Je le fis escorter jusque chez lui, et l'on prit des dispositions pour qu'il ne p�t dispara�tre. Le lendemain, comme vous savez, on le trouva mort dans sa chambre. �Je ne crois pas, madame, devoir ajouter le moindre commentaire � ce simple expos� des faits. Il est �vident que M. de Villeb�at avait perdu l'esprit. Le clerg� ne s'est pas oppos� � ce qu'il f�t enterr� en lieu saint.� Le narrateur se tut; il y eut un silence. �Les hommes les plus graves, fit enfin la marquise, ont souvent d'�tranges manies. J'ai vu M. de Villeb�at plusieurs fois; il paraissait

intelligent, m�ditatif, presque aust�re. Il est devenu fou, sans doute, absolument fou, monsieur. Ces d�cors, ces costumes romains, c'est de la folie pure. --De la folie pure! c'est beaucoup dire; mais certainement sa raison �tait troubl�e. Il avait eu le tort de trop s'adonner � la litt�rature romaine; elle est parfois tr�s capiteuse, tr�s dangereuse, m�me pour un magistrat. --Certes, ajouta le R�v�rend P�re avec toute sa gravit� eccl�siastique, il e�t mieux fait de chanter: _Turris eburnea!_ que: _Formose puer!_ --Votre Gr�ce, reprit le lieutenant de police en s'adressant � la marquise, daignera-t-elle m'indiquer ce qu'il convient de faire du prisonnier qui nous reste? --Cet Alexis? --Lui-m�me. --Il faut le mettre � la Bastille et �touffer l'affaire; nous n'aimons pas les scandales.� Alexis fut donc enferm� dans la c�l�bre prison de la porte Saint-Antoine. On l'y oublia vite. Le manuscrit auquel nous avons emprunt� les �l�ments de ce r�cit, pr�tend que bient�t, sous la R�gence, il parvint � en sortir. Il se serait m�me, para�t-il, insinu�, � force d'intrigues, dans les bonnes gr�ces du cardinal Dubois; et, dot� d'une grasse abbaye, il serait mort vieux, dans les ordres, en parfaite odeur de saintet�.

Nouvelle Mani�re de Coller les Timbres-Poste I Bien des gens vont chercher bien loin des moeurs extraordinaires et d'originales aventures. Ils ont tort. Si l'impr�vu habite quelque part, c'est dans nos murs. De tous les points du globe terrestre tr�s certainement, et tr�s probablement de tous les points de tous les autres globes, Paris est l'endroit le plus �trange, non seulement pour les �trangers, mais pour ses habitants eux-m�mes, pour ses propres fils et ses propres filles. Je le dis; je le prouve. II Voici le fait. La semaine derni�re, en plein jour, en pleine capitale de la civilisation, en pleine place de la Bourse, il m'a �t� donn� d'assister � un spectacle inou�, � un spectacle insens�, � un spectacle impossible, � un spectacle abracadabrant, � un spectacle aussi modernement bizarre que bizarrement f�odal.

Devant le bureau de poste de la dite place de la Bourse, �taient arr�t�es deux femmes, l'une vieille et l'autre jeune, l'une grande et l'autre petite, l'une pr�sentant un profil aquilin accentu� en casse-noisette et l'autre offrant une bonne grosse figure moutonni�re, l'une portant avec une raideur aristocratique sa toilette riche mais de mauvais go�t et l'autre gracieusement habill�e d'une humble robe laine et coton, toutes deux facilement reconnaissables, � leur type exotique et � leur tournure sp�ciale, pour relever d'une nationalit� autre que la nationalit� fran�aise, celle-l� devant �tre de toute �vidence une noble dame sup�rieurement titr�e ou rent�e, et celle-ci sa femme de chambre ou sa fille de compagnie. III La grande vieille se tenait en face de la petite jeune, des timbres-poste dans la main droite et des lettres dans la main gauche. La grande vieille prenait d�licatement un timbre entre le pouce et l'index, puis l'�levait � la hauteur des l�vres de la petite jeune. La petite jeune tirait respectueusement la langue. La grande vieille humectait le timbre en le passant sur cette langue, et collait ensuite le timbre, ainsi humect�, � l'angle d'une enveloppe cachet�e d'un large cachet de cire rouge. Je m'arr�tai, �bahi, b�ant, n'en croyant pas mes yeux, qui s'�carquillaient en larges points d'interrogation. Le m�me man�ge recommen�a, une fois, deux fois, trois fois. La grande vieille levait chaque fois le timbre exactement � la m�me hauteur, par un geste exactement pareil. La petite jeune tirait r�guli�rement une semblable longueur de langue. Puis le timbre redescendait, avec un mouvement identique, de la langue � la lettre. Les deux travailleuses, la travailleuse active et la travailleuse passive, semblaient faire naturellement la chose la plus naturelle du monde, l'une en salivant, l'autre en collant. Elles op�raient comme chez elles, � huis-clos. Les regards ne les g�naient pas, ne les intimidaient nullement, ne les arr�taient en aucune fa�on. IV Je m'approchai pour mieux voir. Il me prit une folle et perverse envie de faire tirer la langue � la grande vieille et de faire humecter un timbre par la petite jeune. Mais elles ne m'honor�rent pas de la moindre attention. Je ne semblais point exister; nul ne semblait exister pour elles. L'op�ration continua devant moi, � mon nez, � ma barbe, s�rieusement, tr�s s�rieusement, aussi s�rieusement que possible. On e�t dit qu'elles accomplissaient un devoir, qu'elles remplissaient une fonction. Elles �taient imperturbables. J'aurais bien voulu adresser la parole � madame ou � mademoiselle. Ma curiosit� aurait bien eu cette impudence. Mais j'avais peur de les d�ranger.

Je les aurais bien pinc�es au-dessus du coude, pour voir si elles �taient r�ellement des femmes vivantes et non des mirages ou des machines. Mais je craignais d'�tre alors pinc� moi-m�me en retour par quelque ressort impr�vu, ou d'�tre emport� subitement par ces f�es au fond de quelque royaume fantastique. Et puis, faut-il tout dire? Oui. Eh bien! quand l'exercice recommen�ait, j'esp�rais toujours que la petite jeune avalerait le timbre ou qu'elle mordrait les doigts de la grande vieille. Et cette esp�rance impie me clouait au sol; et je restais l�, attentif, immuable, de plus en plus �bahi, b�ant, �carquill�. V Je fus d��u. C'est singulier. Mais je dois l'avouer, je fus pleinement d��u. Vous ne le croyez pas? C'est pourtant la v�rit�. Il n'y eut pas le moindre timbre aval�, pas le moindre doigt mordu. Quand les sept ou huit lettres eurent �t� affranchies par le proc�d� d�crit, la grande vieille les donna � la petite jeune, qui les jeta dans la bo�te. Puis, la t�te haute, le regard souverainement d�daigneux, le cou tendu, les �paules en arri�re, le buste en avant, la taille droite et roide, la d�marche automatique, avec un bruit de pas sonnant sec sur le trottoir, la grande vieille s'en alla vers la rue Vivienne, escort�e � quatre pas par la petite jeune, qui trottait modestement, les yeux baiss�s, avec toute la componction d'une premi�re communiante. VI Je les suivis des yeux, tant que je pus les suivre, et m�me au del�. Chose caract�ristique: je n'eus pas l'id�e de les suivre autrement, de les suivre pour savoir. Elles me semblaient appartenir � une autre humanit�. Je n'avais pas �t� le seul t�moin de cette sc�ne. �Est-ce que vous connaissez cette paire de femmes? dit un vieux monsieur d�cor�. --Pas pr�cis�ment, r�pondit un beau brun. Mais je sais ce que c'est. C'est une Anglaise de passage avec sa petite bonne irlandaise. --Pas du tout! interrompit un jeune homme orn� de favoris roux. C'est une comtesse allemande et la lectrice polonaise qui l'accompagne en tous lieux.� Et chacun, tirant de son c�t�, rentra dans le combat pour l'existence.

Angleterre et Irlande, Allemagne et Pologne? Je ne sais vraiment � laquelle des deux hypoth�ses m'arr�ter. L'une n'est pas plus invraisemblable que l'autre, n'est-ce pas? Si �a vous amuse, devinez. _Le Beaumarchais._ 24 avril 1881[1]. [Note 1: Nous prenons soin de dater cette petite �tude, faite exactement d'apr�s nature: on l'a imit�e et exploit�e avec succ�s.]

La Veill�e L'�t� aux yeux bleus, l'�t� aux cheveux blonds et aux l�vres chanteuses, l'�t� couronn� de rouges coquelicots, s'est envol� bien loin, bien loin, par del� les pr�s, par del� les monts, par del� les mers, sur son char l�ger comme un nid et qu'emportent deux fines hirondelles. Les dahlias se sont fan�s; on a rentr� le regain; on a cueilli et mis au pressoir les grappes de la vendange. Le chaume a cri� sous les gu�tres du chasseur. La terre a laiss� tomber sa joyeuse robe verte et s'est v�tue de brun. Et l'automne s'est endormi au fond des bois, sur un lit de feuilles mortes. Sous le ciel gris, sous le ciel sombre, le jour a rapetiss�, rapetiss� de plus en plus, comme un b�cheron qui, � chaque pas, se courbe plus bas, et plus bas encore, sous la pesanteur de son fardeau. Les granges sont pleines, les champs sont nus. Dans l'�table chaude, les bestiaux ruminent; et dans l'air froid de la for�t d�pouill�e, sur la cime des arbres maigres, les corbeaux noirs saluent de leurs croassements l'Hiver, le rude vieillard � la chevelure blanche qui, lentement, para�t � l'horizon, et qui descend vers la plaine en soufflant dans ses doigts. C'est le temps des longues veill�es. La vall�e est blanche de neige; la vall�e est blanche comme une tombe. La nuit, cette immense chauve-souris, s'en va plus tard et revient plus t�t; elle �tend ses ailes sur la campagne, et il semble que ses grandes et lourdes ailes d'ombre soient devenues plus larges et plus �paisses. La flamme voltige, rit et bavarde sur les fagots secs. C'est la saison du foyer, et voici le soir venu. La lampe s'allume, les ombres dansent sur les murailles. Quoique la saison soit dure, les hommes se sont lev�s de bonne heure, et toute la journ�e ils ont travaill� dans la grange, dans le grenier, dans la petite cour du fond. Ils ont soup�, ils se sont couch�s las. Dans la chambre de derri�re, les femmes se sont assises en rond; des voisines sont arriv�es; on cause � la lueur de la lampe rouge�tre et fumeuse. Les grand'm�res racontent des histoires. Les quenouilles sont garnies, les rouets tournent, et le vieil Hiver, qui aime les veill�es et les contes, s'arr�te au dehors, s'accoude � la crois�e, dans le noir et le froid des

t�n�bres, regarde vaguement la flamme monter et descendre dans l'�tre, sous le grand manteau de la chemin�e, et �coute les �ternelles histoires d'amour, de f�es ou de fant�mes, que les a�eules rid�es r�p�tent aux filles na�ves. Les histoires sont douces parfois et parfois terribles. On rit et l'on a peur. Et l'on est heureuse de rire, et l'on est contente d'avoir peur. Les fillettes exp�riment�es �coutent avidement comment il faut faire, � la No�l, pour savoir si on sera mari�e dans l'ann�e, et comment il faut faire, � P�ques-Fleuries, pour savoir avec qui l'on sera mari�e. Il vient un silence. Le Souvenir tisonne le coeur � moiti� refroidi des pauvres vieilles, et l'Esp�rance chatouille et fait rougir les vierges potel�es. La Jeannette ou la Gothon ouvre un vieux paroissien et lit un chapitre de la Passion de Notre Seigneur J�sus-Christ. Puis les histoires reprennent. C'est la Belle-aux-Cheveux-d'Or ou le Bonhomme-Mis�re; c'est le fant�me blanc du ch�teau des Aigues ou la f�e Coloquinte. Une voix fra�che demande ce que c'est qu'un gnome, et le grillon chante dans un coin, et une voix chevrotante ajoute que le grillon est f�e, que le grillon est peut-�tre un gnome. Lisa pr�tend qu'elle aime mieux les sylphes; la m�re Miche dit qu'elle a vu jadis des farfadets, quand elle �tait enceinte de son fils Jean, qui a �t� amput� et a p�ri pendant la guerre contre les Prussiens. La guerre! on parle alors de la guerre, et des trahisons des g�n�raux, et des petits mobiles qui sont morts de froid � Paris ou dans les montagnes de l'Est; on parle de la ran�on, de la revanche; on cite des noms, on maudit les m�chants et l'on b�nit les bonnes gens de Suisse qui ont si bien accueilli et si bien soign� nos pauvres soldats en d�route. La m�re Miche dit que les malheurs ont �t� pires qu'en mil huit cent quatorze, et que si l'on avait encore pareille infortune, le pays ne s'en rel�verait pas. Une b�te s'�veille et mugit dans l'�table; une fille sort et va voir. On se tait. Denise fredonne. Lisa lui dit de chanter; et elle chante, tout en filant, un beau cantique de premi�re communion. On lui demande alors une chanson gaie. Elle n'en sait pas, dit-elle. �Et celles que Ren� t'a apprises?� lui insinue tout bas la petite Aline. Denise rougit, mais reste muette. C'est sa grand'tante Ursule, une grand'tante de quatre-vingt-dix ans, qui lui souffle: _Il faut de la coquetterie; L'amour, oui, l'amour veut cela. Par ce moyen femme jolie Toujours, oui, toujours r�gnera._ La chanson en reste l�; le vent hurle, la neige tombe; la m�re Miche s'endort sur sa quenouille et ronfle. On la r�veille, elle se rendort. Les fillettes parlent un instant de l'amoureux infid�le qui trompa sa fianc�e pour �pouser une veuve et fut transform� en loup blanc la nuit de ses noces. L'une dit que ce n'est pas vrai, et qu'il s'est sauv� en Am�rique avec le pr�cieux magot de sa vieille �pous�e. L'autre soutient la m�tamorphose. La conversation languit, les yeux s'appesantissent, on ne travaille plus. On se rapproche, on dit du mal de la femme du meunier, qui a jet� un charme � deux gar�ons du village. Sur ce, dix heures sonnent.

�D�j� dix heures!--Maman, r�veillez-vous et allons nous mettre au lit!� On se l�ve, on tourne, on range; les voisines partent. La fermi�re et ses deux filles restent seules. La cadette ferme soigneusement les rideaux; l'a�n�e tire les verrous sur la porte de l'all�e. La m�re va reposer pr�s de l'�poux endormi; les deux petites paysannes s'agenouillent sur l'�troit tapis, au pied de leur couchette blanche; elles font tout haut leur pri�re � l'unisson, s'embrassent et s'endorment. O sainte simplicit�, veill�es du soir, refrains na�fs, calme des villages, bonne odeur des fagots, contes toujours les m�mes et toujours amusants, rires francs et honn�tes m�disances! Peut-�tre valez-vous mieux encore que les propos des valseurs bien gant�s et que toutes les repr�sentations du grand Op�ra.

Ernest, Coiffeur Cet homme, qui se tient l�, sur le pas de sa porte, debout, t�te nue, en manches de chemise, entre trois fausses nattes et une figure de cire, c'est Ernest, coiffeur, rue de Corinthe, num�ro 13 _bis_. La rue de Corinthe est une rue montante, qui grimpe, par une pente assez raide, vers la butte Montmartre, et au bout de laquelle, tout l�-haut, apparaissait nagu�re le tron�on de cette tour Malakoff, d�capit�e apr�s les jours n�fastes de 1870-1871. La rue de Corinthe est une rue presque aussi galante que montante. Pas beaucoup de bruit, point une grande animation dans cette rue. De rares voitures la gravissent au pas. Les hautes maisons noir�tres, � six �tages et � quatre ou cinq crois�es de fa�ade, s'alignent r�guli�rement de chaque c�t�, le long des deux trottoirs. Aux fen�tres des premiers �tages, les rideaux sont doubl�s de transparents en percaline rose ou jaune, ayant pour embrasses des rubans. Plusieurs h�tels garnis, des cr�meries, des �talages de fruiti�res, un marchand de fleurs naturelles, deux herboristes, une revendeuse, un liquoriste et un coiffeur. Le coiffeur, c'est Ernest, pr�sentement debout, t�te nue, en manches de chemise, entre trois fausses nattes et une figure de cire, sur le pas de la porte de sa boutique. A la lueur du gaz qui br�le, sans verre, au bec d'un simple appareil � deux branches, se d�tache, formant trois lignes de caract�res jaunes, parmi deux fioritures, dont l'une ressemble � une frisure et l'autre � un accroche-coeur, une enseigne mythologique et suave, compos�e par Ernest lui-m�me: _Au Boudoir de V�nus_. Ernest, coiffeur, a longtemps h�sit�, � l'origine, entre H�b�, Aspasie, Pompadour et V�nus. Tel que le berger Paris, c'est � V�nus qu'il a donn� la pomme, une petite pomme de rainette � poudre de riz et � houppette, se d�vissant par le milieu. Les italiques jaunes, n�es du pinceau d'un peintre primitif, brillent � la lueur du gaz, au-dessus des cheveux touffus du coiffeur. Les majuscules sont charmantes. L'A est bouffant comme une crinoline; le B, tel qu'un jeune �l�phant, projette en avant sa fine et gracieuse petite

trompe; le V, aux ailes ouvertes, semble un oiseau dans le ciel. Le gaz flambe, rouge et bleu, en d�gageant une odeur min�rale. Les flacons de brillantine et l'Eau des Sylphes miroitent sur leurs planchettes de verre. Une perruque s'�tale en longues boucles sous un globe. Les fausses nattes s'ennuient; la figure de cire semble fondre, tant son sourire est doux! Sous cette enseigne mythologique � lettres jaunes, entre ces flacons qui luisent et cette figure de cire au sourire fade, rue de Corinthe, num�ro 13 _bis_, � la flamme rouge et bleue du gaz, sur les neuf heures et demie du soir, � quoi songe Ernest, coiffeur, debout sur le pas de sa porte, en manches de chemise et en cheveux noirs touffus? Il a l'air m�lancolique; sa figure osseuse est sombre; sa moustache semble aussi triste que les fausses nattes de sa devanture. Il regarde vaguement dans la rue nocturne. A quoi songe-t-il? --Ernest, coiffeur, r�ponds-moi, � quoi songes-tu? Mais non, ne te d�range pas, ami, tu es bien ainsi; ne r�ponds rien. Je devine ton �me � ton visage, et ta pr�occupation � ton attitude. Je d�m�le toutes tes pens�es avec le peigne de l'imagination. Ernest, coiffeur, tu penses aux t�tes que tu as coiff�es ce soir; tu y penses, et c'est ce qui fait ta m�lancolie... Le malheureux! Sous ses cheveux �bouriff�s de coiffeur, au fond de sa t�te sombre, mille pens�es bizarrement provocantes dansent et tourbillonnent; telle, par un soir pluvieux de d�cembre, la cohue des masques se tr�mousse sous les arcades d'un bal du boulevard. Depuis trois ans Ernest est �tabli; depuis trois ans il est mari�, et depuis trois ans m�lancolique. Il n'a jamais �t� beau, quoique vigoureux, et toujours il s'est senti aussi d�nu� de gr�ce que d�vor� d'ardeurs. Mais jadis il �tait libre au moins: parfois les nuits d'hiver pour lui se d�guisaient en Folies et faisaient sonner � son oreille leur bonnet � grelots; parfois pour lui les nuits de printemps se couronnaient d'�toiles au fond des bois. Il se grisait jadis de bon coeur une ou deux fois par mois, et alors quelles parties de plaisir! Quels quadrilles flamboyants sous les ombrages de la _Reine Blanche_ ou du _Ch�teau Rouge_! On allait, on sautait, on tournait, et l'on faisait aller, sauter, tourner des demoiselles l�g�res, sans pr�jug�s et sans corsets. Quelle bonne bi�re on buvait avec les danseuses essouffl�es, assises devant les petites tables vertes! On revenait en barytonnant du mirliton, bras dessus bras dessous, dix ou quinze ensemble, gar�ons et filles, sur une seule ligne, tenant toute la chauss�e; et vers deux heures du matin, dans une �troite mansarde, Ernest, assis sur le coin d'une malle, jurait � sa danseuse un amour �ternel. Le lendemain, il dormait tout debout toute la journ�e; il travaillait en r�ve. Si le patron n'�tait pas content, il cherchait une autre boutique et l'on recommen�ait � rire. Mais un jour, jour n�faste, Ernest a fait connaissance avec une femme de chambre de bonne maison. Elle n'�tait ni toute jeune, ni bien jolie. Comment a-t-elle ensorcel� Ernest? Myst�re! Elle �tait tenace, elle avait probablement de fortes �conomies. Elle rendit le pauvre diable ambitieux, le tra�na au pied des autels, et l'�tablit � son compte.

Depuis ce temps, Ernest, coiffeur, a perdu son �clat et sa ga�t�. Ses yeux sont ternes, ses cheveux se fanent et sa moustache est devenue hargneuse. Ce soir, il a coiff� toute une noce du quartier. La mari�e �tait d'une fra�cheur vraiment app�tissante; elle rougissait et riait; ses yeux avaient des lueurs magn�tiques; dans toute sa petite personne blanche couraient des frissons de plaisir et d'espoir. Ernest, coiffeur, arrangea les fleurs d'oranger dans les cheveux de la fra�che cr�ature, et songea, l'air calme, mais l'�me navr�e, que jamais sa moiti� n'avait �t� pareille. Puis, avec r�signation, il prit son peigne, son fer et son chapeau, quitta la noce et s'en fut � la toilette de Mlle Athalie Gard�nia. Chez Mlle Athalie, Ernest est rest� trois quarts d'heure. Il n'en finissait plus. Mlle Athalie a tant de cheveux! Mais ce n'est point cela seulement. Elle ne consid�re pas les coiffeurs comme des hommes, pas m�me comme des petits chiens, et ne prend garde � rien devant eux. Elle est belle comme un d�mon et d�daigneuse comme un ange. Si Mme Ernest �tait seulement un peu jeune, un peu gracieuse, ou du moins un peu aimable, Ernest, coiffeur, ne serait peut-�tre pas tourment� par son imagination. Mais Mme Ernest est maigre, pointue, jaune, avare et jalouse. Elle a mis au monde une petite cr�ature jaune, maigre et vieillotte comme elle. Tous les dimanches, il faut aller voir la petite fille en nourrice. Toute la semaine, la m�re reproche au p�re de n'avoir d'affection ni pour elle, ni pour son enfant. La bourgeoise ne cesse d'�tre acari�tre, ne cessant de songer qu'Ernest, coiffeur, doit tous les jours coiffer de jolies femmes. Elle en veut m�me � la figure de cire qui est en montre. Elle a tent� maintes d�marches pour faire entrer l'�poux dans un bureau. Mais il ne sait pas l'orthographe. Elle en deviendra folle, ou le rendra fou. Ernest, coiffeur, est revenu ce soir tout pensif et a ras� un client. Puis il s'est mis sur le pas de la porte du _Boudoir de V�nus_, entre les trois fausses nattes et la figure de cire; il a regard� les belles filles s'en aller o� il pouvait jadis aller les retrouver. C'est pr�cis�ment un jour gras, une f�te de carnaval. Des berg�res frip�es, que pavoisent des rubans fan�s, descendent le trottoir; des gamins effront�s, dont la blouse et l'habit dissimulent mal les formes �quivoques, semblent reconna�tre l'artiste capillaire et le h�lent cavali�rement. O souvenirs d'une folle jeunesse!... Mais Ernest est d�tourn� de ses pens�es par un �blouissement. Mlle Athalie Gard�nia vient de filer en voiture. En passant, elle a regard� Ernest comme si elle ne le connaissait pas; et Ernest a encore les yeux illumin�s par cette vision... Et il restera l�, l'air ahuri, le coeur triste comme les trois fausses nattes pendues � un fil, jusqu'� ce que la voix criarde de Mme Ernest vienne lui rappeler qu'il est temps de fermer la boutique. Alors, apr�s avoir aid� son petit apprenti � mettre les volets de cl�ture, il demandera la permission d'aller au caf� du coin faire une partie de billard avec son voisin l'herboriste. Mme Ernest grognera, l'appellera ivrogne, et Ernest, coiffeur, se glissera tout doucement dehors. Car c'est cette partie de billard quotidienne qui le soutient, qui le fait vivre. Sans cela, il n'aurait plus de coeur � l'existence et se laisserait mourir. Une heure apr�s il rentrera tout doucement, la joue encore chaude du jeu

et du grog am�ricain qu'il s'administre r�guli�rement chaque soir. Sa seule consolation, � ce coiffeur mari�, c'est cette partie de billard et ce grog am�ricain. Couche-toi, maintenant, Ernest, mon ami, et t�che de ne pas �veiller ta vertueuse moiti�, dont un l�ger ronflement fait trembler les narines. Surtout ne r�ve pas, comme la nuit derni�re, que Mme Ernest a coup� la t�te de Mlle Athalie avec un de tes rasoirs, et qu'elle te force, implacable et sanglante, � tresser en savants �chafaudages la chevelure de cette t�te coup�e, de cette t�te aussi belle et aussi �pouvantable que celle de la princesse de Lamballe, sur la table du marchand de vin o� les Septembriseurs la firent coiffer par un perruquier bl�me.

Le P�ch� A Biarritz, par une belle nuit de septembre, sur cette terrasse du vieux Casino d'o� l'on domine si bien la vaste et merveilleuse �tendue de la mer et de la plage, une �l�gante soci�t� de dames fran�aises et espagnoles respiraient indolemment la brise ti�de encore. Un vieux monsieur, le visage rose avec la barbe et les cheveux blancs, tr�s correct, mais assez libre d'allure sous l'indispensable �smoking�, m�lait un peu de gravit� mondaine � ce groupe charmant et l�ger. On eut vite �puis� les sujets de conversation fournis par l'actualit�. Le vieux monsieur blanc et rose fit venir des glaces panach�es. Tout en savourant avec d�lice la fra�cheur fondante du citron ou de la framboise, les dames se lan�aient, entre deux petites cuiller�es, entre deux mignonnes d�gustations, une question ou une r�ponse en l'air. La femme du pr�fet se mit � parler politique, comme une vraie perruche. Une personne m�re, �pouse d'un membre de l'Institut, hasarda un brin de philosophie. Les Espagnoles, qu'ennuyaient ces exercices peu r�cr�atifs, et qui, tout d'abord, avaient longuement discut� le chapitre des chiffons et le chapitre des chapeaux, tourn�rent insensiblement la causerie vers les choses de la religion, ou plut�t de la religiosit�. Elles racont�rent des l�gendes, des superstitions, des apparitions. La vision de Bernadette fut passionn�ment comment�e; on attaqua et on d�fendit ces statuettes de la Vierge qui paradent aux piliers des �glises d'Espagne, en v�tements de soie et d'or, en parures de perles et de pierreries, telles que de riches et c�lestes poup�es. Puis la confession fut en jeu; on chercha si telle ou telle libert� est un p�ch� ou non, et comment on peut distinguer un p�ch� v�niel d'un p�ch� mortel. On demanda l'avis du vieux monsieur rose et blanc, qui renvoya les d�votes filles d'�ve aux _Contes drolatiques_ de Balzac. Et comme ses interlocutrices, un peu lasses, le laissaient discourir � son aise, comme il aimait � parler aux femmes, surtout � leur parler de lui-m�me, il finit par leur faire sur le _P�ch�_ une petite conf�rence intime: �Le P�ch�! ce mot, je l'avoue, n'a plus gu�re de sens pour moi aujourd'hui, il sonne creux � ma pens�e, o� il n'�voque aucune id�e vive, aucun sentiment direct et actuel, vocable nul, inanim�, aboli, ne r�pondant � rien de pr�sent, � rien de vrai, mais seulement � des

conceptions surann�es, � des chim�res d'antan, � de vains fant�mes nocturnes d�s longtemps balay�s par la lumi�re du jour. Il me semble tout � la fois enfantin et vieillot, eccl�siastique et f�minin, soit dit sans vous offenser! Cette fleur v�n�neuse, fleur de r�ve et fleur du mal, que j'ai vu fleurir jadis, avec une vague odeur d'encens, � la lueur mystique des cierges p�les, dans la p�nombre des confessionnaux, elle ne m'appara�t plus, maintenant, que fan�e, fl�trie, comme une vieille fleur artificielle de coquetterie et de d�votion. Elle n'a plus ni couleur, ni parfum; elle n'a plus d'�me. �Peut-on croire au P�ch�, sans avoir la foi, la foi des enfants, des femmes, des pr�tres? �Or, je n'ai plus la foi. Il m'arrive de la regretter; mais que faire? Ce souffle c�leste, cette essence subtile, s'envole pour toujours, lorsque le coeur se brise et que l'esprit s'ouvre. On a beau rappeler � soi le mirage �vanoui, il ne revient pas. La vie, h�las! y perd son �l�ment divin, son charme extatique et ing�nu. Heureux le monde privil�gi�, o� l'on peut dire avec conviction, quand on trouve tel plaisir un peu fade:--Quel dommage que ce ne soit pas un P�ch�! �Fautes, erreurs, sottises, vilenies et crimes, que de tristesses subsistent et subsisteront toujours autour des vivants! Mais de P�ch�s, en ce qui me concerne du moins, jamais plus! �Si le spectre du P�ch� ne me dit rien, absolument rien, pour le temps pr�sent ni pour le temps futur, il r�veille en moi, d'ailleurs, avec une pr�cision et une intensit� singuli�res, certains souvenirs de ma premi�re jeunesse, certains rayons des belles aurores �vanouies, certaines sensations printani�res du familial �den que j'ai perdu. Oui, d�s que ce mot traverse ma pens�e, je crois entendre encore la voix de ma petite amie d'enfance, Josette-Marie; et je retrouve alors jusqu'aux moindres intonations qu'elle mettait � son air favori, � cet air si l�ger, si finement parisien, dont j'aimais la frivolit� inoffensive et gracieuse: _Est-ce un p�ch� d'aimer � rire, A fol�trer un petit brin? Les gens m�chants, laissez-les dire! Votre plaisir fait leur chagrin._ �Pauvre ch�re petite Josette-Marie! Elle ne supposait pas, elle ne pouvait pas supposer, que ce fut un si grand crime d'ouvrir son coeur innocent � toutes les all�gresses, � toutes les esp�rances! Elle ne p�cha pas plus que tant de jolies demoiselles devenues de belles dames, � qui la fortune prodigue infatigablement ses plus brillantes faveurs? Pourquoi donc le destin a-t-il mis un tel acharnement � la pers�cuter? Pourquoi donc lui vinrent, apr�s sa p�le adolescence de Cendrillon parisienne, toutes ces douloureuses �preuves: l'aim�, le fianc�, reconnu indigne d'elle la veille m�me du jour fix� pour les noces;--un nouveau mariage accept� par d�sesp�rance;--et les lendemains sans amour vrai, sans bonheur sinc�re, entre un mari indiff�rent et des enfants terribles;--et le vide de l'existence mal dissimul� par les faux plaisirs de la routine mondaine;--et cette mort pr�matur�e, terminant brutalement les longues heures de maladie implacable et de souffrance sinistre;--et cette fun�bre messe noire, pendant laquelle je me rappelle avoir �t� hant� par la claire chanson de l'�ge heureux: Est-ce un p�ch�?...

�Parfois il se trouve une autre s�rie de souvenirs, plus lointains et moins tristes, que l'id�e du P�ch� ranime au fond de ma m�moire: rajeuni soudain de quelque quarante ans comme par une baguette magique, tout d'un coup je redeviens l'enfant qui, par un doux soleil matinal d'avril, r�vait jadis sous les grands arbres de Jud�e fleuris, dans le vert jardin de la pension, en attendant l'heure sacr�e o� il allait communier pour la premi�re fois. Quelle douceur et quelle angoisse en cette r�verie merveilleuse! Quelle fi�vre d'attente, quel �moi farouche, quel trouble mystique! J'allais recevoir le sacrement supr�me; le ciel allait s'ouvrir sur ma t�te, Dieu m�me allait descendre en moi. Et je n'osais penser � rien, je n'osais rien regarder, rien �couter, rien d�sirer, rien faire, de peur que l'ombre d'un P�ch� ne v�nt, entre l'absolution et l'approche de la sainte table, ternir mon �me tremblante, mon �me purifi�e, mon �me toute blanche! C'�tait d�licieux et terrible. Tout mon �tre se divinisait, mais avec une appr�hension lancinante de commettre, par distraction, par oubli, par infirmit� humaine, le plus �pouvantable des sacril�ges. Je me sentais au seuil du paradis; et une minute, une seconde de vertige pouvait me pr�cipiter dans le gouffre de l'enfer b�ant � mon c�t�. �Telle est la sensation poignante du P�ch�, qui, � certains moments, rena�t encore en mon coeur vieilli; et je ne saurais mieux la comparer qu'� cette friandise chinoise qu'on appelle une �glace frite�, et qui, tout ensemble, vous g�le et vous incendie, ainsi que les boissons am�ricaines � la mode. �Mais il a une souveraine puissance de r�ve et de b�atitude, cet �lan de l'�me enfantine vers l'infini! Que les choses raisonnables paraissent froides ensuite! Avec toutes ses philosophies, tous ses enthousiasmes, toutes ses grandeurs, toutes ses g�n�reuses facult�s de progr�s, la R�volution n'a pas encore remplac� cela. Et, comme Danton se plaisait � le dire, en fait d'institutions humaines ou divines, on n'abolit sans retour que ce qu'on remplace avantageusement. �--En fait d'amour aussi!� soupira la plus belle des dames espagnoles, la brune Asuncion; puis elle se leva pour le d�part, en modulant � mi-voix l'air de la marchande de fleurs: _Tengo dalia, Clavel y rosa..._

Un Fantaisiste Jacques F�re, dont la verve humoristique fit quelque temps sensation dans le journalisme parisien, et qui, tout jeune, disparut si tragiquement, n'a presque rien laiss� d'in�dit. Il improvisait au jour le jour ses fantaisies br�ves et outranci�res; jamais il n'avait eu le loisir ou la patience d'entreprendre et de poursuivre une oeuvre de longue haleine. Voici un des rares manuscrits qu'on a trouv�s dans ses tiroirs. Les circonstances o� il mourut donnent � ces pages aventureuses un int�r�t

particulier. FANTAISIE AU FULMINATE J'�tais dans mon cabinet de travail, occup� � terminer le onzi�me chant du grand po�me �pique que j'intitulerai probablement: _La Madone des Capitulations_, quand mon secr�taire me remit une carte: F�LIBIEN F�LINANTIER Homme du monde _Membre de plusieurs Cercles ignorants_. �Faites entrer!� m'�criai-je aussit�t. Mon secr�taire se h�ta d'introduire la personne, et je m'avan�ai vers le seuil en r�p�tant: �Entrez donc, mais entrez donc, monsieur F�libien F�linantier; je n'ai pas l'avantage de vous conna�tre, et je suis curieux d'apprendre ce qui me procure le plaisir et l'honneur de votre visite.� Il salua, me regarda rapidement, assura ses lunettes, et s'engloutit dans le fauteuil vert que j'avais roul� jusqu'� lui. Je me r�tablis moi-m�me sur mon si�ge de cuir, o� j'attendis, en agitant modestement mon coupe-papier, avec toutes les marques d'une attention qui se dispose � �tre la plus soutenue. M. F�linantier �tait un homme de quarante-cinq ans, � la figure �troite et longue, une figure qui semblait avoir �t� malicieusement tir�e, comme un b�ton de p�te de guimauve, par un b�tonnier fantastique. Son cr�ne �tait chauve, avec des paquets de gazon d'un ch�tain fonc�, se dess�chant, ici et l�, au-dessus d'une immense oreille droite et d'une oreille gauche qui me faisait l'effet d'�tre encore plus immense que la droite. Il portait une cravate noire tr�s haute et tr�s roide, avec un tout petit noeud par devant. Le plastron de sa chemise de toile �tait � plis larges et peu empes�s, sous un diamant d'une monture bizarre � la boutonni�re unique. Son v�tement noir tenait le milieu entre la redingote et la l�vite. Gilet noir, pantalon noir �galement. Des deux manches sup�rieures sortaient deux mains longues, osseuses, poilues, comme les pattes d'un gorille; des deux manches inf�rieures sortaient deux pieds, d'une taille exactement proportionnelle � celle de l'oreille gauche, et ench�ss�s dans des souliers de gros cuir, � double �lastique, souliers dont l'un, je ne me rappelle plus lequel, semblait avoir �t� coup� tout expr�s vers le bout, par suite d'une infirmit� p�destre de la personne. J'attendais toujours, en agitant modestement mon coupe-papier, et, pour mieux me recueillir, j'avais baiss� les yeux. Je les relevai vivement en entendant le son de la voix de M. F�libien F�linantier, voix s�che, gutturale et sifflante comme celle d'une Anglaise sur le retour. �Monsieur, me dit-il, vous ne devinez point ce qui m'am�ne? --J'aurai le plaisir de l'apprendre de votre bouche.

--Monsieur, je suis membre circulant d'une Soci�t� qui a pour but la propagation du suicide, et je viens vous demander si vous voulez bien en faire partie. --Comment se fait-il, monsieur, que vous ayez pens� � venir me demander cela, � moi indigne? --Monsieur, vous �tes journaliste et po�te. En outre, vous �tes sentimental et nerveux. --Comment savez-vous cela, monsieur? �tes-vous s�r de ne point vous tromper? --Monsieur, nous avons notre police. --Ah!... Et comment fonctionne votre Soci�t�? --Elle se r�unit deux fois par semaine, le mardi et le vendredi, le jour de Mars et le jour de V�nus. On y �tudie les moyens les plus commodes pour passer de vie � tr�pas; on y fait des exp�riences sur la pendaison et les ph�nom�nes sensuels qui l'accompagnent; on y commente Werther et les passages int�ressants de Jean-Jacques Rousseau; on y r�cite des vers �l�giaques sur le charme du repos �ternel, et l'on y fait, en prose acad�mique, l'�loge bien senti du n�ant. Les partisans de la cr�mation y apportent quelquefois, en cachette, des sujets sur lesquels on exp�rimente un nouveau syst�me. On y cherche le moyen de faire descendre le go�t du suicide jusque dans l'�me des animaux. Nous avons d�j� obtenu plusieurs suicides de singes. Si les boeufs, les veaux, les moutons, les lapins, les chats et les poulets pouvaient se suicider r�guli�rement, que de crimes �pargn�s � l'humanit�! Nous songeons � envoyer une mission en Prusse, pour y remplacer d�finitivement l'�migration par le suicide. En Angleterre, pays du spleen, naturellement nous aurons aussi des missionnaires. Les hommes se multiplient et croissent, tandis que la terre semble rapetisser. Que voulez-vous? Le meilleur moyen d'emp�cher les gens de se tuer les uns les autres, par pers�cution, assassinat ou guerre, c'est d'en amener le plus possible � se d�truire de leurs propres mains. Mes id�es ne sont-elles pas les v�tres, monsieur, et ne trouvez-vous pas que nous sommes dans une voie parfaitement philanthropique? --J'aurais besoin, monsieur, d'y r�fl�chir plus m�rement. --Monsieur, ajouta mon interlocuteur en tirant de sa poche un petit livre � couverture bleue, je suis l'auteur d'un trait� sur les perfectionnements apport�s aux divers genres de suicides, sur les sensations supr�mes des divers genres de suicid�s, sur les progr�s de l'humanit� par le m�pris de l'existence, et sur les vastes horizons que l'avenir ouvre aux morts volontaires. --Vous �tes un homme pr�cieux. --Mon Dieu, non! mais j'ai creus� la question. J'aime le suicide, c'est ma partie. Je cours Paris pour assister aux �v�nements; je passe des nuits enti�res dans une attente fi�vreuse, sur les meilleurs ponts; j'applaudis avec fr�n�sie quand un h�ros se pr�cipite, et si ce n'�tait l'amour de l'art, j'aurais mille fois d�j� succomb� � la tentation. Voyez-vous, monsieur, le suicide �l�ve singuli�rement l'homme. D'abord,

si tout le monde se suicidait, on pourrait croire tout le monde immortel... --Pardon, je ne comprends pas. --L'homme aurait l'air de ne pouvoir mourir que par sa volont� personnelle. --Ce n'est pas la m�me chose. --Enfin, le suicide nous d�robe � la honte de la vieillesse, � la douleur de la maladie. --Mais, monsieur... --Tenez, je veux vous faire juge d'un nouveau proc�d� d'une simplicit� extr�me, que je viens d'imaginer pour en finir avec les ennuis de ce monde. On prend... --Que faites-vous? m'�criai-je, en le voyant pr�t � donner l'exemple. --Oh! ne craignez rien; j'ai toujours sur moi un papier o� j'assume toutes les responsabilit�s.� Et avant que j'eusse pu le pr�venir, l'arr�ter et le mettre � la porte, M. F�libien F�linantier avait aval� un paquet de je ne sais quel fulminate, qui soudain �clata dans sa poitrine, envoya sa t�te � travers mes carreaux, son tronc dans une tourte qu'un mitron portait sur le trottoir de la rue, sa jambe gauche dans ma biblioth�que et sa jambe droite dans ma chemin�e. Les deux bras retomb�rent du plafond sur ma chanceli�re, et l'oreille gauche me donna un si rude soufflet que j'en perdis connaissance. Exemple trop frappant d'une monomanie trop fr�n�tique! Singulier appel � l'esprit d'imitation! �trange fa�on d'endoctriner le monde! Serait-ce donc l�, � nihilistes, la propagande que nous r�serve l'avenir? * * * * *

Tel est exactement l'article in�dit de Jacques F�re. Pourquoi ne f�t-il pas port�, aussit�t fait, � une des feuilles auxquelles collaborait l'auteur? A cette question r�pondent probablement les quelques mots ajout�s par lui en travers de la premi�re page: �Ne plaisantons pas sur ces choses-l�! Il ne faut badiner ni avec l'amour ni avec la mort.� On sait dans quelles circonstances, pour une jeune fille dont il ne put obtenir la main et qui �pousa un peintre c�l�bre, Jacques F�re finit par s'envoyer une balle dans le coeur. Pensa-t-il, en se d�truisant, � la

fantaisie l�g�re et fun�bre qu'il avait �crite, puis �cart�e nagu�re? L'ironie du destin est s�v�re pour nos badinages.

Soeur Sainte-Ursule Comment donc, demandai-je, cette charmante jeune femme a-t-elle �t� amen�e � quitter le monde pour se faire soeur de charit�? Voici ce qui me fut r�pondu: L'histoire de soeur Sainte-Ursule est aussi simple que triste. Sa m�re, autrefois demoiselle de magasin chez un mercier du faubourg Saint-Germain, avait, pendant dix ans, dix ans de travail et de privations, �conomis� quelques milliers de francs. Un gar�on �picier flaira l'argent et fit la cour � la petite merci�re. Il la promena tous les dimanches dans la campagne en fleur, la rendit folle de lui, et, rencontrant en elle une pudeur et une �conomie attrayantes, l'�pousa. Il prit un fonds de commerce dans une commune de la banlieue, et y mangea en deux ans la dot de sa femme. Ils furent forc�s de vendre. Elle se remit en place; elle venait d'accoucher et il lui restait � peine de quoi payer la nourrice de sa fille. Elle travailla avec acharnement; elle travailla pour deux, car son mari faisait semblant de chercher de l'occupation, mais ne pouvait rester dans aucune maison. Il passait le temps � se plaindre de la mauvaise chance. Ayant �t� n�gociant, il e�t cru d�roger en s'abaissant � reprendre un emploi. Il se laissait donc nourrir par sa femme. Il se mit � boire et devint brutal. La fr�le et ch�re fillette �tait la seule consolation de la pauvre m�re. Survint un h�ritage. Que de plans, que de projets!... Ils s'�tablirent dans une autre commune suburbaine de meilleure exploitation. Le r�ve de l'homme avait longtemps �t� de se revoir patron. �Quand j'aurai une boutique � moi, disait-il, je ne boirai plus.� Quand il eut une boutique � lui, il continua de boire. Il rentrait r�guli�rement gris, pass� minuit. Il se levait tard, lisait les journaux, d�jeunait, filait avec un client qui lui plaisait, et laissait toute la besogne � un gar�on et � un apprenti. Il s'enfon�a de plus en plus dans cette vie de paresse, d'�go�sme, de d�pravation et d'abrutissement. Il fut jaloux d'un de ses employ�s. Il s'imagina que ce jeune homme faisait la cour � sa femme. La patronne n'�tait, h�las! ni jolie ni coquette. Mais ce fut pour le bourgeois un pr�texte � pers�cutions. Il mit le gar�on � la porte, et la pauvre m�re eut toutes les peines du monde � faire marcher l'�tablissement. Son mari n'avait gu�re le droit, cependant, d'�tre rigide. Car, en devenant ivrogne, il �tait devenu coureur de filles. Et il lui fallait de l'argent, toujours de l'argent!...

Un jour, il faillit tuer sa p�le et courageuse victime. Elle en vint � lui faire une esp�ce de rente; et, par des prodiges de diplomatie, elle obtint que ce pilier de mauvais lieux rest�t le moins possible � la maison. La petite fille grandissait. La m�re la croyait belle. Elle voulut lui donner de l'�ducation. Elle la mit dans un pensionnat. Elle cachait l'argent pour payer les ma�tres. Elle vivait pour et par son enfant; elle r�vait de la marier avec un employ� de minist�re. Quand sa ch�rie eut douze ans, elle trouva moyen de la mettre dans un couvent, � quatre ou cinq lieues de Paris; elle lui fit apprendre le piano et l'anglais. Le p�re ne demandait jamais de nouvelles de sa fille; il la voyait � peine chez eux, de loin en loin; et elle passait les vacances au couvent. Mais un jour, un client qui avait sa demoiselle au m�me �tablissement, s'avisa de le f�liciter sur l'�ducation que recevait la petite camarade. �Eh! eh! elle prend des le�ons particuli�res, dit-il; les affaires vont bien, monsieur Vidal. Vous lui donnerez probablement une grosse dot.� Le p�re, furieux, fit le soir m�me une sc�ne �pouvantable � sa femme, alla le lendemain arracher lui-m�me sa fille du couvent, et la ramena avec une ironie hargneuse � la boutique. Elle avait alors quinze ans; elle �tait grande, point tr�s belle, mais fra�che, d�cente et assez gracieuse. Elle avait l'air d'une �trang�re; elle �tait d�pays�e, effarouch�e. Son p�re la regardait parfois curieusement. Il fut d'abord un peu g�n� par sa pr�sence, mais il se remit bient�t � injurier et m�me � frapper sa m�re devant elle. Elle se jeta tout en pleurs entre eux deux, et fut battue, elle aussi. Les pauvres femmes ne savaient comment faire; il les surveillait avec une tyrannie diabolique et les obs�dait de stupides menaces. La situation devenait chaque jour plus intol�rable. Il rouait de coups la m�re et la fille; il tenait � celle-ci des propos grossiers, quand il rentrait pris de vin. Un vieux gredin, qui faisait la noce avec lui, lui souffla un jour dans l'oreille cette insinuation: �Ta femme est emb�tante, Vidal, mais ta petite n'est pas mal; elle se fait, elle se forme. Elle est fra�chotte, c'est la beaut� du diable. A ta place, je laisserais la vieille se tuer au travail, et je lancerais la petite dans le monde.� Une mauvaise pens�e n'est jamais perdue pour un pareil homme. Un soir, il rentra terriblement ivre et voulut t�moigner � sa fille une terrible tendresse. La pauvre enfant, �pouvant�e, lutta avec l'�nergie du d�sespoir. La m�re accourut � ses cris; elles r�ussirent � se sauver toutes les deux... Ni l'une ni l'autre ne revinrent � la maison. Mme Vidal mourut de douleur dans l'asile o� elle s'�tait r�fugi�e; on eut toutes les peines du monde � soustraire Mlle Vidal � la tutelle du p�re. Enfin, on fit une si belle peur au mis�rable qu'il ne reparut pas. On l'avait menac� de la justice. Voil� comment soeur Sainte-Ursule est devenue religieuse. Tr�s bien

�lev�e, tr�s pauvre, ne se sentant pas capable d'�tre heureuse avec un ouvrier, ni de le rendre heureux, elle s'est retir�e au couvent. Elle avait la vocation!

La Foire de M�nilmontant I Avez-vous �t� � la foire de M�nilmontant? Non, je suppose. Paris est si grand, M�nilmontant est si loin, et tout le monde a tant de choses � faire tous les jours. Eh bien! vraiment, le spectacle vaut le voyage, et si vous n'avez pas �t� l�-bas, ou plut�t l�-haut, d�p�chez-vous d'y courir. Jamais je n'ai vu foire aussi vivante, aussi mouvante, aussi grouillante, aussi �tourdissante. Qu'on s'imagine les anciens boulevards ext�rieurs couverts, sur un parcours de plus d'un kilom�tre, de baraques, de boutiques et de curieux! Il tombait une pluie fine, p�n�trante et ti�de, quand le hasard, sinon la Providence, m'a gracieusement offert la vue de cette kermesse parisienne. Sur les trottoirs, sur la chauss�e, on pataugeait dans une boue brune et grasse, particuli�re aux rues et boulevards de notre ch�re capitale. Mais le brave peuple de Paris n'avait pas �t� arr�t� par si peu de chose. La foule �tait compacte, et l'on pouvait � peine avancer. Nous barbotions � qui mieux mieux. Les gens hardis se laissaient mouiller avec vaillance. Les d�licats manoeuvraient avec dext�rit� le p�pin bourgeois, et, � perte de vue, c'�tait une mer houleuse de parapluies de toutes les couleurs. Un rimeur de trag�dies e�t cru voir une arm�e antique monter � l'assaut en faisant la tortue. L'eau tombait donc sans fin. Mais, bah! cela n'emp�chait point la parade, et de tous les c�t�s c'�taient des cris, des fanfares, des roulements de tambours, des carillons de cloches, des sifflements de machines � vapeur. Le public riait de tout; � d�faut du soleil, le rire �clairait la f�te; et la f�te se d�roulait ga�ment entre les maisons hautes et sombres, sous un ciel gris et bas qui semblait fondre en larmes. De tous les c�t�s on se sentait sollicit�, attir�, provoqu�, accapar�. Par qui, par quoi commencer? O� entrer d'abord? Que de choses pittoresques, que de paillettes dans la boue, que d'oeillades, que de boniments! Des hommes, des b�tes, des femmes, des masques, des enfants, des inventeurs et des automates, des pierrots et des colombines, des for�ats et des gendarmes, Marion Delorme et Hernani d'apr�s Hugo et Dev�ria, des mannequins, des lutteurs, des queues-rouges, des talons-rouges, des peaux-rouges, du blanc, de la poudre et des mouches, des assassinats, des tableaux vivants, des toiles peintes, des charlatans, des marchands de gaufres et de chaussons aux pommes, des Arabes � burnous, des Indiens � plumes, Nana Sahib et Guillaume Tell, Jeanne d'Arc et la Pompadour, des orgues de Barbarie � la vapeur ou � l'�lectricit�, des dompteurs et des flibustiers, les Pirates de la Savane et Rocambole, des chevaux, des chiens, des singes, tous savants!

et au milieu de tout cela, sous des banderolles flottantes, entre Hoche et Marceau, non loin du pr�sident Lincoln, parmi les enseignes rouges, bleues, vertes, jaunes, violettes, tricolores, multicolores, telle qu'une reine entour�e de son cort�ge, la Fille de Madame Angot, l'�ternelle Fille de Madame Angot, avec sa suite de forts de la halle � tresses blanches et de poissardes le poing sur la hanche! Puis, plus loin, � miracle! une autre Fille de Madame Angot, et une autre encore. Madame Angot fait tous les jours des enfants. Napol�on 1er l'e�t d�cor�e. Mais au fait, non; car tous ses enfants sont des filles. II Ma foi! je me d�cide. Me voil� sous une tente o� on lutte � main plate. J'entre. A moi les lutteurs! Je fouille dans ma poche. On refuse mon argent. Les spectateurs ne paient qu'en sortant, s'ils sont contents du spectacle. A la bonne heure! Sous la toile basse, � double pente, couvrant un assez vaste parall�logramme, sont assis des curieux, sur les �paules desquels d'autres curieux se penchent. Des blouses bleues partout. Beaucoup de gamins, croquant des choses crues, ricanant, se tr�moussant, criant, glapissant. Au milieu, une esp�ce de rond-point sabl�. C'est l� qu'a lieu la lutte. Mais, diable! il pleut encore sous cette tente. Oui, le sol est d�tremp�; on voit luire vaguement des flaques d'eau boueuse. La toile humide, lourde, satur�e d'eau comme une �ponge, laisse filtrer sur tous les chapeaux et sur toutes les casquettes de grosses gouttes. A des endroits, on dirait une goutti�re. Et pas moyen d'ouvrir le plus petit en-tout-cas! Ce serait d'un mauvais go�t supr�me. On serait honni, hu�, chass� peut-�tre. R�signe-toi, mon couvre-chef! O mon paletot, r�signe-toi! Vous s�cherez plus tard. Un Hercule, en cale�on paillet� et en maillot blanc, interpelle la galerie et crie: �Qui veut lutter, qui veut lutter contre Marc-Antoine Triceps? La lice est ouverte, engageons les paris.� Un homme en blouse s'avance et se propose. Affaire entendue. En un clin d'oeil, il �te blouse et chemise, et le voici qui se produit, nu jusqu'� la ceinture. Un hourra s'�l�ve: �C'est Bibi! Vive Bibi! Bibi vaincra!� On parie pour ou contre Bibi. Bibi tend la main � Marc-Antoine Triceps. Ils font un tour sans se perdre des yeux. Chacun se campe dans l'attitude du combat. Ils se joignent, ils se t�tent, ils se frottent. Ils se p�trissent les mains et les bras, en guise de pr�lude. Ils se saisissent, ils s'empoignent � bras-le-corps. Ils se soul�vent l'un l'autre. Ils se prennent � la t�te, au cou, � la ceinture. Ils tombent � genoux, ils se rel�vent. Ils sautent sur leurs jambes et se remettent en position. L'attaque recommence, plus vive, plus pressante. Les corps en sueur se tordent, se massent sous les �treintes. Ce sont des feintes, des parades, des fausses chutes, des reprises. Bibi tient Marc-Antoine sous lui, par les �paules. Marc-Antoine se retourne et Bibi le repince. La chair glisse, luit, se ramasse, s'�tale, se tend. Bibi recule jusqu'� la galerie. Puis il fait reculer Triceps. Grands cris! Bibi tient Marc-Antoine � la renverse, la t�te et les jambes pendantes, la poitrine saillante, sur son genou. Il n'a qu'� retirer le

genou, et Triceps est vaincu. Mais il a beau essayer, il ne peut, et Triceps lui glisse entre les bras, comme une couleuvre. Oh! ils y mettent de l'acharnement, � pr�sent. Ils sont plus las, plus lourds, mais plus terribles. Hardi, Triceps! Bravo, Bibi! Hip! hop! Triceps est sur le sable. Tumulte effroyable, clameurs universelles: �Il a touch�! il a touch�!� Bibi se rhabille en deux temps, touche, lui, ses dix francs de mise ou de pari, et file victorieusement. Avale quelque chose de chaud, Bibi! Tu l'as bien m�rit�. La lutte est finie; le d�fil� de la sortie commence; on monte de l'int�rieur sur les planches des tr�teaux, et on redescend � l'ext�rieur les marches de bois glissantes. III O� aller maintenant? Regardons. Les trois filles Angot se font concurrence. Toute la troupe s'exhibe sur le balcon de chacun des trois th��tres. Ange Pitou, en p�lerine et en bottes � revers, pose pour le torse et le jabot, � c�t� d'un Jocrisse soufflant dans un petit fifre noir aux sifflements suraigus, qui vous piquent le tympan comme des coups d'aiguille. Les Muscadins en cravate haute, en frac vert-pomme � longues basques tombantes et effil�es, s'avancent, la grosse canne torse au poing, le grand chapeau en arcade sur les yeux, et des cheveux plein le visage. Pr�s d'eux caracolent, sans monture, les hussards d'Augereau, coiff�s sur l'oreille de leur petit tonneau. Choeur des conspirateurs, valse � l'orchestre. Passons. Entre les trois filles Angot, mon coeur balance. Je ne veux pas faire de jalouses. Mus�e d'anatomie!... Passons encore. Je n'aime pas les squelettes; vive la cr�mation! Cosmorama historique!... O Joseph II, � Henri IV, � tzar Alexandre! Je vous connais trop bien. Pas d'histoire! des histoires, s'il vous pla�t. �konoscope moderne! Fi donc, monsieur l'�konoscope! Pourquoi n'avez-vous qu'un seul _K_? Faites-vous si peu de cas de vous-m�me? Vous et vos vues � travers un carreau rond, vous avez l'air trop sages; je cours aux Bayad�res d'en face. Bon! c'est encore une fille Angot. Encore des incroyables et des hussards � tresses et � petit tonneau. Une fille rousse, environn�e d'une toison de gazes blanches, chiffonn�es, d�chir�es par-ci par-l�, voltige sur la galerie. Elle fait des ronds de jambe, des pointes, tourne, tourbillonne, et se livre � une foule d'exercices gracieux avec une visible satisfaction. En avant, la musique! Le tambour bat, le fifre pique, la trompette sonne; une autre d�esse, brune celle-ci, en jupe tr�s courte et tr�s �vas�e, son maillot rose dessinant une jambe bien cambr�e et une cuisse bien arrondie, agite gravement, � toute vol�e, une cloche aux clairs tintements, et, ce faisant, mord de tout son clavier dentaire dans un large morceau de flan. Je vous envoie un baiser, d�esse. P�n�trons-nous dans la grande m�nagerie loz�rienne, o� r�gne et gouverne �l'illustre et intr�pide dompteur�? Il est un peu tard. Allons plus

loin. Mais qu'est-ce qui siffle comme �a? Sur les planches se lit en grosses lettres cette inscription: �Histoire des bagnes.� Une machine � vapeur est install�e sur les tr�teaux. Un homme � larges c�telettes noires surveille la vapeur et la foule. La foule regarde et admire. La machine marche, siffle, siffle, siffle, et met en mouvement toute la boutique: l'orgue qui joue la Marche des Contrebandiers de _Carmen_, les petits for�ats v�tus de rouge qui se courbent et se redressent entre les roues gigantesques, tels que des singes travestis, et l'homme � c�telettes noires, s�v�re comme le gouvernement. La vue du bagne moralise les populations. On l'esp�re du moins. De grands tableaux repr�sentent des �vasions maritimes, des condamn�s suspendus � des �chelles de corde, ramant dans une barque, nageant au sein des flots, et des soldats les traquant, les tenant en joue, les exterminant. Aimables visions, po�tiques id�es! IV Voil� qui est bien plus joli. Ce n'�tait que le bagne, c'est l'enfer maintenant. Oh! le beau Diable � sceptre en fourche, � couronne dent�e, � large manteau de pourpre brod� de noir! Et comme il porte au front majestueusement, mais avec amabilit�, ses petites cornes dor�es! La musique des parades fait rage; le tumulte de la cohue augmente. Le Diable ne peut plus se faire entendre. Il se penche, rouge comme une forge, bouche �norme, voix enrou�e, sur le public incr�dule, �tend le bras, ouvre sa main toute grande, replie le pouce dans la paume, et montrant, secouant, promenant en tous sens ses quatre gros doigts velus, avertit les passants que l'entr�e en enfer ne co�te que quatre sous, quatre sous, quatre sous, quatre sous!!!! Apr�s l'enfer, le ciel. Voici la grotte de Lourdes, transform�e en tir aux macarons. Quand on tape dans le noir, la bo�te du fond s'ouvre, et une petite fille en costume pastoral appara�t. Au fond de la cabane est inscrite cette l�gende, dont les lettres forment un gracieux arc-en-paradis: �Ouvrez-moi la porte des macarons, des fleurs et des mirlitons; la berg�re vous les apporte.� Des mirlitons au ciel! je croyais qu'on y �tait condamn� � la harpe � perp�tuit�. Mais il pleut de plus en plus fort, comme chez Nicolet! Nous voil� tous tremp�s. Entrons boire, au premier g�te venu, un bon verre de punch, entre ce Lusignan tout flambant, descendu d'une pendule dor�e pour jouer _Za�re_, et ce pauvre Pierrot tout bl�me, qui exprime d'une fa�on si expressive sa soif immense. Allons, mes petits enfants, laissez-moi passer. Quittez, jeunes baladins en sevrage, quittez le joli ruisseau o� vous vous �tes assis sans fa�on sur votre derri�re paillet�. Voici un sou pour acheter de la consolation. Et dirigeons-nous vers l'odeur du d�ner. Adieu, filles Angot, for�ats, h�ros, femmes rousses qui faites des pointes, femmes brunes qui sonnez la cloche en croquant du flan! Adieu, Hoche; adieu, �konoscope humanitaire; adieu, ciel et enfer! J'ai h�te de

suspendre mon paletot ruisselant � la pat�re familiale. Mais vous �tes pittoresques, m�me et surtout sous la pluie, dans la boue; et je vous aime, � saltimbanques du boulevard, � les plus na�fs et les meilleurs des saltimbanques!

La Messe des Anges I La _Messe des Anges_ se dit, comme on le sait, devant le cercueil des petits enfants. Qui de nous n'y a assist� une fois au moins? Quand on est jeune, on y vient d'un coeur distrait; on pense � bien autre chose, en v�rit�. On s'�tonne de ces c�r�monies, de ces douleurs, de ces pleurs, de ces sanglots. Tout cela pour un petit �tre, n� d'hier, qui savait � peine parler, et dont le ch�tif cadavre tient dans une bi�re � peine plus large qu'une bo�te � violon! Quand on a soi-m�me un enfant, l'impression est toute diff�rente. Voici. On rentre chez soi, on trouve une lettre bord�e de noir, on lit ces mots si �trangement douloureux: �Vous �tes pri� d'assister aux Convoi, Service et Enterrement de mademoiselle Blanche-Marie, d�c�d�e dans sa troisi�me ann�e, chez ses parents. _Laudate, pueri, Dominum!_� Et ces simples lignes vous �meuvent jusqu'au fond du coeur. Subitement assombri, vous embrassez la ch�re et tendre fillette qui vous reste, � vous, qui vous sourit, un peu g�n�e par votre tristesse, et que la mort peut aussi, tout d'un coup, sans motif, irr�parablement, arracher de vos bras. Puis, vous allez � la _Messe des Anges_. II Au milieu du choeur appara�t le cercueil, tout petit sur de larges supports, et drap� de blanc. La flamme p�le des grands cierges tremble aux quatre coins. A l'autel, le pr�tre va et vient, se tourne et se retourne, joint les mains et s'agenouille, psalmodie un latin nasal et se recueille en des silences mesur�s. Sous les cierges, sept ou huit enfants de choeur, la calotte rouge sur le sommet de la t�te, les cheveux plaqu�s au front, chantent, en faisant chacun leur mouvement machinal, autour d'un grand jeune homme barbu qui marque les temps en levant et en abaissant la main, et qui gourmande ses �l�ves � voix basse. Des diacres et des sous-diacres, ench�ss�s dans de grands sacs dor�s d'�toffe droite et m�tallique, suivent de l'oeil et copient les mouvements du pr�tre. Un t�nor � figure ronde et ras�e enfle sa bouche d'harmonie; les

deux autres musiciens, pr�s de lui, regardent avec la plus indiff�rence, tant�t les notes noires et blanches perch�es les cinq fils des cahiers � musique, tant�t les statues de ou les fresques un peu pass�es, que semble animer un rayon iris� par les vitraux.

parfaite �� et l� dans marbre jauni de soleil

Dans les stalles de bois luisant, qui encadrent le choeur de leurs deux rang�es sym�triques, s'�chelonnent les proches parents de ce petit cercueil. L�, point de dames; deux doubles rangs d'habits noirs. Les dames sont dans la nef, un c�t� leur en est r�serv�; elles sont en grand deuil, courbent la t�te, et quelques-unes pleurent. De l'autre c�t� sont les amis. Par moment, du fond de l'�glise, une ombre triste et lente vient se joindre � l'assistance. Les nouveaux venus serrent silencieusement la main des premiers arriv�s. On se murmure un mot � l'oreille: �De quoi est-elle donc morte? --Oh! ne m'en parles pas. Les m�decins n'ont rien pu faire; la maladie a �t� subite, cruelle. Un coup de vent qui souffle une flamme. Il y a huit jours, j'ai vu la ch�re petite en parfaite sant�. Et comme elle �tait mignonne dans sa robe blanche brod�e, avec ses fins cheveux blonds nou�s d'un ruban bleu! Sa ga�t� rieuse et chantante �tait pleine d'aurore. Elle disait les mots avec un accent si simple et une si fra�che intensit� d'expression, qu'il semblait qu'on les entend�t pour la premi�re fois. Les phrases les plus banales, les plus fan�es, avaient l'air de refleurir sur ses l�vres; et quand on jasait avec elle, on se sentait au printemps. --C'�tait un charme. Quel bon naturel! La derni�re fois que je l'ai embrass�e, elle m'a dit: Monsieur, vous avez un petit gar�on. Amenez-le, je l'aimerai bien et nous jouerons ensemble! Je serai sa maman! --Regardez le p�re! Il a l'air bris�!� III Le p�re! il est l�, voyez-vous, dans la premi�re stalle du choeur, p�le, les yeux rouges, la figure gonfl�e. Oui, il a r�ellement l'air accabl�, bris�. Le chapeau � la main, correctement v�tu de noir, se levant et s'asseyant comme les autres au bruit que fait en tombant sur les dalles la hallebarde du suisse, sa douleur est d'autant plus poignante qu'elle est plus correcte et plus �teinte. Le regard vague, il est tout absorb� par des visions int�rieures; il suit un souvenir, un r�ve; brusquement �veill�, il tressaille, il se demande si la fun�bre r�alit� qui le ressaisit n'est pas un songe �galement, s'il est bien l� pour son propre compte aujourd'hui, si c'est le deuil de son enfant qu'il m�ne, et s'il n'est pas venu, comme cela lui est d�j� plusieurs fois arriv�, en ami, en �tranger, pour un p�re autre que lui-m�me, pour un autre enfant que sa petite Marie. Pendant une semaine, � la terrible, la longue et lugubre semaine! il a suivi les progr�s incessants de l'implacable maladie. Il a vu, jour

par jour, l'�me fr�le s'enfuir, insaisissable, du pauvre petit corps martyris�. Il a vu les m�decins pencher leurs cheveux blancs sur le berceau, et se retourner silencieusement vers lui en hochant la t�te. Il a guett�, des nuits enti�res, un signe d'espoir et de renouveau, un regard plus clair, un sourire moins souffrant. Rien! L'enfant ne se plaignait seulement pas; elle avait l'expression myst�rieusement r�sign�e des innocents qui se sentent emport�s du monde et de la vie. En la retrouvant toujours plus faible, toujours plus �maci�e, il regardait alors autour de lui, il �coutait, il cherchait qui pouvait maltraiter ainsi sa fille, et ne voyant personne, n'entendant personne, dans le morne apaisement que l'on fait autour des malades, il se sentait frapp� de stupeur, il restait l�, sur une chaise, au chevet de l'enfant, sans parole, sans mouvement, la t�te lourde, les yeux fixes. Puis, un matin, tandis que le jour blafard, se glissant � travers volets et rideaux, isolait et att�nuait la lueur jaune des lampes,--sans un bruit, sans un mouvement, sans un signe, sans un adieu, elle avait expir�. De tant d'amour et de bonheur, de tant d'esp�rance, il n'�tait rest� qu'un petit corps froid, inerte, un visage ferm�, o� le supr�me sourire s'�tait fig�, s'�tait glac� en des p�leurs d'ivoire. Une fleur fl�trie, un parfum envol�! Et plus de traces de cette fr�le existence, sauf dans la douleur, dans le d�sespoir, h�las! d'un p�re et d'une m�re. IV Toutes ces choses reviennent maintenant, pendant cette _Messe des Anges_, � l'esprit de cet homme en noir, que vous voyez, le chapeau � la main, debout, dans la premi�re stalle du choeur. Elles reviennent en leurs moindres d�tails, avec une nettet� d�chirante, cuisante. Il entend le son d'une voix faible, les sanglots convulsifs des crises, le bruit des pas du m�decin qui se rapprochent, le son argentin et mouill� d'une cuiller dans un verre de tisane. Et pourtant, c'est � peine s'il peut admettre que tout cela se soit pass� ainsi, que sa fille ait �t� malade et qu'elle soit morte. Hier, les gens des pompes fun�bres sont venus; hier, on a pris mesure du mince cadavre de Marie; hier, on l'a habill�e et par�e pour la tombe; hier, on l'a d�pos�e dans le cercueil. Mais il doute encore. Il a d� les commander, les lettres noires! il a d� en donner la r�daction, chercher et compl�ter la liste de ses parents, de ses amis, des personnes connues par lui; il ne voulait pas faire d'impolitesses. Il a d� conf�rer avec un homme d'affaires pour le cimeti�re, avec un pr�tre pour le service mortuaire. Mais il doute toujours. En vain le cercueil est l�, devant lui, drap� de blanc, au milieu du choeur; en vain les cierges br�lent, tandis que la musique sourde et pleurante l'enveloppe, le p�n�tre; vainement l'assistance en deuil, convoqu�e par lui, le regarde avec une sympathique tristesse, et vainement il se sent lui-m�me bris� de douleur: il se refuse toujours, toujours, � concevoir que sa fille soit morte, morte pour ne plus revenir. C'est qu'aussi les bons moments, qui ont pr�c�d� cette semaine sinistre, cette semaine fatale, le reprennent tout d'un coup avec tant de caresse! Son mariage, les premi�res entrevues, la robe blanche de la mari�e au

jour des noces, les chants et les fleurs de l'�glise, alors par�e et rayonnante, le repas du soir autour de la grande table longue, le rubis des vins vieux qui tremble dans le fin cristal aux doigts mal assur�s des vieux parents, et la premi�re valse, et les premiers abandons, tout cela revit, r�el, distinct, clair, sur le fond sombre de son d�sespoir. Puis c'est la jeune femme qui se sent devenir m�re; ce sont les soins, les attentions dont chacun l'entoure, l'anxi�t� et les cris aigus de l'enfantement, le regard apais�, triomphal, de la faible accouch�e sur la ch�re petite cr�ature qui vient de sortir d'elle, qui, aveugle encore et presque sans organes, d�j� pourtant souffre et vagit, et que l'on consolera, et que l'on aura tant de bonheur � consoler, � rendre heureuse et digne d'amour! Ensuite passent trois ann�es de contentement, de f�licit�. Elle voit, elle parle, la ch�re enfant! Elle apprend � jaser, � sourire, � aimer. O les belles toilettes mignonnes, depuis la longue pelisse blanche des premiers jours jusqu'� la fine jupe �cossaise, tr�s �l�gante, qu'elle portait le mois dernier! O les beaux petits souliers bleus, les beaux petits bonnets � ruches! Et les premiers joujoux, le mouton qui b�le, le lapin qui joue du tambour, le chemin de fer minuscule o� monte et descend la file des wagons de m�tal l�ger, aux �troites fen�tres et aux caisses peintes en vert! Et l'av�nement de la poup�e, et les joyeux �bats sur le tapis bariol� de la chambre � coucher, et les d�nettes sur la chaise haute, � table, entre p�re et m�re! Et les baisers � la ronde, et les recommandations d'�tre bien sage et de s'endormir bien tranquillement, � neuf heures, avec la poup�e rose! Tout ce bonheur-l� n'a-t-il �t� qu'un r�ve, une illusion fugitive? Le r�ve, n'est-ce pas plut�t cet affreux cauchemar de huit jours et cette fun�bre c�r�monie qui se poursuit, qui s'ach�ve? V Elle s'ach�ve, h�las! et le doute n'est pas possible. La r�alit�, c'est la mort, c'est le d�sespoir. On conduit le p�re au catafalque, on lui donne le goupillon, et ses jambes fl�chissent quand il jette l'eau b�nite sur le coffre �troit o� g�t inanim� ce qu'il aimait le plus au monde. Le d�fil� commence; chacun vient serrer la main � l'infortun� qui voudrait �tre seul. C'est interminable; et les larmes lui montent aux yeux, quand il voit les femmes, l'une apr�s l'autre, le regarder en pleurant. On emporte la bi�re. La voil� hiss�e sur la voiture, il n'a pas fallu grand effort; et voil� cet homme, il y a huit jours le plus heureux des hommes, qui chemine, t�te nue sous le ciel gris, le long des rues boueuses, derri�re le lent corbillard, dans la pleine conscience de son irr�m�diable malheur. La m�re est rest�e � la maison, affaiss�e, immobile. Elle pleure, elle prie. On lui parle, mais elle n'�coute pas. Elle a les mains jointes et regarde fixement devant elle. On a peur qu'elle ne meure de cette mort, qu'elle ne suive l'enfant parti. Toutefois, elle se consolera peut-�tre plus vite et mieux que le p�re. Elle a la religion. Elle croit � une �ternit� o� l'on retrouve tout ce qu'on a perdu. Mais lui, lui n'est pas un �tre de sentiment; il est un �tre de raison,

il sait. Il a compris d�s longtemps que toutes nos visions d'immortalit� ne sont que de fr�les hypoth�ses, sinon de pures chim�res. Il ne croit plus aux mirages. Allez donc lui dire que madame la Vierge attend l�-haut, dans une �toile, les petites filles mortes, et les fait jouer avec l'enfant J�sus en blouse d'or! Il sourira tristement. Pour lui, cela n'est pas, cela ne peut pas �tre. Sa t�te se perd. Le cerveau vide, les yeux vagues, il monte le long chemin pav� qui m�ne au cimeti�re. Il se rappelle soudain, dans des lueurs intenses de m�moire, des co�ncidences, des r�flexions faites jadis; il se rappelle le pressentiment qui lui serra le coeur, un jour, en voyant un pauvre homme, humblement v�tu, suivre tout seul, � pied, un tout petit, tout petit cercueil, que portaient, en se dandinant sous le poids, deux croque-morts � uniforme noir us� et � chapeau luisant, dont le premier mangeait, chemin faisant, une pomme rouge;--un tout petit, tout petit cercueil blanc, sur lequel il y avait deux bouquets de violettes d'un sou. Il s'�tait demand�, alors, ce qu'�prouvait le pauvre homme qui marchait derri�re; et le pauvre homme, aujourd'hui, c'est lui-m�me. H�las! le cort�ge pi�tine, bourdonne � sa suite, et les passants se d�couvrent et s'arr�tent pour voir, comme lui jadis, ce deuil et cette douleur. Et pourtant il n'arrivera que trop t�t au cimeti�re. Pauvre p�re! qui donc vous consolera maintenant des amers soucis de la vie ingrate qu'on m�ne en notre �pre si�cle, des luttes acharn�es, des fausses amiti�s, des calomnies, des vols, des ingratitudes et des banalit�s �coeurantes? A quoi bon travailler, � quoi bon gagner de l'argent ou de la gloire, maintenant? N'�tes-vous pas ruin�, ruin� dans l'�me? Il cherche pour quelle fin le destin veut que ces petits enfants, qui nous sont si chers et qui sont si innocents, souffrent et meurent. Et puis, malgr� tout, lentement, irr�sistiblement, il se prend � penser que pas une parcelle d'amour ne doit se perdre ici-bas,--qu'il vaut mieux avoir aim� et avoir vu fuir ce qu'on aimait, que n'avoir pas aim� du tout,--et que la loi universelle, quelles que soient les apparences contraires, doit �tre justice, bont�, bonheur. Autrement, pourquoi l'univers, pourquoi l'existence? _La Renaissance artistique et litt�raire_. 22 mars 1873.

Les Derniers Jours de P�cuchet _Avril 1883._ I Vous connaissez tous P�cuchet, l'illustre P�cuchet, l'ins�parable ami du non moins illustre Bouvard, le P�cuchet de Gustave Flaubert. Et vous savez, n'est-il pas vrai, que le grand romancier normand n'a pas fini l'histoire de ces modernes �mules d'Oreste et Pylade, par la bonne, ou plut�t par la mauvaise raison, qu'il a rendu le dernier soupir avant

d'avoir pu compl�ter son manuscrit. Mais ce que vous ne savez peut-�tre point, c'est que, Flaubert fut-il toujours de ce monde, l'histoire de P�cuchet ne pourrait, aujourd'hui m�me, �tre termin�e. Ce que vous ne savez peut-�tre point, c'est qu'en 1883 P�cuchet vit encore. �P�cuchet! dites-vous avec une hilarit� sceptique. P�cuchet! reprenez-vous en goguenardant. Mais si! nous savons que P�cuchet n'est pas mort. P�cuchet n'est-il pas immortel?� Immortel, il se peut que notre homme le soit, moralement parlant. Mais il ne s'agit pas de cela. Il ne s'agit ni de vie spirituelle ni d'�ternit� litt�raire. Ce que je veux dire, c'est que vraiment, r�ellement, authentiquement, P�cuchet n'a pas cess� d'exister; c'est que P�cuchet respire; c'est que P�cuchet va, vient, sent, entend, voit, boit, mange, dig�re, se mouche, se couche, se l�ve, et copie, copie toujours, comme toujours il copia, car le bonhomme n'est gu�re autre chose, vous vous en souvenez assur�ment, qu'une vivante machine � copier. Oui, P�cuchet subsiste en chair, en os et en esprit. C'est un fait. C'est une source non tarie de documents humains. Ah! vous dressez l'oreille. D'incr�dule vous devenez curieux. �a vous intrigue. Il faut vous raconter �a. Je ne demande pas mieux. II Le hasard me conduisit, il y a quelques jours, vers les d�clivit�s de la Montagne Sainte-Genevi�ve, en ce point o� le Paris provincial d'outre-Seine a �t� r�cemment �ventr� par l'ouverture de larges voies nouvelles. Tout d�pays�, j'errais � l'aventure; et je constatais, avec un �tonnement triste, l'aspect violemment transform� des choses et des lieux. Dans les temps d�j� si lointains de notre insoucieuse jeunesse, � la place de ce boulevard vide et b�ant, il y avait l� un fouillis inextricable de ruelles antiques, de maisons noires et rid�es, � pignons et � tourelles. Chaque fa�ade avait alors son individualit�, son caract�re. La v�tust� m�me de ces murs plusieurs fois centenaires offrait un charme myst�rieux; ils semblaient impr�gn�s d'humanit� vive, d'humanit� pensive, d'humanit� militante et souffrante. Ils avaient �t� dor�s et brunis par tant de soleils disparus, par tant d'ombres envol�es! Le flux et le reflux des jours et des ans s'y �taient tra�n�s tant de fois! On y �voquait tant de choses et tant de pens�es! A travers la poussi�re du pl�tre et les �clats de pierre des chantiers, j'avan�ais � pas lents, pein� de voir la froide et rude banalit� remplacer partout les libres manifestations de la vie ondoyante et diverse. O les grandes maisons carr�es, massives, anonymes, uniformes,

align�es sous le paratonnerre comme des Prussiens sous le casque � pointe, vastes et plates comme la Pom�ranie, b�tes comme les cadavres �chou�s des moutons de Panurge, roides comme des abstractions g�om�triques, sans gr�ce, sans �lan, sans vie, sans �me, avec leurs balcons � �criteaux et leurs carreaux barbouill�s par les peintres, avec leurs caf�s bleus, leurs traiteurs rouges, leurs mus�es de monstruosit�s m�dicales et leurs femmes g�antes � jambes �l�phantesques, honor�es sur le tableau-affiche de la visite de plusieurs t�tes couronn�es! O la tristesse accablante des grandes maisons neuves, de ces grandes maisons fun�bres comme des caveaux, nues et glac�es comme la mort! Navr�, je baissai les yeux pour ne plus rien voir de ce d�solant spectacle. Pendant quelques minutes, je suivis machinalement la chauss�e, livr� tout entier aux r�flexions am�res et aux turbulents souvenirs, qui se disputaient dans une brume m�lancolique les cellules sans phosphorescence de mon cerveau d�senchant�! Mais bient�t, cette bataille intime ne me r�jouissant gu�re, je relevai le nez pour chercher au dehors quelque diversion. III La rue montante tournait brusquement, formant un coude. Ce coude �tait accentu�, d'un c�t�, par le mur d'un petit jardin plein d'acacias maigres, puis par une palissade fermant un terrain vague; de l'autre c�t�, par deux hautes b�tisses � porte coch�re. Sur la premi�re porte coch�re, on lisait en lettres d'or: _Institution Tatin_; sur la seconde, en lettres noires: _Institution Ransure_. A l'endroit o� la palissade joignait le mur du petit jardin, en face des portes coch�res, s'�levait, �tablie et cal�e je ne sais comment, une mince �choppe en planches de diverses couleurs �galement d�color�es. L'�choppe �tait perc�e d'une porte basse et d'une fen�tre �troite. Quand je relevai la t�te, je me trouvais juste devant la crois�e, si bien que l'inscription, coll�e en dedans, au carreau sup�rieur, m'entra tout droit dans les yeux et dans le cerveau. Cette inscription offrait, en capitales manuscrites, ces deux mots: _�CRIVAIN ICI_ Une seconde inscription, tout � c�t�, � l'autre carreau, en capitales identiques, portait: _�CRIVAIN PUBLIC_ Une autre, en plus petits caract�res: _LETTRES A PARTIR DE 0 Fr. 50_ Une autre, en caract�res plus petits encore: _L'�crivain ne fait pas de lettres anonymes._ Une derni�re (c'�tait la bonne, c'�tait le bouquet!) pr�sentait ces trois lignes �tonnantes, ces trois lignes m�morables, ces trois lignes sans pareilles:

PENSUMS. GRECS, LATINS ET FRAN�AIS Les r�ves, les pens�es, les sp�culations, les d�lires, que ces lignes magiques �veill�rent en moi, vous les devinez. Je restai clou� sur place, la bouche b�e, les yeux ronds. _Pensums grecs, latins et fran�ais!_ Je ne pouvais d�tacher mes regards de ce nouveau _Mane, Thecel, Phar�s_. J'�tais en extase. Puis la r�action se fit. Ma l�vre inf�rieure devint d�daigneuse. Pourquoi ce pr�tentieux �crivain avait-il oubli� les pensums h�breux? Pourquoi les pensums anglais, russes, chinois, allemands, italiens, hongrois, espagnols, japonais, arabes, algonquins, n�gres, patagons, et tous les autres pensums en langues mortes, vivantes, ou � na�tre, ne figuraient-ils pas sur l'�criteau? �criteau vraiment d�risoire. Et pourquoi pas, en outre, la langue des oiseaux, la langue des chiens et la langue des grenouilles, dont il est parl� en de vieux livres de l�gendes? Trois fois d�risoire �criteau! Un instant de r�flexion me rendit tout entier � mon premier enthousiasme; et je me sentis, pour tout de bon, repinc� par le pensum latin, contrepinc� par le pensum grec. Un point d'interrogation, un nouveau point d'interrogation, surgit des profondeurs de ma pens�e: �Quel peut �tre ce triple entrepreneur de classiques pensums, ce bachelier public � trois becs de plume, cette trinit� en �choppe? D'o� sort ce pauvre et savant serviteur des �coliers paresseux et bavards? Apr�s quel in�narrable naufrage est-il venu s'�chouer au bord de ce trottoir? Quel cataclysme a r�duit cet �tre bien �lev� � prendre l'�tat de _pensummier?_ Myst�re! je r�vai, r�vai, r�vai. L'inventeur de l'�criteau n'avait-il pas autant d'imagination que d'instruction, autant d'audace que d'imagination? Afficher une entreprise de pensums fran�ais � cinquante pas de la Sorbonne, � la barbe ou au menton ras� de tout un monde de proviseurs, recteurs, inspecteurs, professeurs, r�p�titeurs et pions, c'�tait d�j� joli. Mais y joindre le pensum latin, n'�tait-ce pas superbe? Et y ajouter le pensum grec, n'�tait-ce pas majestueux, sublime, beau comme l'antique? Ce savant inspir� et hardi, ce g�nie original et serviable, je br�lai du d�sir immod�r� de le voir, de le conna�tre, de le p�n�trer. Il me le fallait. J'ouvris avidement la porte de l'�choppe; et le coeur battant comme � un premier rendez-vous d'amour, j'entrai. IV C'�tait tout petit, mais fort bien am�nag�. Ordre et propret�. Des planches, des casiers, deux chaises, une table. Sur la table, tout ce

qu'il faut pour tout �crire et effacer tout. Devant la table, un vieux fauteuil en cuir. Dans les bras du fauteuil, un homme, non! un monsieur, grave, bien assis, jeune encore quoique tr�s vieux, arm� de lunettes miroitantes, et coiff� d'une calotte noire qui laissait descendre sur chaque tempe une m�che plate de cheveux poivre et sel. Je le contemplai. D'un geste affable et digne, il m'offrit une des deux chaises. Je la pris, sans cesser de le contempler. Il se sentit vaguement g�n�. Muet, je le contemplai toujours. Il rougit. Je le contemplai impitoyablement. Il toussa. Je maintins ma contemplation. Il �ta sa calotte, il semblait avoir envie de pleurer. Mon regard ne le l�chait pas. Mais, tandis que mes yeux restaient fix�s sur lui, mon imagination allait, trottait, courait, galopait, prenait le mors aux dents, m'emportait en pleine fantaisie. Cet homme transcendant, cet inventeur � calotte noire et � m�ches plates, cet �tre sublime et timide, me disais-je tout bas, � quelle esp�ce appartient-il? O Hommes-Ath�niens, � Peuple et S�nat de Rome, � Quirites, � P�res-Conscrits, r�v�lez-moi son pass�, ouvrez-moi son coeur! Serait-ce le Juif-Errant, apr�s une commutation de peine? Non! non! car il ferait aussi des pensums juifs et chald�ens. Serait-ce un espion borusse? Ils savent toutes les langues, ces Allemands. Non! il aurait affich� des pensums sanscrits. Son �rudition l'aurait trahi. Qu'est-ce donc enfin que cet homme? Un fou? Il n'en a pas l'air. Et puis, sa femme, sa fille, son gendre ou sa belle-m�re l'aurait d�j� fait enfermer dans un asile. Est-ce un lord anglais qui tient un pari? Sort-il d'un conte d'Hoffmann ou d'une nouvelle d'Edgar Poe? Existe-t-il r�ellement? Ou n'est-il qu'un fant�me, une erreur des sens, un mirage, un spectre, une hallucination? J'avais la t�te en feu. Je ne pus me contenir plus longtemps. Pour voir si l'homme existait en r�alit�, je lui pris le bras brusquement. Il jeta un cri. Je ne m'�tais pas tromp�, il vivait. Je reconquis sur-le-champ toute ma placidit�. J'avan�ai ma chaise. Il s'�tait recul�; il me consid�rait avec d�fiance, et m�me avec un peu d'effarement. Je lui fis un sourire. Il fallait le calmer. Or, j'allais, � cet effet, lui adresser onctueusement la parole, quand, tout d'un coup, un �clair me traversa l'esprit.

�P�cuchet!� m'�criai-je. De stup�faction, il laissa tomber sur sa cuisse, et de sa cuisse � terre, sa majestueuse plume d'oie. �D'o�... d'o�... d'o� me connaissez-vous?� s'�cria-t-il. C'�tait bien la voix forte, caverneuse, dont parle Flaubert. C'�tait bien notre homme. C'�tait P�cuchet. Tel vous l'avez vu dans le roman, tel il se tenait l�, devant moi, sous mes yeux, dans l'�choppe, entre la table � tout �crire et la fen�tre portant l'annonce des pensums classiques et l'annonce des lettres non anonymes. �Non anonymes! pensai-je. Honn�te P�cuchet, je te reconnais-l�.� Et r�fl�chissant, je lui dis: �Comment faites-vous pour savoir si les lettres sont anonymes ou ne le sont pas? Le premier venu ne peut-il point vous faire mouler un faux nom au bas de la missive. En ce cas, c'est comme s'il n'y avait aucune signature; c'est l'anonymat avec circonstances aggravantes. --Je fais mon devoir, r�pondit h�ro�quement P�cuchet. Que les autres fassent le leur! Advienne que pourra! --Et r�digez-vous toutes les lettres sign�es, m�me celles dont pourraient s'alarmer la pudeur, le bon go�t et la morale? --La morale, le bon go�t et la pudeur n'ont jamais eu � se plaindre de moi, monsieur! --Et comment discernez-vous, par exemple, les lettres �crites pour le bon motif des lettres �crites pour un motif diff�rent? --On voit cela � la figure des gens. On est un peu philosophe. On laisse le reste aux dieux.� V Vive P�cuchet! D�cid�ment c'�tait lui, corps et �me. Je reconnus sur sa table et sur ses tablettes l'_Encyclop�die Roret_, le _Manuel du Magn�tiseur_, le _F�nelon_, les deux noix de coco. Il avait sur le dos sa vieille camisole en indienne. Ses jambes, prises comme autrefois en des tuyaux de lasting noir, manquaient, comme autrefois, de proportion avec le buste. Il semblait toujours porter perruque, tant ses m�ches tombaient plates de son cr�ne �lev�! Son nez descendait plus bas que jamais. Il avait conserv�, revu et augment�, cet air s�rieux qui, d�s le premier abord, frappa, conquit Bouvard. �Au fait, qu'est-il devenu, Bouvard? Car vous voil� seul. --H�las! ne m'en parlez pas. Pauvre ami! --Eh quoi?

--Je suis veuf de lui!� P�cuchet eut une larme. �Cela a d� �tre bien triste pour vous. Comment a-t-il succomb�?� P�cuchet eut un sanglot. �Il �tait de la Commune. Il a �t� fusill� au Luxembourg.� A mon tour, je fus suffoqu� par l'�tonnement. Bouvard f�d�r�, Bouvard fusill�! Le bon, le gai, le rond Bouvard, Bouvard le rabelaisien! Ce n'�tait que trop vrai. L'optimisme de Bouvard avait tourn� � l'aigre. Affol� par le si�ge de Paris, par Ducrot et Trochu, par les trois Jules, par Champigny et Buzenval, par la viande de cheval et le pain de son, par la poudre et la famine, par l'armistice et la capitulation, Bouvard, r�fugi� avec P�cuchet dans la capitale, Bouvard �tait devenu enrag�. Il avait �t� �lu � je ne sais quel grade, � je ne sais quelle fonction. Il �tait entr�, comme les autres, � l'H�tel-de-Ville. Il avait, comme les autres, fait des discours, des motions. Comme les autres, il avait �t� mis en prison. Puis, il avait �t� mis en libert�. Il avait �t� fait g�n�ral. Il s'�tait battu. Il avait d�sesp�r�. Il avait voulu mourir. Il �tait tomb�, bless� � l'�paule, derri�re une barricade. On l'avait relev�, pour le juger et le fusiller. On lui avait tir� le coup de gr�ce dans l'oreille gauche. Et il avait rendu l'�me, en criant: �C'est la fin de tout!� P�cuchet me raconta m�lancoliquement ces choses m�lancoliques. �Bouvard, vous le voyez, a reni� au dernier jour l'id�al de sa vie enti�re, fit-il en terminant. Bouvard est mort, la R�volution dans le coeur. Il avait brusquement r�pudi� ses id�es pour adopter les miennes. N'est-ce pas �trange? --�trange! --Et comment expliquerez-vous qu'en m�me temps, moi, P�cuchet, j'ai r�pudi� mes id�es pour adopter les siennes? J'ai �t� subitement envahi par ses convictions comme par un d�luge. L'homme ant�rieur est rest�

noy� sous le flot torrentiel; il en est sorti un P�cuchet tout nouveau, un P�cuchet _bouvard�_ et _bouvardant_. Je croyais � l'imminente invasion de l'industrialisme am�ricain, au r�gne prochain du _pignouflisme_ universel. Et maintenant j'ai foi dans le progr�s ind�fini, dans l'harmonie des mondes. L'�me de Bouvard a �migr� en moi, comme en lui �migra mon �me. Bouvard m'appara�t tous les jours apr�s d�jeuner. Je r�ve de lui trois nuits sur quatre. J'ai des convictions philanthropiques. Je th�orise suavement, je suis tendrement illumin�. L'avenir ne se dresse plus devant moi comme une vaste ribote d'ouvriers. Je me sens devenir dieu, le dieu P�cuchet.� Cette divinit� impr�vue me d�rida. �En attendant l'apoth�ose, reprit l'excellent homme, je fais des pensums. Je copie. Sans cela, la solitude m'aurait tu�. Oh! je n'ai pas os� retourner seul en Normandie. A Paris, on se tire toujours d'affaire. Je copie du fran�ais, du grec, du latin. �a me rajeunit. Et, en copiant, je rends service � de pauvres petits diables d'enfants, je mets en fureur d'affreux cuistres; c'est toujours autant de gagn�. Je suis aussi heureux que je le puis �tre. On m'a propos� une place dans les bureaux de la ville. On m'a offert le ruban violet d'officier d'Acad�mie. J'ai refus�. --C'est beau. --Je n'aime pas le violet. Couleur �piscopale! Je ne d�sire plus qu'une chose: devenir membre de la Soci�t� des Gens de lettres. --Ah! --Oui, pour ne pas crever � l'h�pital et pour avoir un discours sur ma tombe. Je vais publier un volume compos� des lettres d'amour que le public des deux sexes m'a dict�es depuis que je suis venu m'�tablir ici. Il sera curieux, ce recueil. Je vous l'offrirai, avec une belle d�dicace en ronde. Vous verrez!� VI _Janvier 1903._ J'attends encore les _Lettres d'amour r�dig�es par un �crivain public_. P�cuchet a d�m�nag�, sans laisser son adresse. Est-il all� rejoindre Bouvard dans l'�ternit�?

III ESQUISSES AM�RICAINES D'APR�S MARK TWAIN

Pr�face de 1881 _Les_ Esquisses am�ricaines _de Mark Twain ont �t� lues par tout le monde aux �tats-Unis et en Angleterre. Elles offrent le plus curieux sp�cimen de l'esprit_ yankee, _ayant cours actuellement entre New-York et San-Francisco. Le traducteur en a choisi les pages les plus piquantes, les plus caract�ristiques; et, pour faire passer dans notre langue l'id�e et le style de l'auteur sans leur �ter la saveur originelle, il a pr�f�r� une libre et fid�le interpr�tation � une translation �troitement litt�rale._

Histoire du M�chant petit Gar�on qui ne fut jamais puni Il y avait une fois un m�chant petit gar�on qui s'appelait Guigui. Les m�chants petits gar�ons s'appellent presque toujours Paul ou Jules dans les livres d'images; celui-ci s'appelait Guigui. C'est extraordinaire, mais c'est comme je vous le dis. La plupart des vilains petits gar�ons, dans les livres d'images, ont une m�re pieuse et poitrinaire, qui volontiers irait faire son lit dans la tombe, si elle n'aimait tant son fils ingrat. Ils ont presque tous, vous l'avez certainement remarqu�, une pauvre m�re, malade entre toutes les m�res, qui berce son m�chant enfant de ses douces paroles plaintives, l'endort dans un baiser, s'agenouille � son chevet, et pleure, pleure, pleure. Il en �tait diff�remment pour notre gaillard. Il ne s'appelait ni Paul, ni Jules; il s'appelait Guigui, et sa m�re n'avait pas la moindre affection de poitrine. Elle �tait plut�t robuste que svelte, et n'�tait point pieuse. D'ailleurs, elle ne se faisait point de bile sur le compte de Guigui, et disait que, s'il se cassait le cou, ce ne serait pas une grande perte. Elle le fouettait toujours pour le faire dormir, et ne l'endormait jamais dans un baiser. Elle lui tirait r�guli�rement les oreilles avant de le quitter. Un jour, ce vilain petit gar�on d�roba la cl� du buffet et s'offrit une pleine pot�e de confitures. Mais un terrible remords ne lui vint pas soudain, et aucune voix ne lui murmura: �Est-il s�ant de d�sob�ir � sa m�re? O� vont-ils, les vilains petits gar�ons qui absorbent en cachette les confitures de leur pauvre maman malade?� Il ne jura pas qu'il ne le ferait plus, il n'alla pas demander bien vite pardon � sa maman; elle ne put donc le b�nir avec des pleurs d'orgueil et des tr�molos d'�motion, comme cela se pratique in�vitablement dans les livres susmentionn�s. Ne trouvez-vous pas que c'est bizarre? Guigui mangea les confitures; il se dit, dans son grossier et vicieux langage, que c'�tait rudement bon; puis il �clata de rire et remarqua que la vieille ferait un fameux nez, si elle s'apercevait de l'op�ration. Quand de l'op�ration la vieille se fut aper�ue, il soutint que ce n'�tait pas lui. Elle le fouetta s�rieusement, et _ce fut lui_ qui pleura. Tout ce qui arrivait � cet enfant-l� �tait vraiment curieux; il ne lui arrivait rien, mais rien du tout, comme aux autres m�chants petits gar�ons des livres d'alphabet. Un autre jour, il vola des pommes. Chose merveilleuse! il ne se brisa

aucun membre. Non, je vous assure, il ne tomba pas et ne fut pas d�vor� par le gros chien. Il ne resta pas au lit une quantit� de semaines, il ne se repentit pas, et ne devint pas meilleur. Il vola autant de pommes qu'il voulut, les mangea et n'eut pas de remords. Il n'eut m�me pas de coliques. C'est tout � fait particulier. Le monde ne se comporte pas ainsi dans les suaves petits volumes � couverture enlumin�e, o� l'on voit de suaves petits bonshommes en pantalon cerise, et de suaves petites bonnes femmes dont les joues sont de la m�me couleur que les culottes des gar�ons. Une fois, Guigui subtilisa le canif de son pion. Mais il craignit d'�tre d�couvert et mis au piquet. Il glissa l'objet dans la casquette de Prosper, le fils de la pauvre veuve, l'enfant mod�le, qui ob�issait toujours � sa maman, ne mentait jamais, savait invariablement ses le�ons et revenait fastidieusement � l'�cole le dimanche. Quand le canif tomba de la casquette, Prosper baissa la t�te et rougit, comme oppress� par la conscience du crime. Le pion sauta sur lui en s'�criant: �Ah! tu me le payeras, petit tartufe � pension r�duite!� Mais, � ce moment solennel, aucun vieillard inattendu ne fit intervenir ses cheveux, blancs comme la queue d'un blanc percheron, ni sa voix, onctueuse comme l'organe d'un bon pr�tre apostolique et romain. Non, aucun a�eul onctueux et incolore ne dit au ma�tre d'�cole en suspens: �Laissez ce noble enfant! voici le d�testable criminel. Je passais sans �tre vu, j'ai �t� t�moin du vol.� Cela n'est-il pas de plus en plus particulier? Guigui ne fut r�ellement pas une seule minute inquiet. Le vieillard ordinaire des suaves petits livres ne prit pas le bon Prosper par la main, ne dit pas qu'un tel enfant m�ritait les meilleurs encouragements, et ne lui proposa pas, en aspirant une prise de tabac, d'entrer dans sa maison pour balayer son bureau, allumer son feu, faire ses commissions, fendre son bois, �tudier le droit, aider sa femme � faire le m�nage, jouer tout le reste du temps, gagner cinquante sous par mois et �tre parfaitement heureux. Ces choses-l� seraient arriv�es dans un livre d'images; mais cette fois-ci il en advint autrement. L'enfant mod�le fut battu, vilipend�, et Guigui se frotta les mains; car, voyez-vous, Guigui ha�ssait les enfants mod�les. Il disait qu'il les avait dans le nez, ces _b�b�s en sucre_, ces _sainte-nitouche_, ces _agneaux � tondre_, ces _petits bedouillards_. De telles expressions sont attristantes; mais cet enfant mal �lev� n'en employait pas d'autres. Ce qu'il y a de plus �trange, c'est qu'un dimanche, pendant que ses parents le cherchaient pour l'emmener � la messe, il se sauva, alla en bateau et ne se noya pas; puis p�cha � la ligne et ne fut pas frapp� de la foudre. Infailliblement, dans ces volumes exquis dont vous faites vos d�lices, les enfants qui, au lieu d'aller � la messe, vont en bateau le dimanche, sont entra�n�s par un tourbillon et se noient; s'ils veulent ensuite p�cher � la ligne, ils sont foudroy�s infailliblement. Comment se fait-il donc que ce Guigui ait �chapp� � tant d'in�luctables p�rils? Je vous le demande. Ce Guigui devait avoir un talisman; on ne peut expliquer autrement son incroyable chance. Rien ne tournait mal pour lui. Il offrait toujours du tabac � l'�l�phant du Jardin des Plantes, et jamais l'�l�phant ne lui tordait le cou avec sa trompe. Il r�dait toujours autour de l'anisette et jamais n'avalait par erreur de l'eau-forte. Il d�roba le fusil de son p�re, alla � la chasse, et n'eut pas trois doigts de la main droite emport�s. Il dessina et coloria la caricature de son parrain et celle de sa marraine (inf�mes croquis!), et ne s'empoisonna pas avec les couleurs. Il donna � sa petite soeur un coup de poing sur le nez dans un

acc�s de col�re: sa petite soeur ne resta pas malade pendant les longs jours d'un �t�, et ne mourut pas avec de douces paroles de pardon sur les l�vres. Non! elle lui rendit son coup de poing et ne fut pas indispos�e du tout. Finalement, notre gaillard se sauva du logis paternel et s'embarqua; mais il ne revint pas et ne se sentit pas triste et isol� devant la tombe de ses parents ch�ris, devant les ruines du toit qui avait abrit� son enfance. Oh! point du tout; il se grisa comme vingt chantres, fit les cent coups, et ne s'en voulut aucunement. Il prit des ann�es et une femme, une tr�s belle femme, ma foi! � laquelle il fit beaucoup d'enfants. Par une nuit noire, avec une hache, il crut devoir couper sa famille tout enti�re en petits morceaux. N'ayant plus cette charge, il r�ussit � s'enrichir par plusieurs crimes et une foule d'ind�licatesses. Il constitue aujourd'hui le plus infernal gredin de son pays. Il est universellement respect� et si�ge � la Chambre haute. S'il y a une r�volution, � coup s�r il deviendra empereur: Guigui 1er! Ah! ce n'est pas dans les suaves petits livres d'�ducation que les choses marchent ainsi. Mais il faut s'attendre � tout et � pis encore dans le vrai monde.

La C�l�bre Grenouille sauteuse de Calaveras Voici ce que me raconta ce vieux bavard de Simon Wheeler, quand il m'eut bloqu� avec sa chaise aupr�s du po�le, dans un coin de la taverne, � l'ancien campement des mineurs d'Angel. C'�tait un bonhomme gras et chauve, dont la physionomie vous gagnait tout de suite par son aimable et na�ve placidit�. Tout le temps qu'il parla, il ne lui arriva pas une seule fois de sourire, ni de froncer le sourcil, ni d'alt�rer la fluidit� initiale de sa parole, ni de laisser percer le moindre soup�on d'enthousiasme. Mais, dans son interminable bavardage, il y avait un accent de s�rieuse sinc�rit�, prouvant, � n'en pas douter, que, loin de rien voir de ridicule et de burlesque dans son histoire, il la regardait comme �tant de la plus haute importance et en tenait les h�ros pour des �tres d'une exquise finesse et d'un g�nie transcendant. �Il y avait donc ici, me dit-il, un camarade, du nom de Jim Smiley. C'�tait dans l'hiver de 49, ou peut-�tre bien au printemps de 50, je ne me rappelle pas exactement; mais je pense que c'�tait vers cette �poque, parce que, j'en suis s�r, la grande tranch�e n'�tait pas finie lorsqu'il arriva au campement. En tout cas, c'�tait bien le plus singulier des individus. Il passait sa vie � parier. Il pariait sur tout. Il pariait � propos de rien. Il n'avait de cesse, qu'il n'e�t trouv� quelqu'un pour tenir pari avec lui. S'il ne trouvait pas � parier pour, il pariait contre. Tout ce qu'on voulait, il l'acceptait; pourvu qu'on t�nt son pari, il �tait content. Avec cela, il avait une chance du diable; il gagnait presque toujours. A chaque course de chevaux, vous �tiez s�r de le trouver au bon endroit. Batailles de chiens, duels de chats, combats de coqs, il ne laissait rien passer. Voyait-il deux oiseaux sur la haie, il gageait tout de

suite que celui-ci, ou, si l'on aimait mieux, que celui-l� s'envolerait le premier. De but en blanc, afin de suivre une gageure, il aurait �t� jusqu'� Mexico. Tous les gamins de l'endroit le connaissaient et pourraient vous raconter un tas de choses sur lui. Une fois, la femme du ministre Walker �tait gravement malade; on n'esp�rait plus gu�re la sauver. Mais un matin, Walker arrive; et Smiley lui demandant des nouvelles de sa femme, il lui r�pond que, gr�ce � la toute mis�ricordieuse Providence, elle va beaucoup mieux, qu'elle ne peut manquer de se relever tr�s vite. �Eh bien! reprend aussit�t Smiley, d'instinct, sans songer � mal, eh bien! si vous voulez, je parie tout de m�me quelque chose avec vous qu'elle n'en reviendra pas.� A cette �poque-l�, Smiley avait une jument que les gamins appelaient �la Tortue�. Avec cette satan�e b�te, il gagnait un argent fou. Elle avait toujours quelque chose: c'�tait un asthme ou une blessure; ou bien elle boitait, ou elle tombait de faiblesse. Dans une course, on lui donnait toujours deux ou trois cents m�tres d'avance. On comptait la rattraper vite et la d�passer largement. Mais toujours, � la fin, elle avait un acc�s d�sesp�r�. Elle se dressait, se secouait, se d�manchait, se disloquait, ruait, gambadait, piaffait, �cartait fantastiquement les jambes, lan�ait, je ne sais comment, ses quatre fers en l'air, rebondissait d'un c�t�, puis de l'autre, s'emballait de droite � gauche et de gauche � droite, s'�corchait aux haies, �ternuait, toussait, hennissait, faisait un tapage infernal, soulevait une poussi�re ridicule, et toujours, toujours, arrivait premi�re, tout juste, aussi juste que la justice, d'une longueur de cou. Il avait aussi un petit bouledogue. A voir cet avorton, vous n'en auriez pas donn� un sou, vous auriez cru qu'il n'�tait propre � rien qu'� voler un os par-ci par-l�. Mais, sit�t qu'il y avait de l'argent en jeu, transformation subite. Sa m�choire inf�rieure commen�ait � se dresser comme l'avant d'un bateau � vapeur; il montrait les dents, et sa gueule flambait comme le fourneau de la chaudi�re. Et l'on pouvait l�cher sur lui un autre chien, et l'autre chien pouvait l'attaquer, le mordre, le tirailler, le d�chirer, le jeter deux et trois fois par-dessus son �paule; Andr� Jackson, c'�tait le nom de la b�te, Andr� Jackson s'en fichait pas mal et allait toujours son petit bonhomme de chemin, jusqu'� ce que le bon moment f�t arriv�. Alors, c'est-�-dire quand les paris contre lui s'�taient �lev�s si haut que les parieurs ne pouvaient pas y ajouter un centime, alors il vous pin�ait l'autre b�te juste � l'articulation de la patte de derri�re et ne bougeait plus. Oh! il ne gesticulait pas; non, pas si b�te! Il restait l�, ferme, bien agripp�, un vrai crampon, jusqu'� la cl�ture. Il y serait rest� toute l'ann�e, l'�ternit� au besoin. Smiley gagnait toujours avec cet animal. Andr� Jackson n'eut le dessous qu'une seule fois, et encore parce qu'il eut affaire � un chien qui n'avait pas de pattes de derri�re, toutes les deux lui ayant �t� ratiss�es par une scie circulaire qui ne lui avait pas cri� gare. Ce jour-l�, quand la chose fut cuite � point, quand tout l'argent de l'assistance fut sorti, Andr� Jackson prit son �lan pour happer l'autre animal � sa fa�on. Mais, en un clin d'oeil, il s'aper�ut qu'on s'�tait jou� de lui et qu'il n'y avait plus � tortiller avec un tel adversaire. Il parut d'abord tout surpris, puis tout d�courag�. On vit qu'il renon�ait d�s lors � la victoire; il fut battu apr�s avoir re�u de d�plorables atouts. Alors il leva les yeux vers Smiley, comme pour lui dire qu'il avait le coeur bris�, mais que ce n'�tait pas sa faute; qu'il n'y avait pas moyen de pincer par ses pattes de derri�re un chien qui

n'en avait pas; et imm�diatement il tomba comme un plomb et rendit l'�me. C'�tait une brave petite b�te, c'en �tait une, ce pauvre Andr� Jackson; et il se serait fait un nom s'il avait v�cu, car il avait de l'�toffe, il avait vraiment du g�nie. �a me fait toujours de la peine quand je pense � sa derni�re bataille et � la triste issue qu'elle eut pour lui. Bon! A cette �poque, Smiley entretenait aussi des chiens ratiers, des coqs de combat et toutes sortes de b�tes, si bien qu'il n'y avait pas moyen de ne pas parier quelque chose avec lui. Un jour il attrapa une grenouille, l'emmena au logis et dit qu'il allait lui donner de l'�ducation. Et de fait, il l�cha tout pendant trois mois pour rester constamment dans sa cour de derri�re, o� il lui apprenait toute la journ�e � sauter. Vous auriez gag�, parbleu! qu'il n'en serait jamais venu � bout. Eh bien, si! Il lui donnait un petit coup sur le derri�re, et la minute d'apr�s vous voyiez cette grenouille sauter en l'air comme une fus�e, faire une culbute, deux culbutes m�me, si elle avait bien pris son �lan; puis elle retombait par terre sur ses quatre pattes, comme un chat. Il lui apprit aussi � attraper les mouches, et l'exer�a si bien, qu'� premi�re vue et du premier coup elle n'en ratait pas une. Smiley disait qu'avec un peu d'�ducation, une grenouille �tait bonne � tout faire; et vraiment je n'en doute pas. Dame! vous comprenez, je l'ai vu poser Daniel Webster sur ce parquet (elle s'appelait Daniel Webster, la grenouille) et chanter ceci: �Vole, vole, mon agile Daniel!� Et, en un clin d'oeil, la b�te s'�tait �lanc�e, avait gob� une mouche sur le comptoir, l�, et, revenue � son poste, aussi solide qu'une motte de terre, se grattait la t�te de sa patte post�rieure, avec autant d'indiff�rence que si elle n'avait fait autre chose que ce que font tous les jours toutes les autres grenouilles. Vous n'avez jamais vu une grenouille aussi modeste et aussi raisonnable qu'elle, car en tout elle excellait. Mais c'est quand il s'agissait de sauter bel et bien, de sauter cr�nement sur un terrain plat, qu'il fallait la voir! Elle allait plus loin d'un bond qu'aucun autre animal de son esp�ce. Sauter sur un terrain plat, c'�tait son fort, vous entendez; et, chaque fois qu'on en venait l�, Smiley aurait mis sur elle son dernier dollar. Il �tait �norm�ment fier de sa grenouille, et il avait bien raison; des gens qui avaient voyag� partout, qui avaient tout vu et connu, avouaient que Daniel Webster laissait bien loin, bien loin en arri�re toutes les grenouilles du monde. Bon! Smiley nourrissait la b�te dans une petite bo�te � claire-voie, et il l'apportait souvent � la ville pour engager des paris sur elle. Une fois, un individu (il �tait �tranger au campement) vint � lui, comme il portait la b�te, et lui dit: �Que, diable! pouvez-vous bien avoir l�-dedans? --Peut-�tre bien un perroquet, peut-�tre bien un canari, n'est-ce pas? r�pondit Smiley avec une parfaite indiff�rence. Eh bien! non, monsieur. Ce n'est justement qu'une grenouille.� L'individu lui demanda la bo�te, regarda attentivement au fond, s'�carquilla les yeux, la tourna et retourna dans tous les sens, et finit par dire: �Oui, c'est vrai. Mais enfin, � quoi vous sert cette b�te-l�? --Oh! fit Smiley, sans avoir l'air d'y toucher, elle a au moins ceci

de bon, � mon humble avis, qu'elle peut sauter plus loin que n'importe quelle autre grenouille du pays de Calaveras.� L'individu reprit la bo�te, y regarda de nouveau, longuement, avec attention, la rendit � Smiley, et ajouta d'un ton d�gag�: �Ma foi, je ne vois dans cette grenouille aucune apparence qu'elle l'emporte sur les autres grenouilles. --Possible que vous n'en voyiez aucune! r�pliqua Smiley; possible que vous sachiez ce que c'est qu'une grenouille, et possible que vous n'en sachiez rien! Quoi qu'il en soit, j'ai mon opinion, et je parierais bien vingt dollars que cette b�te d�passera n'importe quelle grenouille de Calaveras.� L'individu r�fl�chit un moment, et reprit alors d'un ton plus doux et comme � regret: �Mon Dieu! je ne suis qu'un �tranger ici, et je n'ai pas de grenouille; mais si j'en avais une, je tiendrais la gageure.� Et alors Smiley dit: �Tr�s bien, tr�s bien! Voulez-vous me garder la bo�te une minute? J'irai vous attraper une autre grenouille.� Et ainsi l'individu re�ut la bo�te, paria quarante dollars avec Smiley, et s'assit en attendant qu'il rev�nt. L'individu resta l� un bon bout de temps, pensant et pensant en lui-m�me; et alors il prit la grenouille, lui ouvrit la gueule toute grande, et avec une petite cuiller y entonna du petit plomb, l'en bourra presque jusqu'au menton; puis il remit la bo�te en place, comme si de rien n'�tait. Quand � Smiley, il �tait all� � un �tang voisin; apr�s avoir longtemps pataug� dans la vase, il trouva enfin une grenouille, la rapporta et la donna � l'individu. �Maintenant, dit-il, �tes-vous pr�t? Bon! Mettez votre b�te � c�t� de Daniel, leurs pattes de devant bien align�es. Y �tes-vous? je donne le signal.� L'alignement �tabli, il cria: �Un, deux, trois! Sautez!� Et chacun d'eux pressa au m�me instant sa grenouille par derri�re. La nouvelle grenouille sauta. Daniel voulut sauter aussi, Daniel fit un effort, haussa les �paules, tenez! comme �a, � la fran�aise. Mais, bah! Daniel ne pouvait plus bouger! La pauvre b�te semblait plant�e l� aussi solidement qu'une enclume. On e�t dit qu'elle �tait ancr�e sur place. Smiley n'en fut pas m�diocrement �coeur�. Mais il n'eut pas la moindre id�e de ce qui s'�tait pass� en son absence. Naturellement! Le camarade prit l'argent des enjeux et fila. Quand il fut � quelques pas, il retourna la t�te � demi, et, d�signant Daniel du pouce par-dessus l'�paule, il r�p�ta d'un ton fort d�lib�r�: �Eh bien! ma foi, non, je ne vois rien dans cette grenouille qui la classe au-dessus des autres grenouilles.� Smiley resta tout interloqu�, se gratta la t�te, et regarda longuement Daniel gisant par terre � ses pieds. �Ce que je ne comprends pas, se dit-il � la fin, c'est pourquoi cette sotte grenouille n'a pas boug�. Je ne sais pas ce qu'elle a; on dirait qu'elle est charg�e comme un �ne.� Il se pencha, saisit Daniel par la peau du cou, et souleva la b�te: �Que le diable m'emporte, grogna-t-il aussit�t, si elle ne p�se pas plus

de cinq livres!� Alors il lui mit la t�te en bas, et elle rendit imm�diatement deux pleines cuiller�es de petit plomb. Il se frappa le front avec d�sespoir. Enfin il comprenait tout. Il eut un acc�s de rage folle. Il rejeta Daniel, il se mit � courir avec fr�n�sie. Il voulait rattraper le camarade. Mais le camarade �tait d�j� loin: Naturellement! Et Jim ne revit jamais ses talons. Bon! quelque temps apr�s, Jim se procura...� A ce point de son r�cit, Simon Wheeler s'entendit appeler dehors par son nom. �Restez tranquillement ici, me dit-il; je vais voir ce qu'on me veut, je reviens dans une seconde.� Mais, avec votre permission, j'�tais suffisamment �difi� sur le compte de Jim. Je pris aussi le chemin de la porte. Sur le seuil, je rencontrai Simon qui rentrait bien vite. Il m'arr�ta par un bouton de mon paletot, et reprit avec placidit� son histoire: �Eh! bien, voyez-vous, ce brave Smiley se procura une autre fois une vache borgne et d�nu�e de toute esp�ce de queue... --Que Smiley, sa vache borgne et toute sa m�nagerie aillent se faire pendre ailleurs!� m'�criai-je avec toute la b�nignit� dont je fus capable. Sur ce, je souhaitai le bonsoir � mon vieux bavard et je m'esquivai rapidement.

Le Journalisme dans le Tennessee Le m�decin me persuada qu'un climat plus doux me ferait du bien. Je partis donc pour le Tennessee, et bient�t ma collaboration fut acquise au journal _La Gloire du matin et le Cri de guerre du comt� de Johnson_. Quand je vins me mettre � la besogne, je trouvai le r�dacteur en chef assis sur une chaise boiteuse et renvers�e en arri�re; ses pieds reposaient en l'air sur une table de bois blanc. Il y avait dans la salle une autre table de bois blanc et une autre chaise invalide, toutes deux � moiti� ensevelies sous des journaux, des feuilles de papier et des fragments de manuscrits. On y voyait, en outre, un crachoir � base de sable, rempli de bouts de cigare et de jus de chique, et un po�le dont la porte pendait par le gond sup�rieur. Le r�dacteur en chef portait un habit noir � longue queue et un pantalon de toile blanche. Ses bottes �taient petites et soigneusement cir�es. Il avait une chemise � manchettes, une large bague � cachet, un col droit d'un mod�le d�mod� et un mouchoir � carreaux dont le bout pendait. Date du costume: vers 1848. Il �tait en train de fumer un cigare et de chercher des phrases. En se passant la main dans les cheveux, il avait notablement d�rang� l'harmonie de sa coiffure. Il avait l'air �pouvantablement renfrogn�; je jugeai qu'il s'�tait mis � confectionner un article d'une esp�ce particuli�rement noueuse. Il me dit de prendre les journaux re�us � titre d'_�change_, de les parcourir, et de condenser sous la rubrique: �Esprit de la presse du Tennessee� tout ce que j'y trouverais

d'int�ressant. J'�crivis ce qui suit: ESPRIT DE LA PRESSE DU TENNESSEE �Les r�dacteurs du journal _Le Tremblement de Terre semi-hebdomadaire_ travaillent �videmment sous l'empire d'une grande erreur en ce qui concerne le chemin de fer de Rosseteigne. La Compagnie n'a jamais eu l'intention de n�gliger Sotteville. Au contraire, elle consid�re cet endroit comme un des points les plus importants de la ligne, et cons�quemment n'a aucun d�sir de le d�daigner. Les honorables r�dacteurs du _Tremblement de Terre_ seront naturellement heureux de faire la rectification. �John W. Blossom, le tr�s intelligent directeur du journal _Le Coup de Foudre et le Cri de bataille de la Libert�_, de Richebourg, est arriv� hier dans nos murs. Il est descendu � la maison Van Buren. �Nous remarquons que notre confr�re du journal _Le Hurlement matinal_, de Puits-de-Boue, a commis une inexactitude en supposant que l'�lection de Van Werther n'�tait pas un fait �tabli; mais il aura reconnu qu'il s'est tromp�, avant que ces lignes lui parviennent: point de doute! Il a �t� �videmment abus� par un compte rendu incomplet des �lections. �Nous sommes heureux d'annoncer que la cit� de Triplemont t�che de faire un march� avec quelques honorables personnages de New-York pour paver, selon le syst�me Nicholson, ses rues presque impraticables. Mais il n'est pas facile � une ville de se passer une pareille fantaisie, depuis que Memphis a fait faire un travail de cette esp�ce par une compagnie de New-York et a refus� de rien payer pour cela. Toutefois _Le Hourra quotidien_ recommande toujours cette mesure, en presse la r�alisation, et semble s�r du succ�s final. �Nous regrettons d'apprendre que le colonel Bascom, r�dacteur en chef du _Cri de mort pour la Libert�_, est tomb� le soir dans la rue, il y a quelques jours, et s'est cass� la jambe. Il �tait atteint d'an�mie; cette affection provenait d'un travail excessif et de graves inqui�tudes sur ses parents malades; on suppose qu'il aura march� trop longtemps au soleil, c'est ce qui l'aura fait choir.� Je tendis le manuscrit au r�dacteur en chef pour qu'il d�cid�t de son sort, l'accept�t, le corrige�t ou le d�truisit. Il le regarda, et sa figure se couvrir de nuages. Il parcourut les pages de haut en bas, et sa figure devint inqui�tante. Il �tait ais� de voir que �a ne lui allait pas comme un gant. Soudain, il sauta sur sa chaise et dit: ��clairs et tonnerre! croyez-vous que je veuille parler ainsi de ces bestiaux-l�? Croyez-vous que mes abonn�s se contentent d'une pareille bouillie? Donnez-moi la plume!� Jamais je ne vis une plume �gratigner et �corcher le papier � droite et � gauche sur sa route avec autant de vice, ni labourer aussi implacablement les verbes et les adjectifs d'autrui. Comme il �tait � moiti� chemin, quelqu'un passa dans la rue, devant la fen�tre ouverte, et tira sur lui un coup de pistolet; le coup fit un l�ger accroc � la sym�trie de son oreille gauche.

�Ah! dit-il, c'est cet animal de Smith, du _Volcan de morale_. Il a eu son compte hier.� Et il tira de sa ceinture un revolver de marine. Il fit feu. Smith tomba, atteint � la cuisse. Smith se pr�parait � tirer un second coup. La direction de son arme fut fauss�e et le coup blessa un tiers. Le tiers, c'�tait moi. Un simple doigt enlev�. Le r�dacteur en chef poursuivit ses ratures et corrections. Comme il finissait, une bombe portative tomba par le tuyau du po�le et l'explosion brisa ce petit monument en mille morceaux. Cela n'occasionna, du reste, aucun autre accident, si ce n'est qu'un �clat vagabond m'emporta deux dents. �Ce po�le est tout � fait d�moli,� dit le r�dacteur en chef. Je r�pondis que je pensais qu'il l'�tait. �Bien, n'en parlons plus. Nous n'avons pas besoin de po�le par ce temps-ci. Je sais qui a fait le coup. Je le rattraperai. Maintenant, tenez, voici comment il faut r�diger vos machines.� Je repris le manuscrit. Il �tait cribl� de ratures et de surcharges, � ce point qu'une m�re ne l'aurait pas reconnu, s'il avait pu avoir une m�re. Voici comment il s'exprimait maintenant: ESPRIT DE LA PRESSE DU TENNESSEE �Les inv�t�r�s faussaires du journal _Le Tremblement de Terre semi-hebdomadaire_ sont �videmment en train de faire avaler par quelque noble et chevaleresque imagination une autre de leurs viles et brutales fourberies par rapport � cette superbe conception, une des plus glorieuses du XIXe si�cle, le chemin de fer de Rosseteigne. L'id�e que Sotteville devait �tre laiss�e de c�t� est sortie de leur propre cerveau, de leur cerveau obsc�ne et stupide, ou plut�t des couches f�cales qu'ils consid�rent comme leur cerveau. Quant � leur d�go�tante carcasse de reptile, elle m�rite une correction exemplaire. �Blossom, cet �ne du journal _Le Coup de Tonnerre et le Cri de bataille de la Libert�_, est revenu braire ici, chez Van Buren. �Nous remarquerons que ces damn�es canailles du _Hurlement matinal_, de Puits-de-Boue, ont soutenu, avec leur impudeur habituelle, que Van Werther n'avait pas �t� �lu. La c�leste mission du journalisme est de r�pandre la v�rit�, d'affiner les moeurs et les mani�res, de rendre tous les hommes plus polis, plus vertueux, plus charitables, et en tous points meilleurs, plus purs, plus heureux; pourtant ces goujats au coeur d'encre d�gradent leur grand sacerdoce avec une inf�me persistance, en r�pandant la m�disance, le mensonge, la calomnie et les grossi�ret�s les plus ignobles. �Triplemont a besoin d'un pavage Nicholson. Triplemont a besoin aussi d'une prison et d'un asile. La belle id�e de paver une ville qui poss�de en tout un seul cheval, deux fabriques de geni�vre, une serrurerie et un cataplasme de journal appel� _Le Hourra quotidien_! On ferait bien par

l� d'aller prendre des le�ons � Memphis, o� l'article est pour rien. Ce rampant insecte, Buckner, qui �dite _Le Hourra_, s'est mis � croasser � ce propos avec son ineptie accoutum�e, et s'imagine qu'il parle s�rieusement. Une telle sottise nous �pouvante pour l'avenir du genre humain.� �Voil� comment il faut �crire, s'�cria le r�dacteur en chef. Poivre et vinaigre! Et faire revenir � point. Le journalisme � la cr�me me donne la naus�e.� A ce moment, une brique vint, � travers la crois�e, me fracasser consid�rablement le dos. Je me mis � l'�cart; je commen�ais � me sentir expos�. Le chef dit: �C'est le colonel, probablement. Je l'attends depuis deux jours. Il va venir tout droit maintenant.� Il ne se trompait pas. Le colonel apparut � la porte un moment apr�s, un revolver de cavalerie � la main. Il dit: �Monsieur, est-ce au poltron qui �dite cette feuille galeuse que j'ai l'honneur de parler? --A lui-m�me. Asseyez-vous, monsieur. Faites attention � la chaise; elle a perdu une de ses jambes. Je pense que j'ai l'honneur de m'adresser � ce beuglant Robert Macaire, qui se fait appeler le colonel Blatherskite Tecumseh. --Oui, c'est moi. J'ai un petit compte � r�gler avec vous. Si vous en avez le loisir, nous allons commencer. --J'ai un article � finir sur les encourageants progr�s de la morale et le d�veloppement intellectuel en Am�rique. Mais ce n'est pas press�. Commen�ons.� Imm�diatement, deux coups de pistolet partirent � la fois. Mon r�dacteur en chef perdit le bout de son mouchoir, apr�s quoi la balle finit sa carri�re dans la partie charnue de ma cuisse. L'�paule du colonel fut �rafl�e. Us firent feu de nouveau. Cette fois ils se manqu�rent tous deux; mais, par compensation, je fus atteint au bras. A la troisi�me attaque, les deux combattants furent bless�s l�g�rement; moi, j'eus le jarret endommag�. Je me hasardai alors � dire que je pensais devoir sortir et faire une petite promenade, car, l'entrevue de ces messieurs ayant un caract�re absolument intime, j'avais quelque scrupule � y participer plus longtemps. Mais ces deux messieurs me pri�rent de me rasseoir, en m'assurant que j'�tais hors de port�e. J'avais pens� le contraire jusqu'alors. Ils parl�rent un instant des �lections et des r�coltes, et je me mis � bander mes blessures. Mais, sans pr�venir, ils recommenc�rent le feu avec beaucoup d'entrain, et chaque coup porta;--or, je dois remarquer que, cinq fois sur six, c'est vers moi que se dirig�rent les balles. Le sixi�me coup blessa mortellement le colonel, qui observa, avec belle humeur, qu'il avait maintenant � nous souhaiter le bonsoir, une affaire urgente l'appelant en ville. Puis il demanda l'adresse des Pompes-Fun�bres, le chemin pour y aller, et sortit. Mon r�dacteur en chef se tourna vers moi et dit: �J'attends de la

compagnie � d�ner; il faut que je fasse un brin de toilette. Je vous serai fort oblig� de lire les �preuves et de recevoir les clients.� Je regimbai quelque peu � l'id�e de recevoir la pratique, mais j'�tais trop abasourdi par la fusillade, qui me r�sonnait encore dans les oreilles, pour penser � r�pliquer la moindre parole. Il ajouta: �Jones sera ici � trois heures,--assommez-le! Gillespie viendra un peu plus t�t, peut-�tre;--jetez-le par la fen�tre! Fergusson vous rendra visite sur les quatre heures,--tuez-le! C'est tout pour aujourd'hui, je crois. S'il vous reste quelques minutes, vous pourrez �crire un grand article sur la police et arranger comme il faut l'inspecteur en chef. Il y a des nerfs de boeuf et des cannes plomb�es sous la table;--des armes dans le tiroir;--des munitions, l�, dans le coin;--de la charpie et des bandes dans ces trous � pigeon. En cas d'accident, allez voir Lancet, le docteur, � l'�tage sup�rieur. Nous lui faisons des r�clames, visites comprises.� Et le voil� parti. Trois heures plus tard, j'avais travers� de si terribles catastrophes, que j'avais � jamais perdu toute ma s�r�nit�, tout mon courage. Gillespie �tait venu, et c'est _moi_ qu'il avait jet� par la fen�tre. Jones l'avait promptement suivi, et c'est _moi_ qu'il avait rou� de coups. Un �tranger impr�vu, qui n'�tait pas dans le programme, �tait entr� et m'avait scalp�. Un autre �tranger, un M. Thompson, n'avait laiss� de moi que des ruines lamentables, qu'un informe tas de loques sanglantes. A la fin, je me trouvai dans un coin, aux abois, en proie � une meute furieuse d'�diteurs, de r�dacteurs, d'aventuriers et de coquins, qui extravaguaient, juraient, et brandissaient leurs armes sur ma t�te. L'air semblait plein d'aveuglants reflets d'acier. Je me r�signais � donner ma d�mission, quand mon r�dacteur en chef rentra, suivi d'une cohorte d'amis enthousiastes. Il s'ensuivit une sc�ne de pillage et de carnage que nulle plume humaine, nulle plume de fer, d'oie ou m�me de canard, ne pourrait d�crire. Il y eut des gens bless�s, lard�s, mutil�s, �cartel�s, d�sarticul�s, hach�s, extermin�s, an�antis. Il y eut une courte �jaculation de sombres blasph�mes, avec une danse guerri�re, aussi confuse que fr�n�tique, et tout fut dit. Cinq minutes apr�s, le silence r�gnait � la r�daction: mon chef sanguinaire et moi, nous restions seuls, assis sur des chaises doublement boiteuses, et regardant les horribles d�bris qui jonchaient le sol autour de nous. Il me dit: �Vous vous plairez ici, quand vous aurez un peu l'habitude. --Pardonnez-moi, r�pondis-je. Je pourrais �crire comme vous le d�sirez. J'apprendrais vite votre langage; j'en suis s�r, je l'apprendrais vite. Mais, pour vous parler franchement, je trouve que cette �nergie d'expressions a ses inconv�nients, et qu'elle nous expose � des interruptions peu agr�ables. Vous le voyez, vous-m�me. La litt�rature �nergique est calcul�e pour �lever le niveau de l'esprit public, nul doute; mais je suis peu d�sireux d'attirer sur moi l'attention qu'elle commande. Je ne puis �crire pos�ment, quand je suis interrompu comme je l'ai �t� aujourd'hui. J'aimerais assez la situation que j'ai ici, mais je n'aime pas du tout qu'on me laisse recevoir seul les visites. L'exp�rience est nouvelle pour moi, et jusqu'� un certain point int�ressante, si l'on veut; mais je trouve que les r�les ne sont pas �quitablement distribu�s. Un monsieur vous vise par la crois�e, et me blesse, _moi_; une bombe portative est lanc�e par le tuyau du po�le dans ma t�te, _� moi_; un ami entre pour �changer des compliments avec vous,

et c'est _moi_ qu'il crible de balles, jusqu'� ce que ma peau ne puisse plus retenir mes principes. Vous allez d�ner; et Jones m'�reinte, Gillespie me flanque par la fen�tre, Thompson me met en lambeaux. Puis un �tranger absolument impr�vu me scalpe avec la libre familiarit� d'une vieille connaissance. En moins de cinq minutes, toute la canaille du pays se donne rendez-vous � la r�daction; ces coquins arrivent dans un �pouvantable attirail de guerre et se disposent � mettre � mort le peu qui reste de moi � coups de je ne sais quels tomahawks. Prenez-le comme vous voudrez, mais jamais de ma vie je n'ai eu un jour aussi accident� que celui-ci. Voyez-vous, je vous admire, et j'admire votre mani�re implacablement calme d'expliquer les choses aux visiteurs; mais vous comprenez que je ne pourrais m'y faire. Non, non! je ne saurais. Les coeurs du Midi sont trop expansifs, l'hospitalit� m�ridionale est trop prodigue pour un �tranger. Les alin�as que j'ai �crits aujourd'hui, et dans les froides phrases desquels votre main magistrale a infus� le fervent esprit du journalisme tenness�en, �veilleront un autre nid de gu�pes. Tous ces brigands de journalistes viendront; et ils viendront en fureur, et ils voudront d�vorer quelqu'un pour leur d�jeuner. Je n'ai plus qu'� vous dire adieu. Je renonce � assister � ces solennit�s. Je suis venu dans le Midi pour ma sant�; je m'en retourne pour le m�me motif, et tout de suite. Le journalisme du Tennessee est trop nerveux pour moi.� Cela dit, nous nous quitt�mes avec de mutuels regrets: et je pris le lit � l'h�pital.

La �Petite Femme vive� du Juge Je si�geais ici, dit le Juge, � ce vieux pupitre, tenant Cour ouverte. Nous �tions en train de juger un gros chenapan d'Espagnol, � mauvaise figure, accus� d'avoir assassin� le mari d'une charmante petite Mexicaine. C'�tait un jour d'�t� plein d'indolence, un jour horriblement long, et les t�moins �taient assommants. Personne ne prenait le moindre int�r�t aux d�bats, except� cette nerveuse et inqui�te petite diablesse de Mexicaine;--vous savez comment elles aiment et ha�ssent au Mexique, et celle-ci avait aim� son mari de toutes ses forces, et maintenant elle avait fait bouillir et tourner tout son amour en haine. Elle se tenait l�, crachant par les yeux toute cette haine sur cet Espagnol; parfois, je vous l'avoue, elle me remuait moi-m�me avec ses regards pleins d'orage. Bien! J'avais �t� ma redingote et mis mes talons � la hauteur de mes yeux, suant et tirant la langue, et fumant un de ces cigares de feuilles de chou que les gens de San-Francisco jugeaient assez bons pour nous en ce temps-l�. Les jur�s avaient �galement �t� leur redingote, suaient et fumaient; les t�moins de m�me, le prisonnier comme les t�moins. Bien! Le fait est qu'alors un meurtre ne pr�sentait aucune esp�ce d'int�r�t, parce que l'accus� �tait toujours renvoy� avec un verdict d'acquittement, les jur�s esp�rant qu'il le leur rendrait un jour. Aussi, quoiqu'il y e�t des charges accablantes, �crasantes, contre cet Espagnol, nous savions qu'il nous serait impossible de le condamner sans para�tre avoir la dent bien dure, et sans inqui�ter par ricochet tous les gros personnages du pays; car, nul ne pouvant se procurer voiture et

livr�e, le seul _genre_ possible �tait de s'offrir son petit cimeti�re particulier. Mais cette femme semblait avoir d�cid� dans son coeur qu'on pendrait l'Espagnol. Il fallait voir comme elle le regardait, et comme elle me regardait ensuite d'une mani�re suppliante, et puis comme elle examinait pendant cinq minutes la figure des jur�s, et comme alors elle mettait sa t�te dans ses mains un tout petit instant, d'un air las, et comme enfin elle la relevait, plus vive et plus anxieuse que jamais. Mais lorsque le verdict du jury eut �t� proclam�: �Non coupable!� et que j'eus dit au prisonnier qu'il �tait acquitt� et libre de s'en aller, cette femme se dressa d'une telle fa�on qu'elle parut aussi grande et aussi haute qu'un vaisseau de soixante-dix canons; et elle dit: �Juge, dois-je entendre que vous avez proclam� non coupable cet homme qui a tu� mon mari sans motif, sous mes propres yeux, � c�t� de mon petit enfant? Est-ce l� tout ce que peuvent contre lui la justice et la loi? --Vous l'avez dit,� r�pondis-je. Que pensez-vous qu'elle fit alors? Eh bien! elle se tourna comme un chat sauvage vers ce mauvais dr�le d'Espagnol, sortit un pistolet de sa poche et lui br�la la cervelle en pleine Cour. --C'�tait vif, il faut l'admettre. --N'est-ce pas, c'�tait vif? r�p�ta le juge avec admiration. Je ne voudrais, pour rien au monde, avoir perdu le coup d'oeil. J'ajournai la Cour sur-le-champ; chacun remit sa redingote et s'en alla. On fit une collecte pour la veuve et l'enfant, et on les renvoya � leurs amis par del� les montagnes. Ah! quelle petite femme vive!

Comment Je devins une fois Directeur d'une Feuille rurale Ce n'est pas sans appr�hension que je me chargeai provisoirement de la direction d'une feuille rurale hebdomadaire. S'imagine-t-on qu'un simple p�kin, n'ayant pas le pied marin, recevrait sans appr�hension le commandement d'un vaisseau? Mais je me trouvais en des circonstances qui me for�aient � chercher un salaire. Le directeur du journal s'offrait des vacances, pour se rendre � je ne sais quelle c�r�monie; j'acceptai les propositions qu'on me fit, et je pris sa place. J'�prouvai d�licieusement la sensation d'�tre au travail de nouveau, et je travaillai toute la semaine avec un plaisir sans m�lange. On mit enfin sous presse. J'attendis toute la journ�e avec une certaine anxi�t�, pour voir si mes efforts allaient attirer quelque peu l'attention. Comme je quittais le bureau, vers le coucher du soleil, un groupe d'hommes et d'enfants, qui s'�tait form� au pied de l'escalier, se remua tout d'un coup � ma vue, m'ouvrit un passage, et plusieurs voix chuchot�rent: �C'est lui! c'est lui!� Je fus tout naturellement satisfait de cet incident. Le lendemain matin, je rencontrai un groupe semblable au pied de l'escalier et j'aper�us des gens qui se tenaient un par un, ou deux par deux, �� et l� dans la rue, sur mon chemin,

m'examinant avec un int�r�t particulier. Le rassemblement s'ouvrit devant moi, et j'entendis quelqu'un qui disait: �Regardez donc ses yeux!� Je feignis de ne pas remarquer l'attention que j'excitais, mais au fond du coeur j'en fus ravi et je me proposai d'�crire tout cela � ma famille. Je montai quelques marches; je per�us des voix joviales et un �clat de rire, au moment d'ouvrir la porte. En l'ouvrant, je vis du premier coup d'oeil deux jeunes gens d'apparence campagnarde, dont la figure p�lit et s'allongea � mon apparition. Puis tous deux saut�rent par la fen�tre avec grand bruit. Je fus �tonn�. A peu pr�s une demi-heure plus tard, un vieux monsieur, � la barbe de fleuve, � la physionomie distingu�e et quelque peu aust�re, entra, et, sur mon invitation, prit un si�ge. Il semblait pr�occup�. Il �ta son chapeau, le posa sur le plancher, en tira un foulard rouge et un exemplaire du journal. Il mit la feuille sur ses genoux, puis, nettoyant ses lunettes avec son foulard, il me dit: �Etes-vous le nouveau r�dacteur en chef?� Je r�pondis que je l'�tais. �Avez-vous jamais dirig� un autre journal d'agriculture auparavant? --Non, c'est mon d�but. --Tr�s vraisemblablement! Avez-vous quelque exp�rience pratique en mati�re d'agriculture? --Non, je ne pense pas. --Quelque chose me le disait�, fit le vieux monsieur, mettant ses lunettes � cheval sur son nez, et me regardant par-dessus ses lunettes avec quelque rudesse, tandis qu'il d�pliait son journal. �Voulez-vous que je vous lise ce qui m'a donn� cette id�e? Voici l'article. �coutez-le, et voyez si c'est bien vous qui l'avez �crit.� Et il lut: �Il ne faut jamais arracher les navets, �a leur fait du mal. Mieux vaut faire grimper quelqu'un et le laisser secouer l'arbre.� Et il me regarda de nouveau par-dessus ses lunettes. �Eh bien! qu'en pensez-vous? reprit-il; car positivement je pr�sume que c'est vous qui avez �crit cela. --Ce que je pense? Mais je pense que c'est bien. Je pense que c'est juste. Je suis s�r que chaque ann�e des milliers et des millions de navets sont g�t�s dans le pays, parce qu'on les arrache � moiti� m�rs, tandis que si l'on faisait grimper un jeune homme pour secouer l'arbre... --C'est votre cervelle qu'il faut secouer! Est-ce que les navets poussent sur les arbres? --Oh! non, non, n'est-ce pas? Mais qu'est-ce qui vous a dit qu'ils poussaient sur les arbres? L'article est m�taphorique, purement m�taphorique. Quiconque a de l'id�e, aura compris tout de suite que

c'est le prunier que le jeune homme doit secouer.� Le vieux monsieur sauta sur sa chaise, d�chira le journal en petits morceaux, foula ces petits morceaux sous ses bottes, cassa plusieurs objets mobiliers avec sa canne, et dit que je n'en savais pas plus qu'une vache. Alors il s'en alla, fracassa les portes, bref, se conduisit de fa�on � me faire croire que quelque chose lui avait d�plu. Mais, ne sachant pas quoi, je ne pus rien y faire. Un instant apr�s, une longue cr�ature cadav�reuse, avec des m�ches flasques qui descendaient sur ses �paules et un chaume d'une semaine plant� droit dans les vall�es et sur les collines de son visage, s'�lan�a dans le bureau, et soudain fit halte, immobile, un doigt sur les l�vres, la t�te et le corps pench�s dans l'attitude de quelqu'un qui �coute. Aucun son ne se faisait entendre. L'�trange individu �coutait toujours. Rien encore! Alors il tourna la cl� dans la serrure et vint avec pr�caution vers moi, sur la pointe des pieds. A quelques pas, il s'arr�ta; il scruta un moment ma figure avec un int�r�t intense, tira de son sein un exemplaire pli� de notre journal, et dit: �Voyons, vous avez �crit cela? Lisez-moi cela, vite, vite, vite! Soulagez-moi. Je souffre.� Je lui lus ce qui suit; et tandis que les phrases tombaient de mes l�vres, je pouvais voir le soulagement lui venir, je pouvais voir ses muscles contract�s se d�tendre, l'anxi�t� quitter son visage, et la s�r�nit� revenir doucement sur ses traits, comme un suave clair de lune sur un paysage d�sol�. Voici ce que je lus: �Le Guano.--C'est un bel oiseau, mais il faut beaucoup de soins pour l'�lever. Il ne doit pas �tre import� plus t�t qu'en juin, ni plus tard qu'en septembre. L'hiver, il faut le laisser dans un endroit chaud, o� il puisse couver ses petits. �Sur la Citrouille.--Ce fruit est en faveur chez les natifs de l'int�rieur de la Nouvelle-Angleterre, lesquels le pr�f�rent aux groseilles � maquereau pour faire les tartes, et pareillement lui donnent la pr�f�rence sur les framboises pour alimenter les veaux, comme plus nourrissant et tout aussi satisfaisant. La citrouille est le seul comestible de la famille des oranges qui puisse vraiment r�ussir dans le Nord, avec la courge et une ou deux vari�t�s du melon. Mais l'habitude qu'on avait de la planter sur le devant des jardins est en train de s'en aller tr�s vite, car il est aujourd'hui g�n�ralement reconnu que la citrouille, comme ombrage, ne fait pas bien. �En ce moment, les chaleurs approchent et les dindons commencent � frayer...� Mon auditeur ne put y tenir; il bondit vers moi, me serra les mains et dit: �C'est bon! Merci, monsieur. Je sais maintenant que je n'ai rien, car vous avez lu cet article juste comme moi, mot pour mot. Mais, jeune �tranger, quand je l'ai lu ce matin pour la premi�re fois, je me suis dit: �Jamais, jamais je ne l'avais cru jusqu'� pr�sent, mais je le crois maintenant, je suis fou, fou!� Et avec cela j'ai pouss� un hurlement que

vous auriez pu entendre d'une lieue; puis je me suis sauv� pour tuer quelqu'un, car, vous savez, je sentais que j'en viendrais l� un jour ou l'autre, et je pensais qu'il valait mieux en avoir le coeur net tout de suite. J'ai relu un de ces paragraphes d'un bout � l'autre, afin d'�tre bien convaincu de ma folie; vite j'ai br�l� ma maison de la cave au grenier et je suis parti. J'ai estropi� plusieurs personnes, et j'ai mis quelqu'un � l'ombre, dans un endroit o� je suis s�r de le retrouver si j'ai besoin de lui. Puis, en passant devant le bureau, j'ai pens� � monter ici pour tirer d�finitivement la chose au clair; et maintenant �a y est, et je vous r�ponds que c'est bienheureux pour le bonhomme qui est � l'ombre. Je l'aurais tu�, pour s�r, en revenant. Merci, monsieur, merci! Vous m'avez �t� de l'esprit un grand poids. Ma raison a soutenu le choc d'un de vos articles d'agriculture, et je sais que rien ne pourra l'alt�rer maintenant. Dieu vous garde!� Je ne me sentis pas tout � fait � mon aise, en pensant � l'incendie et aux crimes que s'�tait permis cet individu, car je ne pouvais m'emp�cher de me sentir un peu son complice; mais ces id�es s'�vanouirent vite, quand le v�ritable directeur du journal fit son entr�e. Le directeur paraissait triste, perplexe, abattu. Il consid�ra les ruines que le vieux monsieur et les deux jeunes fermiers avaient faites, et dit: �Voil� une mauvaise affaire, une tr�s mauvaise affaire. La bouteille � la colle est en pi�ces; il y a six carreaux de cass�s, plus une pat�re et deux chandeliers. Mais l� n'est pas le pis. La r�putation du journal est perdue, et irr�vocablement, j'en ai peur. Jamais, � la v�rit�, je n'avais vu pareille foule le demander; jamais on n'en a vendu tant d'exemplaires; jamais il ne s'est �lev� � une telle c�l�brit�. Mais quelle c�l�brit� que celle qu'on doit � sa folie! Et quelle fortune que celle qu'on doit � ses infirmit�s! Mon ami, aussi vrai que je suis un honn�te homme, la rue, l�, dehors, est pleine de gens qui vous attendent, qui veulent voir comment vous �tes fait, parce qu'ils pensent que vous �tes fou. Ils vous guettent, il y en a de perch�s partout. Et cela se comprend, apr�s la lecture de vos articles. C'est une honte pour le journalisme. Qui, diable! peut vous avoir mis dans la t�te que vous �tiez capable de diriger une feuille de cette esp�ce? Vous semblez ne pas conna�tre les premiers rudiments de l'agriculture. Vous parlez d'un boyau et d'un hoyau comme si c'�tait la m�me chose. Vous parlez d'une saison de la mue pour les vaches. Vous recommandez l'apprivoisement du putois, pour sa fol�trerie et ses qualit�s sup�rieures de ratier. Votre remarque--que les colima�ons restent tranquilles si on leur joue de la musique--est superflue, enti�rement superflue. Rien ne trouble les colima�ons. Les colima�ons restent toujours tranquilles, les colima�ons se fichent pas mal de la musique. Ah! terre et cieux! mon ami, si vous aviez fait de l'ignorance l'�tude de votre vie enti�re, vous ne pourriez pas en avoir acquis une plus forte dose. Je n'ai jamais vu rien de pareil. Votre observation --que les marrons d'Inde, comme article de commerce, sont de plus en plus en faveur--est tout simplement calcul�e pour d�truire le journal. Je viens vous prier d'abandonner votre place et de partir. Je ne veux plus prendre de vacances, je ne pourrais pas en jouir si j'en prenais. Non, certainement, je ne le pourrais pas, vous sentant ici. J'aurais continuellement peur de vos prochaines recommandations. Je perds patience chaque fois que je songe � cette dissertation sur les bancs d'hu�tres, que vous avez intitul�e: _Jardinage paysagiste_. Je vous somme de vous en aller. Rien sur terre ne pourra m'induire � m'octroyer un nouveau cong�. Ah! pourquoi ne m'avez-vous pas dit que vous ne

connaissiez rien � l'agriculture? --Qu'est-ce que c'est? Qu'est-ce que j'avais � vous dire, � vous, brin d'avoine, � vous, navet, � vous, fils de chou-fleur? C'est la premi�re fois qu'on me tient un langage aussi singulier. J'ai fait quatorze ans de journalisme, sachez-le bien; et c'est la premi�re fois que j'entends dire qu'il faille conna�tre quoi que ce soit pour r�diger un journal. Triple panais! Quels sont donc les bonshommes qui �crivent la critique dramatique dans les grands journaux? Des �coliers ambitieux, des savetiers sans ouvrage ou des apothicaires d�class�s, qui s'entendent juste autant au th��tre que moi � l'agriculture, pas un iota de plus. Quels sont les bonshommes qui y font la revue des livres? Des garnements qui n'en ont jamais publi� un seul. Et ceux qui composent les forts articles de finance? Des va-nu-pieds qui n'ont pas la moindre exp�rience en pareille mati�re. Et les litt�rateurs qui critiquent les campagnes de nos officiers contre les Peaux-Rouges? Des messieurs qui ne sauraient distinguer une tente de guerre d'un wigwam et n'ont jamais vu un tomahawk. �Quels sont aussi ceux qui, sur le papier, pr�conisent la temp�rance et p�rorent contre les d�bordements de l'orgie? Parbleu! les plus joyeux comp�res et les plus grands amateurs de franches-lipp�es, gens qui ne commenceront qu'au tombeau l'apprentissage de la sobri�t�. Et quels �tres dirigent donc les feuilles rurales, s'il vous pla�t, farceur que vous �tes? Les individus qui, r�gle g�n�rale, ont �chou� dans la carri�re po�tique, dans la carri�re des romans � couverture jaune, dans la carri�re des drames � sensation, dans la carri�re des feuilles urbaines, et qui, finalement, retombent dans l'agriculture comme dans un asile provisoire contre la mendicit� et l'h�pital. _Vous_ voulez m'apprendre, � _moi_, quelque chose en fait de journalisme! Monsieur, j'ai travers� le journalisme de part en part, de fond en comble, d'alpha � om�ga, et je vous affirme que moins un journaliste en sait, plus il fait de bruit et d'argent. O mon Dieu! si j'avais eu le bonheur d'�tre ignorant au lieu d'�tre cultiv�, d'�tre impudent au lieu d'�tre modeste, j'aurais certainement pu me faire un nom � moi dans ce monde �go�ste et vain. Je prends cong� de vous, monsieur; puisque j'ai �t� trait� d'une fa�on si ridicule, je ne d�sire rien tant que m'en aller. Mais j'ai la conscience d'avoir fait mon devoir. J'ai rempli mon engagement aussi bien qu'il a �t� en mon pouvoir de le remplir. Je vous avais dit que je pouvais rendre votre feuille int�ressante pour toutes les classes de la soci�t�, et je l'ai fait. Je vous avais dit que je pourrais �lever votre vente � vingt mille exemplaires, et si vous m'aviez seulement laiss� libre une quinzaine, je l'aurais fait. Je vous ai donn� la meilleure cat�gorie de lecteurs que puisse jamais avoir une feuille rurale: celle o� il ne se trouve pas un seul cultivateur, pas un seul valet de ferme, pas une seule bourrique champ�tre, mais rien que des individus qui, m�me pour sauver leur vie, ne sauraient dire quelle diff�rence il y a entre un melon d'eau et une p�che de vigne. C'est _vous_, n'en doutez pas, vous seul qui perdez � notre rupture, vous, esp�ce de chinois pour bocal. Adieu.� Et je sortis.

Avis aux bonnes petites filles

Une bonne petite fille ne doit pas faire la grimace � sa ma�tresse � tout propos; elle doit r�server cela pour les circonstances d'une importance particuli�re. Si une bonne petite fille n'a qu'une m�chante poup�e en haillons, simplement bourr�e de son, tandis qu'une de ses heureuses compagnes de jeu poss�de une magnifique poup�e articul�e, la premi�re doit n�anmoins montrer � la seconde la plus cordiale amiti�; elle ne doit tenter aucun �change forc� avec celle-ci, � moins qu'elle ne se sente assez vigoureuse pour r�ussir dans une pareille op�ration, et qu'elle n'ait une conscience assez aimable pour l'en absoudre complaisamment. Une bonne petite fille ne doit jamais arracher de force les joujoux des mains de son petit fr�re. Mieux vaut le s�duire par la promesse de la premi�re pi�ce de sept francs cinquante centimes qu'on trouvera flottant au fil de l'eau sur une pierre meuli�re. Avec la simplicit� inh�rente � son jeune �ge, il croira conclure une affaire magnifique. A tous les �ges, d'ailleurs, de semblables et non moins douces illusions ne conduisent-elles pas les esprits ing�nus tr�s loin, tr�s loin � travers le monde? Si une bonne petite fille veut corriger son petit fr�re, elle ne doit pas lui jeter de poussi�re au visage; non! Mieux vaut lui jeter sur la t�te une bonne bouilloire d'eau chaude, qui le d�barbouillera bien et lui enl�vera toute esp�ce de salet� de la peau, voire m�me un peu la peau par-ci par-l�. Si la maman d'une bonne petite fille lui dit de faire quelque chose, il est vilain de r�pliquer: �Je ne le ferai pas!� Il est meilleur et plus convenable de r�pondre qu'on le fera, sauf � agir par la suite selon ses propres lumi�res. Une bonne petite fille ne doit jamais oublier que c'est � ses bons parents qu'elle doit son pain, son doux lit et ses beaux habits, et le privil�ge de rester � la maison et de ne pas aller � l'�cole quand elle dit qu'elle est malade. Elle doit donc respecter les petits travers et supporter les petites taquineries de ses bons parents, jusqu'� ce que �a devienne r�ellement insupportable. Une bonne petite fille doit toujours t�moigner une d�f�rence marqu�e aux vieilles gens. Elle ne doit jamais tracasser les a�eux, � moins qu'ils ne la tracassent eux-m�mes les premiers. Une bonne petite fille ne doit jamais, si sa maman l'a mise au pain sec, se venger de sa maman en lui cachant ses souliers de bal dans la fameuse cachette o� une dame de la cour ne put jamais retrouver les siens, une fois, � Compi�gne. Non! il vaut mieux tout simplement les donner � un pauvre aveugle, dans la rue.

Concernant les Femmes de Chambre Contre toutes les femmes de chambre, quels que soient leur �ge et la couleur de leurs cheveux, je d�cha�ne ma mal�diction de c�libataire.

Parce que: Elles mettent toujours les oreillers juste du c�t� du lit o� n'est pas la table de nuit; de telle sorte que, quand vous lisez et fumez avant de vous endormir (c'est l'ancienne et honor�e coutume des c�libataires), il vous faut tenir votre livre ou votre journal en l'air, dans une position fatigante. Vous vous d�cidez � changer les oreillers de place, � la fin, naturellement. Mais quand, le lendemain matin, elles trouvent les oreillers de l'autre c�t� du lit, la le�on ne leur profite pas. Elles vous en veulent. Glorieuses de leur pouvoir absolu, sans piti� pour votre faiblesse et votre abandon, elles refont le lit strictement comme la veille, et se r�jouissent en secret des angoisses que vous cause leur tyrannie. Et toujours, et toujours, et dans les si�cles des si�cles, elles remettent les oreillers o� il ne faut pas. Elles ont, avec cela, un air de d�fi. Elles saturent d'amertume la vie que Dieu vous a donn�e. Au besoin, pour vous faire enrager et vous mettre mal � l'aise, elles installent votre lit dans un courant d'air. Si vous posez ing�nieusement votre malle � cinquante centim�tres du mur, pour ne pas heurter le couvercle en l'ouvrant et le faire tenir droit une fois ouvert, elles poussent toujours votre malle tout contre la muraille; elles guettent votre malle pour ex�cuter cela; elles le font expr�s. Si vous avez besoin du crachoir ici ou l�, elles l'emportent toujours ailleurs, � l'autre extr�mit� de la chambre. Elles vous logent toujours vos chaussures en des lieux inaccessibles. Elles se plaisent surtout � les glisser aussi loin que possible sous votre lit. Pourquoi �a? pour que �a vous force � vous mettre � quatre pattes, � t�tonner dans le noir et dans la poussi�re, et � jurer �pouvantablement. Il n'y a pas de danger que vous trouviez jamais les allumettes � leur place. Elles leur inventent tous les jours une nouvelle cachette; et elles leur substituent une bouteille ou un verre, ou un bibelot plus fragile encore, s'il est possible, afin que la nuit, en vous �veillant, vous cassiez le bibelot au lieu de trouver de la lumi�re. Elles changent continuellement tous les meubles de position. Quand vous rentrez dans l'obscurit�, vous avez beau faire, vous vous cognez toujours � quelque chose. C'est d�go�tant. Elles aiment �a. Qu'est-ce que �a leur fait, que vous teniez � ce que telle chose soit � tel endroit? Pourtant elles ne laissent rien en repos. Non, vous pouvez en �tre s�r. Elles vous d�m�nageront tout avec des complications toujours nouvelles. C'est leur nature. Elles mourraient plut�t que de s'en priver. Elles ont toujours soin de ramasser scrupuleusement tous les rebuts, et

de les remettre en �vidence sur votre table. En revanche, elles allument le feu avec vos plus pr�cieux manuscrits. S'il y a quoi que ce soit dont vous vouliez plus particuli�rement vous d�barrasser, il vous sera parfaitement inutile de faire les plus grands efforts pour arriver � votre but; elles retrouveront toujours l'objet partout o� vous le jetterez, partout o� vous le lancerez; et s'il est en pi�ces, elles vous en rapporteront jusqu'au moindre morceau. Elles se trouveront mieux, cela fait. Et elles vous usent plus de pommade qu'une demi-douzaine de laquais. Si vous les accusez d'en voler, elles mentent, elles jettent les hauts cris. Croyez-vous qu'elles aient souci d'un avenir quelconque? En aucune fa�on. Croyez-vous qu'elles pensent � une autre vie, � un autre monde? Vous voulez rire. Si vous laissez une minute votre cl� sur votre porte, quand vous revenez prendre quelque chose que vous avez oubli� en sortant, elles vous enferment et descendent la cl� au concierge. Elles agissent ainsi sous le futile pr�texte de prot�ger votre bien contre les voleurs; mais, en r�alit�, pour vous faire crier par la fen�tre, ameuter la population, et manquer des rendez-vous. Elles viennent toujours, pour faire votre lit, avant que vous ne soyez lev�, d�truisant ainsi votre repos et vous infligeant une fi�vre perp�tuelle. Mais une fois que vous �tes lev�, elles ne reviennent plus de la journ�e. Elles font tout le mal possible, avec toute la mesquinerie possible, et cela par simple perversit�, pas autrement. Les femmes de chambre sont d�nu�es de tout instinct g�n�reux; elles ignorent tout sentiment humain. Je les ai maudites, pour le soulagement des c�libataires outrag�s. Elles le m�ritent. Je veux consacrer le reste de mes jours � faire voter, par notre Corps l�gislatif, une belle et bonne loi abolissant les femmes de chambre, les abolissant � jamais. Voila!

L'Infortun� Jeune Homme d'Aur�lie Les faits que je relate, je les ai trouv�s dans une lettre venant d'une jeune personne qui habite la magnifique cit� de San-Jos�. Cette jeune personne m'est parfaitement inconnue, et signe simplement: _Marie-Aur�lie_. Ce peut �tre un pseudonyme; mais n'importe! la pauvre fille a le coeur bris� par les nombreux malheurs qu'elle a subis; en outre, les avis contradictoires d'une foule d'amis plus ou moins bien inspir�s et d'ennemis plus ou moins insidieux, l'ont jet�e dans une telle confusion d'esprit, qu'elle ne sait plus comment faire pour sortir des inextricables difficult�s o� elle se trouve engag�e presque sans espoir. Dans cet embarras, elle se tourne vers moi et me supplie de venir � son aide, et elle a une �loquence qui toucherait le coeur d'une statue. �coutez donc son histoire.

Vers sa seizi�me ann�e, elle se prit � aimer, de toute la puissance d'une nature expansive, un jeune homme de New-Jersey, nomm� William Breckinridge Caruthers, qui avait cinq ans de plus qu'elle. Ils se fianc�rent avec l'assentiment de leurs parents et amis, et tout d'abord il sembla que leur carri�re f�t destin�e � �tre caract�ris�e par une absence de chagrins, habituellement inconnue � la majeure partie de l'humanit�. Mais bient�t la fortune tourna. Le jeune Caruthers fut pris d'une petite v�role des plus atroces; quand il se releva, sa figure �tait trou�e comme une �cumoire et sa beaut� � jamais perdue. Que fit Aur�lie? Son premier mouvement fut naturellement de rompre avec lui. Mais la piti� lui vint pour son pauvre adorateur, et elle demanda seulement un peu de temps afin de se faire � cette nouvelle perspective. Le mariage fut remis � trois mois. La veille m�me du jour fix� pour la c�l�bration, Breckinridge, en regardant passer un ballon, tomba dans un puits et se cassa une jambe. On dut lui couper cette jambe au-dessus du genou. Que fit Aur�lie? Naturellement, elle eut de nouveau l'id�e de rompre; mais de nouveau son amour g�n�reux triompha; on se contenta de remettre encore le mariage, pour donner au fianc� le temps de se refaire. Et, de nouveau, le malheur s'abattit sur le pauvre gar�on. Il perdit son bras droit dans une explosion de gaz; et trois mois apr�s, une machine � scier les arbres lui enleva le bras gauche. Le coeur d'Aur�lie fut accabl� par ces derni�res calamit�s. Elle ne put s'emp�cher d'�tre profond�ment afflig�e, quand elle vit son fianc� s'en aller ainsi morceau par morceau. Elle sentait bien qu'avec ce d�sastreux syst�me de r�duction, il ne pourrait durer longtemps; elle ne voyait, du reste, aucun moyen de l'arr�ter sur la pente qu'il descendait. D�sesp�r�e, les yeux pleins de larmes, elle regrettait presque de ne pas l'avoir pris tout d'abord, avant qu'il n'e�t subi tant d'alarmantes d�pr�ciations; elle se lamentait comme un courrier qui, apr�s avoir refus� un prix raisonnable de sa marchandise, voit d�gringoler les offres et augmenter sa perte. Mais son brave coeur l'emporta encore une fois, et elle r�solut de se r�signer derechef � l'�parpillement peu naturel de son jeune homme. Encore une fois le jour de la noce approcha, et une fois encore Aur�lie fut d�sappoint�e. Caruthers attrapa un �rysip�le et perdit compl�tement l'usage d'un de ses yeux. Les amis et parents de la fianc�e, consid�rant qu'elle avait eu d�j� plus de longanimit� qu'on n'en pouvait attendre d'elle raisonnablement, intervinrent alors et insist�rent pour que tout f�t d�finitivement rompu. Mais apr�s quelques instants d'h�sitation, Aur�lie, s'inspirant d'une louable g�n�rosit�, dit qu'elle avait r�fl�chi gravement � tout cela, et que dans tout cela elle ne voyait pas que Breckinridge e�t encouru le moindre bl�me. Et elle attendit encore, et il se cassa l'autre jambe. Ce fut un triste jour pour la pauvre fille, quand elle vit le chirurgien emporter avec componction le sac � chair humaine dont elle n'avait que trop appris l'usage. Elle sentit, � cruelle r�alit�! qu'on lui d�robait quelque chose de plus de son futur. Elle ne put se dissimuler que le champ de son affection se r�tr�cissait singuli�rement. Mais, cette fois encore, elle r�sista aux repr�sentations de sa famille et tint bon. Enfin, tout �tait pr�t pour les unir. Mais non! Encore un d�sastre. Il

n'y eut qu'un homme scalp� par les Peaux-Rouges l'an dernier, et cet homme fut William Breckinridge Caruthers, de New-Jersey; il rentrait d'un petit voyage, la joie au coeur, quand il perdit pour toujours son cuir chevelu; � cette heure de supr�me amertume, il maudit le destin qui ne prenait pas le cr�ne avec le cuir. Maintenant, Aur�lie se trouve dans une s�rieuse perplexit�. Que faire? Elle aime encore son Breckinridge; elle aime encore, m'�crit-elle avec une vraie d�licatesse f�minine, ce qui reste de son Breckinridge. Mais la famille s'oppose absolument � leur union, vu qu'il n'a pas de fortune et qu'il a perdu tout moyen de faire vivre le m�nage par son travail. Que faire? demande-t-elle donc avec une p�nible et anxieuse sollicitude. La question est d�licate. Il s'agit du bonheur de toute la vie d'une femme et de toute la vie de pr�s des trois quarts d'un homme. A mon sens, on assumerait une trop grande part de responsabilit� en ne se bornant pas dans sa r�ponse � de simples suggestions. Et d'abord, ne faudrait-il pas remettre ce jeune homme au complet? Si Aur�lie peut en supporter les frais, qu'elle donne � son amant mutil� des bras et des jambes de bois, un oeil de verre, une perruque et tout ce qui lui fait d�faut. Ensuite, qu'elle lui accorde un nouveau d�lai de trois mois, qui sera le dernier sans r�mission; et si, dans ce d�lai, il ne se casse pas le cou, s'il ne perd aucun morceau indispensable de sa personne, qu'elle l'�pouse � tout hasard. De la sorte, vous ne courrez pas grand risque, Aur�lie. S'il suit son fatal penchant � s'endommager chaque fois qu'il en trouve l'occasion, ce sera fait de lui � la prochaine �preuve, et alors plus de difficult�s. Les jambes de bois et autres membres artificiels reviennent � la veuve. Vous ne perdrez rien qu'un dernier fragment d'un �poux ch�ri, mais infortun�, qui eut l'honn�te intention de bien faire, mais ne put r�sister � ses instincts extraordinaires. Essayez donc, Marie-Aur�lie, essayez! Oui, j'y ai m�rement r�fl�chi; vous n'avez que ce moyen de vous tirer de l�. Caruthers aurait certes mieux fait de se casser le cou d'embl�e; mais on ne peut lui reprocher enfin d'avoir dur� plus longtemps, d'avoir mieux aim� s'en aller en d�tail que partir en bloc. Il faut tirer le meilleur profit possible des circonstances et ne point en vouloir aux gens. Soyez assez bonne pour ne pas oublier de m'envoyer une lettre de faire part, quoi qu'il arrive. Mais, ma pauvre Aur�lie, j'y pense: si vous alliez avoir une ribambelle d'enfants afflig�s des m�mes tendances que leur p�re! �a m�rite r�flexion.

Le Cas de Johnny Greer L'�glise �tait remplie d'une foule compacte, en ce beau dimanche d'�t�; et chacun, les yeux tourn�s vers le petit cercueil, semblait vivement �mu du sort de ce pauvre enfant noir. Sur la silencieuse assembl�e s'�leva la voix du pasteur; et les assistants de tout �ge �cout�rent avec int�r�t les nombreux et enviables compliments qu'il prodigua au bon, au noble et audacieux Johnny Greer. Voyant le cadavre du noy� emport� par le courant au plus profond de

la rivi�re, d'o� les parents �plor�s n'auraient jamais pu le retirer, Johnny s'�tait �lanc� vaillamment dans le fleuve, et avait, au p�ril de sa vie, pouss� le cadavre � bord. Un gamin en haillons se tourna vers Johnny et, l'oeil vif, le ton rude, lui dit tout bas: �Tu as fait �a? --Oui. --Pouss� la carcasse � bord, sauv� la carcasse toi-m�me? --Oui. --Et qu'est-ce qu'ils t'ont donn� pour la peine? --Rien. --Malheur!... Sais-tu ce que j'aurais fait � ta place? J'aurais ancr� la carcasse au beau milieu de l'eau, et j'aurais cri�: Cinq dollars, mesdames et messieurs! ou vous n'aurez pas votre n�grillon!�

R�ponse d'un R�dacteur en chef � un Jeune Journaliste Oui, mon ami, les m�decins recommandent aux �crivains de manger du poisson, parce que �a donne de la cervelle. Mais ce qu'il vous faudrait personnellement en manger, je ne saurais vous le dire au juste avec certitude. Pourtant, si le manuscrit que vous venez d'apporter est un fid�le sp�cimen de ce que vous faites d'ordinaire, je me crois autoris� � vous r�pondre que, peut-�tre, une paire de baleines de moyenne grandeur serait tout ce qu'il vous faudrait chaque jour. Pas de premi�re grandeur; de moyenne grandeur simplement!

Pour gu�rir un Rhume Il est bon, peut-�tre, d'�crire pour l'amusement du public; mais il est infiniment plus relev� et plus noble d'�crire pour son instruction, son profit, son b�n�fice actuel et palpable. C'est l'unique objet de cet article. S'il a quelque efficacit� pour rappeler � la sant� un seul de mes semblables, pour rallumer une fois de plus la flamme de l'espoir et de la joie en ses yeux, pour rendre � son coeur d�sol� les vifs et g�n�reux battements des beaux jours, je serai amplement r�compens� de mon travail; mon �me pourra conna�tre alors les saintes d�lices qu'�prouve un vrai chr�tien quand il a fait avec courage une action bonne et d�sint�ress�e.

Dans l'incendie de la Maison-Blanche, je perdis mon int�rieur, ma f�licit�, ma sant� et ma malle. La perte des deux premiers objets n'�tait pas de grande cons�quence. On se refait ais�ment un int�rieur, lorsque dans l'int�rieur perdu il n'y avait ni m�re, ni soeur, ni parente � un degr� quelconque, pour vous rappeler, en rangeant vos bottes et votre linge sale, que quelqu'un au monde pensait � vous. Quant � la perte de ma f�licit�, �a m'�tait fort �gal, par cette raison que, n'�tant pas po�te, la m�lancolie ne pouvait longtemps cohabiter avec moi. Mais perdre une bonne sant� et une excellente malle, c'�tait infiniment plus s�rieux. Le jour m�me de l'incendie, ma sant� succomba sous l'influence d'un rhume cruel, que j'attrapai en faisant des efforts surhumains pour recouvrer ma pr�sence d'esprit. Du reste, �a ne me servit absolument � rien; le plan que je combinai alors pour �teindre le feu, �tait trop compliqu�; je ne pus le terminer avant la fin de la semaine suivante. La premi�re fois qu'il m'arriva d'�ternuer, un ami me conseilla de prendre un bain de pieds bouillant et de me mettre au lit. Ce qui f�t fait. Peu apr�s, un autre ami me conseilla de me lever et de prendre une douche froide. Ce qui fut fait �galement. Bient�t, un troisi�me ami m'assura qu'il fallait toujours, suivant le dicton, �nourrir un rhume et affamer une fi�vre�. Rhume et fi�vre, j'avais les deux. Aussi pensai-je faire pour le mieux en m'emplissant d'abord l'estomac pour nourrir le rhume, et en allant subs�quemment affamer la fi�vre � l'�cart. En pareil cas, rarement je fais les choses � moiti�. Je r�solus donc d'�tre vorace. Je me mis � table chez un �tranger qui venait d'ouvrir un restaurant � prix fixe le matin m�me. Il attendit pr�s de moi, dans un respectueux silence, que j'eusse fini de nourrir mon rhume, et alors me demanda si l'on �tait tr�s sujet aux rhumes en Virginie. Je r�pondis affirmativement. Il sortit, �ta son enseigne et ferma boutique. Je me rendis � mes affaires. Chemin faisant, je rencontrai un quatri�me ami intime; il me dit qu'il n'y avait rien au monde pour gu�rir un rhume comme un verre d'eau sal�e bien chaude. J'avais peur de n'avoir plus la moindre place vacante dans mon estomac. A tout hasard, j'essayai d'avaler. Le r�sultat fut merveilleux. Je crus que j'allais rendre mon �me immortelle. Je n'�cris ce d�tail que pour le profit de ceux qui sont afflig�s d'un malaise pareil au mien; qu'ils se gardent de l'eau sal�e chaude. Ce peut �tre un bon traitement, mais c'est un traitement de chien. Si j'attrapais un autre rhume de cerveau, et qu'il me fall�t absolument, pour m'en d�barrasser, choisir entre un tremblement de terre et un verre d'eau sal�e chaude, ma foi! je crois que je pr�f�rerais avaler tout le tremblement. Quand l'orage suscit� dans mes entrailles se f�t calm�, aucun autre bon Samaritain ne se pr�senta pour me donner aucun autre bon conseil; j'allai, empruntant partout des mouchoirs de poche et les mettant en bouillie, tout � fait comme au d�but de mon rhume. Survint une vieille dame, qui arrivait justement de par del� les plaines. Elle habitait, para�t-il, un pays o� g�n�ralement les m�decins brillaient par leur absence. Elle s'�tait donc trouv�e dans la n�cessit� d'acqu�rir une habilet� consid�rable pour la gu�rison des petites indispositions

courantes. Je compris qu'elle devait avoir beaucoup d'exp�rience, car elle semblait avoir cent cinquante ans. Elle me fit une d�coction de tabac, de bismuth, de val�riane et autres drogues amalgam�es, et me prescrivit d'en prendre un petit verre tous les quarts d'heure. Le premier quart d'heure fut suffisant. A peine le breuvage absorb�, je me sentis entra�n� hors de tous mes gonds, dans les bas-fonds les plus horribles de la nature humaine. Sous sa maligne influence, mon cerveau con�ut des miracles de perversit�, que mes mains furent heureusement trop faibles pour r�aliser. J'avais �puis� toutes mes forces � exp�rimenter les divers rem�des qui devaient infailliblement gu�rir mon rhume; sans cela j'aurais �t�, je crois, jusqu'� d�terrer, oui, jusqu'� d�terrer les morts dans les cimeti�res. Comme beaucoup de gens, j'ai parfois des pens�es peu avouables, suivies d'actions peu louables. Mais jamais je ne m'�tais reconnu une telle d�pravation, une d�pravation aussi monstrueusement surnaturelle. J'en fus fier. Au bout de dix jours, j'�tais en �tat d'essayer d'un autre traitement. Je pris encore quelques rem�des infaillibles, et, finalement, je fis retomber mon rhume de cerveau sur la poitrine. Je ne cessai de tousser. Ma voix descendit au-dessous de z�ro. Chacun des mots que je pronon�ais roulait comme un tonnerre, � deux octaves plus bas que mon diapason ordinaire. Je ne pouvais r�guli�rement m'assurer quelques heures de sommeil, la nuit, qu'en toussant jusqu'� compl�te extinction de mes forces. Et encore, si j'avais le malheur de r�ver et de parler en r�ve, le son f�l� de ma voix discordante me r�veillait en sursaut. Mon �tat s'aggravait chaque jour. On me recommanda le gin pur. J'en pris. Puis le gin � la m�lasse. J'en pris �galement. Puis le gin aux oignons. J'ajoutai les oignons, et je pris les trois breuvages m�l�s. Je ne constatai aucun r�sultat appr�ciable. Ah! pardon, mon haleine commen�a � battre la cloche et � bourdonner terriblement. Je d�couvris qu'il fallait voyager pour me r�tablir. Je partis pour le lac Bigler, avec mon camarade, le reporter Wilson. Je suis heureux de me souvenir que nous voyagions dans le plus haut style. Mon ami avait pour bagages deux excellents foulards de soie et une photographie de sa grand'm�re. Tout le jour, nous chassions, nous p�chions, nous canotions, nous dansions; et je soignais mon rhume toute la nuit. Par ce proc�d�, je r�ussis � obtenir un certain r�pit, un certain soulagement. Mais le mal continuait tout de m�me � empirer. C'est singulier, c'est incompr�hensible. Un _bain-au-drap_ me fut recommand�. Je n'avais encore recul� devant aucun rem�de; il me sembla honteux, ridicule et stupide, de commencer le recul devant celui-ci. Donc, je r�solus de prendre un _bain-au-drap_, quoique je n'eusse pas la moindre id�e de ce que cela pouvait bien �tre. Le bain me fut administr� � minuit. Il faisait froid. J'avais la poitrine et le dos nus. On enroula autour de moi un drap tremp� dans l'eau glac�e. Maudit drap! il semblait qu'� y en e�t cinq cents m�tres. On l'enroula, on l'enroula jusqu'au bout, jusqu'� ce que je fusse devenu parfaitement semblable � un �norme paquet de torchons.

Vrai! c'est un cruel exp�dient. Quand le linge glac� touche votre peau ti�de, �a vous fait bondir violemment; �a vous fait ouvrir la bouche comme un four, comme s'il vous fallait avaler un ob�lisque, comme si l'on allait perdre la respiration, � l'instar des agonisants. �a me gela la moelle des os; �a m'arr�ta les battements du coeur. Je crus mon heure venue. Ne prenez jamais un _bain-au-drap_, jamais! Apr�s la rencontre d'une connaissance f�minine qui, pour des raisons connues d'elle seule, ne vous voit pas quand elle vous regarde et ne vous reconna�t pas quand elle vous voit, il n'y a pas de chose plus d�sagr�able au monde. Mais continuons. Le _bain-au-drap_ ne m'ayant fait aucun bien (au contraire!), une dame de mes amies me recommanda l'application d'un empl�tre de graine de moutarde sur la poitrine. Je pense que, pour le coup, j'aurais �t� radicalement gu�ri sans le jeune Wilson. Quand je fus pour me mettre au lit, je posai l'empl�tre, un superbe empl�tre de dix-huit pouces carr�s, sur la table de nuit, � ma port�e. Mais le jeune Wilson se r�veilla avec une fringale diabolique et d�vora l'empl�tre, tout l'empl�tre. Jamais je n'ai vu personne avoir un pareil app�tit. Je suis s�r que cet animal-l� m'aurait d�vor� moi-m�me, si j'avais �t� bien portant. Apr�s un s�jour d'une semaine au lac Bigler, je me rendis � Steamboat-Springs, et, outre les bains de vapeur, je pris un tas de m�decines les plus horrifiques qu'on ait jamais concoctionn�es. On m'aurait bien gu�ri � la fin, on en �tait s�r; mais j'�tais oblig� de revenir en Virginie. Je revins, et, malgr� une s�rie tr�s panach�e de nouveaux traitements, j'aggravai encore mon malaise par toutes sortes d'imprudences. Enfin, je r�solus de visiter San-Francisco. Le premier jour que j'y passai, une dame me dit de boire, toutes les vingt-quatre heures, un quart de whisky, et un citoyen de New-York me recommanda la m�me absorption. Chacun me conseillant de boire un quart, �a me faisait donc un demi-gallon � avaler. J'avalai. Je vis encore. Miracle! C'est dans les meilleures intentions du monde, je le r�p�te, que je soumets ici, aux personnes plus ou moins atteintes du m�me mal, la liste bizarre des traitements que j'ai suivis. Elles peuvent en t�ter, si �a leur fait plaisir. Au cas o� elles n'en gu�riraient pas, le pis qui puisse leur arriver, c'est d'en mourir.

TABLE I.--A QUOI TIENT L'AMOUR Lucile Fraisier Le Mariage d'Octave La Demoiselle du Moulin Par une Nuit de Neige

La Strettina La Vieille au Chien noir La D�sesp�r�e Une vraie Fran�aise II.--CONTES DE FRANCE Le jeune Alexis Nouvelle mani�re de coller les Timbres-Poste La Veill�e Ernest, coiffeur Le P�ch� Un Fantaisiste Soeur Sainte-Ursule La Foire de M�nilmontant La Messe des Anges Les derniers jours de P�cuchet III.--ESQUISSES AM�RICAINES D'APR�S MARK TWAIN Histoire du m�chant petit gar�on qui ne fut jamais puni La c�l�bre Grenouille sauteuse de Calaveras Le Journalisme dans le Tennessee La �Petite Femme vive� du Juge Comment je devins une fois Directeur d'une Feuille rurale Avis aux bonnes petites filles Concernant les Femmes de Chambre L'infortun� jeune homme d'Aur�lie Le cas de Johnny Greer R�ponse d'un r�dacteur en chef � un jeune journaliste Pour gu�rir un rhume

End of the Project Gutenberg EBook of A quoi tient l'amour?, by Emile Bl�mont *** END OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK A QUOI TIENT L'AMOUR? *** ***** This file should be named 12487-8.txt or 12487-8.zip ***** This and all associated files of various formats will be found in: http://www.gutenberg.net/1/2/4/8/12487/ Produced by Tonya Allen and PG Distributed Proofreaders. This file was produced from images generously made available by the Biblioth�que nationale de France (BnF/Gallica) at http://gallica.bnf.fr. Updated editions will replace the previous one--the old editions will be renamed. Creating the works from public domain print editions means that no one owns a United States copyright in these works, so the Foundation (and you!) can copy and distribute it in the United States without permission and without paying copyright royalties. Special rules, set forth in the General Terms of Use part of this license, apply to copying and distributing Project Gutenberg-tm electronic works to protect the PROJECT GUTENBERG-tm concept and trademark. Project Gutenberg is a registered trademark, and may not be used if you charge for the eBooks, unless you receive specific permission. If you do not charge anything for copies of this eBook, complying with the rules is very easy. You may use this eBook for nearly any purpose such as creation of derivative works, reports, performances and research. They may be modified and printed and given away--you may do practically ANYTHING with public domain eBooks. Redistribution is subject to the trademark license, especially commercial redistribution.

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