You are on page 1of 99

Mente O

cerebro

N 4/2003
6,5

Franz Anton Mesmer


Plasticidad neural
El problema cuerpo-alma
Sistema acstico de orientacin

3er trimestre 2003

Eleccin de pareja

Esquizofrenia

SUMARIO
2002 UNIVERSAL STUDIOS

Julio de 2003
N 4

Esquizofrenia
11 Plasticidad neural
Manuel Nieto Sampedro
Cambios en el nmero, tipo y funcin
de las conexiones del sistema nervioso
son la base de la adaptacin de los
vertebrados a condiciones cambiantes.

39 Neurodidctica
Gerhard Friedrich y Gerhard Preiss
Al aprender cambian los circuitos del
cerebro. La neurodidctica postula
que los neurlogos pueden ayudar a
profesores y pedagogos.

60 El problema cuerpo-alma
Franz von Kutschera
Existe una creciente tendencia a reducir
nuestras facultades superiores a la
actividad de las neuronas del cerebro,
a nuestra corporalidad biolgica.

66 Sistema acstico de orientacin


Manfred Kssl y Marianne Vater
Avanzando en el estudio de los
murcilagos se van descubriendo
los trucos refinados que utilizan.

73 Control del pensamiento


Henning Scheich
Dirase que los investigadores del cerebro
estn hoy en condiciones de manipular
casi a su antojo nuestro rgano del
pensamiento. Pero, otorgan realmente
un poder ilimitado sobre las personas?

78 La bsqueda de la felicidad
Uwe Hartmann, Udo Schneider
y Hinderk M. Emrich
Todos aspiramos a la felicidad, pero a
nuestras buenas intenciones se opone
una amarga realidad: somos los primeros
obstculos en ese camino.

84 Eleccin de pareja
Lynn Dicks
Mire usted a su esposa o marido con
detenimiento. Le recuerda a alguien?

87 Matrimonio virtual
Ariane Fiesser
Mucha gente considera la bsqueda de
compaero de pareja una empresa ardua
y complicada.

20

Entre el delirio y la realidad


Franz X. Vollenweider, Margreet F. I. Vollenweider-Scherpenhuyzen
y Katja Ludewig
El mundo de los esquizofrnicos remeda, a veces, las intoxicaciones por drogas.
De hecho, las anfetaminas y el LSD inducen procesos cerebrales semejantes
a los del trastorno esquizofrnico.

28

Esquizofrenia y arte

36

Diagnstico precoz de la esquizofrenia

Thomas Fuchs
Por qu nos fascinan las obras de los artistas esquizofrnicos?
Quiz se deba a que sus creadores miran en abismos que el resto
de los mortales slo es capaz de atisbar.

Katja Gaschler y Armin Schulz


Desde hace ms de un siglo, la esquizofrenia constituye un misterio para los
investigadores. Pero se han logrado avances considerables en los ltimos aos,
sobre todo en el diagnstico precoz.

SECCIONES
ENCEFALOSCOPIO

Las manos de Lucy. Crecimiento del axn. Ojos de


lince. Dopamina, antes y despus de la cocana.
Canibalismo. Madre coraje. Y la Biblia tena razn.
Esclerosis mltiple. Entomofagia. Pruebas de paternidad. Asociacin de malhechores. Gen anti-teste
o pro-teste?

RETROSPECTIVA

Franz Anton Mesmer


(1734-1815)

PUNTO

56

Podemos conocer el mundo exterior?


Cmo se originan los conocimientos? De esta
pregunta se ocupan cada vez ms, junto a los filsofos, tambin los neurlogos. Humberto Maturana, bilogo y terico de sistemas, propugna una
epistemologa experimental.

MENTE,

48

CEREBRO Y SOCIEDAD

Regeneracin del cerebro. Neurobiologa del error.


Androides inteligentes. El homnculo se moderniza

La visin materialista de la neurotica


Se abre paso en la investigacin neurolgica el mayor reto cientfico de nuestra sociedad, que concierne a la base de la dignidad humana y los lmites de su manipulacin. Wolf Singer, neurlogo, y
Thomas Metzinger, filsofo, hablan de ello.

SYLLABUS

90

ENTREVISTA

46

DE MIRA

Sincronizacin neuronal
Las clulas nerviosas del cerebro pueden sincronizar su actividad y emitir impulsos elctricos al mismo
tiempo. Los investigadores no han logrado establecer todava la razn de ese fenmeno.

ENSAYO

92

FILOSFICO

Crtica
en Kant

LIBROS

94

Dualismos

COLABORADORES DE ESTE NUMERO

DIRECTOR GENERAL

Jos M. Valderas Gallardo

ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:

DIRECTORA FINANCIERA

IGNACIO NAVASCUS: Entre el delirio y la realidad y Diagnstico


precoz de la esquizofrenia; ANGEL GONZLEZ DE PABLO: Esquizofrenia y arte; JUAN ACORDAGOICOECHEA: Neurodidctica, Entrevista, El problema cuerpo-alma y Control del pensamiento; FRANCESC ASENSI: Regeneracin del cerebro; JUAN AYUSO: Neurobiologa
del error, El homnculo se moderniza, Punto de mira, Sistema acstico de orientacin, La bsqueda de la felicidad, Eleccin de pareja
y Matrimonio virtual; D AVID B ARBERO : Androides inteligentes;
STEPHAN POHL: Syllabus.

Pilar Bronchal Garfella


EDICIONES

Juan Pedro Campos Gmez


PRODUCCIN

M.a Cruz Iglesias Capn


Bernat Peso Infante
SECRETARA

Purificacin Mayoral Martnez


ADMINISTRACIN

Victoria Andrs Laiglesia


SUSCRIPCIONES

Concepcin Orenes Delgado


Olga Blanco Romero
EDITA

Prensa Cientfica, S. A. Muntaner, 339 pral. 1.a


08021 Barcelona (Espaa)
Telfono 934 143 344 Telefax 934 145 413
www.investigacionyciencia.es

Gehirn & Geist


CHEFREDAKTEUR:

Dr. habil. Reinhard Breuer (v.i.S.d.P.)


STELLV. CHEFREDAKTEUR/LEITER PRODUKTENTWICKLUNG:

Dr. Carsten Knneker


Portada: ZEFA / Masterfile

Dr. Katja Gaschler,


Dr. Hartwig Hanser (freiber.)

REDAKTION:

STANDIGER MITARBEITER:

Hermann Englert
SCHLUSSREDAKTION:

Katharina Werle, Christina Peiberg


Alice Krmann
ART DIRECTOR/LAYOUT:

Karsten Kramarczik
REDAKTIONSASSISTENZ:

Dean Sanderson, Markus Bossle

Copyright

GM Publicidad
Edificio Eurobuilding
Juan Ramn Jimnez, 8, 1.a planta
28036 Madrid
Tel. 912 776 400 - Fax 914 097 046

Muntaner, 339 pral. 1.a


08021 Barcelona
Telfono 934 143 344

GESCHFTSLEITUNG:

para Espaa:

para los restantes pases:


Prensa Cientfica, S. A.

Eva Kahlmann, Ursula Wessels

PUBLICIDAD

LOGISTA, S. A.
Aragoneses, 18
(Pol. Ind. Alcobendas)
28108 Alcobendas (Madrid)
Tel. 914 843 900

BILDREDAKTION:

Copyright

DISTRIBUCION

Catalua:
QUERALTO COMUNICACION
Julin Queralt
Sant Antoni M. Claret, 281 4. 3.a
08041 Barcelona
Tel. y fax 933 524 532
Mvil 629 555 703

2002 Spektrum der Wissenschaft Verlagsgesellschaft mbH, D-69126 Heidelberg


2003 Prensa Cientfica S. A. Muntaner, 339 pral. 1.a 08021 Barcelona (Espaa)

Reservados todos los derechos. Prohibida la reproduccin en todo o en parte por ningn medio mecnico, fotogrfico
o electrnico, as como cualquier clase de copia, reproduccin, registro o transmisin para uso pblico o privado,
sin la previa autorizacin escrita del editor de la revista.
ISSN 1695-0887

Dep. legal: B. 39.017 2002

Imprime Rotocayfo-Quebecor, S. A. Ctra. de Caldes, km 3 - 08130 Santa Perptua de Mogoda (Barcelona)


Printed in Spain - Impreso en Espaa

ENCEFALOSCOPIO
Las manos de Lucy
ras un nuevo anlisis de los huesos de la mano de Australopithecus afarensis, la especie a la que perteneca Lucy, el paleontlogo David M. Alba
desmiente el supuesto parecido con la extremidad anterior del chimpanc.
En punto a habilidad, las manos de Lucy se acercaban bastante a las nuestras. Con ello queda en tela de juicio la pretendida evolucin adaptativa de
las mismas para la fabricacin de herramientas. No hay indicios de que A. afarensis, que vivi en Africa oriental hace 3,5 millones de aos, creara tiles
lticos. Antes bien, las manos cumpliran una funcin primera en el aseo y en
la comida.

Pelvis y miembros inferiores de Lucy

Crecimiento del axn


on frecuencia creciente van apareciendo funciones nuevas para las protenas ya identificadas y con una misin
comprobada. La familia Wnt constituye un extenso grupo de
molculas sealizadoras, que participan en los procesos de
formacin de patrones durante la embriognesis. Se ignoraba,
sin embargo, que orientaran tambin el crecimiento del axn.
Sabemos que el sistema nervioso en desarrollo recuerda a
una ciudad en hora punta, con una poblacin enorme de neuronas, hasta 1012 en el hombre. Durante ese perodo las neuronas extienden unas finas protrusiones, los axones, que deben

Ojos de lince
la sociedad de los que vean con mayor perspicacia que
los dems, a la Accademia dei Lincei, perteneca Galileo.
No es infrecuente en la historia de la ciencia y la tcnica que
algunos se atrevan a leer el futuro. Tales pronsticos deben
tomarse a beneficio de inventario. He aqu un breve muestrario de crestomata cientfica: no son posibles mquinas vola-

orientarse, escoger un camino entre vas alternativas para


alcanzar su destino. Quin los gua? Para averiguarlo se ha
estudiado un modelo animal sencillo, el sistema nervioso central del embrin de la mosca del vinagre (Drosophila melanogaster), que tiene simetra bilateral. Los axones progresan
aqu a travs de la lnea media. Ms o menos la mitad de los
axones de cada segmento del cuerpo de la mosca toman la
ruta anterior, estableciendo un haz axnico (comisura); la otra
mitad toma la ruta posterior, formando la comisura posterior.
La eleccin de la comisura viene controlada por el receptor
Derailed, una quinasa de tirosina. El receptor Derailed se
engarza con la protena Wnt5 en el cordn nervioso.

doras que pesen ms que el aire (Lord Kelvin, 1895), en el


mundo no hay mercado para ms de 15 ordenadores (presidente de IBM, 1945), los vuelos espaciales son un desvaro
de la imaginacin (director del Real Observatorio de Astronoma, ingls, 1956), la biologa molecular ha muerto (Gunther
Stent, 1968) y, quiz la ms desventurada, estamos a punto
de cerrar el libro de las enfermedades infecciosas (presidente del Colegio Norteamericano de Cirujanos, 1970).

Dopamina, antes y despus de la cocana


l consumo de cocana excita la actividad de las neuronas que contienen
dopamina.En ese dato fisiolgico se basan los experimentos sobre refuerzo
del aprendizaje, ensayos en que se gratifica con la droga a los animales que
ejecutan bien la tarea asignada. Experimentada la relacin entre presin de
una palanca, por ejemplo, y recompensa, la rata aprende pronto a desenvolverse por el laberinto que le lleva a la palanca, en busca del placer que le proporciona la descarga consiguiente del neurotransmisor dopamina en el nucleus
accumbens. Pero, qu le incita al placer? La propia dopamina, que antecede
y sigue pues a la recompensa. Con tcnicas neuroelectroqumicas de rastreo rpido se midieron los niveles de dopamina a una resolucin de subsegundos; apareci una asociacin ntima entre dopamina y control de consumo
de droga en tiempo real. As ha quedado puesto de manifiesto que se produce una descarga de dopamina en el nucleus accumbens en el preciso instante en que las ratas inician un cambio de comportamiento que termina cuatro segundos despus al presionar la palanca.

Liberacin de dopamina en el nucleus accumbens instada por un tren de estmulos


Mente y cerebro 04/2003

Canibalismo
tra prctica alimentaria considerada hoy tab es la del
canibalismo. Pero no lo fue en la prehistoria, segn lo
demuestra la antropologa molecular. Revela sta la existencia de un polimorfismo de la protena prinica humana en
el resto aminoacdico 129. En efecto, la heterocigosidad en el
gen de la protena prinica humana (PRNP) confiere cierta
resistencia a las patologas prinicas (entre ellas, la de
Creutzfeldt-Jakob inducida y espordica). Se ha comprobado
a propsito del kuru, enfermedad prinica de los altiplanos
de Papua Nueva Guinea y transmitida durante las fiestas
endocanbales en las que se consuma el cerebro del difunto.

Los supervivientes de mayor edad de la epidemia de kuru,


que han sufrido mltiples exposiciones en celebraciones funerarias, son, en notable contraste con los jvenes no expuestos, predominantemente heterocigotos para PRNP 129. El kuru
impuso una fuerte seleccin equilibradora, eliminando esencialmente los homocigotos para PRNP 129. Partiendo de ese
dato, se emprendi recientemente un anlisis de la diversidad haplotpica del gen de la protena prinica, as como de
su frecuencia allica, a escala mundial. La diversidad mundial de haplotipos de PRNP y frecuencias allicas codificadoras sugieren que la fuerte seleccin equilibradora en este
locus ocurri durante la evolucin de los humanos modernos.
A nuestros antepasados no les daban asco los sesos.

Madre coraje
a investigacin surge a menudo de una mera inquietud intelectual. En Leslie Gordon ha habido
ms. Aunque mdica de formacin, no saba nada de la progeria, una enfermedad de pronstico fatal que se caracteriza por el envejecimiento prematuro, hasta que le diagnosticaron
la patologa a su hijo Sam. Desde ese da, hace cinco aos, Gordon, neuroinmunloga de la
Universidad de Tufts en Boston, ha venido conjugando la investigacin bsica de la progeria
con la observacin de la evolucin diaria de sus efectos. Con la colaboracin de su equipo
acaba de descubrir la mutacin gentica causante del sndrome de Hutchinson-Gilford de la
progeria.

Leslie Gordon

Y la Biblia tena razn


lo largo de los ltimos diez aos la cronologa de la edad
de Hierro en el Prximo Oriente ha venido siendo objeto
de debate. Entraban en cuestin episodios descritos en la Biblia
y en textos egipcios.No resultaba fcil, en concreto, fechar numerosos artefactos y estratos de ocupacin de las ciudades de
ese perodo. De manera ms ceida negbase que David y su

Esclerosis mltiple
a esclerosis mltiple, que afecta a un milln de personas
en todo el mundo, somete a los pacientes, desde la juventud, a repetidos ataques inmunitarios en el cerebro y la mdula
espinal. Rasgos distintivos de esta patologa son la desmielinizacin generalizada y la prdida axonal. Aunque los efectos varan segn el punto interesado del sistema nervioso, la
parlisis, ceguera, prdida de la sensacin y falta de coordinacin se encuentran entre los tipos de devastacin promovidos por un sistema inmunitario que se ha desbocado. Hasta
ahora, el tratamiento se haba centrado en el bloqueo de los
ataques autoinmunitarios y en paliar los daos colaterales;
la terapia celular experimental se haba limitado al trasplante
de clulas formadoras de mielina, o de sus precursoras, en
los focos de desmielinizacin. Se acaba de dar un paso importante. Tras establecer cultivos de clulas madre adultas,
se han inyectado en un modelo animal de esclerosis mltiple
encefalomielitis autoinmunitaria experimental (EAE) por
va intravenosa y por va intracerebroventricular. En ambos
casos, las clulas donantes penetraron en zonas desmielinizadas del sistema nervioso central y se diferenciaron en
clulas cerebrales maduras. En el interior de esas zonas
aumentaron los precursores de oligodendrocitos, con axones remielinizantes. Adems, en los animales trasplantados

hijo Salomn, fundadores del reino de Israel, fueran los creadores de la poderosa nacin que describe la Biblia; ms bien,
se afirmaba, se trataba de figuras mticas. El trabajo arqueolgico realizado en Tel Rehov, un yacimiento importante de la
edad de Hierro en el norte de Israel, apoya la opinin tradicional: Salomn fue un personaje real y reconocido. Las dataciones por radiocarbono indican que la edad de Hierro se extendi en Oriente Prximo desde el siglo X al IX antes de Cristo.

se observ una reduccin significativa de astrogliosis y un


descenso notable en la cuanta de desmielinizacin y prdida
axonal. Las clulas precursoras adultas promueven la remielinizacin multifocal y la recuperacin funcional. De momento,
pues, en los ratones, la lesin puede restaarse parcialmente
mediante clulas nerviosas precursoras, liberadas en el
torrente sanguneo o en el lquido raqudeo.

Precursores neurales localizados a travs de la barrera hematoenceflica y


en estrecho contacto con las clulas endoteliales
Mente y cerebro 04/2003

Entomofagia
o parece que la repulsin que nos provocan los insectos sea congnita. La entomofagia constituye un fenmeno de larga historia y extensin geogrfica. Entre los
aztecas exista incluso una verdadera cocina especiali-

Pruebas de paternidad
abio es el padre que conoce al hijo de su sangre,
deca Shakespeare. De acuerdo con un postulado central de la gentica del comportamiento, el cuidado de las cras
depende del grado de parentesco. Pero no hay pruebas con-

MARTIN R. GROSS

zada. Se han documentado un centenar de pases que todava introducen esos artrpodos en su dieta. Por orden
de variedad destacan los colepteros, de los que se consideran comestibles unas 443 especies; de los himenpteros, 307; de los ortpteros, 235 especies, y de los lepidpteros, 228 especies.

tundentes de ese aserto. El macho del pez Lepomis macrochirus podra aportar un modelo donde someterlo a prueba.
Este pez forma colonias en lagos de Estados Unidos, Mxico
y Canad. Durante la estacin reproductora los machos compiten por las hembras con intensidad tal, que han surgido en
el curso de la evolucin dos trayectorias de comportamiento
distintas: Los llamados progenitores defienden los puntos
de anidacin, atraen a las hembras y se ocupan luego
del cuidado de los huevos y de los alevines eclosionados. Los conocidos por burladores roban las fecundaciones de los progenitores, ya sea introducindose
raudamente (serpenteantes) en el nido en el momento
crtico de la eclosin, ya sea imitando a las hembras
para desconcertar al macho progenitor con la impresin de que ha atrado a la vez a dos hembras. El merodeo de los burladores aporta, pues, una clave que
los machos progenitores pueden utilizar como gua de
su paternidad. Pero cuentan, adems con una segunda
clave. Pueden asegurarse de su paternidad a travs
de seales odorferas transportadas por el agua.
Colonia de Lepomis macrochirus en el lago Ontario

Asociacin de malhechores
uchas enfermedades neurodegenerativas se caracterizan por la formacin de inclusiones intraneuronales
que contienen fibrillas y protenas polimricas. Las fibrillas
tau constituyen, por ejemplo, las maraas neurofibrilares
distintivas de la enfermedad de Alzheimer; las fibrillas de
alfa-sinuclena son los componentes principales de los cuerpos de Lewy, el signo patolgico que define a la enfermedad de Parkinson. Se desconoca que hubiera entre ellas
una mutua interaccin. En cultivo conjunto, se ha demos-

Gen anti-teste o pro-teste?


os testes masculinos y los ovarios femeninos surgen,
durante la embriognesis, a partir de una misma gnada,
bipotencial. El desarrollo anormal de los testes, con resultado
de esterilidad, constituye el rasgo distintivo de la hipoplasia
adrenal congnita (HAC) del varn. Se trata de un sndrome
asociado al cromosoma X, que cursa con mutaciones en cierto
receptor nuclear, el DAX1. Para investigar la patologa
se ha tomado por modelo experimental los ratones. De
los resultados obtenidos se infieren funciones contrapuestas del DAX1 en el desarrollo de las gnadas. Los
ratones macho adultos que adolecen de deficiencia de
DAX1 muestran una patologa similar a la de los pacientes humanos de HAC. Pero se ha llamado tambin al
DAX1 gen anti-teste porque la sobreexpresin en ratones decanta la determinacin sexual de la hembra. La
investigacin reciente abona la existencia de un DAX1
pro-teste en el desarrollo precoz de la gnada. Los
testes de ratones deficientes en DAX1 eran de menor

Mente y cerebro 04/2003

trado que la alfa-sinuclena insta a la protena tau a que forme


fibrillas. La importancia in vivo de estos hallazgos se funda
sobre la presencia concurrente de inclusiones filamentosas
amiloides de alfa-sinuclena y tau en humanos, en ratones
transgnicos que expresan alfa-sinuclena humana en las
neuronas y en oligodendrocitos de ratones bignicos que
expresan la alfa-sinuclena de tipo humano silvestre y una
tau mutante. Las interacciones entre alfa-sinuclena y tau
pueden, pues, promover su fibrilacin mutua e instar la formacin de inclusiones patolgicas en las enfermedades neurodegenerativas humanas.

tamao que los de la estirpe silvestre, con una formacin


incompleta de los cordones del teste, que son los primeros
rasgos estructurales que permiten distinguir los testes de los
ovarios y son los precursores de los tbulos seminferos. La
influencia de DAX1 en la expresin gnica podra aportar ulterior informacin sobre el desarrollo y degeneracin testicular, as como sobre la esterilidad.

+/+

+/

RETROSPECTIVA

Franz Anton Mesmer


(1734-1815)
El magnetismo animal y los orgenes de la psicoterapia
Jos Mara Lpez Piero

l antecedente inmediato de la psicoterapia en sentido estricto fue


la doctrina de Franz Anton Mesmer sobre el magnetismo animal. Formulada en un perodo como la Ilustracin,
exaltador de la razn y la ciencia experimental, sus bases creenciales y especulativas fueron presentadas como un
saber sistemtico, asociando elementos
empricos y deformaciones de importantes teoras cientficas. Su vigencia se
mantuvo desde el ltimo cuarto del siglo XVIII hasta mediados del XIX, a pesar
de ser rechazado repetidas veces por la
medicina cientfica. Entre sus seguidores
figuraron numerosos curanderos y charlatanes, pero tambin personas honestas,
algunas de vasta cultura y con elevada
capacidad para la observacin psicolgica. Por otra parte, hubo personalidades mdicas que se interesaron por sus
posibilidades y propusieron a las instituciones cientficas un examen desprovisto de prejuicios. Sin embargo, los
estudios oficiales, especialmente los clebres informes de las comisiones nombradas por las Academias de Medicina
y de Ciencias, de Pars (1784), dieron
lugar a encendidas polmicas, contribuyendo a aumentar la confusin en torno
al tema. La relacin entre el magnetismo animal y la medicina cientfica
fue una sucesin de tentativas para asimilar el ncleo aprovechable existente
tras una compleja estructura de hiptesis especulativas y hechos supuestamente
extraordinarios. Esta labor, en la que fracasaron reiteradamente las grandes instituciones mdicas, fue realizada por el
portugus Jos Custdio de Faria con el
concepto de sueo lcido (1819) y por
el britnico James Braid con el de sueo
nervioso (1843), ofreciendo explicaciones psicolgicas de los fenmenos
magnticos que iniciaron una nueva
imagen del ser humano, sobre todo acerca
de las relaciones psicosomticas.
Nacido en la aldea de Itznang, junto
al lago de Constanza, Franz Anton

Mesmer era hijo de un cazador al servicio del obispo local. Tras realizar estudios de filosofa, teologa y derecho,
curs medicina en Viena, doctorndose
con la tesis De planetarum influxu in
corpus humanum (1766). La capital del
Imperio Austraco era entonces uno de
los escenarios centrales de la medicina
europea. A la llamada Alte Wiener Schule, dirigida por el neerlands Gerhard
van Swieten, pertenecan destacadas
figuras como Anton de Hen, adelantado de la termometra clnica, Anton
Stoerck, autor de importantes trabajos
farmacolgicos, y Joseph Leopold Auenbrugger, inventor de la percusin del
trax. El matrimonio con una viuda muy
rica permiti a Mesmer tener una lujosa
mansin a orillas del Danubio, que frecuentaban las grandes personalidades
del mundo cultural viens, entre ellas,
los msicos Mozart, Haydn y Gluck. En
su tesis doctoral defendi la existencia
de un fluido magntico universal, reformulando una doctrina de larga tradicin
sobre la base de una interpretacin peculiar de las ideas de Newton sobre el ter

FRANZ ANTON MESMER

y la gravitacin: Se mueve con la


mxima celeridad, acta a distancia, se
refleja y refracta, como la luz, es inactivado por algunos cuerpos y cura directamente las enfermedades nerviosas e
indirectamente todas las restantes.
Resulta lgico que encabezase el grupo
de mdicos que se interesaron por las
experiencias sobre las propiedades curativas de los imanes realizadas en 1774
por Maximilian Hell, director del Observatorio Astronmico de Viena. Los
espectaculares resultados teraputicos
que Mesmer obtuvo con lminas y anillos magnticos fueron el punto de partida de su teora de un magnetismo animal, esencialmente distinto del propio
imn, que fue acogida con escepticismo
por el propio Hell, el fsico Jan Ingenhousz y el mdico von Stoerck. Sin desanimarse, continu realizando pruebas
y, en 1775, dirigi una comunicacin sobre su descubrimiento a todas las academias mdicas de Europa, que solamente contest la de Berln, calificndolo
de ilusorio. En los dos aos siguientes viaj por Centroeuropa y se puso en
relacin con el sacerdote catlico Johann
J. Gassner, famoso por sus curas por
exorcizacin, de cuyas prcticas tom
algunos elementos relativos a los tocamientos y los pases, aunque interpretando sus efectos como acciones del magnetismo animal.
De regreso a Viena, Mesmer goz
momentneamente de un gran prestigio,
que termin a causa de un pleito en torno
a la presunta curacin de la ceguera de
la compositora Theresia Paradies. En
enero de 1778 se traslad a Pars, donde
public su Mmoire sur la dcouverte du
magntisme animal (1779), principal
obra en la que resumi los principios
tericos y las aplicaciones teraputicas
de su mtodo. En la capital francesa tuvo
muy pronto una nutrida clientela, especialmente de origen aristocrtico, pero
al no conseguir el reconocimiento acadmico se retir a Spaa en 1781. Tres
aos despus volvi a Pars reclamado
por sus seguidores, que abrieron una susMente y cerebro 04/2003

1.

GRABADO SATIRICO DEL FOLLETO


Lantimagntisme (1784), una de las
numerosas burlas que recibieron los
aspectos ms pintorescos del mesmerismo.

cripcin para ofrecerle apoyo econmico


y fundaron en varias ciudades las llamadas Sociedades de la Armona, nombre alusivo al armnico equilibrio al
que conduca el trnsito del fluido magntico a travs del sistema nervioso,
tras producir un estado de crisis, con
fuerte agitacin o prdida de la conciencia. El xito de Mesmer fue de nuevo
extraordinario, llegando a estar sus salones repletos de enfermos y de curiosos. Las instituciones oficiales no pudieron desconocer por ms tiempo su
presencia y, en el mismo ao 1784, dos
comisiones fueron encargadas de emitir
informes sobre el magnetismo animal:
una compuesta por cuatro profesores de
la facultad de medicina y cinco miembros de la Real Academia de Ciencias y
otra nombrada por la Real Sociedad de
Medicina. No particip Mesmer, que
consider inaceptables sus planes de
trabajo.
La primera tena como objetivos comprobar la existencia del fluido y verificar, en el caso de que existiera, su accin
sobre los seres vivos. Tras minuciosas
pruebas, en las que sus mismos componentes fueron sometidos a magnetizacin, lleg a la conclusin de que nada
prueba la existencia del fluido magntico animal, atribuyendo a la imaginacin los efectos observados durante los
tratamientos mesmricos. Igualmente
negativo fue el informe de la segunda
comisin, cuya tarea consista en observar los resultados teraputicos del
mtodo. Dividi los enfermos en un grupo
con afecciones evidentes y conocidas,
otro con molestias ligeras y vagas y
un tercero de melanclicos. Concluy
que ninguno de los enfermos del primer
grupo haba sido curado ni notablemente aliviado, tras un tratamiento de
cuatro meses, y que, en cambio, varios
de los otros dos declaraban encontrarse
mejor, aunque se trataba de fenmenos
subjetivos imposibles de controlar, sin
que pudiera atribuirse al magnetismo
animal ningn efecto teraputico especfico. Uno de los comisionados, el clebre botnico Gaspard Laurent de Jussieu,
no quiso firmar este informe y public
uno particular en el que, compartiendo
muchos aspectos, consider insuficiente
invocar la imaginacin para explicar
ciertas curaciones observadas y afirm
que corresponda a la ciencia descubrir
Mente y cerebro 04/2003

y hacer aprovechable la parte de verdad enmascarada por falsas hiptesis y


especulaciones.
Los informes de ambas comisiones
supusieron el comienzo del descrdito
de Mesmer. Apoyadas en su autoridad,
aparecieron duras crticas, sobre todo de
los aspectos ms pintorescos de la magnetizacin, y la polmica que motivaron no consigui impugnarlos. En la
prensa y en el teatro se sucedieron las
burlas y las bromas. Finalmente, el fracaso de Mesmer al tratar algunos personajes clebres, como Enrique de Prusia
y la princesa de Lamballe, le oblig a
abandonar Francia. Tras viajar por varios pases y volver fugazmente al Pars
del Consulado, fij su residencia en
Meersburg, otra localidad junto al lago
de Constanza, donde muri.
El mismo ao en el que los informes
acadmicos desautorizaron el magnetismo animal, un seguidor de Mesmer que

no era mdico, Armand J. de Chastenet,


marqus de Puysgur, present a la
Sociedad de Armona un fenmeno
que modific profundamente el mesmerismo. Haba comenzado a magnetizar a los servidores y aldeanos de sus
posesiones y en uno de ellos se produjo
un estado parecido al sueo, pero distinto del natural, ya que hablaba y caminaba como si estuviera despierto, obedeciendo automticamente las rdenes
del magnetizador. Por su semejanza con
el sonambulismo espontneo, le dio el
nombre de sonambulismo provocado.
En sus Mmoires pour servir lhistoire
du magnetisme animal (1784-85),
Puysgur afirm que los sonmbulos
provocados tenan cualidades extraordinarias para la prediccin de acontecimientos futuros, la visin con los ojos
cerrados y a travs de los cuerpos opacos y, sobre todo, para el diagnstico de
las enfermedades propias y ajenas, per-

2. SALON DEL DOMICILIO DE MESMER en Pars donde aplicaba la magnetizacin


(ca. 1780).

mitiendo la eleccin de los remedios adecuados en cada caso. La actividad de


Puysgur condujo a una gran expansin
del mesmerismo. Las Sociedades de la
Armona se extendieron por toda Francia
y los pases vecinos, las curaciones se
multiplicaron y creci el nmero de seguidores y el de publicaciones. En su
Mmoire sur la dcouverte des phnomnes que prsentent la catalepsie et le
somnambulisme (1787), Jacques H. D.
Petetin, destacado mdico de Lyon que
hasta entonces se haba opuesto al magnetismo animal, relacion la histeria con
el sonambulismo y describi cuatro formas de catalepsia histrica. Defendi
que el fluido elctrico elaborado por el
cerebro se acumula en el epigastrio y
otras zonas corporales, produciendo una
sensibilidad tan viva que los catalpticos pueden ver, oler, or y gustar por el
epigastrio y tambin por los dedos de las
manos y de los pies. Eclipsado momentneamente por la Revolucin Francesa,
el magnetismo animal volvi a resurgir
durante los dos primeros decenios del
siglo XIX. En 1807 apareci una nueva
obra de Puysgur en 1808, otro libro de

10

Petetin y en 1813, la Histoire critique


du magntisme animal de Joseph P. F.
Deleuze, botnico y bibliotecario del
Muse dHistoire Naturelle de Paris.
Admitiendo sus supuestos bsicos,
Deleuze intent una valoracin del magnetismo animal basada en los hechos y
ajena a la especulacin. Ofreci una
exhaustiva revisin que demuestra que
la mayora de los fenmenos del hipnotismo fueron ya observados por los magnetizadores.
Aunque las obras de Faria y de Braid
fueron puntos de partida de la psicoterapia cientfica moderna, el magnetismo
animal ha pervivido hasta la actualidad
en manos de curanderos y en productos
del peor consumismo, como las pulseras y cruces magnticas o los artificios
para magnetizar el agua. Por otro lado,
ha tenido numerosas derivaciones espirituales, entre las que destacan la secta
religiosa Christian Science y el espiritismo.
La secta de la Christian Science fue
fundada por la norteamericana Mary
Baker Eddy (1821-1910), invlida de
personalidad inestable que conoci a tra-

vs de un relojero las curas magnticas. Las asimil desde una perspectiva


radicalmente religiosa, elaborando una
doctrina segn la cual la creencia en la
materia oculta a los hombres el amor
infinito de Dios, nica fuerza contra
todos los males, entre ellos, las enfermedades, que son meros errores consecutivos a la falta de fe. Tambin el
espiritismo parti del mesmerismo, considerando que un magnetizado poda
ser un intermediario (medium) para comunicarse con los espritus. Se combin en
parte con la teosofa de Emanuel von
Swedenborg, fsico sueco del siglo XVIII,
que defenda la influencia de los ngeles y demonios sobre la vida humana, y
con la interpretacin de golpes y otros
ruidos misteriosos como manifestaciones de los espritus, que condujo a pretender comunicarse con ellos mediante
los golpes y movimientos de una mesa
sobre la que apoyan las manos de los
creyentes sentados a su alrededor. A
la doctrina espiritista, que fue principalmente sistematizada en Le livre des
esprits (1852), de Allan Kardec, seudnimo del francs Hippolite Lon
Rivail, se han adherido personas de todas
clases, entre ellas, destacados cientficos, juristas y escritores.
Mente y cerebro 04/2003

Plasticidad
neural
Cambios en el nmero, tipo y funcin de las conexiones del sistema nervioso,
en la morfologa y funcin de la gla y en las interacciones neurona-gla
son la base de la adaptacin de los vertebrados a condiciones ambientales
y fisiolgicas cambiantes. Agrupados bajo la denominacin plasticidad neural,
estos cambios subyacen bajo el aprendizaje, la respuesta a la deshidratacin
o la reparacin de lesiones

Manuel Nieto Sampedro

l trmino plasticidad fue introducido en 1890 por el psiclogo


William James para describir
la naturaleza modificable del
comportamiento humano. En los ltimos aos del siglo XIX, Santiago Ramn
y Cajal propuso que estas modificaciones comportamentales tendran seguramente un sustrato anatmico. Sin embargo, tras la muerte de Cajal se adopt
una forma rgida de ver el sistema nervioso central (SNC) adulto. Suponase que,
una vez terminado su desarrollo, la anatoma del SNC se mantena inalterable,
salvo los procesos degenerativos.
Frente a esa corriente de opinin general, Liu y Chambers demostraron en 1958
el fenmeno de formacin de brotes axonales en el SNC adulto. En los tres ltimos decenios se han acumulado pruebas abrumadoras de que el sistema
nervioso mantiene, durante toda la vida
del organismo, la capacidad de modificacin anatmica y funcional.
Se admite hoy que las redes neuronales que componen el sistema nervioso de
los mamferos permanecen plsticas,
modificables, a lo largo del curso entero
de la vida de estos organismos. Dicha
plasticidad constituye una de sus adaptaciones ms importantes. Englobado
bajo la denominacin de plasticidad neural (neural se refiere a neuronal y glial),
el concepto est plenamente aceptado.

Mente y cerebro 04/2003

Ahora se trata de descubrir sus bases


celulares y moleculares. Los estmulos
que inducen la plasticidad neural abarcan experiencias de todo tipo, presiones
ambientales, modificaciones en el estado
interno del organismo o lesiones.

Neuronas y gla:
una unidad funcional
Las principales clases celulares del tejido
nervioso son las neuronas y las clulas
gliales. Las neuronas, clulas altamente
especializadas en la recepcin y transmisin rpidas de mensajes, tienen un
cuerpo pequeo y mltiples ramificaciones que cubren una extensa superficie, lo que permite optimizar su intercomunicacin.
El cerebro humano contiene ms de
diez mil millones de neuronas; el cerebelo, de diez a cien mil millones. Las sinapsis, o contactos sinpticos, son los sitios
donde una neurona transmite el mensaje
o impulso nervioso a otra neurona. Una
neurona tpica del SNC recibe decenas
de miles de contactos sinpticos, aunque
las neuronas de Purkinje del cerebelo
pueden recibir hasta 200.000.
Las conexiones entre neuronas dan
lugar a circuitos neuronales. En buena
medida, la plasticidad del sistema nervioso es plasticidad sinptica; concierne,
pues, a la posibilidad de modificacin
del tipo, forma, nmero y funcin de las
sinapsis y, por ende, de los circuitos neuronales. Procesos tan dispares como el

aprendizaje y la memoria, la respuesta


a situaciones fisiolgicas diversas (el
embarazo o la sed) y la recuperacin despus de sufrir lesiones tienen, por base
comn, la plasticidad sinptica.
Pero la funcin del tejido nervioso slo
puede comprenderse si tomamos en consideracin las otras clulas caractersticas de este tejido, las gliales. Desde hace
tiempo se sabe que el nmero de clulas
gliales decuplica el de neuronas y que la
gla constituye aproximadamente la mitad
de la masa del tejido nervioso.
En 1859 Rudolf Virchow descubra la
gla y la describa como una suerte de
cola o pegamento nervioso. Cristaliz as
una imagen esttica de la misma, que
persisti entre neuroanatomistas y neuropatlogos a lo largo de los 100 aos
siguientes. Pero esa visin ha cambiado
en los dos ltimos decenios, en paralelo
a la consideracin de la funcin nerviosa; dominada sta antao por un enfoque neuronal, se contempla hoy desde
la perspectiva de una unidad funcional
neurona-gla, que abarca, por tanto, el
desarrollo neural, la actividad nerviosa,
su mantenimiento y sus manifestaciones patolgicas (vase la figura 1). La
idea de una unidad funcional dinmica neurona-gla, que ha experimentado un particular desarrollo en los ltimos 15 aos, debe su formulacin
explcita a Arenander y de Vellis y, ms
tarde, Nieto Sampedro, quienes llamaron la atencin sobre ese conjunto for-

11

capaces de despolarizarse en respuesta a


los neurotransmisores excitatorios y de
conducir potenciales de accin.
Los pies terminales de la astrogla se
hallan en contacto con los vasos sanguneos. Poseen regiones especializadas de
alta conductancia que controlan el paso
de nutrientes, oxgeno, vitaminas y hormonas de la sangre al tejido nervioso.
Todos los astrocitos se comunican
directamente entre s mediante uniones
de intervalo (gap-junctions). Es muy
probable que se den uniones mixtas del
mismo tipo en virtud de las cuales establezcan comunicacin tambin directa
con las neuronas. De hecho, Steve Smith
y su equipo han comprobado que los
astrocitos se comunican entre s y con
las neuronas mediante olas de iones calcio (Ca2+). El contacto de estas ondas de
Ca2+ con las neuronas moviliza el Ca2+,
es decir, lo saca de sus sitios de almace-

MANUEL NIETO SAMPEDRO

mado por una neurona y su gla asociada,


que permite y potencia la funcin y plasticidad del mismo.
Los tipos fundamentales de gla en el
SNC son la astrogla, la oligodendrogla
y la microgla. De ellos, la astrogla y la
microgla constituyen los tipos de gla
que guardan una relacin ms directa
con la plasticidad neural.
Los astrocitos, o clulas astrogliales,
estn ntimamente asociados, por una
parte, a las neuronas y, por otra, al resto
del organismo. Adems de constituir la
envoltura de las sinapsis centrales, forman la glia limitans (as se llama la frontera entre el organismo y su SNC, una
capa de cuerpos de astrocitos y su lmina
basal asociada). A los astrocitos se debe
tambin la barrera hematoenceflica.
Sensibles a iones, potasio sobre todo, los
astrocitos unen, transportan y metabolizan neurotransmisores. Hay incluso tipos

namiento intracelular, con consecuencias fisiolgicas diversas.


Para liberar glutamato los astrocitos
no precisan vesculas. Esa sustancia constituye el neurotransmisor excitatorio ms
abundante en el SNC. Adems, los astrocitos sintetizan xido ntrico, un neuromodulador altamente difusible, que puede
afectar de un modo poderoso a neuronas
y gla.
Semejante elenco de propiedades confiere a los astrocitos la capacidad de vigilar sin cesar la actividad de las neuronas
y de modificarla directa e indirectamente.
Operan como controladores del microambiente neural, con mecanismos de
retroalimentacin. Entre sus misiones
principales, corresponde a los astrocitos
mantener estable la composicin de este
microambiente y adecuada para la actividad neuronal habitual. Cualquier modificacin de la composicin desencadena
una respuesta glial compensatoria; puede
sta consistir en eliminar el exceso de
molculas neuroexcitatorias (antes de
que alcancen niveles excitotxicos) o
producir factores neurotrficos que permitan el tamponamiento efectivo de la
concentracin de Ca2+ intracelular, para
as evitar la apoptosis neuronal. (Llmase
apoptosis a la muerte celular que forma
parte del programa de desarrollo de un
organismo. Se distingue de la necrosis
en que produce la eliminacin rpida y
completa de los residuos celulares.)
Aunque se conocen bastante menos
las propiedades de la microgla, se est
experimentando un avance notable en la
investigacin sobre este tipo de clula
glial, que desempea una funcin esencial en la intercomunicacin entre los
sistemas nervioso e inmunitario.
En resumen, el tejido nervioso consta
de asociaciones de grupos de neuronas
y clulas gliales que actan como unidades de funcin fisiolgica. En estos
conjuntos dinmicos neurona-gla, las
clulas gliales son las controladoras fundamentales del microambiente celular
en lo que se refiere a composicin inica,
niveles de neurotransmisores y suministro de citocinas y otros factores de crecimiento. Ante las perturbaciones presentadas se da siempre una respuesta
conjunta de ambos grupos celulares del
sistema nervioso.

1. IMAGEN MORFOLOGICA DE LA UNIDAD NEURONA-GLIA. Cuando Lafarga,

Renovacin de sinapsis
y evolucin de la plasticidad neural

Berciano y Blanco, de la Universidad de Cantabria, reconstruyeron la imagen


tridimensional de un ncleo del cerebelo de la rata sumando secciones consecutivas
muy finas, teidas especficamente para gla, la imagen obtenida fue la de una neurona
envuelta en una malla de delicadas prolongaciones astrocticas (azul). Los agujeros de la
malla corresponden a los sitios de contacto sinptico.

La expresin mxima de la plasticidad


neural de un organismo se observa,
durante el desarrollo, en el perodo de
sinaptognesis. En el curso de la misma,
las sinapsis pasan por ciclos de formacin y regresin.

12

Mente y cerebro 04/2003

Mente y cerebro 04/2003

SINAPSIS GLUTAMATERGICA

ASTROCITO

CAPILAR

MANUEL NIETO SAMPEDRO

En 1941 Clark C. Speidel observ el


proceso sinaptognico en las terminaciones sensoriales del renacuajo vivo.
Speidel contempl, en una misma arborizacin sensorial, terminales en reposo,
otros en proceso de crecimiento y otros
terminales en clara regresin. Con el
tiempo y de acuerdo con las condiciones ambientales, algunos terminales en
reposo se transformaban en conos de crecimiento; otros que estaban creciendo
se estabilizaban o degeneraban. En definitiva, Speidel observ que, en el sistema
nervioso en desarrollo, las sinapsis eran
estructuras dinmicas.
La renovacin (turnover) de las sinapsis se mantiene en mamferos adultos de
manera ms limitada, aunque suficiente
para mediar cambios en su tipo, forma,
nmero y funcin. La renovacin de una
poblacin de sinapsis implica la ruptura
de unos contactos sinpticos y su substitucin por otros nuevos. Dentro de esta
poblacin, una sinapsis individual puede
desaparecer sin ser reemplazada; asimismo, puede formarse una sinapsis nueva
donde antes no exista ninguna.
En el caso ms general, el proceso de
renovacin sinptica abarca cuatro etapas: desconexin de las sinapsis; iniciacin y crecimiento de nuevos terminales axonales; formacin de nuevos
contactos sinpticos, y maduracin de las
nuevas sinapsis, es decir, aparicin de
vesculas sinpticas y densidades pre y
postsinpticas.
En cada uno de estos pasos, se sabe
que la gla puede o debe intervenir activamente. Los terminales presinpticos
que participan en la renovacin de sinapsis surgen de axones preexistentes, en un
proceso de formacin de brotes axonales (axon sprouts). Dependiendo del punto de origen del brote en el axn, se distinguen varios tipos: los brotes terminales
o ultraterminales son extensiones del
terminal presinptico; los brotes colaterales surgen como una rama nueva del
axn, independiente de otras terminaciones nerviosas preexistentes. Si el brote
se origina como continuacin renovada
del mun de un axn seccionado, se
denomina brote regenerativo.
La formacin de brotes axonales es independiente de la posible formacin subsecuente de nuevas sinapsis. De hecho, en
el SNC, los brotes frecuentemente degeneran y nunca llegan a establecer sinapsis.
El trmino brote axonal designa simplemente un tipo de respuesta de crecimiento, que puede o no ser el primer paso en
la formacin de una nueva sinapsis.
En todo caso, el proceso de renovacin
de sinapsis y su importancia evolutiva
estn en el origen y son el eje de la plasti-

GLUCOSA
Pir
LACTATO

Lac
GLUTAMINA

GLUTAMATO

Na+

Gln

GLUCOSA

GLUTAMATO

A GLUCOSA

K+
OH/HXO3

GLICOLISIS
Na+ Ca2+

METABOTROPICO IONOTROPICO
RECEPTORES DE GLUTAMATO

Na+
G

Na+/K+
ATPasa

ATP
PGK
ADP
K+

2.

IMAGEN FUNCIONAL DE LA UNIDAD NEURONA-GLIA. La plasticidad del


sistema nervioso slo puede comprenderse si tomamos en consideracin las funciones
complementarias de los componentes celulares esenciales del tejido, o sea, neuronas,
clulas gliales y capilares sanguneos.

cidad neural. Un sistema nervioso con


mayor capacidad de renovacin de sinapsis y, por ende, con mayor plasticidad de
sus circuitos neurales confiere una ventaja adaptativa al organismo, que la evolucin selecciona. En este sentido, la regulacin hipofisaria del estado de hidratacin,
del parto o la lactancia que describiremos
a continuacin, suministran un ejemplo
claro de funcionamiento de la unidad neurona-gla, as como de las ventajas adaptativas que una renovacin sinptica ms
rpida y eficaz confiere a los mamferos
sobre otros organismos.
Los axones secretores de la neurohipfisis se originan en las neuronas magnocelulares del ncleo supraptico del
hipotlamo y terminan en los espacios
que rodean a capilares fenestrados. Aqu
descargan sus productos de secrecin,
pptidos hormonales. Dos de estos pptidos, la oxitocina y la vasopresina, ejercen
efectos muy bien caracterizados; controlan la retencin de agua y la contraccin de la musculatura lisa. En una rata
hembra hidratada y que no est preada
ni en perodo de lactancia, las neuronas
del ncleo supraptico se encuentran separadas unas de otras por astrocitos. De
forma similar, sus terminaciones axonales estn aisladas de los capilares por
los pituicitos, clulas astrogliales especializadas que rodean completamente
estos terminales.
La privacin de agua durante cuatro
o ms horas, la lactancia y los estadios
avanzados del embarazo, as como el
parto, inician la siguiente cascada de
acontecimientos: (I) el retraimiento de
los procesos gliales y, en consecuencia,

la aparicin de contactos tanto entre los


cuerpos celulares como entre las dendritas
de neuronas vecinas, posibilitando el
acoplamiento electrotnico entre estas
neuronas; (II) la aparicin de contactos
sinpticos entre neuronas magnocelulares adyacentes; (III) la retraccin de los
pituicitos, permitiendo con ello el acceso
de los terminales axonales al espacio
perivascular; (IV) la sustitucin de la
actividad elctrica irregular y lenta de
las neuronas suprapticas por un ritmo
rpido de actividad continua, con descargas ocasionales de alta frecuencia;
(V) la aparicin de sntesis de protenas,
en particular de las hormonas arriba indicadas y sus precursores.
Todos estos cambios ocurren concomitantemente con la respuesta fisiolgica apropiada; por ejemplo, la retencin
de agua en los riones o el aumento de
la presin mamaria. Se trata de cambios
reversibles. Adems, confieren al organismo la posibilidad de sobrevivir en
ambientes con humedad variable y a procrear en ellos con xito.

Renovacin experimental de
sinapsis: sinaptognesis reactiva
Los ciclos de formacin y regresin sinpticos observados por Speidel durante
el desarrollo del renacuajo y por otros
investigadores en el sistema hipotalmico o en el ncleo rojo de mamferos
adultos son casos claros de renovacin
sinptica inducida por estmulos naturales. Desde principios del siglo XX diversos investigadores, entre otros Cajal y
Jorge Tello, han venido proponiendo que
la plasticidad opera en el sistema ner-

13

vioso, durante toda la vida del organismo. Las ventajas adaptativas resultantes de una renovacin de sinapsis eficaz
en las estructuras nerviosas asociadas al
aprendizaje y la memoria pueden inferirse de las modificaciones conductuales que causan y de sus consecuencias evolutivas, por ejemplo, el xito de
la especie humana.
No es fcil demostrar, por va experimental, la renovacin espontnea de
sinapsis en el SNC de mamferos adultos. A diferencia de la cola del renacuajo
utilizada por Speidel, el SNC de los mamferos adultos se resiste in vivo a la observacin microscpica repetida. En un
mismo animal la observacin de estructuras que implican la renovacin de sinapsis ocurre en forma de instantneas; las

estructuras a que aludimos son axones en


proceso de degeneracin junto con otros
en proceso de crecimiento o estructuras
postsinpticas (en particular densidades postsinpticas) desocupadas. Al no
ser consecutivas en el tiempo, tales observaciones slo pueden considerarse pruebas circunstanciales de la existencia de
renovacin de sinapsis.
Los registros electrofisiolgicos podran ayudarnos a detectar la renovacin
sinptica en el animal vivo, en condiciones adecuadas. Pero cabe tal cmulo de
interpretaciones alternativas, resulta muy
raro poder llegar a una conclusin tajante.
Para establecer la presencia de renovacin sinptica se requieren estudios anatmicos y electrofisiolgicos concomitantes.

3.

BROTES AXONALES del sistema nervioso de mamferos adultos. Los nuevos


terminales son, en general, brotes derivados de axones preexistentes. Los diversos tipos
de brotes axonales se clasifican de acuerdo con el lugar del axn original: los brotes
nodales nacen en los nodos de Ranvier de las fibras mielinizadas. En el caso ms
general, estos brotes se denominan colaterales, en particular si el axn originario
carece de mielina. Los brotes terminales o ultraterminales se originan en el botn
terminal. La figura esquematiza su apariencia en dos casos: a) en la unin
neuromuscular; c), en una sinapsis tpica del SNC, formada entre un axn y una
espina dendrtica. Si un axn es interrumpido por una lesin, el mun terminal
puede da lugar a brotes regenerativos (b).

AXON

VAINA
DE MIELINA

BROTE NODAL

BROTE
REGENERATIVO

CELULA POSTSINAPTICA

CELULA POSTSINAPTICA

BROTE TERMINAL

c
DENDRITA

Dadas las dificultades tcnicas, en los


ltimos decenios del siglo XX las investigaciones se centraron en los sistemas
en los que esta renovacin se iniciaba
mediante la induccin de un estmulo
experimental, para analizar luego las respuestas expresadas. La perturbacin
experimental que produce las respuestas ms intensas y reproducibles son las
lesiones. En coherencia con ello, una de
las estructuras del SNC objeto de mayor
atencin fue el giro dentado (o fascia
dentata) del hipocampo.
El hipocampo es una estructura cortical implicada en el aprendizaje y la
memoria. De una composicin anatmica bastante ms sencilla que el neocrtex, predominan en esta formacin
bilateral dos tipos de neuronas, las piramidales y las granulares; las primeras
dominan en el hipocampo propiamente
dicho, en tanto que las granulares lo
hacen en el giro dentado. En el hipocampo, el aferente extrnseco ms abundante son axones excitatorios procedentes de la corteza entorrinal.
La destruccin unilateral de la corteza entorrinal conduce a la prdida del
90 % de las sinapsis en los 2/3 externos
de las clulas granulares del giro dentado ipsilateral a la lesin. Esta desaferentacin masiva constituye, a su vez, la
seal desencadenante de sinaptognesis
reactiva, que conduce a la restitucin de
las sinapsis perdidas a partir de brotes
colaterales de los axones no afectados
por la lesin. Estos brotes tienen que
cruzar reas parcialmente desaferentadas para alcanzar sus dianas sinpticas,
restringidas a las ocupadas durante el
desarrollo. El crecimiento de los brotes
axonales reactivos guarda una correlacin temporal con cambios morfolgicos y moleculares en las clulas gliales
y las neuronas granulares.
En los ltimos aos hemos asistido a
una convergencia singular de avances
espectaculares en las tcnicas de anlisis de imagen, en microscopa y en potencia de los ordenadores, unidos a las
tcnicas de biologa molecular. Tales
progresos han posibilitado la incorporacin de marcadores proteicos fluorescentes en las sinapsis y la observacin
in vivo, a tiempo real, de estructuras pre
y postsinpticas.

Etapas de la renovacin
sinptica: primer paso
MANUEL NIETO SAMPEDRO

BROTE TERMINAL
BROTE COLATERAL

AXON

14

Los estudios de sinaptognesis reactiva,


realizados en el sistema descrito u otros
similares, han permitido establecer que
los mecanismos de renovacin de sinapsis que operan en el adulto son esencialmente los mismos que ya actuaron duMente y cerebro 04/2003

Segunda etapa
El proceso complementario a la desconexin de sinapsis es la formacin de nuevos contactos sinpticos. Este proceso
implica el crecimiento de axones, dendritas o ambos, con la posterior diferenciacin de las estructuras caractersticas
de las sinapsis maduras. La formacin de
brotes axonales demanda dos requerimientos esenciales: la presencia de factores de crecimiento y la existencia de
un substrato apropiado para la adhesin
y crecimiento de las nuevas fibras.
Los factores de crecimiento son sustancias que las neuronas requieren para
sobrevivir y diferenciarse. Muchas sustancias ayudan a mantenerse vivas las
clulas nerviosas; por ejemplo, la glucosa o los iones potasio. Pero la caMente y cerebro 04/2003

HIPOCAMPO
RAFE
SEPTUM

CORTEZA
ENTORRINAL
CA4

SEPTUM
CELULA
GRANULAR

CORTEZA
ENTORRINAL
HACIA
CA3/CA4
CA1

CA2

SEPTUM,
CA3
RAFE Y CA4
CONTRALATERAL

CA4

NEURONAS
ENTORRINALES
CAPA MOLECULAR

CELULAS GRANULARES
DE LA FASCIA DENTATA

4. HISTOLOGIA DEL HIPOCAMPO. El hipocampo es una de las estructuras corticales


cuya anatoma y plasticidad han merecido mayor atencin por parte de los
investigadores. Est formado por dos estructuras principales, el hipocampo propiamente
dicho y el giro dentado o fascia dentata. Las clulas granulares predominan en el giro
dentado, mientras que en el hipocampo abundan las clulas piramidales. Los aferentes
extrnsecos ms importantes proceden de la corteza entorrinal y del septum. La
inervacin del giro dentado se muestra a la derecha en mayor detalle. El rea ocupada
por el rbol dendrtico de las clulas granulares se denomina capa molecular. Ms del
90 % de las sinapsis en los 2/3 externos de la capa molecular estn formadas por
aferentes procedentes de la corteza entorrinal. En el tercio de rbol dendrtico ms
cercano al soma, la mayora de los aferentes proceden de las clulas piramidales del rea
CA4 del hipocampo. Las fibras procedentes del septum terminan en una capa cercana al
cuerpo celular y en la llamada capa molecular externa. Los escasos aferentes que llegan
del rafe se distribuyen homogneamente por todo el giro dentado.

racterstica distintiva de los factores neurotrficos estriba en que actan a concentraciones muy bajas (del orden de
1012 M) y suelen ser polipptidos de peso
molecular bastante pequeo.
Existen varias familias de factores
neurotrficos, cada una de ellas especfica para un grupo definido de neuronas.
As, el factor de crecimiento nervioso
(NGF, de nerve growth factor) es el miembro ms conocido de las neurotrofinas,
una familia de factores esenciales para
la supervivencia de las neuronas simpticas y sensoriales. Los factores neurotrficos no inician, en general, el brote
de neuritas (axones y dendritas). Se limitan a permitir que las neuronas sobrevivan y reciban instrucciones de factores
especficos, responsables de la aparicin
de modificaciones definidas, tanto estructurales como funcionales.
Cuando se estudia la renovacin de
sinapsis en el adulto importan tres clases de factores instructivos: I) los fac-

tores neuritognicos, que causan la aparicin de brotes de neuritas; II) los factores quimiotcticos o direccionales, que
encauzan la orientacin del crecimiento
de las neuritas; III) los factores que dirigen la eleccin de neurotransmisor, de
inters en la maduracin de las sinapsis.
En el estado actual de informacin
sobre factores de crecimiento se ha generado cierta confusin, porque algunos
factores desarrollan varias actividades
de stas. As, el primer factor conocido,
el NGF, descrito en 1951 por Rita LeviMontalcini y Hamburger, es neurotrfico
para neuronas simpticas, para algunas
neuronas sensoriales y para las neuronas
colinrgicas del SNC. Para las neuronas simpticas, el NGF constituye tambin un factor neuritognico y quimiotctico. La laminina, una protena de la
membrana basal de alto peso molecular,
puede, por s misma o asociada a un proteoglicano tipo heparan-sulfato, iniciar
la formacin de neuritas, lo mismo du-

15

MANUEL NIETO SAMPEDRO

rante el desarrollo. La mayor diferencia


parece estribar en que, durante el desarrollo, hay un aumento en el nmero neto
de sinapsis, mientras que en el adulto predomina el proceso de sustitucin.
La primera etapa en el proceso de renovacin sinptica es la desconexin de
las sinapsis existentes. Este paso es anlogo, al menos formalmente, a la eliminacin de sinapsis que se observa durante
el desarrollo. En el adulto ocurren, como
mnimo, dos procesos de desconexin:
en uno de ellos los terminales presinpticos degeneran; este proceso tiene lugar
lentamente y los estadios intermedios se
pueden observar al microscopio.
El otro proceso, mucho ms rpido,
con una duracin mxima de unas pocas
horas, es reversible; sucede sin degeneracin de terminales. Intervienen las
clulas gliales, que interponen finos pseudpodos entre los elementos pre y postsinpticos. La desconexin de sinapsis
a travs de ese segundo proceso se asemeja al control fisiolgico de la secrecin de hormonas por terminales hipotalmicos, as como a la prdida de
aferentes en las neuronas axotomizadas.
No se conocen bien los detalles moleculares de ninguno de estos dos procesos. Se sospecha que en la degeneracin
espontnea de terminales se halla implicada la degradacin programada del citoesqueleto neuronal: los microtbulos y
neurofilamentos, cuya polimerizacin
est, a su vez, controlada por la concentracin intracelular de calcio.
Puesto que la actividad sinptica conlleva variaciones considerables en la
concentracin de Ca2+ intraneuronal y
sta interacciona con la propagacin de
olas de Ca2+ en los astrocitos, es fcil
imaginar que el nivel de actividad sinptica controla la vida media de las terminaciones nerviosas.

rante el desarrollo que tras una lesin.


Adems, en el caso de las neuronas sensoriales, el NGF evidencia una eficacia
mayor como factor neurotrfico y neuritognico cuando est asociado a la laminina. Se conocen ya otros factores neurotrficos especficos para motoneuronas
y otros tipos de neuronas del SNC.
Hasta 1982 se vino admitiendo que los
factores de crecimiento eran molculas
exclusivas del sistema nervioso perifrico o, como mucho, del sistema nervioso
central durante el desarrollo embrionario. Sin embargo, ese mismo ao Crutcher
y Collins e independientemente Nieto
Sampedro y colaboradores aportaron
pruebas convincentes de la presencia
de los factores neurotrficos en el SNC
postnatal.
Por esas fechas Barde y su grupo purificaron un nuevo factor trfico, presente
en cerebro porcino. Un poco ms tarde,
Nieto Sampedro y colaboradores demostraron la presencia de esa clase de factores en el cerebro adulto, donde probablemente median la plasticidad sinptica
durante la sinaptognesis reactiva. Desde
entonces, estos resultados se han ratificado
y extendido. Merced a la maduracin de
la neurobiologa molecular se han purificado, clonado y secuenciado nuevos factores trficos. Ha comenzado su agrupacin sistemtica en familias con estructuras
y actividades biolgicas afines.
De los avances recientes para elucidar la accin de los factores neuritognicos el ms significativo ha sido la vinculacin de los modos de accin de las
protenas neuritognicas con los de los
factores trficos. Se lo debemos a Walsh
y su equipo. Descubrieron que las protenas de adhesin intercelular con actividad neuritognica operaban a travs de

5.

un dominio compartido con la tirosnquinasa del receptor del factor de crecimiento fibroblstico, FGF.

Iones calcio
Aunque se conocen ya las lneas generales del mecanismo de accin de los
factores neurotrficos, quedan por esclarecer aspectos moleculares. La unin de
un factor a su receptor, una macromolcula con actividad enzimtica tirosnquinasa, inicia una cadena de reacciones en la neurona que comienza con la
activacin, por autofosforilacin, de la
tirosnquinasa receptora. Se trata del primer paso en una secuencia de fosforilacin de protenas, implicadas en la
regulacin de la concentracin intracelular del Ca2+.
Debe tenerse en cuenta que la regulacin exacta de los niveles de Ca2+ intracelular resulta crtica, pues repercute en
procesos neurales bsicos, frecuentemente contradictorios: metabolismo,
aprendizaje y apoptosis. Bastan unas
mnimas diferencias en los niveles de
calcio para que la clula viva o muera.
La homeostasis del Ca2 est rigurosamente controlada por mltiples sistemas dotados de la precisin necesaria.
Volviendo a la relacin entre aprendizaje, memoria y factores de crecimiento, la concentracin de Ca 2+ es el
punto de confluencia de la potenciacin
sinptica de larga duracin, LTP, y de
la polimerizacin y organizacin del
citoesqueleto, o sea, del crecimiento
de neuritas. Una actividad neuronal
normal mantiene la produccin normal
de factores neurotrficos; un tratamiento con niveles fisiolgicos de factores neurotrficos aumenta la eficacia
sinptica.

MANUEL NIETO SAMPEDRO

LOS COMPONENTES MAS CARACTERISTICOS de las sinapsis maduras del


hipocampo de mamferos adultos son las densidades postsinpticas (DPS) en dendritas y
soma y las vesculas presinpticas (V) en los terminales axonales.

Dos son las fuentes principales de factores de crecimiento: las clulas postsinpticas (otra neurona, una clula muscular o una clula glandular) y las clulas
gliales. Importa saber que la actividad
biolgica de los factores trficos requiere, a menudo, la colaboracin de dos de
ellos al menos, de origen celular complementario.
En las clulas postsinpticas, la produccin de factores de crecimiento viene
regulada por la inervacin y por su consecuencia, la actividad elctrica. La produccin trfica decae cuando culmina la
inervacin, para aumentar tras la denervacin parcial o total. Ello explica por
qu en el SNC los brotes axonales slo
crecen hasta distancias cortas y por qu,
cuando se facilita su crecimiento hasta
distancias ms largas, los terminales no
se adentran en el tejido del SNC: despus
de una lesin, los brotes axonales de origen local repueblan rpidamente los sitios
postsinpticos vacantes, deteniendo la
produccin de factores de crecimiento
por las clulas desaferentadas.
Veamos qu acontece con la gla, la
otra fuente principal de factores de crecimiento. Tras una lesin de la corteza
entorrinal, el curso temporal de la astrocitosis en el hipocampo mantiene una
estrecha correlacin con el curso temporal del aumento de los factores neuritognicos en esta estructura, as como con
la cintica de neuritognesis de las fibras
comisurales.
Hasta hace muy poco, slo podan
obtenerse datos indirectos sobre las clulas productoras de factores y las clulas
diana de la accin de estos pptidos. Se
recababan a travs de experimentos sencillos, en los que se examinaba por un
lado, in vivo, la anatoma de la respuesta
celular y por otro, in vitro, la produccin
de factores de crecimiento. En la actualidad, sin embargo, tras el clonaje de
muchos factores trficos y de sus receptores, se puede comprobar directamente

16

Mente y cerebro 04/2003

Seales muy breves


causan efectos duraderos
La renovacin sinptica podra desempear un papel clave en los procesos de
Mente y cerebro 04/2003

aprendizaje y memoria. En ambos, las


pruebas experimentales y la propia historia personal nos dicen que los efectos
de estmulos de muy corta duracin pueden persistir largo tiempo. Percepciones
que duraron segundos o dcimas de
segundo en un momento de nuestra vida
se recuerdan muchos aos ms tarde.
La formacin de sinapsis y su renovacin constituyen el engrama, o registro neural de larga duracin. Las cuestiones principales del aprendizaje y la
memoria son los mecanismos de su formacin y modificacin, o sea, la traduccin de un estmulo breve en un
registro duradero modificable. El estmulo que inicia la renovacin natural
de sinapsis es una estimulacin fisiolgica, elctrica, repetida, que activa
una sinapsis hebbiana. El mismo proceso que refuerza la eficacia de esa
sinapsis, debe traducirse en un cambio
morfolgico en un momento posterior.
Esta opinin es simplemente una preferencia personal, que me parece razonable. Propuesta ya por Cajal a princi-

MANUEL NIETO SAMPEDRO

La etapa final de la renovacin de sinapsis corresponde a la maduracin de los


nuevos contactos sinpticos. En la unin
neuromuscular, la agrina, protena de la
membrana basal, induce la agrupacin
de los receptores del neurotransmisor
acetilcolina en la membrana postsinptica. Adems, despus de axotomizar las
neuronas motoras, los componentes de
la membrana basal del msculo previamente inervado pueden, por s solos, acotar el sitio preciso donde los terminales
regenerativos van a formar los nuevos
contactos. En este caso, la membrana
basal del msculo dirige tambin la formacin y diferenciacin de uniones neuromusculares maduras, con aparicin de
vesculas presinpticas y de plegamientos postsinpticos.
El sistema nervioso central carece de
lmina basal propiamente dicha. Pero la
agrina y los abundantes proteoglicanos
extracelulares podran desempear un
papel anlogo, organizando la formacin de nuevas sinapsis. De hecho, el
cerebro contiene molculas solubles
capaces de inducir la aparicin de caractersticas postsinpticas en la membrana
basal del msculo.
Las estructuras ms arquetpicas de
una sinapsis madura en el SNC son los
paquetes de neurotransmisor, las vesculas presinpticas de los terminales axonales y las densidades postsinpticas
(DPS) en las espinas dendrticas.
Cuando observamos al microscopio
electrnico el SNC adulto, aparecen resaltadas las DPS. Estas estructuras subsinpticas muestran, durante la renovacin de sinapsis, el dinamismo de las
sinapsis a las que pertenecen. Segn el
lugar que ocupe en el SNC, cuando una
sinapsis pierde su componente presinptico la DPS correspondiente se conservar o desaparecer a las pocas horas
de la deaferentacin.
Lo mismo que las sinapsis, las DPS
se hallan implicadas en un ciclo de renovacin, cuyos estadios intermedios se
aprecian al microscopio electrnico. Uno
de estos estadios es una DPS con perforaciones e indentaciones mltiples, que
probablemente se degrada en pequeos
fragmentos, cada uno de los cuales originar una nueva espina dendrtica y,
tal vez, una nueva sinapsis.

TIEMPO POR CUADRANTE


(SEGUNDOS)

Etapa final

6.

LA POTENCIACION DE LARGA
DURACION (LTP) en el hipocampo
ocurre concomitantemente con el
aprendizaje. La ilustracin recoge los
resultados de un ensayo con los animales
de experimentacin entrenados a nadar
en una piscina circular llena de una
solucin acuosa opaca. Para descansar
deben encontrar la plataforma sumergida
(arriba, en rojo). Las trayectorias seguidas
por los animales (lnea irregular, arriba) se
registran con una cmara de televisin
acoplada a un ordenador que calcula el
tiempo que el animal permanece en cada
cuadrante (histograma central). Si la
plataforma se retira, los animales
entrenados nadan predominantemente
en el cuadrante donde la plataforma sola
estar (izquierda). Los animales a los que se
ha implantado una cnula que infunde
intraventricularmente un antagonista
del cido N-metil-D-asprtico no parecen
aprender, a juzgar por la naturaleza no
dirigida de sus trayectorias de natacin.
La falta de aprendizaje se refleja en que
nadan tiempos equivalentes en los cuatro
cuadrantes. Las ratas entrenadas que han
aprendido la localizacin de la plataforma
(abajo), presentan LTP en la proyeccin
entorrinal al giro dentado. El antagonista
D,L-APV (5-aminofosfonovalerato)
bloquea la induccin de LTP.

40
30
20
10
0

AMPLITUD
(TANTO POR CIENTO)

su lugar de produccin y accin, mediante


experimentos de hibridacin in situ.

140

100

60
0

40
80
TIEMPO (MINUTOS)

pios del siglo XX , la comparten ahora


numerosos investigadores.
La sinapsis hebbiana se llama as en
honor de Donald Hebb. En 1949, Hebb
postul que una sinapsis que se usa repetidamente, se refuerza, adquiere mayor
eficacia. As reforzada, su umbral de
estimulacin desciende, es decir, para
ser activada la sinapsis necesita estmulos de menor intensidad que los necesarios originalmente; o, recibiendo el
mismo estmulo, produce una respuesta
de mayor amplitud.
En 1973 Bliss y su equipo acometieron registros electrofisiolgicos de neuronas del giro dentado del conejo estimuladas repetidamente a travs de la
corteza entorrinal. Descubrieron cambios
sinpticos acordes con los postulados por
Hebb. Denominaron a ese proceso potenciacin de larga duracin (LTP, long term
potentiation). Contamos ya con un arsenal de pruebas que asocian con la LTP el
mecanismo de almacenaje de algunos
tipos de memoria, particularmente en el
hipocampo. Otras sinapsis de lugares del

17

SNC diferentes, as como sinapsis inhibitorias, pueden potenciarse tambin. Por


fin, parece muy probable que la LTP constituya uno de los primeros pasos en la renovacin de sinapsis.

Bases bioqumicas de la LTP


La LTP se induce convenientemente
mediante la activacin simultnea de
una poblacin de sinapsis a frecuencias
entre 20 y 200 hertz. Esta estimulacin
tetanizante aporta el requerimiento esencial de Hebb: actividades concomitantes pre y postsinpticas. La fuerte despolarizacin de la neurona postsinptica
ocurre en un momento en el que an

queda en la sinapsis una concentracin


del neurotransmisor liberado, suficiente
para actuar sobre los receptores postsinpticos.
En el hipocampo, las sinapsis capaces de potenciacin son excitatorias y
glutamatrgicas. Utilizan, pues, el glutamato como neurotransmisor. El glutamato liberado en los terminales axonales acta sobre dos tipos de receptores
coexistentes en las espinas dendrticas:
los de tipo AMPA (que responden preferentemente al agonista AMPA) y los
de tipo NMDA (que responden preferentemente al agonista NMDA, N-metilD-aspartato).

En la transmisin sinptica habitual, la


llegada de un potencial de accin al terminal axonal induce la liberacin de glutamato; ste al actuar sobre los receptores postsinpticos de tipo AMPAprovoca
el paso de corriente postsinptica despolarizante a travs de canales de Na+. Los
receptores tipo NMDA, por el contrario,
contribuyen muy poco a la despolarizacin postsinptica, porque en el potencial
de reposo de la membrana el canal asociado a este receptor se encuentra bloqueado por iones Mg2+. Sin embargo,
cuando se producen estmulos repetidos
que despolarizan la membrana postsinptica, el Mg2+ se disocia del receptor
de NMDAque, libre, facilita el paso a iones
Ca2+ y Na+. Por tanto, el receptor de tipo
NMDA puede considerarse un detector
molecular de coincidencia voltaje-dependiente, que permite la entrada de Ca2+ en
la neurona postsinptica cuando la actividad aferente sucede en conjuncin
con la despolarizacin. Aunque se acepta
que la LTP se inicia postsinpticamente,
se discute la contribucin e importancia
de los cambios en la eficacia del aferente
presinptico.
Gracias a la disposicin anatmica de
los circuitos neuronales del hipocampo y
de los aferentes de la corteza entorrinal,
un tren de estmulos corticales inicia una
estimulacin recurrente, repetitiva del
circuito con la frecuencia adecuada para
inducir LTP. Para reforzar la transmisin
sinptica resultan imprescindibles la despolarizacin y el aumento de los niveles
de Ca2+ intracelular postsinpticos.
Sin embargo, dos procesos subsecuentes
parecen esenciales para asegurar la durabilidad de la potenciacin. Primero, la
regulacin adicional de los niveles de
Ca2+ intracelular, que se logra por activacin de receptores metabotrpicos, que
afectan al metabolismo. El segundo es la
activacin de reguladores de transcripcin
y sntesis de protenas. En ausencia de
ambos, el reforzamiento sinptico dura
muy poco, menos de 1 hora.
La activacin de receptores metabotrpicos desencadena cascadas enzimticas intracelulares, mediadas por
mensajeros secundarios: Ca 2+ , AMP
cclico, GMP cclico y productos de la
degradacin de fosfolpidos, como inositol fosfatos y cido araquidnico. Cuan-

7.

MANUEL NIETO SAMPEDRO

LOS ASTROCITOS PRESENTES


EN EL HIPOCAMPO de una rata adulta
normal se denominan astrocitos en
reposo. Sus mltiples prolongaciones estn
en contacto ntimo con neuronas y
capilares sanguneos.

18

Mente y cerebro 04/2003

do se permite que el proceso de LTP contine sin perturbaciones, la elevada concentracin intracelular de Ca2+ activa
las proteinquinasas, enzimas implicadas
en la fosforilacin de protenas. Algunas
de estas protenas son factores de transcripcin que requieren la fosforilacin
para cumplir su funcin.
Entre las quinasas que han despertado
mayor atencin deben mencionarse la
proteinquinasa C presinptica (PKC) y
la proteinquinasa II-dependiente de Ca2+
y calmodulina (CaMKII), una protena
postsinptica abundante en las espinas
dendrticas. Para la consolidacin de la
memoria de larga duracin el factor de
transcripcin crtico es CREB, fosforilado por la CaMK IV en respuesta a factores de crecimiento, y por la proteinquinasa A dependiente de AMP cclico.
Por ltimo, la investigacin reciente
acaba de subrayar la importancia de una
tirosinquinasa, capaz de fosforilar los
receptores de glutamato tipo NMDA
durante la induccin de LTP.
Primero en el cerebelo, y luego en el
hipocampo, se observ un fenmeno electrofisiolgico equivalente, aunque opuesto a la LTP. Nos referimos a la depresin
sinptica de larga duracin (LTD, de
long term depression). La LTD revierte
la potenciacin de las sinapsis sometidas a LTP mediante un mecanismo notablemente similar al que induce LTP.
Necesita tambin una elevacin en el
nivel de Ca2+ intracelular y la estimulacin prolongada (3 a 15 minutos), en este
caso a bajas frecuencias (1 a 2 hertz).
Sin embargo, el aumento en la concentracin de Ca2+ intracelular es mucho
menor que tras la estimulacin tetanizante. Por eso mismo, en lugar de activarse las quinasas, interviene la calcineurina, una fosfatasa con alta afinidad
para Ca2+, lo que conduce a la defosforilacin especfica de protenas. La depresin sinptica de larga duracin podra
guardar relacin con el olvido selectivo,
un fenmeno psicolgico fundamental
y tema de viva discusin e inters.

Potenciacin sinptica
y cambios morfolgicos
Aunque la correlacin entre LTP, aprendizaje y variaciones en el nmero y morfologa de las espinas dendrticas se conoce
desde hace varios aos, tard en lograrse
una prueba directa de dicha vinculacin.
Segn parece ahora, los cambios morfolgicos postsinpticos constituyen una
consecuencia razonable de la sntesis de
protenas, requerida en la clula postsinptica para estabilizar la LTP.
Menos obvio, sin embargo, resulta el
mecanismo de comunicacin entre el
Mente y cerebro 04/2003

componente postsinptico y el presinptico. Dos mensajeros retrgrados,


capaces de informar al terminal presinptico sobre el estado del componente
postsinptico, son el xido ntrico y el
cido araquidnico. Producido el primero por una sintasa dependiente de Ca2+
y calmodulina, se genera el segundo por
la fosfolipasa A2, tambin dependiente
de Ca 2+ . Ambos mensajeros parecen
actuar incrementando la liberacin del
neurotransmisor.
A partir de aqu, los posibles mecanismos de induccin de cambios morfolgicos sinpticos asociados a LTP
pertenecen todava al terreno de las hiptesis. La sntesis de factores neurotrficos aumenta drsticamente tras una estimulacin capaz de producir LTP, aumento
que persiste desde 24 horas hasta 7 das
tras estimulacin epileptiforme.
El autor de este artculo y sus colaboradores plantearon la posibilidad
de que las DPS crecieran por adicin de
material y que, alcanzado un tamao
mximo, se fragmentaran, lo que equivale a la divisin de las espinas dendrticas y la generacin de nuevos sitios
postsinpticos desocupados. Un sitio
postsinptico desocupado o inactivo es
un lugar donde se intensifica la sntesis
de factores neurotrficos.
Supusieron, adems, que las estimulaciones capaces de causar LTP promoveran tambin la renovacin de sinapsis y aumentaran el nmero de espinas
desocupadas. Los factores liberados en
estas espinas, por s solos o asociados a
glicosaminoglicanos u otras protenas,
despliegan la actividad neuritognica
necesaria para inducir la iniciacin de
brotes axonales, destinados a ocupar las
espinas vacas.
Adase a ello que una protena de
vesculas sinpticas implicada en la liberacin de neurotransmisor, la sinaptotagmina, promueve experimentalmente
la formacin de filopodios. Estas estructuras, ricas en actina, son tpicas de conos
de crecimiento presinpticos; as, la elevacin de la actividad presinptica conducira a niveles altos tanto de Ca2+ como de sinaptotagmina, que seran capaces
de inducir la formacin de brotes ultraterminales, el tipo de brote axonal ms
frecuente en el SNC. Por el contrario, la
estimulacin a baja frecuencia inductora de LTD produce niveles de Ca 2+
bajos, si bien capaces de activar la calcineurina que, a su vez, causa la retraccin de los filopodios de los conos de
crecimiento axonal.
Muy probablemente, la clave de la traduccin de experiencias conductuales
en cambios morfolgicos est en la con-

vergencia de los niveles de Ca2+ controlados por la actividad elctrica


(mediada por canales inicos regulados
por neurotransmisor) y por seales metablicas o de crecimiento (reguladas por
receptores metabotrpicos y factores de
crecimiento).
La plasticidad del SNC de los mamferos est dirigida a potenciar los procesos
de aprendizaje y memoria. La sinaptognesis reactiva permite, como mucho,
la reparacin espontnea de pequeas
lesiones, producto por ejemplo de la rotura u oclusin de algn capilar sanguneo, reparable con ayuda de brotes terminales y los mecanismos que operan en
la renovacin sinptica. Lesiones ms
grandes impiden la vida normal del individuo lesionado, cuya supervivencia y
posibilidad de reproducirse son prcticamente nulas. As, es extremadamente
improbable la conservacin de mutaciones conducentes a una reparacin efectiva de lesiones en el SNC. La reparacin
espontnea de lesiones en el SNC de los
mamferos no ocurre. Las propiedades de
la gla del SNC de los mamferos conducen, ms bien, a la inhibicin que a la promocin del crecimiento axonal.

MANUEL NIETO SAMPEDRO es profesor


de investigacin del Consejo Superior de
Investigaciones Cientficas, en el departamento de plasticidad neural del Instituto
Cajal de Madrid. Licenciado en ciencias qumicas por la Universidad de Madrid, se doctor en bioqumica y microbiologa en el
Instituto Nacional de Investigaciones Mdicas
de Londres en 1971.

Bibliografa complementaria
HISTOLOGIE DU SYSTME NERVEUX DE LHOMME
y Cajal., vol. II.
Editado por el CSIC, vol. II, captulo 36,
pgs. 863-890; Madrid, 1952.

ET DES V ERTBRS . S. Ramn

B RAIN F UNCTION , S YNAPSE R ENEWAL AND


P LASTICITY . C. W. Cotman y M. Nieto
Sampedro en Annual Review of Psychology,
vol. 33, pgs. 371-401; 1982.
C ELL B IOLOGY OF S YNAPTIC P LASTICITY .
C. W. Cotman y M. Nieto Sampedro en
Science, vol. 225; pgs. 1287-1294; 1984.
AND LTD: D INAMIC AND I NTERACTI P ROCESSES OF S YNAPTIC P LASTICITY .
R. C. Malenka, en The Neuroscientist, vol. 1,
pgs. 35-42; 1995.

LTP
VE

PLASTICIDAD NEURAL: DEL APRENDIZAJE A LA


REPARACIN DE LESIONES. M. Nieto Sampedro
en Arbor, n.o 602; pgs. 89-126; 1999.

19

ESPECIAL: ESQUIZOFRENIA

Entre el delirio
y la realidad
El mundo de los esquizofrnicos remeda, a veces, las intoxicaciones por drogas. De hecho,
las anfetaminas y el LSD inducen procesos cerebrales semejantes a los del trastorno esquizofrnico

Franz X. Vollenweider, Margreet


F. I. Vollenweider-Scherpenhuyzen
y Katja Ludewig

os rostros de los presentes se le


figuraban mscaras grotescas.
Su garganta estaba seca, como
agarrotada. El tiempo y el espacio se confundan cada vez ms, me
derrib el temor a volverme loco. As
describa Albert Hofmann el primer viaje
con LSD al mundo del terror de la historia de la humanidad. En 1943, este qumico haba efectuado un experimento consigo mismo. Ingiri una pequea cantidad
de un polvo cristalino sintetizado por
l con un efecto devastador: cre que
me haba muerto. Mi yo permaneca suspendido en el espacio mientras desde el
sof contemplaba mi cuerpo muerto.
Pude observar y registrar de forma ntida cmo mi alter ego deambulaba quejumbroso por el espacio. Slo 6 horas
ms tarde comenz la recuperacin paulatina.
Haba iniciado con el LSD su camino
hacia la investigacin de las bases biolgicas de la esquizofrenia en razn del
efecto alucingeno que produca, tan
prximo a la sintomatologa de los pacientes esquizofrnicos. Desde entonces se ha aislado una serie de sustancias
psicotropas diferentes, que inducen sntomas psicticos pasajeros entre las
personas sanas. Estos modelos de psicosis facilitan el estudio sobre los fundamentos biolgicos de los trastornos
esquizofrnicos.
Pueden aplicarse a la esquizofrenia
los conocimientos adquiridos en los experimentos con drogas? En nuestra opinin,
ciertos sntomas esquizofrnicos y deter-

20

minadas caractersticas de la intoxicacin


por las drogas obedecen a un problema
comn: la incapacidad del encfalo para
extinguir los estmulos irrelevantes. Una
consecuencia directa de esta anomala en
la filtracin sera el aluvin de estmulos
y las carencias de atencin; de hecho, stas
se consideran los sntomas iniciales de la
enfermedad. Es muy probable que las alucinaciones, los delirios y la alteracin de
la conciencia propia guarden relacin con
tal defecto de filtracin. No obstante,
los pacientes con esquizofrenia manifiestan tambin un empobrecimiento lxico,
as como falta de energa e inters, rasgos
que, en principio, no se desencadenan con
los alucingenos.
El trmino esquizofrenia suele interpretarse de forma errnea. Los esquizofrnicos no tienen una personalidad escindida, como el desgraciado Dr. Jekyll
y Mr. Hyde de la novela del escritor escocs Robert Louis Stevenson. El intercambio patolgico entre las diversas
identidades es una entidad real, aunque
corresponde a un trastorno psquico diferente y mucho ms raro: el trastorno de
la personalidad mltiple. Cuando Eugen
Bleuler acu el vocablo esquizofrenia
(escisin de la mente) en el ao 1908,
este psiquiatra de Zurich se refera, sobre
todo, al desmoronamiento del pensamiento, el sentimiento y la voluntad y,
en consecuencia, del yo.
Los esquizofrnicos presentan, de ordinario, brotes irregulares en el curso de
su enfermedad, los denominados brotes
o episodios psicticos. La percepcin y
el pensamiento se alteran profundamente
en el clmax de cada brote. Pese a mantener la conciencia intacta, los enfermos
sufren a menudo alucinaciones pticas y

acsticas. No es raro que stas lleguen,


incluso, a alterar la percepcin tctil.
Los pacientes con alucinaciones corporales se hallan convencidos de sufrir
mutilaciones de los miembros o bien una
descomposicin de todo el cuerpo por un
cncer. Otros esquizofrnicos sufren
angustia existencial de destruccin o de
disolucin. Su cerebro ya no separa lo
propio de lo ajeno y se quiebra la conciencia
de identidad: mi yo ha desaparecido, se
quejaba un paciente, seguir vivo?
Pero existen otros trastornos del yo,
como la sensacin de perder el dominio
sobre el propio pensamiento, que derriban a las personas con ideas delirantes.
Segn ellas:
determinadas potencias extranjeras
influyen o controlan sus pensamientos
y acciones o su cuerpo;
sus pensamientos son proporcionados
o, por el contrario, eliminados por radiaciones sobrenaturales o emisarios secretos;
las dems personas escuchan en alto
sus pensamientos y participan de su vida
ntima.
Muchos enfermos esquizofrnicos
estn firmemente convencidos certeza del delirio de que sucesos casuales, como la matrcula de un vehculo que
pasa en esos momentos por delante, portan mensajes ocultos para ellos. Mientras
que algunos se imaginan en medio de misiones importantes son agentes de potencias extraterrestres, otros se sienten
amenazados de muerte. Algunas descripciones impresionan: un paciente contaba
cmo se introduca cascos de vidrio dentro del odo y de la nariz para defenderse
de las amenazas exteriores.
Mente y cerebro 04/2003

THOMAS BRAUN

1.

LOS LIMITES DE LA CONCIENCIA


SE DISIPAN. Muchos esquizofrnicos
sienten que su yo se funde con el
entorno.

Seas de identificacin de una psicosis


La esquizofrenia no constituye ninguna rareza. El trastorno afecta a una de
cada 100 personas, al menos, una vez
en la vida. Aflige por igual a los varones y a las mujeres de todos los estratos y culturas. Junto con la enfermedad maniacodepresiva y la depresin
endgena, se incluye entre las psicosis endgenas; trastornos, pues, que
probablemente no obedecen a causas
externas, sino internas. La disposicin
hereditaria desempea cierto papel;
pero, al parecer, para que la enfermedad se manifieste han de sumarse otros
factores de riesgo. Contrariamente a
muchas otras enfermedades psiquitricas, la esquizofrenia hace su aparicin pronto; en el varn suele irrumpir entre los 17 y los 27 aos y en la
mujer, algo ms tarde, entre los 17 y
los 37. La esquizofrenia se presenta muy
pocas veces en otras pocas ms avanzadas de la vida.

Muchos de los que rodean a los pacientes consideran que se trata de reacciones
grotescas e incomprensibles. Sin embargo, la mayora de las ideas delirantes
complejas constituyen un intento desesperado de hallar explicaciones aparentemente racionales a procesos mentales
irracionales e ilusiones sensoriales.
Los trastornos del yo, las ideas delirantes y las alucinaciones representan las
manifestaciones cardinales de la esquizofrenia. Se dan a menudo durante el brote
psictico. Los clnicos destacan, adems,
otros sntomas caractersticos: los enfermos que se expresan de manera abstrusa
y extravagante en la fase aguda padecen
trastornos del pensamiento. Muchas veces
encadenan fragmentos y palabras carentes de lgica o de propsito; el lenguaje
est dominado por contenidos banales.
Por otro lado, el contenido conceptual y
los sentimientos tampoco parecen acoplados correctamente; as sucede, por
ejemplo, cuando un paciente se re a carcajadas al describir su tormento. Unos
enfermos manifiestan, al principio, euforia o xtasis; otros muchos refieren depresin y angustia.

El extravo de los investigadores


Los sntomas cardinales, junto con los
trastornos del pensamiento y las vivencias sensoriales inadecuadas, se integran
en el grupo de sntomas positivos: stos
suponen un exceso patolgico, que se
suma al repertorio habitual de conducta

22

El primer brote psictico suele ir precedido de sntomas inespecficos, del


tipo de alteraciones de la concentracin, apata, angustia, desconfianza y
retraimiento social, durante algunas
semanas o incluso aos. Desde hace
poco tiempo han surgido, en Alemania
y en Suiza, algunos centros de diagnstico precoz para reconocer a tiempo
los primeros signos de la enfermedad
psquica.
En su evolucin a largo plazo la psicosis esquizofrnica no sigue un patrn
uniforme. Pese a disponer de antipsicticos sumamente eficaces, la mayora de los afectados lleva una vida con
limitaciones impuestas por las recadas espordicas o constantes. De todas
maneras, un tercio de los pacientes
con el primer episodio psictico logra
reincorporarse y llevar una vida prcticamente normal, una vez que remite
el brote.

de una persona. En cambio, el segundo


grupo de sntomas negativos alude
a las carencias patolgicas del comportamiento que suelen seguir a la fase
aguda. El enfermo expresa entonces indiferencia; las vivencias y manifestaciones emocionales disminuyen; el mundo
de las ideas se empobrece. El paciente
se torna aptico y se retrae del contacto
con los dems.
Entretanto, los tests neuropsicolgicos ms recientes permiten reconocer
trastornos cognitivos sutiles. As se ha
comprobado que muchos pacientes esquizofrnicos presentan problemas de atencin, una menor conciencia laboral y
problemas para actuar y planear desde
aos antes de que se manifieste la psi-

LSD

SEROTONINA

cosis. Desde luego, estos signos inespecficos no bastan para establecer el


diagnstico. Con todo, resultan determinantes para el reconocimiento precoz de
la esquizofrenia. De la misma manera,
ninguno de los sntomas positivos o negativos descritos confirma, por s solo,
la enfermedad, pues pueden aparecer en
otros trastornos. Slo cuando la enfermedad alcanza el estadio agudo se puede
diagnosticar la esquizofrenia con una
probabilidad elevada.
Durante mucho tiempo se ignoraron
los procesos fisiolgicos cerebrales de
la esquizofrenia. No es de extraar que
surgieran, como hongos, teoras especulativas a su alrededor. Todava bien
entrados los aos sesenta del siglo pasado,
algunos cientficos culpaban de la enfermedad a las familias. El fantasma de la
madre esquizofrengena, que a travs
de su conducta dominante impulsaba a
sus hijos hacia la enfermedad, pulul
durante muchos aos por la bibliografa
especializada, aunque jams se aportaron pruebas empricas.
Hoy sabemos, a partir de estudios de
familias, gemelos y adopciones, que en
la gnesis de la esquizofrenia participan
varios genes. Los expertos en gentica
molecular slo han podido delimitar,
hasta la fecha, su posicin aproximada
en los cromosomas, pero se desconoce
la identidad de los genes responsables.
No obstante, la disposicin hereditaria
slo explica una parte del trastorno. Los
gemelos monocigotos poseen un material
hereditario idntico; si sufre la enfermedad uno de ellos, el otro slo lo hace en
un 50 % de las ocasiones. Es evidente que
slo se hereda una parte del riesgo.
Basndose en estos datos, J. Zubin y
B. Spring, de la Universidad del estado
de Nueva York, propusieron, a finales de
los aos setenta, la hiptesis de la vulnerabilidad y el estrs para explicar la esquizofrenia. Segn esta concepcin, la
disposicin hereditaria slo establece
una vulnerabilidad (susceptibilidad) que
facilitara el trastorno. No obstante, para
que la enfermedad se manifieste se necesitan otros efectos nocivos o estresantes.
Mente y cerebro 04/2003

Hoy, muchos investigadores opinan


que el germen de la enfermedad se encuentra ya dentro del tero o en la primera infancia. Si se compara con la poblacin general, las madres de pacientes
esquizofrnicos sufren ms infecciones
durante el embarazo o complicaciones
durante el parto. Se sospecha que unas
y otras pueden alterar el desarrollo del
encfalo infantil. Quiz, se altere la maduracin y el contacto entre determinadas
neuronas. Estas alteraciones podran
constituir el correlato neuronal que Zubin y Spring llaman vulnerabilidad.
An se ignora por qu esta enfermedad suele manifestarse entre adultos jvenes. Es posible que se requiera una acumulacin sucesiva de daos. No se ha
demostrado, de manera emprica, que

las sobrecargas psquicas provoquen el


brote; con todo, parece que las situaciones de estrs favorecen las recadas.
Uno de los problemas para la investigacin etiolgica de la esquizofrenia
concierne a la variabilidad del cuadro clnico. El patrn y la intensidad de los sntomas se diferencian, no slo de un paciente a otro, sino tambin en el curso
de una misma enfermedad. Por eso, los
investigadores han procurado fragmentar este fenmeno complejo en unidades
ms sencillas.
La semejanza entre la psicosis inducida por el LSD y la esquizofrnica estableci un modelo para la investigacin
de esta psicosis humana. Por otro lado,
los farmaclogos descubrieron principios qumicos activos que suprimen estas

PSILOCINA

manifestaciones de la enfermedad; ms
tarde, algunos de ellos se han convertido
en medicamentos eficaces.
Cmo se explica el efecto de las sustancias psicotropas? Los pensamientos,
la vida emocional y la conducta se basan

Piratas receptores muy caprichosos

Mente y cerebro 04/2003

ceptores 5-HT2A, o bien el antipsictico


haloperidol, que slo inhibe los receptores D2, a probandos. Muy poco despus,
estos mismos probandos ingirieron la
sustancia psicotropa psilocibina.
Qu obtuvimos? La psilocibina no produjo ningn sntoma entre los que haban
tomado, con anterioridad, ketanserina.
En cambio, los que haban ingerido haloperidol manifestaron alucinaciones y
trastornos cognitivos caractersticos de
la psilocibina; tan slo faltaron los sentimientos de euforia. Al parecer, los efectos psicticos que inducen la psilocibina y, probablemente tambin, el LSD
dependen, sobre todo, de una activacin
de los receptores 5-HT2A.
Los antipsicticos atpicos bloquean tanto
los receptores de dopamina (D2) como
los de serotonina (5-HT2A).A diferencia
de los bloqueadores puros de los receptores dopaminrgicos, no slo disminuyen los sntomas positivos, sino tambin
los dficit cognitivos.Resulta,pues,verosmil que estos ltimos obedezcan a una
hiperactividad de las neuronas serotoninrgicas del lbulo frontal.

TERMINACION
NERVIOSA

SEROTONINA

KETANSERINA
PSILOCIBINA

5-HT6
5-HT1A

5-HT2A

5-HT7

5-HT3

CELULA POSTSINAPTICA

EL SITIO YA EST OCUPADO.


La sustancia ketanserina acta
exclusivamente sobre receptores
especiales de 5-HT. La psilocibina
se metaboliza en psilocina en el
organismo ya no puede actuar
porque, al parecer, se une a
los mismos receptores.

THOMAS BRAUN

El LSD y la psilocibina son sustancias


con una estructura qumica emparentada con la del neurotransmisor serotonina. Por eso, desde hace tiempo se
sospechaba que estos alucingenos
inhiban la transmisin interneuronal
de los estmulos serotonnicos al bloquear los receptores serotoninrgicos
de la membrana postsinptica. Se afirmaba que estas sustancias operaban
como antagonistas de la serotonina.
De hecho, se ha comprobado ese efecto en algunas regiones cerebrales. Se
trata, empero, de un esquema harto
simplista: existen mltiples subtipos
diferentes de receptores de serotonina.
Las clulas piramidales del lbulo frontal poseen, por ejemplo, los subtipos
5-HT2A/C y 5-HT1A.Eleanor Sander Bush,
de la Universidad de Vanderbilt, demostr, a travs de experimentos con animales, que el LSD no bloquea estos
subtipos de receptores, sino que los
activa; as pues, el LSD no acta como
antagonista sino, por el contrario, como
agonista.
Adems, el LSD aumenta la concentracin de dopamina a travs de los receptores dopaminrgicos (de tipo D2), aunque de forma muy dbil. Cuando surgi
la hiptesis dopamnica de la esquizofrenia, muchos investigadores creyeron
que los alucingenos, como el LSD y la
psilocibina, inducan sntomas psicticos; no los atribuan a sus efectos sobre las vas nerviosas controladas por
la serotonina, sino a las reguladas por la
dopamina. Para verificarlo, nosotros
administramos el compuesto ketanserina, que bloquea exclusivamente los re-

23

en la interaccin de incontables clulas


nerviosas que intercambian informacin
a travs de mensajeros qumicos. Cuando
las clulas nerviosas excitadas liberan
tales sustancias, denominadas neurotransmisores, stos se enlazan con receptores especiales de las clulas vecinas
que, a continuacin, transmiten la seal
correspondiente. Por el momento, se
conocen ms de 40 neurotransmisores y
multitud de receptores. Hoy se piensa que
en la gnesis de los sntomas psicticos
intervienen, al menos, tres neurotransmisores: la dopamina, la serotonina y el
cido glutmico.
La hiptesis clsica de la dopamina,
que se remonta a los aos setenta, sostena que el cerebro de los esquizofrnicos produce dopamina en exceso. Tal
afirmacin se apoyaba en dos observaciones: la anfetamina aumenta la liberacin de dopamina. Aplicada en dosis
altas, esta droga induce una psicosis con
alucinaciones y delirio de persecucin.
Existen, adems, sustancias que bloquean determinados receptores de la
dopamina y que, al hacerlo, suprimen,
sobre todo, los sntomas psicticos positivos.
Puesto que la dopamina aumenta la
sensibilidad de las clulas cerebrales
ante diversos estmulos, durante mucho
tiempo se concedi crdito a esta hiptesis. Por otro lado, los antagonistas de

24

Desorganizacin cerebral
A pesar de que las anfetaminas, el LSD
y la fenciclidina son drogas con una
estructura qumica diversa y se unen a
receptores completamente diferentes,
producen sntomas positivos muy similares. Cmo se explica esto? Actan
de forma recproca sobre los distintos sistemas transmisores o acaso estas drogas
activan una va final comn?
Los datos de los nuevos estudios anan
las tres hiptesis. Se parte de la observacin, conocida desde hace tiempo, de que
los esquizofrnicos sufren tal invasin
de estmulos internos y externos durante
la psicosis aguda, que no pueden ordenar semejante torrente informativo en el
espacio y en el tiempo.
Ya en 1958 D. E. Broadbent propuso
que los problemas de atencin de los
esquizofrnicos obedecan a una filtracin insuficiente de los estmulos menos
relevantes por el encfalo. Sin embargo,
slo en los ltimos aos se han elaborado conceptos que permiten examinar
de forma emprica la idea del defecto
de filtracin.
Uno de los modelos ms afianzados
de filtracin de los estmulos lo constituye el paradigma de inhibicin del prepulso (PPI), que se da en el reflejo de
sobresalto acstico. El modelo se basa
en la observacin siguiente: si se atemoriza a los animales con un sonido alto
(pulso), los animales se estremecen de
forma refleja. Una reliquia humana de este reflejo corporal integral es el reflejo
de oclusin palpebral: cuando nos sobresaltamos, cerramos automticamente los

CORTE LONGITUDINAL LATERAL


LOBULO FRONTAL
ESTRIADO

3.

TRABAJAR SIN MOLESTIAS. La


emisin de un tono alto activa (zonas rojas)
las regiones situadas en la parte lateral
del lbulo frontal, el cuerpo estriado,
el tlamo y el cerebelo de las personas
sanas. Si este estmulo fuerte (pulso)
va precedido de otro (prepulso) apenas
audible, se excitan otras regiones del
lbulo frontal y del tronco del encfalo
(zonas verdes) y, al mismo tiempo,
disminuye considerablemente la actividad
del tlamo y de otras regiones. Al parecer,
despus del prepulso, el tlamo cierra el
filtro por donde fluye la informacin
sensorial y motora para proteger el
procesamiento del prepulso suave.

CEREBELO

CORTE LONGITUDINAL CENTRAL

TALAMO

TRONCO DEL
ENCEFALO

PULSO

PREPULSO + PULSO
Mente y cerebro 04/2003

VOLLENWEIDER

VOLLENWEIDER

2.

PARPADEO INVOLUNTARIO. De 30
a 40 milisegundos despus de sufrir un
sobresalto acstico, el probando cierra los
ojos (reflejo de oclusin palpebral). La
electromiografa (EMG) mide la reaccin
del msculo oclusor del prpado. La
reaccin se debilitara si el sujeto oyera
un sonido suave, apenas perceptible
(prepulso), antes de emitir el tono elevado
(pulso). Este fenmeno se denomina
inhibicin del prepulso.

los receptores de la dopamina no modifican los sntomas negativos; en consecuencia, el exceso de dopamina slo
podra explicar, a lo sumo, una parte de
los procesos morbosos. No obstante, los
estudios ms recientes con tcnicas de
imagen han revelado que las cosas son
mucho ms complicadas: algunas regiones del encfalo, como el lbulo frontal, presentan una carencia de dopamina
y otras, por el contrario, un exceso.
El parentesco qumico estructural entre
el LSD y la psilocibina, por un lado, y
el neurotransmisor serotonina, por el
otro, llev a la hiptesis serotonnica.
Ambas sustancias, el LSD semisinttico
(dietilamida del cido lisrgico) y la psilocibina extrada del teonanacatl, hongo
sagrado de los aztecas, inducen, entre personas sanas, sntomas positivos y trastornos del yo parecidos a los de la esquizofrenia. Se trata de sustancias que se
unen a los receptores serotoninrgicos,
si bien, en funcin de la regin cerebral,
producen un efecto activador o inhibidor. Gracias a estos modelos de psicosis, comprendemos mejor los efectos
complicados de la serotonina.
La tercera de las hiptesis enunciadas
se refiere al neurotransmisor cerebral
cido glutmico. La droga psicodlica
fenciclidina (PCP, polvo de los ngeles) y el anestsico ketamina, con una
estructura qumica relacionada, despliegan su accin sobre receptores especficos para el cido glutmico. Contrariamente a la anfetamina, el LSD y la
psilocibina, la fenciclidina y la ketamina
no slo inducen sntomas positivos, sino
tambin algunos negativos. En estos
momentos, los investigadores evalan
la hiptesis de que los pacientes esquizofrnicos sufran una carencia cerebral
de cido glutmico.

El guardin de los datos


Los estmulos sensoriales del mundo exterior llegan primeramente al tlamo, la estacin de relevo del encfalo.
Desde all, la excitacin enceflica sigue un circuito de retroalimentacin negativa ( flechas negras ) a travs de regiones
sensoriales primarias y secundarias de la corteza, lbulo frontal y cuerpo estriado y arriba al punto de partida, el tlamo.
El tlamo filtra y modula los estmulos que ascienden al
cerebro. Si el lbulo frontal se activa de forma intensa, ejerce
una retroalimentacin negativa sobre el tlamo y aumenta,
de este modo, la filtracin talmica, protegindose as de la
llegada de nuevos estmulos. Aparentemente, los alucingenos abren el filtro: la ketamina lo hace inhibiendo el cir-

cuito de retroalimentacin del lbulo frontal al tlamo, que


depende del cido glutmico (GLU). La anfetamina, que
aumenta la neurotransmisin dopaminrgica (DA) hacia el
cuerpo estriado, ejerce el mismo efecto y altera la retroalimentacin talmica. La abertura del filtro talmico anega el
cerebro de estmulos y produce los sntomas psicticos agudos. La psilocibina acta estimulando receptores especiales
para la serotonina (5-HT 2A) del tlamo y del lbulo frontal. Por eso, hemos ampliado el modelo de Arvid Carlsson
y formulado la hiptesis de que la actividad excesiva de las
neuronas serotoninrgicas tambin determina una sobreestimulacin cortical.

PUTAMEN
CAUDADO

LOBULO FRONTAL

CUERPO ESTRIADO

TALAMO

GLU

GL

GLU
GLU

GLU

DA

GL

NUCLEOS
DEL RAFE

TECHO

SER

CEREBELO

VIAS NERVIOSAS GLUTAMATERGICAS


VIAS NERVIOSAS DOPAMINERGICAS
CORTE

ojos. Se atena el reflejo cuando el


impulso acstico va precedido de otro
pulso apenas perceptible (prepulso).
El procesamiento del segundo impulso
de gran intensidad se inhibe, al parecer,
para no alterar el procesamiento momentneo del impulso previo bajo. La inhibicin del prepulso se considera un ndice
de la funcin filtradora.
Las drogas mencionadas alteran considerablemente esta funcin filtradora.
A finales de los aos ochenta, el grupo de
David Braff y Mark Geyer, de la Universidad de California en San Diego, observ que los pacientes con esquizofrenia
Mente y cerebro 04/2003

crnica tambin manifestaban un defecto


de PPI. Este se corresponda con el grado
de trastorno del pensamiento.
Sin embargo, no se aclar si el defecto
de PPI podra obedecer a una reaccin
adversa a la medicacin antipsictica.
Slo hace poco, Katja Ludewig, de nuestro grupo de investigacin, ha logrado
demostrar un dficit claro de PPI entre
pacientes esquizofrnicos recin diagnosticados que no haban tomado an ningn medicamento. Se acentuaba el defecto, sobre todo, entre los pacientes con
mayores alteraciones de la atencin. Por
lo tanto, estos resultados de nuestra inves-

THOMAS BRAUN

VIAS NERVIOSAS SEROTONINERGICAS

tigacin indican que el descenso en la


filtracin de los estmulos sucede ya
desde el principio de la enfermedad.
La inhibicin del prepulso se puede
examinar en modelos animales. Markus
Fendt y Michael Koch demostraron que
la funcin filtradora depende, en esencia,
de tres regiones enceflicas: el lbulo
frontal (corteza frontal), el cuerpo estriado y el tlamo. Si se desconecta alguna
de estas regiones, empeora la PPI. Como
el tlamo integra la informacin proveniente de los rganos sensoriales y la
transmite al cerebro, probablemente asuma la funcin de filtro central. Arvid

25

VOLLENWEIDER

b
LOBULO
PARIETAL

LOBULO
FRONTAL
PARTE ANTERIOR
DEL CINGULO

HIPOCAMPO/
NUCLEO AMIGDALINO

TALAMO

4. IMAGENES DEL TRASTORNO DEL YO. El patrn de actividad cerebral difiere


segn el tipo de alteracin del yo que se manifieste. En a: la actividad (en rojo) del
lbulo frontal (corteza frontal), la de la parte anterior del cngulo y la del lbulo
parietal se elevan entre los probandos que manifiestan un alejamiento eufrico del
yo (autoalejamiento ocenico) con la ketamina o la psilocibina. Al propio tiempo,
la actividad de las neuronas del hipocampo y de los ncleos amigdalinos (en azul)
disminuye. En b: este alejamiento angustiado del yo, que se acompaa de una sensacin
de destruccin, cursa, sin embargo, con un aumento bilateral (en rojo) de la actividad
del tlamo y una disminucin (en azul) de las regiones profundas del lbulo frontal.
En la imagen se ven los hemisferios cerebrales izquierdos desde una proyeccin externa
(parte superior) y en un corte longitudinal (parte inferior).

Carlsson ha propuesto la existencia de


dos vas nerviosas diferentes que sostienen la funcin filtradora del tlamo. La
primera, que se dirige desde la corteza
frontal al estriado, se halla gobernada por
el cido glutmico; la segunda discurre
desde el tronco del encfalo al estriado y
se sirve de la dopamina como mensajero.

El agotamiento
de la memoria operativa
Todas las regiones enceflicas se comunican a travs de bucles reguladores, es
decir, influyen de forma recproca en su
actividad. As se explica que las drogas
descritas induzcan psicosis parecidas, a
pesar de actuar sobre lugares diferentes.
Con independencia de que la ketamina
suprima la transmisin nerviosa dependiente del glutamato o de que la anfetamina aumente la actividad dependiente
de la dopamina, ambas abren de manera
indirecta el filtro talmico y anegan de
informacin el cerebro.
Nuestro grupo ha examinado este modelo a travs de tcnicas de imagen apli-

26

cadas a personas sanas. Mediante tomografa por emisin de positrones (PET)


se localizan regiones cerebrales con
mayor o menor consumo de energa; es
posible seguir la actividad de cada rea
enceflica. La ketamina y la psilocibina
aumentan la actividad de la corteza frontal (lbulo frontal) de manera llamativa,
lo que revela una estimulacin excesiva
de esta regin. Al mismo tiempo, se modifica la actividad en otras regiones corticales y en el tlamo. La denominada
hiperactividad frontal tambin se verifica, en parte, entre pacientes con esquizofrenia aguda, no tratados con anterioridad. En cambio, los enfermos con
esquizofrenia crnica, que padecen principalmente sntomas negativos, no muestran esa hiperactividad. As pues, los
efectos inducidos por las drogas parecen obedecer a procesos similares a los
causantes de la psicosis esquizofrnica.
Podra la hiperactividad frontal hallarse tras una deformacin de la percepcin de lo propio y del entorno? Hemos
comparado el patrn de actividad cere-

bral durante diversas estimulaciones de


prepulso-pulso. Entre las personas sanas,
la emisin del prepulso inhibidor del
reflejo aument la actividad de la corteza frontal y redujo la de otras regiones
corticales, as como las del estriado y
tlamo. Por consiguiente, para la funcin
de filtro se requiere, en principio, una
corteza frontal activa. Como la sobredosis
de drogas y la psicosis esquizofrnica se
asocian, desde el comienzo, con una
hiperactividad frontal, es probable que
no se disponga, para la funcin filtradora,
de suficientes reservas activas.
Esta hiptesis habr que reforzarla con
experimentos. Sin embargo, explicara por
qu la memoria operativa de los esquizofrnicos, que se encuentra acoplada a
la corteza frontal, deja de funcionar. La
memoria operativa permite evaluar e
interpretar los estmulos internos y externos comparndolos con la informacin
almacenada. Cuando la sobrecarga de
estmulos lleva a la psicosis, el cerebro
se torna incapaz de poner orden en la
informacin que le llega. Y acaba por
perderse el contacto con la realidad.
Nos esforzamos por explicar la esquizofrenia a travs de neurotransmisores
y actividad cerebral. No significa ello,
por supuesto, que la enfermedad pueda
combatirse slo con los medicamentos.
Si logrramos comprender todos los procesos involucrados, podramos elaborar
estrategias teraputicas mucho ms precisas.

FRANZ X. VOLLENWEIDER, profesor de la


Universidad de Zurich, dirige el grupo de investigacin de neurofarmacologa y estudios
de imagen del encfalo en la clnica psiquitrica de dicho centro superior. MARGREET
F. I. VOLLENWEIDER-SCHERPENHUYZEN
es especialista en anestesia de la clnica Hirslanden de Zurich. KATJA LUDEWIG es jefe clnico del departamento de investigacin
de los Servicios Psiquitricos del cantn de
Aargau.

Bibliografa complementaria
SCHIZOPHRENE MENSCHEN. C. Scharfetter.
Psychologische Verlags Union Urban und
Schwarzenberg; Munich, 1990.
DAS RTSEL SCHIZOPHRENIE. EINE KRANKHEIT
WIRD E NTSCHLSSELT . H. Hfner. C. H. Beck
Verlag; Munich, 2000.
A SYSTEMS MODEL OF ALTERED CONSCIOUSNESS . I NTEGRATING NATURAL AND D RUG -I N DUCED P SYCHOSES . F. X. Vollenweider y
M. A. Geyer, en Brain Research Bulletin,
vol. 56, pg. 495; 2001.

Mente y cerebro 04/2003

Hay ratas esquizofrnicas?

medicamentos contra la esquizofrenia y probar su toxicidad, sino que, adems, permiten verificar las teoras sobre
el origen de la enfermedad y los posibles factores de riesgo,
por ejemplo, el efecto de los txicos ambientales o del aislamiento social.
Un concepto muy prometedor acerca de los sntomas psicticos es la idea de un defecto de filtracin enceflica, es
decir, la incapacidad para discriminar entre los estmulos
relevantes y los irrelevantes. Esta impotencia propiciara una
inundacin de estmulos y acarreara problemas para fijar
la atencin. Para explorar de forma emprica esta disfuncin, se coloca a la rata dentro de una jaula protegida. Si, a
travs de un altavoz, se emite un tono bajo, el roedor dirige
la cabeza hacia la fuente sonora (reaccin de orientacin).
En cambio, si se hace resonar de forma inesperada un tono
alto, el animal se estremece (reaccin de sobresalto). Sin
embargo, si 100 milisegundos antes de emitir el tono alto
(estmulo de sobresalto), se aplica un estmulo suave (prepulso), la reaccin de sobresalto del animal sano se reduce
claramente.
Mientras el encfalo procesa la primera informacin que le
llega, suprime, al parecer, la elaboracin del estmulo posterior para proteger, de las influencias nocivas, el primer
proceso. Este fenmeno se conoce como inhibicin del prepulso (PPI). Cuando en 1978 David Braff y sus colaboradores, de la Universidad de California en San Diego, observaron una debilitacin de la PPI entre sus pacientes con
esquizofrenia crnica, surgi un gran inters por conocer
los fundamentos neurobiolgicos del fenmeno.
Se pueden trasladar los resultados de la PPI de las ratas al
ser humano? Para hacerlo deben satisfacerse tres condiciones o criterios de validez:
Validez de reproduccin: el ser humano y los animales
deben comportarse de forma prcticamente idntica en las
condiciones del experimento.As sucede en este caso: las anfetaminas alteran la PPI en la especie humana y en las ratas
por igual.
Validez de constructo: los investigadores han observado
determinadas alteraciones en el encfalo de los esquizofrnicos. Cuando se inducen estas alteraciones de forma
emprica a los animales, se observan las alteraciones pertinentes de la conducta.
Validez de prediccin: los medicamentos que alivian a los
enfermos de esquizofrenia, tambin actan sobre los animales de experimentacin. Tanto los neurolpticos clsicos

Mente y cerebro 04/2003

como los preparados atpicos ms recientes mejoran la inhibicin del prepulso de las ratas.
El modelo animal de la inhibicin del prepulso cumple perfectamente los tres criterios de validez. Los mecanismos neuronales que subyacen a la inhibicin del prepulso de las
ratas deberan, por lo tanto, ser idnticos a los que se
encuentran alterados entre los esquizofrnicos.
A partir de los modelos animales sabemos ahora que el
efecto del neurotransmisor dopamina sobre los receptores
D 2 del nucleus accumbens del cuerpo estriado interviene
en la PPI de la rata. Si se incrementa de manera artificial la
actividad de las neuronas dopaminrgicas de esta regin
concreta, se debilita la inhibicin del prepulso. Adems, los
experimentos con los animales han revelado que el nucleus
accumbens se comunica con las regiones enceflicas siguientes:
la corteza prefrontal, que tambin participa en la memoria operativa;
el hipocampo, responsable del aprendizaje, la memoria y
la orientacin espacial;
el tlamo, que integra la informacin procedente de los
rganos sensoriales;
el ncleo amigdalino, que es el sistema del miedo y de la
agresin;
algunas zonas del tegmento, que controlan la conducta
dirigida a satisfacer las necesidades.

ESTIMULO DE SOBRESALTO

REACCION DE SOBRESALTO

PREPULSO CORTO

NINGUNA REACCION

PREPULSO Y ESTIMULO
DE SOBRESALTO

INHIBICION DEL SOBRESALTO

THOMAS BRAUN

Puede un animal padecer delirios y alucinaciones? Por


supuesto, no podemos responder con plena seguridad a
estas preguntas. Sin embargo, los investigadores creen que
muchos sntomas psicticos obedecen a alteraciones funcionales del encfalo que tambin manifiestan los animales.
Los modelos animales no slo ayudan a descubrir nuevos

LUCHA ENTRE COMPETIDORES. El prepulso suprime el


procesamiento del estmulo de sobresalto.

Las observaciones con seres humanos confirman los datos


de los modelos animales. Cuanto mejor conozcamos las regiones enceflicas que intervienen en la esquizofrenia, ms
selectivos sern los nuevos preparados antipsicticos. Todo
medicamento que actuara de manera selectiva sobre la regin
enceflica afectada, debera resultar ms eficaz y, al mismo
tiempo, reducir al mnimo el peligro de reacciones adversas (nada despreciables, hasta la fecha).
M ARKUS F ENDT, M ICHAEL KOCH
Markus Fendt es profesor del Instituto zoolgico de la Universidad
de Tubinga y Michael Koch, profesor del Instituto de investigacin cerebral de la Universidad de Bremen.

27

ESPECIAL: ESQUIZOFRENIA

Esquizofrenia
y arte
Por qu nos fascinan las obras de los artistas esquizofrnicos?
Quiz se deba a que sus creadores miran en abismos que el resto
de los mortales slo es capaz de atisbar

Thomas Fuchs

a proximidad entre el arte, el


genio creador y la enfermedad
mental ha constituido un permanente motivo de fascinacin.
Ya el filsofo griego Platn consideraba
la mana la exaltacin del alma
como un regalo de los dioses que facultaba a los artistas y a los poetas para poder llevar a cabo sus obras. Siendo as
que todo lo que es grande ocurre en la
locura, escribe en Fedro, uno de sus
dilogos. Aproximadamente 2000 aos
ms tarde, en 1811, Benjamin Rush llamaba la atencin sobre algo muy parecido al hablar de la liberacin de la fuerza
creadora que acaece en la locura: Por
razn de la exaltacin preternatural, que
no enfermedad, de una parte del cerebro,
la consciencia adquiere no slo una fuerza
y una agudeza inusuales, sino que adems descubre en s dotes de las que nunca
antes haba dado muestra.
Rush compara la esquizofrenia con un
terremoto que hace saltar por los aires
las capas tectnicas petrificadas del espritu civilizado, poniendo al descubierto
todo un potencial arcaico, esto es: valiosos y esplndidos fsiles, en sus palabras textuales. Esta perspectiva romntica de la enfermedad psquica retorna
de vez en cuando, aunque es evidente que

no resulta completamente adecuada para


la creacin artstica de un individuo
esquizofrnico; por s misma, la enfermedad no convierte a nadie en un artista.
Sin embargo, es innegable que las
obras de estas personas desprenden a
menudo una magia especial. El artista
sabe cmo llevarnos como observadores al menos hasta el umbral de su extrao mundo vital y hacernos atisbar all
algo de la fragilidad de la existencia
humana. Percibimos la lucha desesperada del enfermo por reconquistar su
propia identidad y su antiguo orden perdidos. Una lucha agnica que el paciente
esquizofrnico consigue transmitir en el
mundo cerrado de una pintura mejor que
en la vida real; de ese modo, recupera
mediante la creacin pictrica, siquiera
sea por un valioso momento, su libertad
de accin.
A finales del siglo XIX Cesare Lombroso (1835-1909) hizo popular la relacin romntica entre el arte y la locura.
En Genio y locura, publicado en 1888,
este antroplogo italiano analiz a los
artistas y escritores ms importantes de
su poca. Encontr en ellos signos de una
debilidad psquica, cuya causa atribuy a la herencia. Al establecer esta conclusin, Lombroso reflejaba su dependencia de la doctrina de la degeneracin, en
boga por entonces en crculos psiqui-

tricos; la tesis postulaba una degradacin


inevitable de la especie humana.
Cincuenta aos ms tarde, los nacionalsocialistas recogieron de nuevo esas
ideas y las transformaron para su causa.
En Arte degenerado, una exposicin
tristemente clebre, exhibieron juntas,
entre 1937 y 1941, las obras de enfermos
mentales y de artistas contemporneos.
Se proponan, con ello, poner de manifiesto la debilidad mental y decadencia
del arte moderno. Justo en sentido contrario, y por las mismas fechas, los surrealistas ensalzaban las obras redescubiertas
de los enfermos mentales, calificndolas
de creaciones revolucionarias y antirracionales, propias de un inconsciente liberado de sus cadenas.
De hecho, la creacin artstica ya se
haba relacionado en alguna ocasin con
la enfermedad mental. As, a propsito
de Adolf Wlfli (1864-1930), poeta, pintor y compositor suizo. Este genio polivalente, aquejado de esquizofrenia, no slo
cre una mitologa privada, sino tambin
un vocabulario y un sistema de clculo
propios. De forma similar, el pintor Friedrich Schrder-Sonnenstern (1892-1982)
comenz su carrera artstica una vez iniciada la irrupcin de la psicosis.
Vincent van Gogh (1853-1890), en cambio, pintaba ya antes de padecer su enfermedad; en su caso se trataba ms bien

1.

SOBRE ZANCOS. Pintado en 1919, este cuadro acab convirtindose en el emblema


de la Coleccin Prinzhorn. En la parte superior derecha escribi el artista Josef Foster
las siguientes palabras: Esto debe representar que, cuando uno no tiene ningn peso
corporal con el que deba cargar, se puede ir entonces a gran velocidad por el aire.

28

Mente y cerebro 04/2003

JOSEF FORSTER: SIN TITULO; HACIA 1916. TECNICA MIXTA SOBRE CARTON. COLECCION PRINZHORN

JOSEF HEINRICH GREBING: CALENDARIO DEL SISTEMA CRONOLOGICO LADRON Y ASESINO, COLECCION PRINZHORN

2. ASESINO Y LADRON. Las pinturas

JOSEF HEINRICH GREBING: MI CALENDARIO DEL SIGLO

XX

PARA JOVENES CATOLICOS DE AMBOS SEXOS, COLECCION PRINZHORN

de Josef Heinrich Grebing (1879-1940) no


fueron concebidas como obras de arte. Se
dirigen contra la amenaza de la nada, del
desmoronamiento de la estructura mental
y de la muerte.

3. CALENDARIO SECULAR.
Permanentemente en busca de lo nico
correcto que existe, Grebing trabaj de
forma incansable en la realizacin de
calendarios siempre nuevos, que deban
recomponer el orden perdido de su
mundo.

AUGUST NATTERER (NETER): EL PASTOR MARAVILLOSO (II), ANTES DE 1919, COLECCION PRINZHORN

4.

EL PASTOR MARAVILLOSO. August


Natterer (1868-1933) describi a Hans
Prinzhorn sus visiones de impronta
religiosa: lobos, ovejas y el buen pastor.

de una epilepsia o de una psicosis manaco-depresiva que de una esquizofrenia.


Algo semejante ocurri con el artista Edvard Munch (1863-1944), posteriormente
depresivo, o con el pintor y msico Louis
Soutter (1871-1942).
De esa gavilla de ejemplos cabe inferir que un artista es capaz de crear grandes obras no a causa de su enfermedad
mental, sino a pesar de ella. Pero la psicosis comporta, sin duda, un cambio significativo, lo mismo en la expresin que
en el estilo. Van Gogh pint sus cuadros
principales en el perodo comprendido
en los cuatro aos y medio posteriores
a la aparicin de su enfermedad. Tambin
Munch cre muchos de sus trabajos clebres en los aos en torno al de 1895,
coincidiendo con una poca de severas
depresiones y excesos alcohlicos.
Con todo, la mayora de los artistas
enfermos mentales no se hicieron famosos. La coleccin de creaciones artsticas realizadas por esquizofrnicos ms
conocida lleva el nombre del psiquiatra
e historiador del arte Hans Prinzhorn
(1886-1933). En el ao 1919 le encarg
Karl Wilmanns, a la sazn director de la
Clnica Psiquitrica de Heidelberg, crear
un museo de arte patolgico con cuadros de pacientes aquejados de enfermedades mentales. Pero Prinzhorn no
pudo culminar el proyectado museo, ya
que dej Heidelberg tres aos ms tarde.
Sin embargo, consigui reunir, en el
transcurso de ese corto intervalo temporal, una enorme cantidad de cuadros
procedentes de instituciones psiquitricas alemanas y de algunas extranjeras.

Obras de arte en papel


de calendario
Se recogieron unos 5000 trabajos, realizados entre 1885 y 1925, procedentes de
unos 450 internos de diversos centros
manicomiales. No influidos por los medicamentos antipsicticos, todava desconocidos, estos trabajos representaban
un testimonio excepcional en su gnero y a nivel mundial. Se trataba de dibujos, acuarelas, leos, trabajos textiles,
collages y esculturas en madera. En la
mayora de las ocasiones, los pacientes
pintaban o dibujaban en papel de barba,
hojas de calendario, formularios, peridicos o incluso en papel higinico, cuando
no utilizaban cualquier otra cosa que
tuvieran a mano en el manicomio. Surgi
Mente y cerebro 04/2003

as una mezcolanza multicolor de obras


que abarcaban la gama entera de calidades, desde esbozos banales hasta autnticas obras de arte realizadas de un modo
peculiar y sin precedentes, pasando por
bosquejos mediocres.
En este material se inspir Prinzhorn
para redactar La pintura de los enfermos
mentales, libro publicado en 1922, que
tuvo rpidamente una gran difusin y
que sigue siendo considerado una obra
capital sobre la relacin entre locura y
arte. Prinzhorn analiz y clasific los
cuadros segn sus caractersticas formales, desde los garabatos ms simples
hasta las obras pictricas simblicas ms
complejas. En diez retratos y anlisis
seleccionados de maestros esquizofrnicos de su coleccin relacion la obra
del artista con su historia vital. Puso as
de manifiesto la individualidad de los
enfermos, sacndolos del anonimato que
comportaba el fondo de saco de los
diagnsticos psiquitricos. Pero evit
siempre valorar los cuadros exclusivamente como una expresin de la enfermedad: Aquel que no sea capaz de establecer un diagnstico sin la ayuda de
estos recursos, escribi a propsito de

los cuadros, tampoco lo establecer ms


fcilmente con ellos.
Los pacientes cuyos cuadros recopil
Prinzhorn pintaban en su mayora por propia iniciativa, sin instruccin previa de
ningn tipo. Qu les impulsaba a hacerlo? Prinzhorn tambin crea que todo
hombre abrigaba en su interior un impulso
creador enterrado por el proceso de civilizacin. La esquizofrenia poda estimular dicho impulso artstico, incluso en
quienes carecan de experiencia alguna.
Exactamente en ese mismo sentido
interpretaron su libro los artistas de vanguardia. Consideraron aquellos trabajos,
a menudo excntricos y grotescos, como
autnticas formas originarias de creacin, comparables con el arte no deformado de los nios o de los primitivos.
Alfred Kubin (1877-1959), dibujante y
escritor, visit la coleccin en Heidelberg
y escribi sobre ella una resea entusiasta. Est comprobado que la obra de
Prinzhorn influy en Salvador Dal, Paul
Klee, Max Ernst y Pablo Picasso; los
surrealistas de Pars se referan a ella
llamndola su Biblia.
La suerte posterior de la coleccin
constituye un reflejo de la cultura y de

31

LAS VOCES NUNCA ENMUDECEN.


As transformaba el artista
norteamericano Richard Lachman sus
alucinaciones en pinturas. (The voices never
stop, 1965).

RICHARD LACHMAN: THE VOICES NEVER STOP, 1965, TOMADO DE: THOMASHOFF & NABER, PSYCHE UND KUST (PSIQUE Y ARTE), EDITORIAL SCHATTAUER 1999, P. 128.

6.

JOSEF HEINRICH GREBING: SIN TITULO; PLUMA SOBRE PAPEL, COLECCION PRINZHORN

El comerciante de Magdeburgo Heinrich


Grebing (1879-1940) esperaba poder
volver a encontrar, en las interminables
columnas de nmeros, el antiguo sentido
perdido del mundo. Pero tambin aqu el
sentido se quebraba: apareca un error y
aniquilaba de golpe el orden primoroso.

la incultura del siglo pasado. Antes de


1933 se multiplicaron las exposiciones.
Pero a partir de entonces los nacionalsocialistas utilizaron las obras con fines
propagandsticos en Arte degenerado,
exposicin itinerante que ya hemos mencionado. Tras la guerra, la coleccin cay
en el olvido y su delicado material pictrico permaneci abandonado. Slo en
los aos sesenta volvieron a hacerse algunas pequeas exposiciones con los cuadros. A comienzos de los ochenta, Inge
Jdi, de la Clnica Psiquitrica Universitaria de Heidelberg, empez a archivar y conservar con criterios cientficos
las obras. Su exhibicin en Londres,
Lisboa y Nueva York ha atrado a cientos de miles de visitantes. En el ao 2001
se hizo por fin realidad la idea de Wilmanns de dotar a la coleccin con una
sede permanente en Heidelberg: el 13 de
septiembre de ese ao se inaugur el
Museo de la Coleccin Prinzhorn.
Como emblema oficial de la Coleccin
se eligi un cuadro, pintado en 1916 por
Josef Foster (nacido en 1878, aunque se
desconoce el ao de su muerte), que vivi
en el hospital psiquitrico de Ratisbona.
Muestra una frgil figura masculina que,
suspendida en el aire mientras sujeta con
las manos unos largos zancos con conMente y cerebro 04/2003

trapesos en sus extremos, da la impresin de balancearse grcilmente sobre la


tierra. El rostro del hombre est oculto
por una bufanda o una tela, como si estuviera enmascarado o amordazado. En la
esquina superior derecha Foster anot lo
siguiente: Esto debe representar que,
cuando uno no tiene ningn peso corporal
con el que deba cargar, se puede ir entonces a gran velocidad por el aire.
El cuadro muestra tambin a un hombre que ha perdido su propio peso y el
suelo firme bajo sus pies y tiene que proveerse de una gravedad artificial; un
hombre al que la enfermedad le ha arrebatado su capacidad natural de comunicacin y que busca, subido en unos zancos, sin contacto de ningn tipo con el
suelo, su camino por el mundo. Y que,
sin embargo, por un momento tambin
es capaz de vibrar de alegra, pues, como
Foster se encarga de recordarnos, este
mismo hombre puede ir entonces a gran
velocidad por el aire.
El psiquiatra Ludwig Binswanger
(1881-1966) describi este artificioso
rasgo vital como amaneramiento o afectacin. Citaba como ejemplo el sentir de
uno de sus pacientes: Estoy como si hubiera sido introducido en el mundo atado
por un hilo y en cualquier momento pudiera ser tirado hacia arriba y arrancado
fuera del mismo. Al esquizofrnico le
falta la fijacin al suelo. Ha perdido el
fundamento de su existencia y el contacto con los otros y no tiene ms remedio que arreglrselas con una existencia
postiza, artificiosa y peculiar.

objetivo, orden y sistematiz compulsivamente columnas de nmeros y las


embelleci artsticamente con smbolos
y ornamentos. En estos sistemas, tablas y
clculos minuciosamente elaborados, se
reconoce a menudo una lgica horadada,
que opera, dirase, en paralelo a la normal; refleja aqulla a sta como si de su
espejo se tratara, pero sin encontrarse
nunca ambas. En la lgica agujereada se
producen tambin fracturas; el orden conduce al absurdo. En una hoja, llena de
nmeros en miniatura, Grebing tiene que
tachar una cifra y el pulcro orden queda

CARL LANGE: SIN TITULO, ALREDEDOR DE 1900, LAPIZ SOBRE PAPEL DE DIBUJO, COLECCION PRINZHORN. INSCRIPCION: SE GIRA LA IMAGEN SUPERIOR Y SE OBTIENE LA INFERIOR

5. LA EQUIVOCACION HECHA ARTE.

Lgica horadada
Muchas obras de la Coleccin no carecen de racionalidad. Se evidencia, por
ejemplo, en las pinturas de Josef Grebing
(nacido en 1879 y muerto posiblemente
en 1940), poseedor de un saber enciclopdico. Su vida descarril por la psicosis y
se rompi finalmente en mil pedazos.
Desesperado, el comerciante de Magdeburgo recogi los fragmentos restantes y
los junt, en la esperanza de que en las
interminables listas, filas y calendarios
que realizaba pudiera encerrarse el antiguo sentido perdido del mundo. Con ese

7. LA PLANTILLA-PRUEBA.
Carl Lange (1852-1916) se senta vctima
de una conspiracin asesina. Como
prueba aportaba dibujos, supuestamente
descubiertos en sus zapatos, a los que
consideraba sagradas plantillas
milagrosas.

33

JOSEF SCHNELLER (SELL): MIRIADAS-DE-RESURRECCIONES-DEL-MAS-ALLA, COLLAGE; LAPIZ, PASTEL, PINTURA OPACA; COLECCION PRINZHORN

8.

MIRIADAS-DE-RESURRECCIONESDEL-MAS-ALLA. Durante su psicosis,


el dibujante de planos de construccin
Josef Schneller (1878-1943) plasm, en un
collage elaborado con una tcnica
extremadamente precisa, sus mundos
fantsticos y sus fabulosas visiones
arquitectnicas.

La lucha contra las alucinaciones


Observando los cuadros podemos hacernos una idea aproximada de lo que
uno deba de sentir al or voces. El propio Lachman escribi ms tarde a este
respecto: Durante el tiempo que pas en
el hospital oa voces que me decan lo
que deba hacer. Cuando pint este cuadro, estaba tan enfermo que no poda distinguir si existan realmente o tan slo
estaban en mi espritu. Me senta como
expuesto a ataques de hombres y fuerzas
que merodeaban a mi alrededor. LachMente y cerebro 04/2003

BARON HYACINTH VON WIESER (HEINRICH WELZ, 1833-1912): OJEADA A LA IDEA DE PODER, COLECCION PRINZHORN

de golpe aniquilado. Entre sus calendarios


seculares, se encuentra uno al que Grebing
llam El calendario del verdugo y del
asesino ladrn, con el que posiblemente
quiso mostrar que, tras la seguridad del
orden, le acechaba la muerte.
Grebing nos pone la quiebra del mundo
ante los ojos, nos muestra la fractura de
la estructura mental que nos lleva a cometer fallos de escritura. Sus creaciones,
obras de arte surgidas del error, no
fueron concebidas ni pensadas como tal,
sino que las acab realizando as, con esos
errores, debido a la coaccin que sobre
l ejerca la amenaza externa de disolucin y de muerte.
Como se manifiesta en estos ejemplos, la capacidad expresiva de los artistas, en relacin con ese impreciso impulso
creador, es enorme. Los esquizofrnicos se encuentran anegados a menudo
por imgenes interiores, exuberantes
asociaciones e intensas impresiones externas. Nuestro lenguaje no encuentra,
en la mayora de las ocasiones, expresiones adecuadas que permitan reflejarlas.
En esta situacin, la pintura abre a los
enfermos un mundo ilimitado de posibilidades, donde poner orden y dar forma
a sus opresivas e inefables experiencias.
Pintar o dibujar significa tener la capacidad de convertir un bosquejo interno
en una realizacin visible. El enfermo
puede configurar ms fcilmente el espacio del cuadro que la amenazante realidad externa. Dado que el esquizofrnico
est condenado a la pasividad frente a
sus experiencias psicticas, la actividad
pictrica le proporciona una experiencia de cmo actuar en correspondencia.
Al bosquejo interno le sigue la accin y
un resultado visible; ello le ayuda a arraigarse de nuevo en la realidad. Algunos
artistas esquizofrnicos, as Adolf Wlfli,
consiguieron incluso disolver sus alucinaciones mediante este proceder. Un
buen ejemplo de su eficacia teraputica
lo ofrece tambin Richard Lachman
(nacido en 1928). Su cuadro The voices
never stop lo pint durante un episodio
psictico agudo.

9.

HILADAS Y ANUDADAS. ... expuesto a la amenazante disolucin, el artista se salva


en el espacio mgico que ensambla las cosas: su desobediente e ingobernable
pensamiento; su cuerpo descompuesto y despojado de su unidad. Y tambin las
tonalidades, las palabras y las imgenes que le oprimen, primero hiladas y anudadas
entre los puntos mgicos con lneas tan extremadamente sensibles como fibras nerviosas
desnudas, despus concretadas en simples curvas y signos que anuncian el definitivo
silencio. (Inge Jdi.)

man cuenta tambin cmo, en el transcurso de su enfermedad, la pintura le


posibilit comunicar algo a travs del
cuadro, en vez de permanecer aferrado
como vctima en el centro de la enfermedad... en lugar de dirigir todos mis pensamientos hacia m mismo, comenc a
establecer relaciones con los otros.
El paciente puede sentirse as sujeto
activo y determinado en un espacio protegido y simblico. Por eso, la pintura
le sirve de contrapunto o de espejo en el
cual consigue, a pesar de su desfiguracin, reconocerse a s mismo y tambin
su mundo propio. Y, por ltimo y no por
ello menos importante, la pintura le permite expresar lo que tan slo con mucha
dificultad puede transmitirse con palabras. El cuadro se transforma, pues, en
una invitacin para que los otros se comuniquen con l. Pues el mundo preverbal
de las imgenes, los colores y las formas es comn a todos nosotros y no necesita de ninguna gramtica refinada.
Tras los cambios radicales que el concepto de arte ha experimentado en el
siglo veinte, podemos aceptar sin ningn esfuerzo la excentricidad de tales
obras, sin observarlas ni tampoco a los
artistas que las realizaron bajo el prisma de la enfermedad. En estas extraas

y caprichosas estructuras defensivas,


plasmadas en forma de pinturas, contra
la insoportable experiencia de la existencia psictica asoma algo de la tragedia del hombre situado ante los abismos
del alma. Por esta razn, los cuadros
representan un puente hacia el mundo de
los enfermos, aun cuando a veces nos
lleve mucho tiempo reconocerlo y atravesarlo.

THOMAS FUCHS comparte la docencia en


la facultad de medicina de la Universidad de
Heidelberg con la prctica en el hospital clnico psiquitrico. En el marco de la psicopatologa fenomenolgica, investiga cmo
permutan, en las enfermedades psquicas,
vivencia subjetiva y expresin.

Bibliografa complementaria
BLICKWEISEN - SEHWINKEL - HORIZONTE. I.
Jdi, en Wahnsinnige Schnheit, PrinzhornSammlung (Kathalog zur Austellung).Verlag
das Wunderhorn; Heidelberg, 1977.
WAHN WELT BILD. DIE SAMMLUNG PRINZHORN.
Dirigido por T. Fuchs, I. Jdi, B. BrandClaussen, C. Mundt. Heidelberger
Jahrbcher; Springer, 2002.

35

ESPECIAL: ESQUIZOFRENIA

Diagnstico
precoz de la
esquizofrenia
Desde hace ms de un siglo, la esquizofrenia constituye un misterio para los investigadores.
Pero se han logrado avances considerables en los ltimos aos, sobre todo en el diagnstico precoz

Myc: Los primeros centros alemanes


para la deteccin precoz de la esquizofrenia comenzaron a operar hace casi
tres aos. Por qu no lo han hecho antes?
Hfner: Los centros para la deteccin
y el tratamiento precoz existen en
Alemania desde que el Ministerio federal de Investigacin promoviera la red
sobre esquizofrenia. Adems, hasta ahora
sabamos muy poco acerca de la evolucin precoz de este trastorno.
Es verdad que algunos psiquiatras
prestigiosos, como Emil Kraepelin o
Eugen Bleuler y, ms adelante, Gisella
Gross y Gerd Huber, ya haban advertido de la frecuencia de los signos que
auguran la psicosis esquizofrnica aguda.

Katja Gaschler y Armin Schulz

Myc: Profesor Hfner, usted ha elaborado instrumentos precisos para reconocer a las personas con mayor riesgo
de esquizofrenia. Cmo justificara este
tipo de pruebas?
Hfner: Como casi todas las enfermedades, la esquizofrenia no empieza de la
noche a la maana. El trastorno se anuncia, aunque con manifestaciones poco
caractersticas al principio, que casi nadie
relaciona con una verdadera enfermedad psquica.
Nuestro propsito es reconocer pronto
a las personas con alto riesgo de esquizofrenia y tratarlas antes de que aparezcan los sntomas psicticos del tipo de
ideas delirantes o alucinaciones. De esta
manera, confiamos en demorar el brote
de la psicosis esquizofrnica y aminorar o, tal vez, prevenir sus secuelas.

36

Myc: En qu consisti este estudio?


Hfner: Partimos de una muestra aleatoria de la poblacin, cercana a 1,5 millones de personas, y examinamos quines
haban recibido tratamiento por el primer episodio psictico. Mediante un instrumento propio, concebido para el estudio, encuestamos a 232 enfermos y
examinamos a fondo su desarrollo personal, el brote y el curso inicial de la enfermedad. Luego, repetimos la entrevis-

PHILIPP ROTHE

einz Hfner dirige el grupo de


trabajo sobre investigacin
en la esquizofrenia del Instituto Central de Salud Mental
de Mannheim, que l mismo fund y dirigi hasta 1994. Este catedrtico emrito
de psiquiatra de la Universidad de Heidelberg es miembro asesor de la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) y portavoz para el rea deteccin e intervencin
precoces de la Asociacin para la investigacin de la red de esquizofrenia. Con
l ha dialogado Mente y cerebro.

Sin embargo, hasta la fecha nadie los


haba investigado de forma metdica y
exacta. Sospecho que nosotros fuimos
los primeros en ocuparnos de modo sistemtico de este asunto en 1986 con nuestro estudio ABC.

Mente y Cerebro 04/2003

ta a los familiares y a varones y mujeres


sanos coetneos. Por ltimo, comparamos los datos con los registros de los
mdicos de cabecera y otras fuentes.
El resultado fue sorprendente: la enfermedad de dos tercios de los afectados se haba manifestado, como mnimo,
un ao antes de que se iniciara el tratamiento. Es ms, el promedio alcanzaba
los 5 aos!
Myc: Qu sucedi durante ese tiempo?
Hfner: La enfermedad suele comenzar
con depresin, angustia y agitacin. Los
trastornos del pensamiento y de la concentracin tambin son frecuentes al
principio. La autoestima disminuye con
asiduidad y se pasa a un estado de apata, desconfianza y retraimiento.
La funcin disminuye y lo hace con
tal intensidad que el rendimiento escolar o profesional del afectado se bloquea
o incluso entra en una fase decadente.
Cuando estas personas acuden por primera vez al psiquiatra, no es nada raro
que se encuentren en el estrato ms bajo
de la escala social. Por eso, antiguamente
se pensaba que la esquizofrenia era una
enfermedad de las capas menos favorecidas. Con todo, el declinar social no es
la causa, sino, ms bien, la consecuencia de la enfermedad psquica.
Myc: Cmo se puede reconocer la esquizofrenia en sus primeras fases?
Hfner: A raz de nuestro estudio hemos
elaborado un procedimiento en dos etapas. En la primera procuramos cribar a
las personas que manifiestan un riesgo
ligeramente elevado para el trastorno
esquizofrnico. Con ese propsito recurrimos a una lista de 17 preguntas para
comprobar los diferentes sntomas y trastornos de la conducta y del pensamiento.
En principio, esta lista debera aplicarse all donde acuden por primera vez

Mente y Cerebro 04/2003

las personas con problemas psquicos,


ya sea por parte de los mdicos de cabecera o de los tutores docentes. Si se
obtiene un resultado positivo, el mdico
debe remitir al paciente a alguno de los
centros para el diagnstico y tratamiento
precoces, donde proseguir la segunda
etapa de deteccin del riesgo.
Myc: Qu sucede en la segunda etapa?
Hfner: En principio, la persona que
acude debe responder a 110 preguntas
diferentes sobre sntomas y comportamiento. Esta entrevista tambin se ha
basado en los resultados de nuestra investigacin y contiene una escala temporal.
Para reconocer la enfermedad no slo
hemos de averiguar si existen los sntomas caractersticos, sino tambin si han
progresado de manera cuantitativa y si
han empeorado. Por otra parte, el paciente
debe cumplimentar diversos tests neuropsicolgicos, que reconocen los trastornos cognitivos, por ejemplo, los problemas de atencin, percepcin o
memoria.
Entre los indicadores biolgicos del
riesgo se encuentra, por ejemplo, la denominada fase lenta de los movimientos de
seguimiento ocular. En ocasiones, se
procede a un estudio estructural o funcional del encfalo con resonancia magntica. Esta tcnica, costosa y laboriosa,
brinda informacin sobre los procesos
cerebrales durante la primera fase de la
enfermedad.
Myc: Cmo les comunican ustedes a
los pacientes que pueden sufrir pronto
una esquizofrenia?
Hfner: Hemos de actuar con mucha
prudencia. Nadie puede predecir, en estos
momentos, con la suficiente certeza cmo evolucionar un paciente durante los
5 aos posteriores, ni siquiera aunque exista un riesgo estadstico elevado. Adems,

los estadios incipientes de la esquizofrenia


se parecen a los de la psicosis afectiva,
por ejemplo, la depresin; slo es posible separarlos ms adelante.
El mdico ha de considerar la carga
psquica que puede suponer para el paciente y su familia una prediccin, quiz
falsa o aun verdadera, de una enfermedad psquica grave.
Myc: Pero, qu es, entonces, lo que hacen?
Hfner: Nosotros informamos al enfermo del modo ms objetivo posible
sobre su estado actual. El riesgo implica
un posible o probable deterioro de su
estado psquico. El mdico ofrece al
paciente medidas preventivas contrastadas. Sin embargo, el diagnstico slo
se puede establecer cuando se tiene certeza de la esquizofrenia.
Myc: Qu sucede si los sntomas empeoran de manera brusca tras obtener el
resultado de las pruebas de deteccin
precoz?
Hfner: De hecho, en un 15 % de los casos, el perodo desde que aparecen los
primeros signos hasta que culmina el
primer brote no se extiende ms all de
4 semanas. En general, estos pacientes
sufren muchsimo. Evidentemente, ante
esta situacin hay que actuar de inmediato y tratar de manera selectiva los sntomas del enfermo.
Myc: Se ha podido demostrar, en algn
caso, el xito del tratamiento precoz?
Hfner: El primer estudio confirmatorio proviene de un grupo de Melbourne
y ser publicado muy pronto. De todas
maneras, se refiere nicamente al tratamiento de los pacientes con un riesgo altsimo que manifiestan varias caractersticas sintomticas. Estos investigadores
han logrado demorar significativamente

37

PHILIPP ROTHE

HEINZ HFNER: Estoy convencido de


que, en algn momento, podremos
tambin prevenir la esquizofrenia, lo
mismo que hacemos ya con los ictus

mensajes a travs de la dopamina. De


todas maneras, no slo actan en estas
regiones del cerebro, responsables de
los sntomas psicticos, sino tambin
sobre otras, como las del sistema motor
extrapiramidal. Por eso, estos medicamentos pueden ocasionar trastornos
motores a largo plazo, parecidos a los de
la enfermedad de Parkinson.

la aparicin de la psicosis merced a los


medicamentos antipsicticos y a la terapia psicosocial.
Myc: Podra suceder lo mismo con los
pacientes que se hallan an ms alejados de la psicosis?
Hfner: S. Por ahora tambin contamos
en este campo con un solo estudio, aunque no tan convincente: el grupo de investigacin de la Universidad de Harvard ha
tratado con los neurolpticos modernos
a un pequeo nmero de hermanos e hijos de enfermos esquizofrnicos. Estos
pacientes an no padecan sntomas psicticos pero luchaban contra ciertos problemas de la atencin y de la memoria, as
como contra la marginacin social.
Sorprendentemente, estos medicamentos, que normalmente se aplican slo
durante la psicosis esquizofrnica, redujeron los sntomas de forma significativa. Naturalmente, habr que confirmar
este resultado con nuevas investigaciones; no est, por el momento, justificada
la administracin indiscriminada de
medicamentos en la fase prepsictica. De
todas maneras, este estudio abre el
camino a la esperanza.
Myc: No estarn matando, en este caso,
las moscas a caonazos? Hay que recordar que los medicamentos poseen efectos secundarios considerables.
Hfner: Los medicamentos utilizados
hoy contra la esquizofrenia producen
muchas menos reacciones adversas que
la primera generacin de neurolpticos.
Lo que necesitamos, en ltima instancia, son medicamentos carentes, en la

38

medida de lo posible, de efectos secundarios, que alivien los trastornos cognitivos y sociales de los pacientes.
No obstante, estoy convencido de que,
en algn momento, podremos tambin
prevenir la esquizofrenia, lo mismo que
hacemos ya con otras enfermedades graves y frecuentes, como los ictus.
Myc: Qu importancia tiene la psicoterapia para el tratamiento de la esquizofrenia?
Hfner: Conviene distinguir entre la
terapia anterior y posterior al brote psictico. En cuanto a las medidas preventivas, por el momento slo se contemplan
la psicoterapia y la terapia social, pues
el resultado de los neurolpticos, que
obligara a justificar la asuncin de los
efectos secundarios, no se puede considerar an probado en esta fase de la enfermedad.
Las medidas de psicoterapia pueden
mejorar, por ejemplo, una conducta inadaptada o la tendencia al retraimiento
social. Asimismo, se puede estimular la
conciencia propia y la capacidad para
desenvolverse y resolver mejor los problemas cotidianos. En cuanto aparece la
psicosis, las medidas de psicoterapia se
deben completar con medicamentos.
Myc: Qu tipo de medicamentos?
Hfner: Los neurolpticos de primera
generacin, como el haloperidol, producen a veces reacciones adversas que
dificultan la rehabilitacin de los enfermos. Estas sustancias bloquean los receptores dopaminrgicos cerebrales de tipo
D2 e interrumpen la transmisin de los

Myc: Hay alguna alternativa?


Hfner: La segunda generacin de antipsicticos los denominados neurolpticos atpicos no bloquean completamente los receptores D2 y tambin actan
sobre otros receptores de los neurotransmisores. Por eso, si se administran
en dosis equipotentes, producen muchos
menos efectos secundarios que los neurolpticos de la primera generacin. Pese
a todo, algunas sustancias poseen efectos secundarios, como el aumento de
peso.
Myc: Cmo acta la psicoterapia sobre
el cerebro?
Hfner: Si se me pregunta qu sucede
en el cerebro cuando efectuamos modificaciones psquicas a travs de la terapia, contestar que nadie tiene todava
una respuesta sencilla.
Se sabe que no hay ningn proceso psquico que no discurra, al mismo tiempo,
en forma de procesos bioqumicos y bioelctricos dentro de la red funcional del
cerebro. Los primeros estudios revelan
que con la psicoterapia de las enfermedades compulsivas se producen alteraciones estructurales mensurables en el
cerebro.
Myc: En qu manera influyen los familiares en la evolucin de la enfermedad?
Hfner: Segn los primeros estudios,
las tensiones alrededor del enfermo
aumentan el riesgo de recadas. En este
sentido, la crtica excesiva y una atmsfera poco amistosa tienen un efecto desfavorable. Los miembros de la familia
que se comportan de este modo suelen
reaccionar desde un sentimiento de impotencia, quiz porque no logran que el
paciente siga la higiene corporal necesaria, acuda al trabajo o salga de la cama.
En estos casos, una buena terapia familiar ayuda tanto al paciente como a sus
familiares y puede, como se ha demostrado, evitar las recadas.
Mente y Cerebro 04/2003

Neurodidctica
Al aprender cambian los circuitos del cerebro. De su estudio se ocupa una nueva disciplina,
la neurodidctica. Postula que los neurlogos pueden ayudar a profesores
y pedagogos a desarrollar mejores estrategias didcticas

Gerhard Friedrich y Gerhard Preiss

on el primer da de clase despus de las vacaciones del


verano ha vuelto a empezar
para diez millones de nios y
jvenes alemanes la cara seria de la vida.
En las aulas, ochocientos mil profesores tratan de ensear a sus alumnos los
temas necesarios para una formacin
bsica cabal. Se ensean y aprenden
muchas cosas y muy variadas: desde leer
y escribir, pasando por la guerra de los
Treinta Aos, hasta el clculo diferencial e integral. Pero, realmente logra la
escuela comunicar lo que la nueva generacin necesita para tener un futuro afortunado?
Ms bien no. De lo contrario, el sistema escolar alemn no hubiera quedado en los ltimos lugares en el informe
PISA. Incluso en capacidades fundamentales como lectura y ortografa los
escolares germanos mostraron deficiencias escandalosas. (En Espaa, los
colegios alemanes ocupan, sin embargo,
un lugar destacado en rendimiento acadmico.) Despus de un breve aturdimiento, producto de la sorpresa, polticos y pedagogos buscan febrilmente las
razones de este fracaso escolar. Las preguntas se dirigen preferentemente a la
didctica general, es decir, a esa parte de
la pedagoga que se ocupa, con independencia de la materia, de cmo se ensea
y aprende con la mayor eficacia.
Mientras ya hace decenios que filsofos, psiclogos, antroplogos y socilogos debaten sobre la cuestin, la investigacin del cerebro se haba quedado
fuera de la problemtica didctica. Una
autntica paradoja. En ltimo trmino,
el aprender tiene lugar en la cabeza; todo
proceso de aprendizaje va acompaado
de un cambio en el cerebro. Por eso la
neurobiologa representa necesariamente
el fundamento cientfico sobre el que se
deberan edificar las teoras didcticas
modernas.

Mente y cerebro 04/2003

De esta idea partimos, cuando hace


unos aos fundamos una nueva disciplina, la neurodidctica. Intenta configurar el aprendizaje de la forma que
mejor encaje en el desarrollo del cerebro. Sin embargo, este planteamiento
sigue encontrando la oposicin de los
pedagogos de formacin exclusivamente humanista (de letras). Pero a nadie
se le ocurrira la idea de construir una
casa con pintores, fontaneros o jardineros, prescindiendo de un arquitecto.
Porque, a la luz de los nuevos conocimientos de la investigacin cerebral en
torno al aprendizaje, resulta evidente que
muchos supuestos educativos son muy
elementales.
Por ejemplo, las tesis de Jean Piaget.
El patriarca suizo de la psicologa evolutiva, fallecido en 1980, sostena que
el desarrollo evolutivo de los nios transcurra por etapas que sistemticamente
se sucedan unas a otras. Capacidades y
errores lgicos caractersticos marcaran a cada una de tales etapas, que estableceran los lmites del aprendizaje en
funcin de la edad. En uno de sus experimentos ms famosos Piaget, ante nios
en edad preescolar, verta agua de un recipiente ancho en otro ms estrecho. La
mayora de sus pequeos se aferraban a
que el recipiente ms delgado tena ms
agua: porque el nivel era ms alto.
Piaget lo atribuy a que los retoos
slo podan tener en cuenta esa dimensin la altura y que pasaban por alto
la anchura y la largura. Su conclusin:
en la fase preoperacional, que llega
hasta aproximadamente los seis aos,
los prvulos no suelen estar en condiciones de tomar en consideracin a la vez,
en la comprensin del mundo, varias
informaciones y de combinarlas con sentido. Por consiguiente, debido a esa incapacidad para el pensamiento lgico, no
mereca la pena tratar de ensear a un
preescolar el clculo.
Andando el tiempo se ha sabido que
los pequeos realizan, sin la menor difi-

cultad, esas operaciones intelectuales,


siempre y cuando se les comunique en
consonancia con su edad. Algunos nios
tienen, con slo tres aos, una captacin
de las relaciones fsicas fundamentales.
Pueden apreciar velocidades en la medida
en que asocian correctamente el espacio
con el tiempo. Comprenden tambin el
principio de Arqumedes, es decir, que
un cuerpo flota slo cuando su densidad
es menor que la del agua.
Hasta los lactantes poseen un potente
conocimiento bsico. Bebs de slo cuatro meses llegan a distinguir, en un panel,
entre cuatro y seis puntos (el primer paso
del clculo). Los pequeos gateadores
muestran una sensibilidad matemtica al
ordenar sus peluches por tamaos. Los
nios intentan siempre desarrollar este
conocimiento intuitivo, slo que lo hacen
de forma diferente de los adultos. La
mxima del primer ao de vida reza
aprender haciendo. Los pequeos cientficos llevan a cabo, sistemticamente,
concentrados y, en la mayora de los
casos, con consecuencias firmes, experimentos o toda una serie de intentos de
los que derivan teoras, que ulteriores
ensayos corroboran o revisan. Cuando,
despus de lanzarlo al aire cientos de
veces, el cubo de madera siempre cae al
suelo, el retoo sabe, aunque sin poderlo
conceptualizar, que hay algo, a lo que
nosotros llamamos fuerza de la gravedad. Estudios del comportamiento han
mostrado que los nios amplan rpidamente despus sus conocimientos, si tienen la posibilidad de ensayar muchas
veces. Si Piaget hubiera hecho pasar el
agua de un recipiente a otro un par de
veces, la mayora de los nios hubiera
llegado a la conclusin correcta.
Los neurobilogos describen el cerebro como un sistema activo que, con una
base segura en conocimientos previos,
llega al mundo e inmediatamente empieza
a hacer preguntas al entorno. Desde el
primer lloro, los infantes se dedican a
descubrir lo que acontece a su alrede-

39

GERHARD PREISS

1.

GEOMETRIA EN EL CAMPO. El jardn de los nmeros (modelo de Ralf Beck) en el


Instituto de Enseanza Media Max Planck de Bad Krozingen presenta los nmeros, del
uno al diez, en forma de figuras geomtricas: desde el crculo de un metro cuadrado de
superficie (izquierda) siguiendo, en sentido contrario a las agujas del reloj, hasta el
decgono con diez metros cuadrados de superficie.

dor. Durante mucho tiempo se ha tenido


por cierto que la capacidad productiva
del cerebro y, por tanto, tambin su
potencia de aprendizaje estaba genticamente preprogramada, como pasa
con el color de los ojos o del pelo. Pero
experimentos con animales muestran que
el patrimonio hereditario fija tan slo el
equipamiento bsico del plan de ejecucin neuronal. La corriente de informacin de los rganos de los sentidos y las
constantes interacciones activas con el
entorno determinan despus qu aprendemos y qu talentos desarrollamos.

Chocolate para novatos


Cada ser humano tiene al nacer unos cien
mil millones de clulas nerviosas, una
cantidad que va disminuyendo ligeramente a lo largo de la vida. En los dos
primeros aos de vida aumentan preferentemente las terminaciones por las que
cada neurona enva seales a ms de
otras mil. Los lugares singulares de contacto, las sinapsis, transmiten las infor-

40

maciones entre las clulas. Ms de cien


billones (1014) de tales conexiones sinpticas unen las neuronas a las redes locales, que se pueden comunicar entre s
incluso a distancias algo ms largas.
Al principio se da un supervit de
sinapsis entre las neuronas, sinapsis que
estn uniformemente distribuidas. Pero,
cuando ciertas neuronas reaccionan ante unas caractersticas que con frecuencia aparecen asociadas y que suelen dispararse sincrnicamente, se refuerzan
las sinapsis entre dichas clulas nerviosas y se mantienen a largo plazo. Por
ejemplo, un chocolate caliente presenta
varias caractersticas que estimulan a
sentidos distintos: es lquido, marrn,
tiene un olor caracterstico, un sabor
amargo, si no se le ha aadido azcar, y
uno se puede quemar la lengua al probarlo. Cada taza que se bebe un nio
refuerza la conexin sinptica entre los
grupos de neuronas que estn activados
en ese momento. Despus de unas cuantas tazas, el cerebro ha encadenado de

ese modo las informaciones aisladas en


una imagen de conjunto. El retoo conoce
ahora cmo sabe un buen chocolate y
puede apelar, una y otra vez, a este conocimiento. Y a la inversa, se rescinden, con
el paso del tiempo, las conexiones existentes entre clulas nerviosas que nunca
trabajan al mismo tiempo.
Al modo de un escultor, que de un bloque de piedra va sacando a golpes los
trozos sobrantes y crea una escultura,
los procesos de aprendizaje modelan el
cerebro, que tiene un supervit de sinapsis. Se ocupan de que desaparezcan las
conexiones poco utilizadas y de que, por
el contrario, se refuercen y se consoliden las ms activas. Todo lo que aprendemos desde los primeros tientos,
pasando por el habla y la familiaridad
imaginaria con la vida de los pokemones, hasta el vocabulario ingls modifica nuestras redes neuronales. El desarrollo de las capacidades cognitivas y
el del cerebro estn, por tanto, inseparablemente ligados uno con otro y, por
ello, tambin la didctica y la neurologa. Slo la colaboracin entre ambas
puede desarrollar nuevas estrategias de
aprendizaje que tengan ms en cuenta a
los nios, con las que profesores y educadores pueden conocer mejor y hacer
prosperar los talentos de sus pupilos.
Mente y cerebro 04/2003

Y quien sabe cmo y bajo qu condiciones se modifica el cerebro al aprender es quien puede ensear mejor.
Aunque los humanos no acaben de
aprender nunca, los fundamentos del conocimiento posterior ya se ponen, en
gran parte, en la infancia. El dicho popular Lo que Juanito no aprende, jams
lo aprender Juan tiene un fundamento
neurobiolgico. Las asociaciones entre
neuronas se deciden, sobre todo, en los
primeros quince aos de vida. Hasta esa
edad se va configurando el diagrama de
las clulas nerviosas. De entonces en
adelante, la maduracin cerebral queda
en buena medida conclusa; se delimitan, al menos a grandes rasgos, las pistas por donde pensar el adulto. Aunque
las redes neuronales dispondrn todava de cierta plasticidad, las sinapsis
habilitadas se refuerzan o se debilitan
hasta una edad avanzada por medio de
nuevos estmulos, vivencias, pensamientos y acciones; gracias a ello, nunca
se termina de aprender. Sin embargo,
despus de la pubertad es menos fcilmente moldeable y las nuevas conexiones sinpticas son ms raras. Por eso
retenemos lo nuevo con tanta ms dificultad cuanto ms tardamos en querer
apropirnoslo.
Que los pequeos son los que mejor
aprenden lo sugieren las investigaciones
de Erik Knudsen, fisilogo y etlogo de
la Universidad de Stanford. En sus experimentos con juveniles de lechuza, les
coloc unas gafas con prismas de inversin. Vean, pues, el mundo cabeza abajo. Tres semanas ms tarde las rapaces
se haban acostumbrado al mundo invertido y podan orientarse sin ninguna dificultad. Les retir las gafas y las aves
volvieron, tras un breve intervalo temporal, al modo original de percepcin.
Cuando estas mismas rapaces llegaron
al estadio adulto, Knudsen volvi a ponerles y quitarles las gafas. Qu sucedi?
Se adaptaron sin dificultad a las dos formas de visin. Haban aprendido de jvenes ambas perspectivas. Si les pona las
gafas por primera vez en estado adulto,
las lechuzas no se habituaban.

Una de esas regiones cerebrales es el


rea de Wernicke, que se ocupa del lenguaje. Corresponde a este centro diferenciar y clasificar los elementos de una
lengua. Cuando recibe un sonido, el cerebro del nio rastrea su entorno en busca
de modelos acsticos caractersticos. Si
encuentra uno que tenga sentido, lo registra en el centro de Wernicke. Paso a paso,
se forma una memoria de los sonidos del
entorno lingstico. Un nio que se ha
familiarizado, desde temprana edad, con
los modelos acsticos de dos lenguas,
posee, ms adelante, un fondo ms rico
de modelos acsticos que otro que ha crecido slo con su lengua materna.
El responsable fundamental del lenguaje en cuanto tal es el rea de Broca.
Aqu se desarrolla la memoria de la pronunciacin. Imitando los sonidos odos,
el nio aprende a amoldar sus propias
expresiones, a diferenciarlas y a distribuirlas en los componentes bsicos de
la lengua. Un trato precoz con una lengua extranjera archiva en dicha rea
abundantes modelos. Gracias a las redes
neuronales, que se desarrollan por el
contacto con la segunda lengua, el nio
tendr confianza en las peculiaridades
fonticas de su lengua. Si se encuentra
despus en la escuela con una palabra
inglesa, su cerebro puede recurrir a los
circuitos en cuestin. Memoriza con ms
rapidez nuevas palabras y le resultan
tambin ms fciles los enunciados
correctos.

Quien ha crecido desde nio con dos


idiomas, ancla lo aprendido en redes tan
estables, que sigue dominando la otra
lengua aunque transcurran decenios en
volver a emplearla. Y esto es tambin
vlido para otros mbitos, como la aritmtica. Ejercicios tan ldicos como el
justo reparto de un pastel entre compaeros asientan las bases neuronales de
la comprensin matemtica.
El desarrollo del cerebro necesita,
pues, de la interaccin continua con el
mundo exterior. Los neurlogos lo han
investigado, sobre todo, en el sentido de
la vista. Al nacer, las conexiones neuronales de la vista estn ms o menos predeterminadas por la herencia gentica.
El ajuste o sintonizacin fina se realiza,
despus, en el intercambio con el entorno.
Una fase concreta del desarrollo, la llamada fase crtica, reviste especial importancia. Si, durante este lapso de tiempo,
el influjo del entorno no es posible o es
muy restringido, entonces la capacidad
visual se desarrolla slo parcialmente,
si no se pierde del todo.
La fase crtica de una formacin sosegada del sistema visual alcanza aproximadamente hasta la edad de la escolarizacin. Quien en esta etapa no activa
la visin y no alimenta su cerebro con
informaciones visuales, no aprender
nunca a ver, pues ya no se pueden formar las necesarias conexiones sinpticas. Y, en principio, esto es vlido tambin para los procesos cognitivos. La

As pues, es bueno fomentar las sinapsis en los nios cuanto antes y que stas
abarquen la mayor diversidad posible;
por ejemplo ensendoles lenguas extranjeras. Podra ser razonable ponerles casetes en ingls a los retoos desde que
gatean. Aunque no lleguen a entender una
palabra, el mero or desarrolla, en diversas reas del cerebro, las vas neuronales responsables de la posterior adquisicin de esa lengua.
Mente y cerebro 04/2003

GERHARD PREISS

Menester ha de aprender...

2.

EN LA HABITACION ADECUADA. Los prvulos asignan en la casa de los


nmeros una casa a cada nmero, del uno al diez. As, cada nmero tiene un sitio fijo
en la habitacin.

41

diversidad de los estmulos exteriores


determina la complejidad con que se
conectan y se intercomunican las neuronas (de ello se ha ocupado la evolucin). Cuando la experiencia y lo aprendido rigen el desarrollo cerebral es
cuando mejor se adapta nuestro rgano
central a su entorno.
Qu importancia tiene para la didctica? Si la enseanza y formacin de
los nios ofrecen los estmulos intelectuales que necesita el cerebro, se
pueden desarrollar las capacidades cognitivas y, en ese caso, tambin resulta
fcil aprender. En la enseanza preescolar y en la primaria los pedagogos

suelen recelar de capacitar con tino el


pensamiento infantil (tal vez porque no
quieren sobrecargar a sus pupilos). Pero,
precisamente entre los tres y los diez
aos el cerebro infantil busca sin cesar
nuevos alimentos que el mundo ofrece
en abundancia: cada segundo golpean
a los rganos de los sentidos infinidad
de impresiones.

Ratones de carreras
en el test de aprendizaje
Pese a ello, no percibimos, ni de lejos,
todos los estmulos que nos llegan. Si tal
aconteciera, las clulas grises llegaran
muy pronto al lmite de sus posibilida-

des de ordenar con sentido la abundancia de informacin. Al contrario, tiene


lugar un proceso continuo de seleccin
que destila cada diminuta parte que
merece archivarse en el cerebro. La atencin lo decide. Esta hace que, de entre
la pltora de estmulos, los rganos de
los sentidos seleccionen los que conviene elaborar conscientemente. Dado
que al cerebro le interesan ante todo los
cambios operados en el entorno, despiertan casi automticamente la atencin los objetos nuevos, sorprendentes
o en movimiento.
Lo desconocido excita sobremanera las
redes neuronales. Por eso se archiva fcilmente como informacin en la memoria. A los nios les encantan las sorpresas y a sus cerebros tambin. Esto no se
limita a ciertos huevos de chocolate y su
contenido. Un entorno cambiante y
variado que cada da despierte la curiosidad hacia lo nuevo, lleva casi de modo
automtico a aprender.
Ahora bien, por qu estmulos nos decidamos depender, asimismo, de los
condicionamientos internos; en primer
lugar, del sentido que otorguemos a un
suceso. Las expectativas despiertan una
atencin focalizada. Como el cerebro ha
aprendido que los coches pueden venir
por calles laterales, al conducir tenemos
en cuenta automticamente esa circunstancia. Estmulos esperados llegan de
forma privilegiada, a costa de otros sucesos, a la conciencia, que los elabora con
eficacia y los interpreta con celeridad.
Cada noticia de los rganos de los sentidos obliga al cerebro a escudriar en
busca de informaciones que encajen con
el fenmeno presente. Afluyen todas las
sensaciones y experiencias anteriores.
Si, por ejemplo, un nuevo estado de cosas
recuerda algo interesante o agradable, el
cerebro activa todas las redes nerviosas
que guardan alguna relacin con l. Les
inserta despus lo nuevo; ya est aprendiendo.
Al propio tiempo, la corteza cerebral
se ocupa tambin de aprender de los estmulos exteriores, sobre todo cuando se
relacionan con l mismo. La mayora de

3.

KOLB / WHISHAW, NEUROPSYCHOLOGIE

DOS AOS CONSTRUYENDO


REDES. Al nacer (a) las clulas nerviosas
de la corteza cerebral tienen pocos
contactos unas con otras, pasado un mes
(b) o dos (c) empiezan a formarse
mltiples conexiones. A los seis meses (d)
la ramificacin es notable y va
aumentando hasta el segundo ao
(e, quince meses; f, dos aos).

42

Mente y cerebro 04/2003

THOMAS BRAUN

DE 0 A 2 AOS

DE 2 AOS HASTA LA PUBERTAD

ADULTO

4. HA DE HABER ORDEN. En los dos primeros aos se forma un gran nmero de


sus clulas nerviosas reciben seales de
otras neuronas corticales y slo las transfieren a otras clulas de la corteza cerebral. Motivo: estas clulas nerviosas
comparan continuamente la informacin
sensorial recibida con los contenidos de
la memoria preexistentes. Cuantos ms
datos acertados se dan, mejor se graba
lo nuevo. Aprender constituye, pues, un
proceso que se autoimpulsa: cuanto ms
matemticas o ingls sabe un escolar,
tanto ms rpidamente progresa en esa
materia.
Pero, cmo discurre el da a da escolar? La mayora de las veces apenas
si se intenta consolidar las capacidades
del alumno. Muy al contrario, se dedica
a compensar las deficiencias que resultan de la comparacin entre el programa
de clase y lo que los escolares realmente
saben. Rige una suerte de patrn que
podramos ejemplificar en la frase
siguiente: Si no entiende ahora el clculo integral, no alcanza el nivel de la clase. En vez de aprovechar y consolidar
las capacidades de los alumnos, se les
atormenta insistiendo en sus puntos dbiles.
Puede incluso ser peor. Muchos profesores transmiten la materia siempre
del mismo modo. Con frecuencia, los
escolares slo pueden salvarse aprendiendo cabezonamente los contenidos
de memoria, sin entenderlos. Desde un
punto de vista neurobiolgico, esa postura carece de sentido. Si un alumno no
ha entendido bien algo, la memorizacin refuerza precisamente las conexiones defectuosas, al activarlas de
nuevo. De ese modo, el error mental se
graba ms profundo en el cerebro. Ante
esa situacin, slo vale cambiar por completo el mtodo de explicar. Aprender
algo nuevo cuesta mucho menos que
Mente y cerebro 04/2003

conexiones entre las neuronas del cerebro, muchas ms de las que sern necesarias ms
tarde. Luego irn disminuyendo: slo se mantienen y refuerzan los contactos que se
siguen necesitando. Este proceso queda prcticamente cerrado en la pubertad. El adulto
tiene a su disposicin una red nerviosa bien arraigada, aunque poco capaz de adaptacin.

obligar a reorientarse a una red neuronal consolidada.


Al escolar le frustra tanto fracasar una
y otra vez en el mismo problema como
le satisface vivir un xito. De esto se encarga el propio cerebro. En el Centro de
Investigacin Educativa y de la Memoria
de Magdeburg, Henning Scheich y
Holger Stark han estudiado el lquido
cerebral del crtex frontal de los ratones de carreras. Si los roedores haban
resuelto bien la tarea propuesta, aumentaba su nivel de dopamina, molcula
transmisora. El incremento produce un
sentimiento de felicidad con el que el
ratn, en cierta medida, se premia a s
mismo.

Las emociones
como turboaprendizaje
La dopamina, junto con la acetilcolina
otro neurotransmisor, provoca, tambin en el escolar humano, ganas de ms.
Cuando podemos ordenar una nueva
informacin en una conexin ya existente, es decir, aprender algo nuevo, los dos
mediadores no slo refuerzan nuestra
concentracin, sino que proporcionan
adems satisfaccin. Quiz por eso nuestro semblante muestre despus una sonrisa cmplice.
Todo lo que, a la hora de aprender, produce contento refuerza la memoria, saba
ya en el siglo XVII Jan Amos Comenius,
uno de los fundadores de la didctica. Tal
vez lo afirmaba por experiencia personal.
Hoy est cientficamente probado que las

emociones desempean un papel decisivo en la formacin de la memoria. El


responsable es el sistema lmbico. Esta
parte del cerebro posibilita la amplia gama
de estados emocionales: rabia, tristeza,
miedo, disgusto, felicidad y placer. Cada
seal que llega de los sentidos se dirige
a l, en paralelo a la va que lleva a la corteza cerebral.
El sistema lmbico evala, pues, directamente los estmulos aferentes, antes
incluso de que la conciencia pueda intervenir. Por eso podemos, por ejemplo,
reaccionar, presta e instintivamente, ante
situaciones peligrosas. Mas el sistema
emocional decide tambin sobre qu
estmulos son importantes y valiosos. En
el rodeo por la corteza cerebral se compara la situacin con experiencias y
reflexiones anteriores y as llega a la
conciencia. En suma, los sentimientos
pueden fomentar el aprendizaje en la
medida en que intensifican la actividad
de las redes neuronales y refuerzan, por
ende, las conexiones sinpticas.
Las informaciones, a las que el sistema
lmbico ha impreso un sello emocional,
se graban profunda y perdurablemente
en la memoria. Mientras el mero saber
suele borrarse pronto, los sentimientos
se mantienen por largo tiempo. El cerebro lo aprovecha asociando diferentes
contenidos de la memoria con el mismo
matiz sentimental. Esta se reactiva ms
tarde al aprender y facilita incorporar a
la red existente elementos de una situacin nueva.

43

Pero las informaciones teidas de emocin no slo hallan mejor el camino a la


memoria a largo plazo. Se encuentran,
tambin, ms disponibles. Aun cuando
se diran olvidadas las clases de ingls,
basta or la cancin favorita de los Rolling
Stones para que vuelva a la conciencia
la letra. Cun estrechamente relacionados estn sentimientos y recuerdos se
puede constatar en el hecho de que algunas alteraciones de la memoria, como las
de la enfermedad de Alzheimer, se acompaan siempre de lesiones del sistema
lmbico.

Jugar ayuda a archivar


La neurobiologa pone, pues, de manifiesto que se aprende mejor cuando la materia presenta una componente emocional.
No es sencillo, cierto, en determinados
contextos difciles de matemticas. Pero
los pedagogos pueden arreglrselas envolviendo las secas ecuaciones en una
historia de suspense. Es tambin muy
importante un entorno educacional sentimentalmente agradable. Fomenta la
curiosidad y la motivacin de los escolares, de lo que se beneficia el aprendizaje y la enseanza, sobre todo en contextos algo ms complejos.
Que los sentimientos influyen mucho
en la percepcin y atencin lo hemos
observado todos alguna vez al leer un
libro. Algunas novelas le dejan a uno
sencillamente fro, el pensamiento divaga
y la lectura causa ms pena que placer.
Pero si la accin encierra una trama emocional que hace vibrar, uno se concen-

tra y se sumerge en la historia que el sistema lmbico convierte en inolvidable.


Esto mismo vale para la enseanza.
Cuando un nio observa algo con indiferencia, es difcil que lo retenga en la
memoria. Slo los sentimientos convierten lo sucedido en la clase en una vivencia personal, en ese caso, lo que se le
ensea significa algo para l; y el resultado son los rpidos progresos en el aprendizaje, adems de una satisfaccin que
compensa los esfuerzos precedentes.
Emocin y motivacin dirigen, pues,
el sistema de atencin, que decide qu
informaciones se archivan en los circuitos neuronales y, por tanto, se aprenden. Pero difcilmente se puede dirigir
la atencin a dos cosas al mismo tiempo.
La actividad en un circuito inhibe las
actividades en los otros. De ah que
carezca de sentido ir cambiando, en clase,
de una rea a otra. Los escolares necesitan tiempo para hacerse conscientemente con un tema. Si se despierta el inters, podrn concentrarse en la materia y
abandonarla tranquilamente despus.
Desde un punto de vista neurobiolgico
lo correcto es: primero excitar la red pertinente, retenerla luego activamente y,
por fin, dejarla reposar.
Aunque el cerebro es muy superior,
en muchos aspectos, a cualquier superordenador, su eficacia tambin tiene
lmites. El fielato parece ser el puente
entre la memoria a corto plazo y a largo
plazo. Toda impresin sensorial, que el
sistema de atencin considera relevante,
aterriza al principio en la memoria a

corto plazo. Que se fije ms permanentemente en el cerebro depende de cun


intensa sea la impresin en el cerebro y
de si ste se ocupa de ella. Precisa cambios qumicos y elctricos que, en un
principio, tan slo refuerzan contactos
sinpticos muy endebles. A partir de las
vas nerviosas entrelazadas se va formando un modelo de slidas conexiones, los engramas. Estas conexiones constituyen la memoria a largo plazo.
Sin embargo, el proceso en cuestin se
ve alterado por otras muchas informaciones que entran al mismo tiempo en las
clulas grises. No debe sorprendernos
que los humanos aprendan mejor cuando
se concentran en una materia. Desde una
ptica neurobiolgica, se hallan justificadas las denostadas tareas para casa,
pues las repeticiones de los temas a ser
posible en la ms absoluta tranquilidad
fomenta la formacin de engramas.
Reviste una importancia no menor el
factor tiempo. Hasta que, en los procesos de aprendizaje, las conexiones entre
las correspondientes clulas nerviosas se
estabilizan o se debilitan, transcurren
muchas horas. Los neurlogos no pueden todava asegurar cunto dura esta fase
de consolidacin. Pero parten de que
cuesta menos tiempo apropiarse de algo
nuevo en el momento en el que el cerebro consolida con todas sus fuerzas lo
ya aprendido. Si as no fuera, se superpondran los contenidos, lo que compromete la fijacin neuronal. Por el contrario, aprender a intervalos tiene mucho
ms sentido y la didctica debera tomarlo
cada vez ms en cuenta. Durante una
breve pausa o practicando juegos distendidos, el cerebro de los escolares
puede archivar las materias enseadas.
Otro consejo de los neurlogos a los
pedagogos: cuanto de formas ms variadas se transmita una informacin, tanto
ms anclada queda en la memoria a largo
plazo. Se aprende con tanta ms facilidad cuanto ms sentidos intervienen.
Puesto que las neuronas se comunican
entre s por impulsos elctricos, resulta
indiferente si se activan por la vista, tacto,
odo, movimiento o por mera reflexin.

Humanos con un solo ojo


Cun eficaz es el aprendizaje multisensorial lo pone de manifiesto nuestro proyecto de guarderas Descubrimientos en

5.

RONALD FROMMANN

ENTRENADOR DE RATONES.
Henning Scheich, neurobilogo de
Magdeburg, estudia los procesos
cerebrales de los ratones de carreras
cuando aprenden.

44

Mente y cerebro 04/2003

Numerolandia. Los escolares viven,


una hora a la semana, el mundo abstracto
y simblico de las matemticas como un
pas multicolor, que invita a unos viajes
de exploracin. Los nios asignan a un
nmero de uno a diez una casa, con
la figura y nmero de la casa, mediante
bolas y cubos que corresponden al nmero (vase figura 2). A uno de los nmeros se le nombra nmero del da. Le
atribuyen, de su cosecha, historias fantsticas, por ejemplo, que cada casa es
nica, que los humanos slo tienen un
ojo y una pierna. Por el camino numrico pueden ir aprendiendo, poco a poco,
los nmeros. Ante cada nmero resuelven un acertijo, recitan un verso, entonan una cancin y bailan. Despus de diez
sesiones, la mayora de los pequeos
dominan, jugando, muchos aspectos de
los nmeros, y la planificacin escolar
del ciclo inicial dedica a esta materia
gran parte del primer ao!
La neurologa explica tamao xito:
la memoria de los humanos funciona por
asociaciones. Un aspecto parcial de un
estado de cosas almacenado basta, al
recordar, para devolver a la conciencia
toda la informacin. Hablando en imgenes: estirar en un punto de la red neuronal implicada saca a la luz la red entera. Si al cerebro se le presenta el tema
en las mximas conexiones posibles,
aumenta el nmero de puntos de los que,
en caso de necesidad, puede estirar. As
pues, cuanto ms variada es la informacin que se da en clase, tanto mejor.
Con todo, los neurlogos reclaman
tambin condiciones constantes y formas externas permanentes. El cerebro
exige cierto orden lgico para almacenar y evocar los contenidos de la memoria. Los proyectos didcticos que no
respetan este aspecto dificultan el aprendizaje.
Apartir de la forma de trabajar del cerebro se deduce, pues, el principio fundamental de la neurodidctica: hacer que
los infantes aprendan en consonancia
con sus dotes y talentos. En esta pedagoga de la competencia no es el plan de
estudios el que decide lo que hay que
aprender, sino las capacidades personales de los escolares. Tiempo atrs no slo
los pedagogos, sino tambin muchos
neurobilogos suponan que todos venamos al mundo con las mismas condiciones previas de aprendizaje. Pero ahora
se sabe que las condiciones cognitivas
previas estn genticamente dadas slo
en potencia, y que se desarrollan en una
interaccin con el entorno, es decir, por
el aprendizaje.
Cada nio posee su propio repertorio
de posibilidades de desarrollo, tiene sus
Mente y cerebro 04/2003

talentos peculiares, pero tambin sus


limitaciones. El cerebro el sistema de
bsqueda de informacin sabe dnde
estn los puntos fuertes de su amo y trata
de explotarlos y ampliarlos por medio de
preguntas atinadas. La curiosidad infantil, que muchas veces parece insaciable, no es, pues, arbitraria y sin propsito, sino que est dirigida por las dotes
personales. A un nio le interesa, en la
mayora de los casos, aquello que mejor
conoce y preguntar con insistencia por
el tema.
Ah reside la tarea ms importante de
la enseanza, pero tambin les corresponde a los padres descubrir qu es lo
que mejor dominan sus hijos, lo que despierta su curiosidad y lo que les gusta.
Desde la neurodidctica, una clase ideal
adecua el contenido de las materias a las
competencias individuales. Slo los pedagogos que conocen las capacidades de
sus alumnos, pueden alimentar el cerebro que aprende con lo que anhela.

El aparejo tiene prioridad


Esto no quiere decir que a los alumnos
se les haya de ensear slo las materias
favoritas y esconder el resto debajo de
la alfombra. La pedagoga de la competencia no pretende acabar con la cultura
bsica, sino fomentar el ansia de saber
de los escolares por sus preferencias.
Por supuesto que todos los alumnos han
de saber leer y escribir al final del ciclo
inicial, y un bachiller ha de haber odo
hablar de la guerra de los Treinta Aos.
La cuestin es otra: si se han de aprender necesariamente determinados contenidos en un momento fijo e inamovible para que se cumpla el plan de estudios
y se alcance el objetivo de la clase. Los
profesores no habran de imponer continuamente prioridades al cerebro, como,
por ejemplo, cierto que t quieres saber
cmo funciona un aparejo de poleas fijas
y mviles, pero el plan de estudios establece que t ahora debes interpretar poesa expresionista. Cuando pasa esto se
atrofian los intereses y talentos innatos.
Y las otras reas, que habran de verse
reforzadas con esta medida, se benefician poco de ella; en este caso, tanto los
escasos talentos como la poca motivacin frenan el xito escolar.
Aprender significa seguir caminos propios de estudiar y explorar algo. Slo se
consigue tal cometido, si el cors del
plan escolar no se aprieta excesivamente
y los profesores pueden animar y juzgar
individualmente a sus alumnos. La
escuela ha de fomentar las ganas de aprender. Estas se muestran, en general, en el
deseo de saber algo y dominar, al menos,
algunas reas.

Quien confa en sus propias capacidades puede tambin superar mejor uno
u otro dficit. Segn el pedagogo suizo
Johann Heinrich Pestalozzi (1746-1827),
el aprendizaje ideal se desarrolla con
cabeza, corazn y manos. Los resultados de los estudios en neurociencias dan
la razn a los pedagogos reformistas.
Hoy sabemos que el cerebro conjuga los
tres aspectos (pensar, sentir y actuar) en
un todo. A los nios, en guarderas y
escuelas, hay que transmitirles los conocimientos necesarios de forma que se
adecuen a la manera de trabajar del cerebro. Pero esto slo se logra cuando profesores y educadores conocen el desarrollo neurolgico de los procesos de
aprendizaje. La investigacin cerebral
y las ciencias educativas deben, pues,
trabajar en estrecha colaboracin. Confiamos en que con la neurodidctica
hayamos dado un primer paso en este
campo.
Curiosidad, inters, gozo y motivacin son los presupuestos para aprender
algo. Han de fundar, fomentar y reforzar nuestro sistema educativo (y por
cierto, no empezando en la guardera, sino
ya antes). Fijndonos en el funcionamiento del cerebro, constatamos que
todo ser humano podra aprender desde
el nacimiento hasta el final de su vida.
Por tanto, la neurodidctica implica no
slo desarrollar mtodos de aprendizaje que tienen en cuenta la neurobiologa
del cerebro infantil, sino tambin creer
que una cualidad fundamental del ser
humano es la disposicin a aprender.
Disco, ergo sum (aprendo, luego existo). La catstrofe educativa habra de
superarse bajo este lema.

GERHARD FRIEDRICH y GERHARD PREISS


investigan en la reforma de la pedagoga. Preiss
ensea, adems, didctica de la matemtica
en la Escuela Superior de Pedagoga de
Freiburg.

Bibliografa complementaria
DIE PRAKTIKABILITT DER NEURODIDAKTIK .
EIN ANALYSE - UND BEWERTUNGSINSTRUMENT
FR DIE FACHDIDAKTIK . G. Friedrich. Peter
Lang; Frankfurt del Main, 1995.
DAS G EHIRN IN A KTION . A. R. Lurija.
Rowohlt; Reinbek, 1996.
N EURODIDAKTIK . T HEORETISCHE UND
PRAKTISCHE BEITRGE. Dirigido por G. Preiss.
Centaurus; Herbolzheim, 1998.
L EHRBUCH A LLGEMEINE D IDAKTIK . W. H.
Peterssen (sexta edicin). Oldenbourg;
Munich, 2001.

45

ENTREVISTA

Podemos conocer
el mundo exterior?
Cmo se originan los conocimientos? De esta pregunta se ocupan
cada vez ms, junto a los filsofos, tambin los neurlogos.
Humberto Maturana, bilogo y terico de sistemas,
est convencido de que se puede abordar el tema con precisin cientfica.
Propugna una epistemologa experimental.
Mente y cerebro se ha interesado por ella

Bernhard Prksen
Myc: Profesor Maturana, qu es conocer?
Humberto Maturana: Se suele pensar
que conocer es una forma de captar y
reproducir la realidad. Pero yo concibo
el conocer como la observacin de un
comportamiento adecuado.
Myc: Qu quiere decir?
Maturana: Nuestro sistema nervioso
est cerrado en s mismo. Por tanto, en
principio no puede reflejar el mundo
exterior. Debemos, pues, despedirnos
del modelo equivocado de la elaboracin de informacin; modelo que estaba
muy extendido incluso entre los bilogos: aceptbamos que el sistema nervioso de un organismo elabora una informacin procedente del exterior para, as,
reaccionar con su propia conducta. Por
ejemplo, alguien ve un mosquito y lo
persigue a golpes.
Myc: Y en qu falla ese modelo?
Maturana: Sencillamente, en que nuestro sistema nervioso no funciona de ese

46

modo. Si la luz de un objeto se refleja en el ojo, la activacin que se produce en l corresponde a la estructura de
la retina, no a la naturaleza del objeto
externo.
Y lo mismo sucede con los otros sentidos: el mundo exterior se limita a desencadenar en nuestro sistema nervioso
unos cambios que estn condicionados
y determinados por su estructura. Por
consiguiente, el mundo no tiene, en principio, ninguna posibilidad de comunicrsenos en su configuracin propia,
verdadera. El sistema nervioso no es
una especie de mecanismo de reproduccin, sino una red con un funcionamiento
propio e independiente.
Myc: Y qu es lo que hace exactamente?
Maturana: El sistema nervioso es una
red de clulas excitables, en la que los
patrones de activacin neuronales entran
en relaciones recprocas constantemente
cambiantes. El sistema nervioso no hace
otra cosa que computar sus propios pasos
de un estado a otro. No se da aqu un dentro ni un fuera, sino slo un baile
inacabable de internas relaciones rec-

procas de elementos que interactan unos


con otros. Dentro y fuera existen
tan slo para el observador, pero no para
el sistema.
Myc: Esta interpretacin de la actividad
neuronal, no lleva necesariamente a
negar el mundo exterior? Es decir, no hay
ningn fuera, sino slo un dentro y,
por cierto, cada uno tiene el suyo propio.
Maturana: Evidentemente, como el
observador que soy, no niego la experiencia de un mundo exterior. No pongo
en duda la experiencia de nuestra entrevista ni que usted, que est sentado
enfrente de m, existe. No obstante cuestiono vehementemente que, para dar sentido a las operaciones de nuestro sistema
nervioso, se acuda al mundo exterior y
a sus caractersticas, o que el mundo se
pueda, de una u otra forma, derivar de
ellas. El sistema nervioso es autnomo.
Slo cuentan los propios estados internos. Slo un observador externo puede
distinguir entre un dentro y un fuera o
entre un input y un output; el sistema nervioso no puede hacer esta distincin.
Mente y cerebro 04/2003

INSTITUTO PARA LA FORMACION Y TUTORIA SISTEMATICAS, 1 er CONGRESO MUNDIAL DE GESTION SISTEMATICA, 2001, VIENA

HUMBERTO MATURANA investiga


la base fisiolgica de nuestra capacidad
cognitiva.

Es decir, el suceso exterior, tal como lo


perciben los observadores externos, ha
sido del todo irrelevante para el desarrollo en el interior del avin. Con este ejemplo se aclaran los lmites de nuestro conocimiento.
Myc: Insina usted que todos nosotros
pasamos por la vida como pilotos en una
cabina de avin y que, por tanto, estamos encerrados en mundos separados?
Se asemeja el conocimiento a un vuelo
a ciegas permanente?
Maturana: En cierto sentido, s.
Myc: Pero, cmo lo sabe? Pues, si no
podemos identificar los lmites del conocimiento, entonces no habra lmites.
Maturana: Exacto. Slo hay una condicin que nos permite caer en la cuenta de
nuestra ceguera: hemos de conocer las
limitaciones de la percepcin. As pues,
no debemos seguir estando ciegos a esta
concepcin. Pero en mi ejemplo no se
trataba de esto. Para el piloto del vuelo a
ciegas, que simplemente se sirve de sus
instrumentos, no existen en absoluto lmites del conocimiento. Slo un observador externo puede hablar de un lmite;
alguien que tiene acceso a su propio mundo
como tambin a lo que sucede en la cabina
del piloto. Este observador ha de comparar las condiciones en el interior de la
cabina del avin con lo que sucede en el
mundo exterior y relacionarlos entre s.
O sea que, en cierto sentido, tiene un doble
punto de vista o doble visin.

Myc: Podra ilustrar estas reflexiones


con un ejemplo?
Maturana: Pongamos el ejemplo de un
vuelo a ciegas. Imagnese un piloto que,
sentado en su cabina, dirige un avin en
medio de una obscuridad total. No tiene
acceso inmediato al mundo exterior, no
ve el suelo a sus pies ni los posibles obstculos, por ejemplo, las montaas. Pero
tampoco lo necesita, pues acta por lo
que le indican los instrumentos de a bordo. Si los datos cambian, el piloto hace
un uso adecuado de sus instrumentos.
Mente y cerebro 04/2003

Myc: Est diciendo que vuela con seguridad sin orientarse por el mundo exterior?
Maturana: Exacto. Si el piloto aterriza
sano y salvo, empiezan a aparecer los amigos y colegas que, observadores independientes y externos, han seguido lo
ocurrido. Le felicitan por el feliz aterrizaje y le hablan de la espesa niebla y peligrosa tormenta que tan brillantemente ha
superado. Probablemente nuestro piloto
responda sorprendido: Qu tormenta?
Qu niebla? Yo simplemente me he limitado a utilizar mis instrumentos!

Myc: Pero este observador que puede describir los lmites perceptivos del piloto
encapsulado, sera un realista en el sentido tradicional o no? Al fin y al cabo,
conoce la realidad que est oculta al
piloto, por ejemplo, la niebla en el exterior del avin.
Maturana: Ojo! Cmo sabe el observador que l mismo no est sentado en
una especie de cabina en un mundo en
el que existen pilotos de vuelo a ciegas,
a los que se puede observar con una doble
visin? Tan slo si se puede excluir con
absoluta seguridad esta posibilidad,
podra hablar de un saber limitado del
piloto. Slo en ese caso podra, de verdad, fijar los lmites del conocer. Sin
embargo, yo le podra objetar que l se
limita a comparar dos mbitos distintos,
pero no un mundo real y un mundo puramente construido.

47

MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

Regeneracin del cerebro


Frente a la doctrina establecida, todo indica que los mamferos adultos
pueden formar nuevas clulas en su sistema nervioso central.
Sucede tambin en la corteza cerebral? Qu funcin cumplen las nuevas clulas?

res. En particular, si se da en la corteza


cerebral. No es cuestin balad: all intervienen las funciones superiores, es decir,
el habla, la planificacin del futuro y la
conciencia del yo.
En realidad, la formacin de clulas
nuevas en la corteza no entraa singularidad alguna. En 1999, Elizabeth
Gould y su grupo, de la Universidad de
Princeton, afirmaron haber hallado indicios de neurognesis en la corteza cerebral de mamferos adultos. Inyectaron
intravenosamente en macacos adultos
bromodesoxiuridina (BrdU), molcula
que acostumbra emplearse para identificar clulas de reciente formacin.
Cuando una clula del organismo se divide y duplica su ADN, la BrdU se introduce en el material gentico recin
constituido. En consecuencia, despus
de una inyeccin de BrdU todas las clulas neoformadas portan esta sustancia
en sus ncleos. Si observamos con el
microscopio un corte tisular, podemos
identificar las nuevas clulas; basta utilizar una sustancia fluorescente que se
fija exclusivamente a las molculas de
BrdU.
Con ayuda de otros marcadores que
se fijan especficamente en las neuronas,
los investigadores sostienen haber descubierto neuronas entre las clulas neoformadas en la corteza de monos. Afirman
que determinadas clulas precursoras,
procedentes de otras regiones del cerebro, emigran a la corteza y all maduran
hasta convertirse en neuronas.
Este descubrimiento afecta a las bases
biolgicas de nuestras facultades superiores. Nada tiene de extrao que haya
despertado inters y escepticismo, a partes iguales. David Kornak, del hospital
clnico de la Universidad de Rochester,

Olaf Schmidt

BLICKWINKEL

os molinos de Dios muelen despacio, reza un adagio alemn.


A veces, la ciencia opera tambin
de acuerdo con ese principio. Hasta hace
poco, admitase que en el cerebro de un
mamfero adulto no podan formarse
clulas nuevas; y ello, a pesar de que
hace ya cuarenta aos aparecieron informes que contradecan tan arraigado
dogma. Vino luego a aceptarse que, en
dos regiones cerebrales al menos, se desarrollaban, a partir de clulas madre,
nuevas neuronas en edades avanzadas
de la vida; se trata del rea olfatoria, que
recibe y procesa la informacin de las
clulas olfatorias, y del llamado hipocampo, que desempea un importante
papel en los procesos de aprendizaje y
de memoria.
Sigue abierto el debate sobre la posibilidad de neurognesis en otros luga-

48

MULTIPLICACION CELULAR EN EL
CEREBRO DE LOS MONOS. Es evidente
que un ambiente natural estimula a los
macacos ms que una aburrida jaula. La
libertad pudiera instar la neoformacin
de clulas cerebrales.

y Pasko Rakic, de la Universidad de Yale,


repitieron los experimentos de los neurlogos de Princeton. Trabajaron tambin
con macacos y aplicaron los mismos
mtodos de marcado de ADN y de clulas; corroboraron la presencia de neuronas.

Se tambalea una imagen


del mundo
Con esa ratificacin, pareca, en principio, confirmarse los descubrimientos de
Gould. Sin embargo, un estudio tridimensional meticuloso a travs del microscopio confocal demostr que lo que semejaban neuronas neoformadas eran, en
realidad, grupos celulares muy compactos, donde haba clulas de diversos
tipos.
El marcador celular haba teido las
neuronas, pero la BrdU se encontraba slo
en las vecinas clulas de microgla. Estas
ltimas no son neuronas, sino otras clulas del sistema nervioso central que les
ayudan en sus funciones. Se trata de clulas que, se saba, se renuevan incluso en
animales adultos.
Muchos neurlogos respiraron aliviados. No tenan que cuestionarse la
doctrina recibida. Lo contrario s planteaba problemas. Por regla general, despus de sufrir heridas u otras alteraciones
quedan en la corteza daos irreparables.
Si crecieran all nuevas neuronas cabra
esperar que, al menos en parte, la lesin
pudiera restaarse.
Pero la cuestin no est cerrada. Fred
Gage, del Instituto Salk de La Jolla,
apunta que, con los mtodos actuales, no
es posible explorar todos los lugares del
cerebro donde puedan formarse neuronas. Espera que en el futuro se disponga
de mejores procedimientos.
Casi como efecto colateral vuelve a
centrarse la atencin en las condiciones
vitales de los animales de experimentacin. Un entorno estimulante puede
suponer un fuerte estmulo para la neurognesis en el hipocampo. En cautividad, los monos suelen hallarse confinados en aburridas jaulas, que no incitan
a nada.
Mente y cerebro 04/2003

Neuronas como guardabarreras?


borrar antiguos recuerdos y abrir el camino para nuevos
contenidos.
En experimentos de conducta en ratones se ha observado
que un defecto en la neurognesis no representaba ningn
problema de aprendizaje y que, a diferencia de los ratones
normales, stos podan recordar habilidades haca tiempo
aprendidas. Como dice David Kornak, uno de los que se
oponen a las explicaciones de Gould, falta todava una confirmacin de esta hiptesis mediante nuevos estudios de
aprendizaje. En definitiva, hay mucho por desbrozar en el
campo de la neurognesis.

HIPOCAMPO

THOMAS BRAUN

Cuando se descubren neuronas neoformadas en determinadas regiones del cerebro, la pregunta obligada concierne
a la funcin desempeada. Henriette van Praag y su grupo,
del Instituto Salk en La Jolla, demostraron el ao pasado
que las nuevas neuronas estn capacitadas para operar.
Aplicaron un mtodo de marcado que tie las neuronas en
divisin hasta sus dendritas, permitiendo as explorar el crecimiento y desarrollo de las clulas. Descubrieron, en el hipocampo de ratones adultos, neuronas con una edad de cuatro semanas que podan recibir y procesar informaciones
procedentes de otras neuronas. En todo caso, las neuronas
neoformadas no alcanzaban la madurez hasta al cabo de varios
meses.
Qu funcin desempea en el hipocampo este brote celular? Gerd Kempermann propone una explicacin en la que
compara el cerebro con un ordenador: el hipocampo se correspondera con el almacn de archivos, no con el disco duro;
operara, adems, como puerta de entrada a la memoria. Las
clulas neoformadas podran comportarse a modo de guardabarreras que deciden qu informaciones recin adquiridas acceden al cerebro, para all almacenarse durante largo
tiempo.
Esta explicacin es compatible con la observacin repetidas veces comprobada de que la neoformacin de clulas
nerviosas tiene lugar, sobre todo, cuando el animal se mueve
o recibe nuevos estmulos, es decir, en el amplio sentido de
la palabra aprende. De acuerdo con Kempermann las nuevas clulas del hipocampo suponen el necesario refuerzo
para procesar nuevos estmulos y adecuarse a la nueva situacin.
Sin embargo, Joe Tsien y sus colaboradores, de la Universidad
de Princeton, asignan una funcin diferente a estas nuevas
neuronas. En 2001 describieron un experimento que rechaza
el carcter de archivo. Las nuevas clulas se requeriran para

EL HIPOCAMPO tiene una funcin central en la memoria y


en el aprendizaje. En esta estructura cerebral se forman nuevas
clulas nerviosas, incluso en el adulto.

Neurobiologa del error


Existe la creencia comn de que se aprende de los errores.
Sin embargo, los errores cometidos en alguna ocasin se almacenan en el cerebro
e intervienen en momentos posteriores decisivos
Thomas F. Mnte

olviste otra vez a abrir el


cajn que no era o saliste
de casa demasiado pronto? Te equivocaste de nuevo llamando
por error Pablo a Pedro en el cctel de
hace unos das? Hay ciertas faltas que
se repiten una y otra vez y siempre en el
mismo punto. Nuestro cerebro dispone
de mecanismos refinados para reconocer las faltas en cada fase de su formacin y para evitarlas. Una serie de estudios algunos de ellos en nuestro
laboratorio inducen a suponer que

Mente y cerebro 04/2003

estas instancias de control fracasan a


menudo cuando nuestro cerebro toma al
vuelo una solucin posible pero desgraciadamente errnea.
A esa conclusin llegaron tambin los
investigadores de la memoria Barbara
Wilson, de Cambridge, y Alan D. Baddeley, de la Universidad de Bristol, cuando
buscaban ayudas de aprendizaje para sus
pacientes con lesiones cerebrales. Sus
protegidos se mostraban incapaces de
retener los nombres del personal de la
unidad estacionaria del hospital. Wilson
y Baddeley le enseaban una y otra vez
a un paciente la foto de la misma enfer-

mera y le daban su nombre durante todo


el tiempo necesario hasta que el enfermo
poda pronunciarlo. Alcanzado ese paso,
aadan la foto de otro miembro del personal sanitario y repetan el ejercicio
hasta que lograba identificar sin titubeos
a las dos personas. De esta manera los
pacientes sometidos a tales ejercicios
aprendieron sucesivamente los nombres
asociados a todos los rostros de la unidad hospitalaria.
De esas observaciones, Wilson y
Baddeley deducen que el hombre tiende
a cometer ms errores cuando ha almacenado en la cabeza varias posibles res-

49

puestas. Consecuentes con su tcnica de


enseanza, haban ofrecido a sus pacientes condiciones de aprendizaje libres de
errores, es decir, slo una posible solucin por cada nueva foto. De esta forma
los enfermos mentales podan retener
los nombres sin apenas impedimentos.
Ms tarde, ambos investigaron, con
sujetos sanos, si los resultados eran mejores cuando en el aprendizaje no haba
posibles respuestas errneas. Para ello,
el experimento exiga completar el radical de una palabra. El director del experimento daba un comienzo de palabra,
por ejemplo, MOT.... A continuacin,
el probando tena que aadir letras para
formar una palabra; por ejemplo,
MOTOR. El truco consista en que el
director poda posteriormente declarar
inexacta o exacta cada palabra de los
probandos. Poda ser que el probando se
enterara de que MOTOR era equivocado
y que la respuesta correcta era MOTA.
De esta manera se podan producir a discrecin respuestas errneas.
En la segunda parte del experimento
al probando le daban palabras verdaderas y falsas de la primera parte de

la prueba. Su tarea consista en identificar las verdaderas. En esta situacin, los


sujetos cometan siempre el mismo fallo:
volvan a considerar como verdaderas
palabras que anteriormente el director del
experimento haba rechazado como falsas.

Qu es lo correcto:
motor o mota?
Wilson y Baddeley encontraron una
explicacin a este resultado: tambin las
respuestas equivocadas quedan subliminalmente activadas en el cerebro. En
la fase de descarga, el cerebro de los probandos se enfrenta a una larga serie de
vocablos bien conocidos, pero no cuenta
con la informacin de cules son correctos y cules son falsos. Aunque elijan
repetidamente la palabra equivocada, no
significa que su cerebro no se d cuenta
del peligro de un fallo. Muy por el contrario, se empea con todas sus fuerzas
en evitar el error.
Hemos observado quizs el mismo
proceso cuando nosotros repetimos el
experimento de Wilson y Baddeley con
estudiantes de medicina. Mientras que

estas personas, indudablemente experimentadas en el aprendizaje, luchaban


con la lista de palabras falsas y verdaderas les medimos, en determinados
puntos de la caja craneana, los potenciales
correlatos de acontecimientos: unas mnimas oscilaciones de tensin procedentes de la actividad cerebral en esas zonas
a las que aplicamos los electrodos de
medicin.
En cuanto un probando daba con una
palabra de una pareja falsa-verdadera
como MOTOR y MOTA observbamos
que el potencial cerebral en su prosencfalo se tornaba negativo. Los neurobiolgos, que conocen bien este fenmeno, lo han designado como negatividad
asociada a los errores. Lo descubrieron
Michael Falkenstein y Bill Gehring, independientemente uno de otro, a comienzos de los noventa.
Gehring haba descubierto el fenmeno con ayuda del paradigma EriksonFlanker. En este experimento aparece en
la pantalla, cada vez, la letra H o la S.
Segn el caso, los probandos deben apretar una tecla con la mano derecha o la
izquierda tan rpidamente como sea posi-

Nuestras acciones suelen ser un compromiso enCORTEZA MOTORA


tre la mxima exactitud y la mayor rapidez posible.
PRIMARIA
Las actuaciones rpidas elevan las tasas de errores.
PROGRAMA
CORTEZA
PREMOTORA
A menudo notamos que hemos hecho algo mal y
MOTOR
corregimos rpidamente el fallo.A la vez, segn algunos experimentos, ralentizamos nuestras posterioCORTEZA
res reacciones. De esta manera nuestro cerebro
PREFRONTAL
CORTEZA
puede evitar ms fcilmente fallos futuros.
LATERAL
CINGULAR
Hay tres regiones de nuestro cerebro responsables
del reconocimiento y de la correccin de los erroCUERPO
res: la corteza lateral prefrontal (en el lbulo fronCALLOSO
tal), la corteza anterior cingular y el lazo entre la
corteza prefrontal y los ganglios basales. El prosencfalo confecciona con cada esperada respuesta
COPIA EFERENCIAL
correcta la copia eferencial y la contrasta con la
GANGLIOS
respuesta que se da en ese preciso momento. Cuando
BASALES
la copia de la esperada respuesta correcta se diferencia de la realmente emitida, el prosencfalo dispara la alarma e introduce un programa motor
como correccin de faltas que pasa por la corteza
premotora y la corteza motora primaria. Las personas con lesiones en la corteza prefrontal no pueden por ras del circuito basal, que se corresponden con los ganglios
ello distinguir entre una accin correcta y una equivocada basales en el hombre, se integran en un bucle de correcy raramente corrigen los errores. Adems, todas sus res- cin. Los pjaros ensordecidos cantan cada vez peor, pero
puestas acusan una negatividad asociada a errores. En- si el circuito basal no est daado, no se presenta este emtre otras cosas el prosencfalo activa la corteza cingular peoramiento. Se supone que, cuando el animal no oye su
donde aparece la negatividad asociada a errores y los propio canto, el cerebro pone en marcha una serie de intentos de correccin y la situacin se empeora. Pero si el cirganglios basales.
Una situacin similar encontramos en los animales.Algunos cuito basal est desconectado no tienen lugar los intentos
experimentos con aves canoras muestran que las estructu- de correccin y el canto no se altera.

50

THOMAS BRAUN

La central de correccin de faltas

Mente y cerebro 04/2003

ble. Para ponrselo ms difcil, estos


estmulos de letras van acompaados de
otras cuatro haches o eses, pues todas
las combinaciones de letras, excepto
HHHHH y SSSSS provocan un evidente
nmero de faltas en los sujetos de la
prueba. Casualmente Gehring se dio
cuenta de que el potencial elctrico de
la zona craneana por encima de la llamada corteza cingular (vase el recuadro
La central de correccin de faltas) se
haca negativo siempre que los probandos se equivocaban de mano al accionar
el interruptor.
Aunque los probandos eran conscientes de sus errores, nuestros experimentos
con las parejas de palabras mostraron que
esa consciencia no constitua un requisito indispensable de la negatividad de
errores. Jonathan Cohen y Cameron Carter, psiclogos de la Universidad de Pittsburgh, en consonancia con esta explicacin, abogan tambin por el modelo de
control del conflicto. Segn esta tesis la
negatividad de errores surge siempre que
haya en el cerebro y estn activadas dos
posibles soluciones a una tarea.
En el caso del aprendizaje de palabras
el concepto MOTA, por ejemplo, activa
el correspondiente patrn de actividad
neuronal. Pero simultneamente hay un
choque con el modelo similar para
MOTOR. En tal situacin suceden dos
cosas: surge la negatividad de errores
que es por tanto un signo del conflicto,
en ese momento, falso-verdadero y al
mismo tiempo se activa el prosencfalo
para reprimir la falsa informacin perturbadora. Este modelo del origen de los
errores se apoya en experimentos con
resonancia magntica nuclear funcional,
que muestran la especial actividad del
prosencfalo cuando el cerebro tiene que
ocuparse de informaciones que se interfieren entre s.

Los fallos producen cadas de potencial


Todo empez en una noche aburrida.
Se cuenta que Bill Gehring, por aquel
entonces doctorando en la Universidad
de Illinois, volvi a revisar por capricho los datos recogidos en sus experimentos. Y le llam la atencin un
patrn repetido: cada vez que sus probandos cometan un fallo, el potencial elctrico en la parte superior de
su prosencfalo se haca negativo en
una millonsima de volt. Esta negatividad asociada al error ha venido a
convertirse en un valioso instrumento
para investigar las relaciones temporales entre la percepcin de un fallo
y su rectificacin. En cuanto el probando da una respuesta errnea, el
potencial decrece y llega al mnimo
unos cincuenta a ochenta milisegun-

Husped de una fiesta


despistado
Afortunadamente y gracias a los experimentos de aprendizaje de Wilson y
Baddeley con pacientes cerebrales sabemos de una posibilidad muy simple de
proteger de los problemas mencionados
nuestro rgano del pensamiento y del
aprendizaje: aprender alejando al cerebro de falsas soluciones. Al aprender una
lengua extranjera los alumnos, por ejemplo, empollan largas listas de vocablos.
Este mtodo es, sin embargo, contraproducente desde el trasfondo de nuestros resultados, ya que al aprender la
lista de palabras quedan en nuestra memoria innumerables huellas, que asocian
cada palabra con otras muchas. Por lo
que son muy probables las confusiones.

dos despus de la respuesta equivocada. Numeroso experimentos apuntan a que la negatividad en la parte
superior de la cresta slo aparece
cuando se reconoce un fallo conscientemente. Otras teoras afirman
que este fenmeno seala slo un conflicto entre dos soluciones contradictorias, con independencia de si uno
es o no consciente de su error. Los
datos del electroencefalograma y las
investigaciones complementarias con
la tomografa funcional de resonancia
magntica han localizado entre tanto
y con exactitud la negatividad asociada
a errores en la parte anterior de la corteza cingular. En caso de errores o de
riesgo de comisin de fallos se aviva
en este punto la actividad cerebral.

En su lugar tendra mucho ms sentido darles a los alumnos varias frases


modelo en las que cada vez apareciera
un vocablo que debieran aprender. Y slo
cuando esa palabra ocupara el lugar
correspondiente y sin faltas, se podra
pasar al siguiente vocablo. Pero este procedimiento lamentablemente no salva al
confuso invitado al cctel que acaba de
conocer a Pedro. Al fin y al cabo no se
puede negar a trabar conocimiento con
Pablo, ni siquiera con la excusa de que
se quiere mantener libre de errores.

THOMAS MNTE es catedrtico en el


Instituto de Psicologa de la Universidad Otto
von Guericke, de Magdeburgo.

Androides inteligentes
Los androides inteligentes son an mera fantasa, producto de libros y pelculas de ciencia-ficcin.
Sin embargo, la investigacin de sistemas conectivos entre ordenador y cerebro realiza espectaculares
avances: las primeras entidades hbridas, conjuncin de biologa y electrnica, son ya toda una realidad
Ulrich Kraft

na rata de laboratorio con


nombre? Animat lo tiene,
pero es sta la menos importante de sus particularidades. Nuestro
cobaya no habita en una jaula, sino en un
mundo generado por ordenador. Su cuerpo

Mente y cerebro 04/2003

es virtual, simulado por un software especial, con un cerebro orgnico que lo dirige.
Dicho cerebro se compone de neuronas
de rata, cultivadas en una placa de Petri
y conectadas a una computadora. Steve
Potter y su grupo, del centro de procesamiento de imgenes aplicado a la biologa del Instituto de Tecnologa de Ca-

lifornia en Pasadena, investigan hasta qu


punto este hbrido puede aprender a desenvolverse en su mundo artificial. Para
ello, las clulas nerviosas cultivadas deben
mostrarse capaces de captar el entorno virtual y de recordar dichas percepciones
(vase la figura 2), con procesos anlogos a los de un cerebro autntico.

51

AP / UNIVERSIDAD DE DUKE / JIM WALLACE

nes realizadas, el ordenador las retroalimentar


enviando en tiempo real
una determinada seal a
los electrodos de la placa
de Petri pensante. Adems, se dispone de un
modelo de sistema sensorial que proporciona informaciones adicionales sobre los movimientos de
Animat. Potter confa en
que su rata hbrida termine
familiarizndose con su
entorno, en la medida en
que las informaciones que
reciba sean adecuadas. Si
por ejemplo Animat se tropieza con una pared de la
jaula virtual, debe aprender de esta experiencia y
detenerse a tiempo en la
siguiente ocasin. Ello
constituye una tarea sencilla para el cerebro humano, no as para la inteligencia artificial.
Los procesos neurona1. CONEXION INALAMBRICA. El investigador Miguel les internos asociados a
dicho aprendizaje son toNicolelis con el mono Rhesus y el brazo robtico
talmente desconocidos, lo
teledirigido.
que intriga sobremanera
a Potter: Dotando a un
cultivo de clulas nervioLos investigadores se sirven de dis- sas de un cuerpo pretendemos estudiar
positivos de multielectrodos, a modo de los procesos de aprendizaje y memoriinterfaz entre biologa y electrnica. Se zacin all donde disponemos de libre
trata de placas de Petri de 1,5 centme- acceso: en la placa de Petri. El investros con microelectrodos integrados, tigador norteamericano ha detectado ya
sobre los que descansan las neuronas. Una los primeros signos de adaptacin intecomputadora registra en sesenta puntos lectual: la red de neuronas reacciona a
de contacto diferentes las seales elc- las entradas sensoriales con patrones
tricas provenientes de la red de clulas cada vez ms complejos, adems de fornerviosas y procede a analizarlas. Cada mar nuevas conexiones sinpticas. Las
canal transmite 2,3 megabytes de infor- neuronas crecen y se ramifican. Animat
macin por segundo, suficientes para adquiere por lo tanto mayor inteligenllenar un disco compacto cada cinco cia: la capacidad de procesar informaminutos. El programa informtico busca, cin depende bsicamente del nmero
en esta inmensa cantidad de datos, patro- de contactos entre clulas nerviosas,
nes de actividad repetitivos, a los que segn Potter.
Ferdinando Mussa-Ivaldi, neurobiasignar posteriormente determinados
comportamientos. El patrn nmero uno logo de la facultad de medicina de la
se asociar, por ejemplo, a un movi- Universidad del Noroeste de Chicago,
miento hacia la derecha, el dos a otro ha logrado demostrar ya la capacidad de
hacia la izquierda. En la pantalla del aprendizaje de un organismo cibernordenador se observar cun fielmente tico. No se sirvi para ello de cultivos
Animat realiza lo que le ordena su cere- de clulas nerviosas, sino del tronco
bro. En el momento en que aparezca el enceflico completo de una lamprea
patrn de actividad nmero uno, el pro- joven, mediante el cual controla un robot
grama provocar que se dirija a la dere- industrial. Los sensores pticos dispuestos en el autmata generan unas
cha; si aparece el dos, a la izquierda.
seales elctricas, que se almacenan por
medio de microelectrodos en el tronco
Placas de Petri pensantes
Con el fin de que las neuronas capten que enceflico, en concreto en el sistema
son ellas las responsables de las accio- vestibular. Es esta rea del cerebro de

52

las lampreas la responsable de la distincin espacial entre arriba y abajo, capacidad imprescindible para la orientacin
en el agua.
En el momento en que reciben la informacin de los sensores pticos, las
neuronas generan impulsos nerviosos
que, segn supone Mussa-Ivaldi, en los
animales vivos se dirigiran hacia los
msculos. En el pez-robot regulan el
movimiento de las ruedas del autmata.
El resultado de esta inusual combinacin entre cerebro orgnico y cuerpo sinttico es un robot que se desplaza en
reaccin ante estmulos luminosos.
Diversos experimentos realizados con
este artefacto arrojaron interesantes resultados. En uno de ellos, los investigadores impedan el movimiento del robot de
manera forzada, iluminando al mismo
tiempo intensamente su flanco izquierdo.
Posteriormente liberaron el autmata
disponindolo en el interior de un crculo de luz: el hbrido ignoraba, a partir de
ese momento, toda seal luminosa proveniente de su lado izquierdo; se haba
adaptado y cambiado su conducta de
forma autnoma.
En otro ensayo se tap uno de los sensores de la mquina. En un principio, el
cerebro se mostr confuso. Sin embargo,
rpidamente aprendi a compensar esta
prdida de visin. Precisamente en esta
capacidad de adaptacin reside, segn
Mussa-Ivaldi, la principal ventaja de las
neurocomputadoras respecto a los
ordenadores tradicionales. Pero el objetivo principal del cientfico no consiste
en desarrollar un robot con aptitud para
el aprendizaje. Pretendemos hallar un
instrumento que permita estudiar la organizacin del cerebro, aclara. Slo entonces podremos comprender cmo establecer comunicaciones eficientes entre
sistemas nerviosos e informticos.
Miguel Nicolelis y su grupo, de la
Universidad de Duke, centran su inters
investigador en el control neuronal de
miembros artificiales. Recientemente
lograron accionar un brazo robtico partiendo de las corrientes cerebrales de un
mono Rhesus (el llamado mirikin, vase
la figura 1). Un momento histrico, el
comienzo de algo totalmente nuevo,
opina Mandayam Srinivasan, del laboratorio del tacto del Instituto de Tecnologa de Massachusetts (MIT), quien
particip en los ensayos. Previamente
se debieron superar ciertos obstculos.
En primer lugar, los cientficos necesitaban llegar a comprender el significado
de cada seal neuronal. Para ello implantaron en el simio 96 diminutos electrodos en la corteza cerebral, la mayora en
la corteza motora.
Mente y cerebro 04/2003

El ordenador registraba los impulsos


elctricos generados por el cerebro
durante la realizacin de diversos movimientos y los analizaba, buscando patrones de actividad neuronal asociados a
dichas acciones. Tras un perodo de
aprendizaje, el programa era capaz de predecir los movimientos del mono basndose en la informacin recibida de las
clulas nerviosas. Posteriormente se
adapt el software para convertir esta
informacin en seales que controlasen
el brazo robtico en tiempo real, es decir,
sin demora alguna.

Manipulacin va Internet
Como resultado de los avances de la
investigacin, el brazo del robot y el del
mono se desplazaban en perfecta sincrona. La conexin funcion incluso a
travs de Internet (vase la figura 3).
Fue verdaderamente sorprendente comprobar cmo el brazo del robot se mova
en mi laboratorio, sabiendo que lo guia-

ban las seales generadas por el cerebro


de un mono que se hallaba en la Universidad de Duke, explica Srinivasan,
que se hallaba a casi mil kilmetros de
distancia, en el MIT.
La idea de controlar miembros artificiales mediante el pensamiento perteneca al reino de la ciencia-ficcin, afirma
Ferdinando Mussa-Ivaldi, subrayando
la importancia del experimento. Ahora
este objetivo se presume mucho ms alcanzable. Resulta evidente la utilidad
de una prtesis guiada por dicho principio. Sin embargo, semejante prtesis
slo funcionara si el cerebro la aceptase como parte de su cuerpo. Para ello le
debe llegar en todo momento informacin adecuada e inteligible de las actividades del miembro artificial. Nicolelis
y su equipo centran sus esfuerzos en desarrollar esta retroalimentacin, ideando
dos medios para proporcionar informacin sensorial al cerebro del mono-cobaya
sobre las acciones realizadas por el bra-

EL CEREBRO PIENSA, EL ORDENADOR DIRIGE

NEURONAS DE RATA EN UNA


DISPOSICION DE ELECTRODOS
ELECTRODOS DIMINUTOS
REGISTRAN LA ACTIVIDAD
DE LAS CELULAS NERVIOSAS

THOMAS BRAUN

UN PROGRAMA INFORMATICO CONVIERTE PATRONES


DE ACTIVIDAD REPETITIVOS EN LOS MOVIMIENTOS
QUE LA RATA VIRTUAL ANIMAT EJECUTA EN LA PANTALLA

LA INFORMACION SENSORIAL DE LOS OJOS


Y BIGOTES VIRTUALES DE ANIMAT SE TRANSFORMA
EN SEALES ELECTRONICAS Y SE TRANSMITE A
LAS NEURONAS CEREBRALES CULTIVADAS

Mente y cerebro 04/2003

zo robtico. El primero es de tipo tctil


la piel del animal se estimula segn
un determinado patrn; el segundo,
de tipo visual: el mono puede visualizar
la posicin del brazo representada como
un punto en la pantalla de un ordenador.
Para que el sistema sea eficiente,
resulta imprescindible que el cerebro
descifre el significado de las seales recibidas de la retroalimentacin artificial.
Ante el mismo problema se hallan las personas sordas sometidas a un implante
coclear, un transductor compuesto de
varios elementos que transforma las seales acsticas en impulsos elctricos que
estimulan el nervio auditivo. Slo despus de que su centro auditivo se acostumbra a la nueva situacin y asigna a
cada seal elctrica el tono adecuado,
comienzan a percibir sonidos.
Nos proponemos investigar cmo se
adapta el cerebro a una retroalimentacin visual o tctil, explica Nicolelis,
que se muestra convencido de la factibilidad de dicha aclimatacin. Cuando
las personas o los animales aprendan a
controlar miembros auxiliares dotados
de bucles de retroalimentacin, sus cerebros generarn las capacidades neuronales necesarias para almacenar la informacin relativa al objeto. Ello significa
que, por ejemplo, una prtesis de brazo
estara integrada en la corteza motora y
se movera exactamente como un brazo
de carne y hueso.
Los cientficos realizan su labor principalmente con animales. Pero si se
lograse desarrollar un interfaz eficaz
entre cerebro y electrnica, los androides inteligentes, hbridos de persona y
mquina, dejaran de ser protagonistas
de obras cinematogrficas de cienciaficcin para acercarse a la realidad cotidiana, con las consiguientes implicaciones de tipo tico. En el caso de que
el cerebro humano estuviese en disposicin de controlar ingenios externos,
tambin resultara factible, en sentido
inverso, influir en las funciones cerebrales mediante programas informticos. Los actos del hombre, sus pensamientos, sus recuerdos, seran fcilmente
manipulables.
Un equipo de cientficos de la Universidad estatal de Nueva York ha demostrado recientemente la posibilidad de
ejercer el control mental sobre otros
seres, aun de forma primitiva. Bajo la
direccin de Sanjiv Talwar consiguieron

2.

INTERACCION ENTRE BIOLOGIA


Y ELECTRONICA. Neuronas de un cerebro
de rata dirigen un cuerpo virtual.

53

THOMAS BRAUN

3.

COMO POR ARTE DE MAGIA.


Incluso a cientos de kilmetros de
distancia el cerebro del mono-cobaya
controla el brazo robtico.

DISPOSITIVO DE CONTROL

LOS ELECTRODOS REGISTRAN LA ACTIVIDAD


CEREBRAL DEL MONO RHESUS
SIEMPRE QUE EL MONO MUEVE SU BRAZO,
EL ORDENADOR ANALIZA LAS SEALES
GENERADAS POR SU CEREBRO

001010011001110

0010100110

ESTA INFORMACION SE TRANSMITE VIA INTERNET


A OTRO ORDENADOR, QUE REGULA UN BRAZO
ROBOTICO DE MANERA SINCRONIZADA CON
EL MOVIMIENTO DEL BRAZO DEL MONO

0010100110011101010010101010101010010

controlar ratas con ayuda de microelectrodos. Implantaron dos en la corteza


somatosensorial del cerebro de los animales, concretamente cada uno en la
regin en que se procesan las seales
provenientes de los bigotes derecho e
izquierdo respectivamente. Los impulsos elctricos recibidos en estas reas los
percibe la rata-robot como un contacto
y cambia en consecuencia su direccin
de movimiento.
Un tercer electrodo localizado en el
fascculo prosenceflico medial se

emplea para estimular las reas del placer (el tambin llamado centro de recompensa) del cerebro, zona decisiva en los
humanos para la aparicin de la adiccin
a las drogas. Cuando la rata procede en
la direccin deseada tras recibir una seal
de uno de los dos primeros electrodos,
se ve recompensada con un sentimiento
intenso de euforia mediante un estmulo
en el prosencfalo medial. De forma
similar a un drogadicto, el animal ansa
revivir esta sensacin. Con este dispositivo los cientficos dirigieron a la rata

sin problemas a travs de madrigueras,


por pasos elevados angostos e incluso por
superficies abiertas iluminadas, rehuidas
usualmente por los roedores.
Se trata de una de las demostraciones ms impresionantes a la que jams
haya asistido, afirma Nicolelis. Las
ratas se desplazaban por terrenos impracticables incluso para robots muy costosos. El control se efectuaba por radiofrecuencia, a una distancia mxima de
500 metros. La unidad de control, transportada a modo de mochila en el lomo
de las ratas, transformaba las seales de
radio recibidas en impulsos elctricos
que se transmitan al cerebro.
Los servicios de inteligencia militar
observan tales avances con gran inters:
un equipo de ratas teledirigidas les
resultara de gran ayuda en la bsqueda
de vctimas de catstrofes o en la deteccin de minas antipersonales.
Constituye toda una incgnita la evolucin futura de este hallazgo. Talwar
y su equipo parten de la suposicin de
que, con la conexin de regiones cerebrales adicionales, se podran controlar patrones de conducta ms complejos. Nos hallaramos ante el control
mental del ser humano? Ante tamao
dilema tico, Talwar experimenta sentimientos encontrados. Yo personalmente opino que controlar la mente de
seres vivos puede resultar extrao,
reconoce. Pero esta sensacin quiz
se deba a que todava no nos hemos
acostumbrado a tal idea.

El homnculo se moderniza
Crease, hasta hace poco, que la organizacin de nuestra corteza cerebral se corresponda
con la estructura del organismo. Pero experimentos recientes muestran que la corteza
detecta fielmente el espacio en torno a nuestro cuerpo

Hubertus Breuer

heodore Rasmussen y Wilder Penfield no salan de su asombro


ante determinadas operaciones
realizadas a crneo abierto, a mediados

54

de los aos cuarenta, en pacientes de epilepsia. Cada vez que estimulaban elctricamente pequeas reas de la parte
posterior del prosencfalo se contraan
ciertos msculos de las comisuras de la
boca, las manos, los pies, los ojos o la

lengua, independientemente del punto


exacto de la estimulacin.
Ms tarde, los dos neurocirujanos registraron en un mapa del cerebro las regiones encargadas de controlar los correspondientes grupos de msculos. La imagen
Mente y cerebro 04/2003

resultante pareca un autntico esperpento: haba extensas reas cerebrales


responsables de los movimientos de las
manos, los dedos o la boca, mientras que
los msculos de los pies, las piernas, el
tronco o la garganta eran dirigidos por
regiones neuronales mnimas. Rasmussen
y Penfield denominaron a su creacin
homnculo motor. As entraron en la
historia de la ciencia.
La experimentacin de laboratorio realizada en los ltimos aos ha venido
cuestionando que la figura del homnculo sirva de cartografa de las funciones. Se le reputa un esquema demasiado
tosco y simplista. No est tan clara la
organizacin somatotpica de la corteza, es decir, la distribucin de las neuronas conforme a las regiones corporales relacionadas con ellas. Aunque se
pueden identificar, por ejemplo, las regiones de las piernas, los brazos y la cara,
los anatomistas apenas han podido precisar somatotopa dentro de esas regiones. Pero los psiclogos tambin observaron que algunas neuronas son
responsables al mismo tiempo de diferentes grupos musculares y no slo
de uno, como exigira el esquema del
homnculo. Y a la inversa: los mismos
msculos dependen en ocasiones de
varias zonas cerebrales.
No hace mucho, Michael Graziano,
neuropsiclogo de la Universidad de
Princeton, public en Neuron un estudio que pretenda conciliar dentro de lo
posible todos los dispares resultados de
la investigacin. El homnculo de nuestra corteza cerebral presentar otro
aspecto en la prxima generacin de
manuales de neurologa, siempre y
cuando se someta a un trabajo de renovacin bsico.

Marionetas
neuronales
Los resultados de Graziano dan a entender que las neuronas de la corteza no
controlan msculos individuales. Los
grupos neuronales all ubicados dirigen
procesos motores complejos; por ejemplo, asir un vaso de agua. El equipo de
Graziano someti a dos monos a dbiles estmulos elctricos, aplicados a grupos de neuronas de la corteza motora.
Esta regin se ubica lateralmente en el
prosencfalo junto a la cisura central.
Los monos reaccionaron con movimientos fluidos y prcticos. Un determinado estmulo elctrico provoc que
uno de ellos cerrase el puo, se llevase
la mano cerca de la cara y abriese a la
boca. Era indiferente el punto de partida
del brazo antes de empezar el movimiento. Si el experimentador excitaba las
Mente y cerebro 04/2003

clulas vecinas, la mano se trasladaba a


una posicin similar, algo desplazada;
por ejemplo, ms cerca de la nariz o a
un lado de la oreja. De forma idntica
poda tambin manipularse con estmulos la postura de la boca.
Por qu no haban Rasmussen y
Penfield descubierto estos programas
motores? Por una razn muy sencilla, a
juicio de Graziano: sus predecesores estimulaban la neurona con impulsos elctricos de un mximo de veintavo de
segundo de duracin; los msculos se
convulsionaban, sobrecogidos. Ese
lapso de tiempo es demasiado corto para
provocar la actividad neuronal que suele
acompaar a una accin dirigida, asegura Graziano. Por lo mismo, l estimulaba las correspondientes regiones
cerebrales durante medio segundo, el
perodo de tiempo en el que acta la actividad elctrica en un movimiento natural. Consegua as provocar procesos de
movimiento autnticos.
En sus experimentos Graziano investigaba, por un lado, las neuronas de la
corteza motora, responsables exclusivos
de los movimientos, y, por otro, las neuronas bimodales. Estas clulas reaccionan tambin ante roces e impresiones
pticas de una zona cercana al cuerpo.
Cuando el investigador someta las neuronas bimodales a impulsos elctricos,
los monos adoptaban una postura defensiva o se apartaban bruscamente, con
la particularidad de que era siempre un
determinado grupo de neuronas el que
provocaba una de estas reacciones. Para
Graciano, estas clulas posiblemente
detectan peligros en zonas muy cercanas
y de la forma ms natural provocan la
correspondiente actitud corporal. Desde
el punto de vista de la historia de la evolucin, se trata de una estrategia prctica,
puesto que permite a los animales reaccionar automticamente ante objetos que
se les aproximan demasiado.
En la zona de la corteza cerebral responsable del movimiento Graziano investig 324 puntos, tanto de grupos
neuronales puramente motores como bimodales. En el 86 por ciento de los casos
la estimulacin provocaba una posicin
corporal o un movimiento muy determinados. Con esa base cre Graciano su
nueva topografa, precisa, de la corteza
motora. Pero su principal xito no se
limit al mapa cerebral con las nuevas
fronteras y regiones. Rasmussen y Penfield relacionaban cada punto de la corteza cerebral con un msculo determinado; para Graziano el principio de
ordenacin consiste en que los puntos
de la corteza representan puntos del
entorno espacial del animal. Por tanto,

las neuronas que ocupan posiciones adyacentes en la corteza cerebral provocan


movimientos que se ubican, en correspondencia, colateralmente en el espacio.
Por ejemplo, las neuronas responsables
de movimientos de aprehender que se
producen en la zona inferior del cuerpo,
residen, en la corteza cerebral, cerca de
la cresta coronal. Por el contrario, las
neuronas correspondientes a los puntos
de movimiento a la altura de la cabeza
se encuentran en la parte inferior; casi,
pues, en una disposicin inversa.
Lo curioso es que la nueva cartografa refleja en ocasiones la antigua distribucin. Tomemos el ejemplo de las
neuronas que en el mapa antiguo instaban la contraccin de las extremidades
inferiores. En la versin nueva tambin
dirigen ahora movimientos en los que
estas musculaturas participan de manera
decisiva. El mismo Graziano descubri
una zona que diriga los movimientos
rpidos de las manos delante del trax;
esta rea se asociaba hasta ahora con la
musculatura de las manos. Ya Rasmussen
y Penfield haban localizado un rea cortical que guiaba el movimiento de la
mano hacia la boca y el de los dedos en
el gesto de asir algo.
Los resultados de Graziano se ajustan a una nueva imagen de la organizacin del cerebro que va tomando cuerpo.
A tenor de la misma, la estructura de
nuestro rgano mental dispone en general de una representacin del espacio en
torno a nuestro cuerpo. Otra pista en este
aspecto procede de nuestra percepcin
sensorial. Tambin en la corteza visual
las zonas adjuntas elaboran la percepcin de objetos que estn, por una parte,
en el centro y, por otra, en la periferia
del campo de visin. Curiosamente estas
regiones cerebrales que perciben los
estmulos desde el centro del campo
visual son de un tamao superior al normal. Consideradas en su conjunto estas
zonas, anlogamente al mapa de los
movimientos, resultan como un mapa
de nuestro horizonte visual. Aqu se
establece un nuevo paradigma, comenta
Larry Abbot, de la Universidad Brandeis
en Massachusetts. Ha llegado la hora
del cambio: a la luz de los resultados
experimentales, el homnculo comenzaba a resultar un esquema demasiado
simple.

HUBERTUS BREUER es doctor en filosofa.

55

PUNTO DE MIRA

La visin materialista
de la neurotica
Se abre paso en la investigacin neurolgica el mayor reto cientfico de nuestra sociedad,
que concierne a la base de la dignidad humana y los lmites de su manipulacin. Mente y cerebro dialoga
con Wolf Singer, neurlogo, y Thomas Metzinger, filsofo, ambos de adscripcin materialista

Dilogo coordinado
por Carsten Knneker
Myc: Profesor Metzinger, usted reclama
que la opinin pblica se prepare para
enfrentarse a los descubrimientos de la
investigacin neurolgica moderna que
se avecinan. A cules se refiere?
Metzinger: La investigacin neurolgica
transforma de forma radical nuestra imagen del hombre y consecuentemente el
fundamento de nuestra cultura, la base
de nuestras decisiones ticas y polticas.
Myc: As dicho, suena inquietante.
Metzinger: No sera adecuado en este
momento adoptar una postura alarmista.
Pero el desarrollo es arriesgado porque
nos afecta a todos, no slo a los neurlogos y a los filsofos. Se trata de un cambio profundo de nuestra propia imagen,
y esto a algunos de nosotros nos resultar evidentemente doloroso.
Myc: Doloroso?
Metzinger: Pienso, por ejemplo, en las
ideas de mortalidad o en la suposicin
de conciencia sin base neuronal. Si se
admite el carcter implausible de la idea
de supervivencia del yo consciente despus de la muerte, difcilmente podrn
soportar la presin emocional las personas aferradas a una visin tradicional
del mundo.
Myc: Pero la negacin de la trascendencia no constituye ninguna novedad
en la historia de las ideas. Es una polmica secular.
Metzinger: Evidentemente. Desde hace
siglos unos afirman y otros niegan la
mortalidad. Desde el campo filosfico,
la finitud es cuestin harto aeja. Pero
ahora se va estrechando el espacio de lo
que el ciudadano medio puede creer sin
que los dems se le mofen. En mi opinin, quien est abierto al progreso cientfico no puede seguir creyendo en una

56

supervivencia personal despus de la


muerte.
Myc: Si, en consonancia con su postura,
se proscribiera la fe cristiana en una vida
trascendente, qu repercusin comportara para la convivencia social?
Metzinger: La muerte personal es para
nosotros el mayor accidente asumible
por el hombre. La evolucin ha marcado
a fuego en nuestros mecanismos sentimentales la voluntad de supervivencia
como una suerte de imperativo biolgico. El reconocimiento de los lmites
de la existencia nos concierne en cuanto
seres biolgicos, pero nos provoca un
dolor emocional: digamos que es el precio a pagar como seres pensantes. Sin
duda alguna eso afecta con ms dureza
a los adeptos a determinadas tradiciones
culturales como, por ejemplo, la cristiana.
Myc: Profesor Singer, si nos situamos
en la ptica de Metzinger, es consciente
el neurobilogo, en sus investigaciones
cerebrales, de estar llenando un barril de
plvora que podra explotar en un futuro
no muy lejano? Por lo que se refiere,
evidentemente, a la historia de las mentalidades.
Singer: De entrada coincido con Metzinger en que todo lo que atribuimos a
lo espiritual en nuestros modelos dualistas de cuerpo y alma est condicionado
por la biologa. Coincido tambin que
se trata de una herida dolorosa para quienes se adhieren a una visin tradicional
del sujeto, pero sin excluir a los partidarios del enfoque opuesto. Dicho de
otro modo, para m, en cuanto neurobilogo, esto representa un problema
constante: yo vivo en cierta manera como
una persona disociada.
Myc: Disociada?
Singer: En mi actividad diaria, considero el cerebro como un objeto del mundo
material y lo estudio desde la perspec-

tiva de una tercera persona, como cualquier otro tema cientfico. Pero en este
caso especial experimento al mismo
tiempo algo sobre m mismo como ser
espiritual; los conocimientos empricos
chocan con mi autoexperiencia subjetiva. Dar un ejemplo: pensamos que
somos libres en nuestra actuacin, pero
no existe tal voluntad libre desde el punto
de vista neurobiolgico. De un modo
ms general, hay base emprica de la
conciencia, del constructo que llamamos
alma. Sin embargo, seguimos aferrados
a nuestras vivencias personales desde la
perspectiva subjetiva del yo.
Myc: Eso suena a un pesado lastre. De
alguna manera usted vive al mismo tiempo
en dos mundos, cuyas formas de descripcin se excluyen mutuamente y que,
a pesar de todo, tiene que armonizar.
Singer: Eso es exactamente lo que ocurre. Slo tiene que pensar en el problema de la educacin! Si yo responsabilizo a mis hijos por la transgresin de
una norma, asumo de manera refleja la
perspectiva tradicional; es decir yo
admito que mis hijos eran libres al actuar;
si as no fuera, no podra castigarles. Esa
autocontradiccin, ese conflicto entre
dos mundos de experiencia diferentes es
el que nosotros hemos de soportar.
Myc: Cmo sobrellevan ese conflicto?
Metzinger: Pese a todas las reglas de la
mediacin yo me pregunto honradamente
en mis horas malas si no habr teoras
sobre nosotros mismos que nadie pueda
soportar: conocimientos que no podemos integrar en nuestro modelo y nuestra imagen interior de nosotros mismos
sin ponernos enfermos o por lo menos
fingir lo que no somos.
Singer: Yo creo que se puede marchar
firmemente por el camino descrito si
manejamos nuestros conocimientos de
forma responsable. Por eso es muy importante explicrselo a la opinin pblica.
Mente y Cerebro 04/2003

RALF BARTHELMES

1.

INVESTIGACION CEREBRAL CON


CONSECUENCIAS? En dilogo: Wolf
Singer (a la izquierda), Thomas Metzinger
(a la derecha) y Carsten Knnecker.

Myc: Y qu espera usted de eso?


Amortiguar una reaccin de pnico?
Singer: No. Se trata de formular nuevas
reglas ticas, algo en lo que la sociedad
tiene que ayudar a los neurobilogos. Es
inadmisible que los expertos fijen el
marco tico de sus actividades, pues ste
ha de ser definido siempre por el conjunto
de los afectados, lo que slo se logra
cuando el saber est al alcance de todos.
Myc: Y usted piensa que puede transmitir adecuadamente sus conocimientos
al ciudadano medio?
Singer: Ese es el reto. Las tareas de
explicacin de las investigaciones cerebrales son sin duda alguna mucho ms
problemticas de lo que lo fueron en su
tiempo las de la fsica cuntica. El problema de entonces consista en explicar
plsticamente algo inimaginable, pero
nosotros tenemos que hacer llegar al
pblico algo as como un ataque frontal
a nuestra autocomprensin y a nuestra
dignidad humana.
Myc: Puede acaso la investigacin neurolgica degradar nuestro ser humano a
algo completamente insignificante?
Singer: En absoluto. Todo lo contrario!
El ser humano es algo maravilloso.
Nosotros no rebajamos ni un pice la
dignidad del hombre como ser consciente.
Metzinger: Una posible e incluso muy
actual definicin de la dignidad humana
sera: poder vivir con el dilema antes
descrito sin desmoronarnos y manteniendo la humanidad y la compasin
frente a los dems.
Myc: Pero este concepto es un trmino
jurdico, del estilo de las grandes declaraciones como la dignidad del hombre
es inviolable. Se tendrn que regir la
legislacin y la jurisprudencia por los
avances de la investigacin neurolgica?
Singer: Tendremos que replantearnos
ante todo algunos aspectos de nuestras
leyes penales. Sera conveniente que
quienes hoy da se cuestionan la culpabilidad, recurrieran a los ltimos avances de la investigacin neurolgica.
Myc: Valoran actualmente los juristas
los resultados de sus investigaciones?
Singer: Me sorprende su escasa repercusin en los mbitos jurdicos. Los
Mente y Cerebro 04/2003

magistrados tratan el tema de la culpabilidad de manera totalmente pragmtica.


Myc: La historia nos ensea que las teoras cientfico-naturales, una vez que se
generalizan, se pueden adulterar o incluso
aplicar aviesamente. Pinsese en el darwinismo social y en la eugenesia racial
de la poca nacionalsocialista! Estamos
tambin ante un posible abuso polticoideolgico de los avances de la neurobiologa moderna? Al final, se podra
construir con estos elementos una nueva
doctrina totalitaria?
Singer: La neurobiologa no se presta a
respaldar una teora del caudillaje. El
lder se queda en un ser finito, de carne
y hueso, como cualquier otro mortal.
Myc: Y qu hay del renacimiento o del
fortalecimiento de una ideologa que
marque las distancias respecto a los
avances de la neurobiologa? No sera
pensable que crecieran las corrientes
fundamentalistas en los pases islmicos
con demagogos religiosos apuntando a
nuestro entorno cultural y enarbolando
consignas como: No veis que el mundo
occidental nos quiere hacer creer que
nuestra fe es infundada, que no hay vida
ms all de la muerte?
Metzinger: Afortunadamente todava
no aparecen sntomas de ese tipo de fenmeno. Pero no se puede ignorar que se
podra abrir ms que nunca la distancia
entre ideas divergentes sobre el hombre
no slo en nuestro mbito sino tambin
en el marco global de relaciones entre el
primer y el tercer mundo. Nuestra propia sociedad secularizada reaccionar
seguramente de otro modo, probable-

mente con una falta de solidaridad progresiva en el escenario de un burdo materialismo.


Myc: Puede ser ms explcito?
Metzinger: Las fuerzas sociales vinculantes, el consenso moral bsico implcito, que en gran medida proviene todava
de la imagen metafsica del hombre, todo
eso se puede seguir descomponiendo.
Ahora la pregunta fundamental es: qu
puede seguir manteniendo unidas a las
modernas sociedades de masas?
Singer: En ese punto quisiera yo incidir. Un tal desarrollo sera la consecuencia de un error de apreciacin. Pero
se podr evitar si conseguimos transmitir responsablemente los nuevos conocimientos sobre el hombre. El hombre
se debera entender a s mismo como un
ser desvalido, que est condicionado por
mltiples factores y que dispone solamente de un espacio limitado de conocimiento. La consecuencia inmediata
sera que configuraramos nuestras vidas
con mucha ms humildad y seramos
ms indulgentes los unos con los otros.
Esa utopa de la humildad, esa cultura
de la solidaridad entre todos supera con
creces en humanidad a todas las utopas
envueltas en bellas palabras.
Myc: Cree usted realmente que el amor
al prjimo sera ms efectivo si desapareciera la fe en un Dios que conoce la
accin del hombre?
Singer: Ser solidario, la capacidad de
amar, todo eso es consustancial al hombre. La cuestin es si con eso basta.
Metzinger: No lo creo as. Lo que la
evolucin nos ha aportado es la solida-

57

ridad recproca dentro de un grupo abarcable, entre los congneres con los que
mantenemos un contacto fsico. Nuestro
aparato emocional es ptimo para los
grupos pequeos. En cambio hay poco
margen para el amor al prjimo en forma
del amor globalizado a los seres ms
lejanos, hoy da tan urgente y necesario. Por tanto, el problema consiste en
activar el discurso racional del que disponemos desde hace tiempo. Nuestro
dispositivo biolgico no est destinado
a extraer conocimientos racionales sobre
relaciones humanas globales a partir de
nuestras emociones, que son las que condicionan nuestros actos. As mismo me
parecen muy bonitas las ideas del profesor Singer sobre una cultura de la humildad, pero la humildad no es algo que se
pueda pretender activa o sistemticamente sin comportarnos como hipcritas.
Singer: Evidentemente eso no lo consigue nuestro aparato emocional.

tos mentales pueden conseguir los implantes neuronales o los neurofrmacos?


Singer: De entrada hay que observar que
los psicofrmacos no constituyen ninguna novedad. Al fin y al cabo, todos
tomamos caf. La humanidad ha sido
siempre muy innovadora a la hora de
desarrollar sustancias que actan sobre
la psique. Actualmente disponemos de
un arsenal de frmacos psicoactivos y la
gama de posibilidades aumenta enormemente de da en da.

Myc: Cabra recurrir a la estimulacin


inducida? Cules son las posibilidades
de intervencin en el cerebro? Qu efec-

Myc: Algo que no excluye los abusos.


Cabe la posibilidad de que algunos
padres ambiciosos intenten en un futuro

Myc: Parece que usted no confa mucho


en la efectividad de estas sustancias.
Singer: Claro que s, pero es muy improbable que su ayuda sirva para optimizar
nuestro cerebro, un rgano que se ha desarrollado durante un perodo tan largo
de tiempo. Y en cuanto a su efectividad,
podemos considerarla como casi perfecta. Seguramente se pueden optimizar
algunos sectores, pero slo a costa de
otras funciones.

RALF BARTHELMES

La sociedad tiene que ayudar a los neurocientficos a formular nuevas reglas ticas. Wolf Singer

58

no muy lejano potenciar la inteligencia


de sus hijos administrndoles dopaje
cerebral?
Metzinger: Seguramente existir esa
tentacin. Me parece muy importante la
vertiente mdica, pero tambin el aspecto
de la ilegalidad. El problema de las drogas podra agravarse con las nuevas sustancias que procuran estados de conciencia ms placenteros que los que
conocemos hasta ahora. Y donde hay un
mercado siempre habr una industria que
lo surta, legal o ilegalmente. Pero todava ms importante me parece la palabra clave, neurotcnica. Los cientficos trabajan en las posibilidades de
intervencin en el cerebro. En pocas
palabras: se potencian en muchos terrenos las posibilidades de modificar nuestros estados mentales. Y ello representa
un nuevo reto de grandes dimensiones
para la tica aplicada.
Myc: Y seremos capaces de controlarlo?
Metzinger: Cada uno de nosotros tendr que asumir en el futuro, y con ms
fuerza si cabe, la responsabilidad individual de sus propios estados de conciencia y de sus estados cerebrales. Y tambin la de su prjimo. Personalmente yo
considero esos objetivos como expresin del proyecto filosfico de la ilustracin.
Singer: Ah yo quisiera objetar que necesitamos una tica del control de la conciencia por procedimientos no farmacolgicos. Pensemos en determinadas
prcticas de meditacin. Si no cambian
la conciencia, para qu valen? Tampoco
deberamos perder de vista que fue posible cambiar el estado de conciencia de
todo un pueblo entre 1933 y 1945, de tal
manera que haba ciudadanos normales
capaces de denunciar a su prjimo, asumir conscientemente su asesinato o
incluso intervenir en l. Entonces se consum en ciudadanos de clase media cultos y educados un cambio de conciencia
de dimensiones incomparablemente
mayores que el que pudiramos conseguir jams con cualquier tipo de neurofrmacos.
Metzinger: Yo tambin creo que los
entornos mediticos, que creamos para
nosotros mismos, podran revestir una
amenaza mucho mayor que la simple
manipulacin farmacolgica. De momento vivimos en mundos mediticos arti-

2. WOLF SINGER es director del


Instituto Max Planck de Neurobiologa en
Frankfurt del Main.
Mente y Cerebro 04/2003

RALF BARTHELMES

3. THOMAS METZINGER dirige el


departamento de filosofa teortica del
Seminario de Filosofa de la Universidad
de Maguncia.

ficiales, para los que el cerebro humano


no est ptimamente preparado. Con este
trasfondo se tendra que ensear en las
aulas escolares estrategias de psicohigiene en las relaciones con los medios,
lo mismo que clases de meditacin.
Singer: Aqu la investigacin cerebral
podra conseguir algo positivo. Aumentan
sin cesar las advertencias de que nuestras experiencias incluso modifican las
estructuras fsicas cerebrales de manera
efectiva y duradera. Sobre todo, a raz de
experiencias traumticas. Por eso deberamos ser ms escpticos frente al poder
de la palabra, de la vivencia o de la accin.
Tambin en este contexto pienso que sera
interesante un estudio sobre los efectos
secundarios de la terapia psicoanaltica.
Myc: Podra la neurobiologa aplicarse
a la terapia de los trastornos de personalidad?
Singer: No hay que excluirlo. Quizs algn da podamos curar de su mal a un delincuente sexual. Sera beneficioso siempre que se haga de mutuo consenso.
Metzinger: Yo ya he discutido muchas
veces con estudiantes la cuestin de una
tal rehabilitacin neurotecnolgica de
delincuentes sexuales. Curiosamente los
estudiantes americanos se mostraban
mucho ms abiertos en estas cuestiones
mientras que en mis seminarios alemanes dominaban reservas considerables.
Estas siempre se resuman en la exigencia de que el estado jams puede ejercer
el derecho de reparar a ninguno de sus
ciudadanos tomado individualmente.
Ante esa problemtica los estudiantes
contraargumentaban que en Estados
Unidos es inhumano aplicar a alguien la
violencia como castigo si se le puede
curar su dolencia psquica. Es un caso
tpico de futuros frentes a debatir.
Myc: Cul sera la postura en general
ante la verificacin por escner de predisposiciones hereditarias quiz ya en
los nios?
Singer: En la actualidad buscamos marcadores precoces del comienzo de determinadas enfermedades cerebrales. Y no
perdemos la esperanza de aplicar con
xito terapias a los afectados por estas
predisposiciones, terapias que se han de
practicar antes de la pubertad, es decir,
con anterioridad a la maduracin definitiva del cerebro.
Mente y Cerebro 04/2003

Cada uno de nosotros tendr que asumir la


responsabilidad individual de su estado cerebral,
y tambin el de su prjimo. Thomas Metzinger
Metzinger: Es cierto que habra una protesta mayoritaria ante un reconocimiento
generalizado de todos los nios, centrado en esa cuestin. Pese a todo no
sera descabellado introducir en la prctica tales chequeos preventivos de tipo
neuropsiquitrico.
Myc: Hasta dnde llegan estos chequeos? Por ejemplo: se puede representar mi carcter con una resonancia
magntica cerebral, pongo por caso con
unos y ceros?
Singer: Es evidente que no. Todava son
muy rudimentarios nuestros conocimientos sobre las relaciones entre las
estructuras cerebrales y las disposiciones de comportamiento. Nadie se atrevera a hacer deducciones en este terreno.
Myc: Todas las aplicaciones de la neurobiologa que quiz puedan servir para
mejorar nuestra vida sern previsiblemente muy costosas. Cmo aplicar aqu

la justicia distributiva? No existe el


peligro de que slo una elite de la clase
alta se pueda permitir este elevado nivel
de recursos humanos?
Singer: Ese problema ya lo sufre la medicina. Hay gente que no necesita hacer
cola para un trasplante de corazn o
rin, y otros que no se lo pueden permitir.
Metzinger: Podra producirse una ruptura social en otros puntos. Uno de entre
muchos ejemplos: Es posible que las
compaas de seguros concedan rebajas a aquellos solicitantes que demuestren mediante escneres cerebrales la
exclusin de predisposiciones patolgicas. Los menos favorecidos econmicamente tendrn mejor disposicin a
mostrar sus rasgos caracterolgicos,
mientras que los ms ricos, si quieren,
se podrn seguir permitiendo el no dar
los datos y mantener su esfera privada.
Y en este punto, en mi opinin, se necesitaran directrices polticas.

59

El problema
cuerpo-alma
Existe una creciente tendencia a reducir nuestras facultades superiores a la actividad de las neuronas del
cerebro, a nuestra corporalidad biolgica. Pero este conato reduccionista de solucin ayuda de verdad
a comprender el clsico problema cuerpo-alma? Para poder explicar el mundo necesitamos, adems
de la aportacin fsica, un componente espiritual

Franz von Kutschera

l problema cuerpo-alma es considerado como uno de los problemas filosficos ms enrevesados. De qu se trata? En
un sentido amplio, concierne a la relacin entre lo fsico y lo psquico. En un
sentido algo ms estricto, el problema
cuerpo-alma se enmarca en la cuestin
sobre la posibilidad de la interaccin psicofsica. Cmo pueden los sucesos fsicos provocar procesos psicolgicos, y viceversa?
Lo mismo en la vida cotidiana que en
las ciencias partimos del hecho de que
se dan interacciones psicofsicas. Por
ejemplo, un relmpago produce una sensacin luminosa; una piedra que me cae
sobre el pie, una sensacin dolorosa. El
miedo comporta una aceleracin de las
pulsaciones cardacas y el estrs lleva,
a veces, a un infarto.
Las diversas opiniones sobre la relacin entre los psquico y lo fsico han
de afrontar distintos problemas a la hora de explicar estas interacciones. Slo
el materialismo no tiene problemas sistemticos. En la esfera de lo fsico rigen
las relaciones causales y, para el materialismo al menos para el sector ms inflexible, los sucesos mentales no son
ms que sucesos fsicos singulares.
En cambio, al dualismo cartesiano se
le presentan serias dificultades. Ren
Descartes (1596-1650), cientfico y filsofo francs, postul que el mundo se

60

compone de dos principios opuestos: la


substancia pensante y la extensa, es decir,
fsica. En este modelo del mundo las
interacciones psicofsicas se daran entre
dos mbitos totalmente heterogneos.
Los problemas se agravaron histricamente porque, adems, partan de un
concepto de causalidad segn el cual en
el efecto no puede haber nada que no est
ya en la causa. Ahora bien, en el caso
de la piedra que me cae sobre el pie, sta
no tiene nada parecido a una sensacin;
y, por tanto, no la puede causar.
En el problema cuerpo-alma no se trata
de la cuestin de qu sucesos fsicos causan qu sucesos psquicos o viceversa, ni de cmo se muestran y funcionan en concreto tales nexos causales. Ni
de qu leyes psicofsicas rigen. De aclarar estas cuestiones se ocupan las correspondientes ciencias particulares. La cuestin filosfica se acota en los trminos
siguientes: cmo son posibles las interacciones psicofsicas?; cmo se puede
dar una explicacin plausible de que un
suceso escuetamente espiritual ejerza
efectos fsicos o de que un mero fenmeno fsico tenga efectos psquicos?

Importancia
del planteamiento correcto
Quien aborde esta cuestin debe, ante
todo, saber dnde estn, propiamente, las
dificultades o dnde habran de estar.
Hay tres principales. La primera proviene de la tesis de la anomala de lo psquico, que introdujo en la discusin moderna

el filsofo estadounidense Donald Davidson (n. 1917). Segn esta tesis no


hay, en sentido estricto, leyes psicolgicas ni psicofsicas. Para Davidson, toda
ley debe ser, en sentido estricto, exacta
y determinista. Ahora bien, no estamos
ante una exactitud en el sentido de la
fsica y tampoco hay nada que objetar
contra la validez de leyes psicofsicas
deterministas. De este tipo es, por ejemplo, la ley de Weber-Fechner, que establece que las sensaciones dependen de
los estmulos fsicos.
Una cosa hay que concederle a Davidson: estas leyes no son exactas en la
medida en que slo son vlidas bajo
determinadas condiciones normales no
precisas. Un estmulo ptico provoca
una sensacin cromtica de determinada
cualidad e intensidad, siempre y cuando el sujeto se halle despierto, atienda a
sus sensaciones, no se encuentre bajo el
efecto de drogas, est sano, etctera. Pero esto, por s solo, no constituye una objecin real contra una causalidad psicofsica. Decimos que alguien se ha roto
una pierna al resbalarse con una cscara
de pltano, aunque no conozcamos las
leyes exactas por las que el efecto resulta
de la causa. En otras palabras: un anomalismo psicolgico no excluye interacciones psicofsicas.
Una segunda dificultad, algo ms seria,
del problema cuerpo-alma proviene de
suponer una causalidad cerrada del mbito fsico. Para nosotros, lo que un fenmeno fsico desencadena es un suceso
Mente y cerebro 04/2003

ZEFA / DAMIR FRKOVIC

1.

fsico, como tambin lo es lo que un


fenmeno fsico causa.
Todo mbito que interaccione con el
dominio fsico resulta, por eso mismo,
integrado en l. Expresado de otro modo:
todo acontecer fsico transcurre segn
leyes fsicas; todos los fenmenos fsicos admiten explicacin, en principio,
por la sola fsica, es decir, por causas fsicas. As pues, todas las cadenas causales, en las que al menos un eslabn sea
suceso fsico, quedan sujetas por entero
al mbito fsico. Si concebimos lo fsico
como un campo causalmente cerrado,
entonces slo podr haber interacciones
psicofsicas en el caso de que lo psquico
sea una parte de lo fsico. Esta es precisamente la tesis del materialismo.
Para quien rechaza la doctrina materialista, lo psquico no puede interactuar
con lo fsico si la esfera de lo fsico est verdaderamente cerrada en s misma.
Y viceversa, la idea de la autonoma de
lo fsico no es vlida en la medida en que
se den interacciones psicofsicas. Pero
si nos apartamos de la causalidad cerrada,
que se halla en la base de nuestra comMente y cerebro 04/2003

TODO ES MATERIA? En el caso de esta estatua de mrmol la respuesta es sencilla,


por ms que est muy cavilosa. En el caso de los humanos, el asunto cambia.

prensin de la naturaleza fsica, entonces la aceptacin de interacciones est


en contra del dualismo.
De aqu se sigue que los tres enunciados (los sucesos psquicos no son sucesos fsicos, se dan interacciones
psicofsicas y el mbito fsico est causalmente cerrado) son incompatibles
entre s, con independencia del concepto
de causa que se tenga. Hay que abandonar, al menos, uno de los tres enunciados. Pero, cul?

Causalidad cerrada
La mayora de los filsofos y cientficos prescinden del primer enunciado, es
decir, la tesis del dualismo. Pero no es
necesario hacerlo. En la interpretacin
estndar de la fsica cuntica, en la llamada interpretacin de Copenhague, no
se puede hablar de una causalidad cerrada en el mbito fsico; se dejara, pues,
de lado el tercer enunciado. En la mecnica cuntica se describe un sistema

fsico, por ejemplo una partcula, por


medio de una determinada funcin matemtica, una funcin de onda. Una medicin del sistema altera esa funcin de
onda. El hecho de la medicin no se
puede considerar como suceso en un sistema algo ms amplio; el observador no
es parte de la realidad fsica.
La interpretacin de Copenhague no
est exenta de discusin, pero por ahora
no se vislumbra una interpretacin mejor
de la mecnica cuntica. Yo tampoco la
emplear aqu como un argumento para
rechazar la causalidad cerrada; la tomar
como prueba de que dicha autonoma no
es tan evidente como suele creerse.
Mi principal motivo para rechazar la
causalidad cerrada de lo fsico reside en
lo siguiente: en cuanto personas, nosotros
estamos en el mundo fsico y podemos
intervenir, como agentes libres, en sus
procesos; en tal actuacin, nuestras acciones no tienen causas, sino motivos. Podemos formarnos una imagen de la natu-

61

AKG BERLIN

2.

NATURALEZA ESCINDIDA.
Ren Descartes atribuy al hombre
una doble naturaleza: la materia extensa
y el espritu.

raleza fsica slo porque formamos parte


de ella y realizamos observaciones sistemticas que nos permiten conocer qu
sucede bajo qu condiciones. En este
sentido, nuestra fsica presupone interacciones psicofsicas; por consiguiente,
no las puede excluir. Por otra parte, la
aceptacin de una causalidad cerrada
fsica no es un principio que est en la
base de la fsica, ni un postulado que
slo podra dejarse de lado cuando se
diera un cambio de las teoras de la fsica.

Un vaco explicativo
La tercera dificultad, y la ms grave, del
problema cuerpo-alma reside, en definitiva, en el agujero explicativo entre
estos dos mbitos. Si se parte de una
causa fsica y se sigue la cadena de sus
efectos, entonces se permanece siempre
en el campo de lo fsico: la luz que refleja
una superficie roja alcanza la retina de
un observador. El estmulo ptico se
transforma all, por procesos qumicos
complejos, en impulsos elctricos que,
a travs de las fibras nerviosas, llegan
al cerebro y suscitan en ste determinadas reacciones psicolgicas. Ahora bien,
cmo llega el observador a tener la sensacin de rojo, a la conciencia de la superficie roja? Parece que estamos ante un
salto incomprensible.
A la inversa, si se parte de un efecto
fsico, por ejemplo de la elevacin de mi

62

brazo, y se sigue la serie de sus causas,


entonces se contina permaneciendo en
el campo de lo fsico: mi brazo se levanta,
porque se contraen ciertos msculos;
stos se contraen, porque unos impulsos
elctricos de los nervios han desencadenado en ellos determinados estmulos
fisiolgicos; a su vez, los impulsos elctricos en las fibras nerviosas perifricas
son producidos por actividades neuronales del cerebro. Pero, cmo es que mi
deseo de levantar el brazo produce esos
procesos en el cerebro? Parece que estamos de nuevo ante un salto incomprensible.
Este hiato explicativo constituye el
punto crucial del problema cuerpo-alma.
En su anlisis, partimos de una constatacin: en la vida cotidiana no se nos
presenta. No nos sorprende, ni necesita
ulterior explicacin, que experimentemos dolor cuando nos cae una piedra
en el pie, o que nuestro brazo se levante
cuando queremos levantarlo. En suma,
el problema cuerpo-alma se origina
cuando nos distanciamos de la visin
cotidiana de las cosas.

La sola voluntad no mueve nada


El primer distanciamiento consiste en
que consideramos slo interacciones
entre sucesos fsicos o psquicos puros,
e ignoramos los sucesos psicofsicos (es
decir, ms o menos psquicos o fsicos),
por ms que estos ltimos abunden ms
que los fsicos o psquicos puros. Sera
muy difcil presentar causas psquicas
puras de procesos fsicos puros. Que yo
quiera levantar el brazo no es, hablando
con precisin, una causa de que se levante.
Un acto de mera voluntad si es que se
da algo as no produce nada. Incluso
cuando quiero hacer algo de inmediato,
puede surgir un imprevisto o puede
ponerse de manifiesto que no es factible. En las acciones, el origen del acaecer fsico son ms bien las acciones mismas y stas son algo psicofsico.
Un segundo distanciamiento de la perspectiva cotidiana reside en el desplazamiento de la frontera entre el sujeto y su
mundo exterior. En cuanto personas,
somos seres corpreos, no almas cartesianas en cuerpos fsicos. Los lmites
entre mi yo y mi entorno son los lmites de mi cuerpo. En las fronteras corpreas se localizan las sensaciones de los
sentidos de proximidad. Con ellos experimentamos el entorno; nuestro cuerpo
es, en lo esencial, tambin lo que est
inmediatamente bajo nuestro control
como agente. Desde este punto de vista,
lo subjetivo no es slo lo psquico, sino
que abarca tambin lo corpreo y los
movimientos corpreos.

Sin embargo, podemos ajustar algo


ms las fronteras de lo subjetivo y hacer
retroceder el hiato entre sujeto y naturaleza. El cuerpo, ante todo rgano de la
persona, se torna, as, un objeto fsico;
los movimientos y sensaciones se describen como procesos fsicos. Los remontamos hasta el cerebro y situamos las
fronteras entre lo psquico y lo fsico,
sobre las que han de discurrir las interacciones, en el sistema nervioso central.
Lo mismo hizo Descartes.
En este punto, sin embargo, las interacciones se tornan del todo misteriosas,
pues no podemos ni percibir ni controlar directamente los procesos de nuestro
cerebro. Evidentemente, tiene sentido
examinar los cambios fisiolgicos que
se operan en nuestro organismo, cuando
percibimos o actuamos. Tiene tambin
sentido concentrarse en estos casos en
los procesos fisiolgicos del cerebro.
Pero, por ahora, apenas disponemos de
leyes informativas que asocien los sucesos nerviosos con los mentales. Nuestra
comprensin de las relaciones entre los
procesos operados en el cerebro y la vivencia o pensamiento consciente resulta
todava muy pobre.
Por este preciso motivo, el seguimiento
de las cadenas de efectos o causas fsicas hasta los sucesos neuronales conduce, por ahora, a un callejn sin salida
explicativo. Intuitivamente nos es mucho menos incomprensible que, si alguien
toca un hornillo encendido, sienta dolor
que alguien, al que se le disparan las
fibras-C, sienta dolor. (Las fibras-C son
un tipo de fibras nerviosas que transmiten las seales de dolor.)
Si conociramos mejor las correlaciones neuropsicolgicas, nos resultaran
tambin algo ms comprensibles los
enunciados causales que se basan en
aqullas. Cabe que estas correlaciones
sean extraordinariamente complejas,
pues nuestras diferenciaciones psicolgicas siguen criterios totalmente distintos y sirven a objetivos totalmente distintos de nuestras diferenciaciones fsicas
o neurolgicas. Aunque admitamos, en
lnea de principio, la reduccin de la biologa a la fsica, se hace punto menos que
imposible especificar con exactitud la
base fsica de ciertos procesos biolgicos;
la floracin, por ejemplo. Y, en ltima
instancia, tambin sera prcticamente
imposible asignar correlatos neuronales
a estados mentales particulares; por ejemplo, a la creencia de que Viena ya no es
lo que fue.
Con todo, el agujero explicativo consiste menos en el desconocimiento actual
de las correlaciones neuropsicolgicas
que en su incomprensibilidad. Una desMente y cerebro 04/2003

cripcin fisiolgica, por precisa que sea,


de las fibras-C y de su excitacin es compatible con todos los supuestos sobre las
sensaciones subjetivas que las acompaan, pues, por falta de significados
fenomnicos, los enunciados neurobiolgicos no dicen absolutamente nada
sobre lo mental.
Con este desplazamiento de la frontera entre lo subjetivo y la naturaleza
exterior, fuera de los lmites exteriores
de nuestro cuerpo hasta el cerebro, no
nos hallamos, pues, ms cerca de la solucin del problema cuerpo-alma; antes
bien, nos vamos alejando. Son fciles de
comprender las conexiones entre nuestra vivencia y una naturaleza que describimos con predicados como amarillo, es decir, con predicados que tienen
componentes significativos fenomnicos. La expresin de que, por regla general, captamos como amarillas las cosas
amarillas es tautolgica; no dice nada,
porque es verdadera siempre.
Por el contrario, no es en absoluto tautolgica la afirmacin de que los patrones de excitacin neuronal que hacen
acto de presencia, cuando una radiacin
electromagntica de una longitud de onda
de unos 6 10 4 milmetros afecta a
nuestra retina, estn ligados con sensaciones amarillas. Asimismo, sigue siendo
incomprensible que una decisin puramente mental de levantar el brazo pueda
provocar aquellos patrones de excitacin (que llevan despus a los impulsos

nerviosos y contracciones musculares)


que son necesarios para que el brazo se
levante de hecho. Pero no es ningn problema que el brazo se levante, cuando
lo levantamos.

Ms all de la vida cotidiana


No abogo, por supuesto, a favor de que
la investigacin cientfica abandone esas
conexiones psicolgicas a las que la vida
diaria nos tiene acostumbrados. Defiendo
que la cuestin sobre la realidad de las
interacciones psicofsicas slo se plantea cuando nos distanciamos de los usos
descriptivos cotidianos. Es ms: sucede
lo contrario. Me explico. Si nos preguntamos cmo es posible que de una diminuta semilla nazca un rbol poderoso, la
biologa nos lo aclara remitindonos a
un micromundo subyacente bajo los fenmenos. En nuestro caso, sin embargo, el
problema surge precisamente por remitirnos a lo que se esconde bajo los fenmenos. Conviene, pues, buscar el ncleo
de la dificultad en la distinta forma de
considerarla.
Con frecuencia podemos analizar un
mismo fragmento de realidad de formas
muy diversas, como un sistema de estos
y aquellos objetos de este o aquel tipo.
Atendamos a un ejemplo repetido y sencillo: la estatua. Un trozo de cobre (a) se
transforma en una estatuilla (b) el da X.
Las estatuas no son un trozo de cobre, pues
los trozos de cobre siguen sindolo por
mucho que se les cambie de forma, no as

las estatuas. Adems, con anterioridad a


X slo haba a; no b. Pero, el da X, de a
se origina un nuevo objeto b.
Por otra parte, la estatua es de cobre
y, en este sentido, es, pues, tambin un
trozo de cobre; llammoslo c. Segn
esto, c es distinto de b, pero idntico a
a. Mas, puesto que b y c estn en el mismo
lugar al mismo tiempo, se vulnera un
criterio fundamental de la identidad de
objetos materiales, a saber, que son objetos idnticos los que se hallan al mismo
tiempo en un mismo lugar.
Qu falla aqu? Hemos mezclado dos
puntos de vista incompatibles entre s.
Segn uno, hay una especie fragmento
cpreo, pero no una especie estatua,
pues si hablamos de las especies en el
sentido aristotlico de infimae species,
que determinan la naturaleza especfica
de un objeto, entonces un mismo objeto
no puede pertenecer a dos especies. En
el primer punto de vista hay a y c, que
son idnticos, pero no hay una estatua b
como objeto propio. En este aspecto ser
estatua constituye una propiedad particular aadida de los cuerpos que estn
hechos de cualquier material.
En cambio, en el segundo punto de
vista se da la especie estatua. Es decir,
hay estatuas como substancias. Pero en
este caso no hay la especie fragmento
cpreo, sino slo mero fragmento cpreo (fragmento cpreo y nada ms).
As pues, el da X de un mero fragmento
cpreo a se origina una estatua b. Y b

3.

MAURITIUS

BIEN MIRADO.
Somos slo una expresin de hechos
biolgicos peculiares?

Mente y cerebro 04/2003

63

tiene, pues, la propiedad de ser un trozo


de cobre, pero no es un mero trozo de
cobre. Tenemos, pues, a y b como objetos propios, pero no c. El a del primer
anlisis no se puede identificar tampoco
con el a del segundo, dado que a es un
fragmento cpreo y a un mero fragmento cpreo. Las condiciones de continuidad de ambos son distintas: mientras a sobrevive al da X, a termina su
carrera ese da.
Si trasladamos estas reflexiones al
problema cuerpo-alma, hemos de distinguir dos puntos de vista: en el primero se da la especie persona y, adems,
numerosas especies de cosas puramente
fsicas. Las personas son portadoras de
propiedades tanto psquicas como fsicas. El cuerpo k de una persona p no
es un objeto independiente junto a p,
como tampoco el fragmento cpreo c, en
el segundo punto de vista de nuestro
ejemplo, era un objeto independiente
junto a la estatua b. Adems, k no cuenta
entre las cosas puramente fsicas, sino
que es, como hemos dicho ms arriba,
la encarnacin de las propiedades corpreas de p.
En el segundo anlisis se dan, adems, las especies puramente fsicas; a
ellas se agrega ahora la especie cuerpo
humano. La especie persona debe,
pues, desaparecer, porque, de lo contrario, habra cosas que seran tanto cuerpos como personas. Pero en este caso,
nos faltan portadores adecuados de las
propiedades psicolgicas y autores de
las acciones.
Recordemos: el problema cuerpo-alma
radica en la cuestin de cmo fenmenos fsicos pueden producir fenmenos

64

psquicos, y viceversa. Segn el primer


punto de vista, en el que las personas actan como una especie propia, la cuestin tiene sentido y no conduce a ningn
agujero explicativo. En el segundo, s se
da un agujero explicativo, porque no hay
portadores adecuados de condiciones
psicolgicas.

Cuerpos o personas?
El problema cuerpo-alma no consiste en
la aceptacin de conexiones entre mbitos de realidad distintos que se explican
slo por leyes mentales. Desde la mecnica no se puede comprender el efecto
electromagntico que se produce cuando
muevo un conductor circular por un
campo magntico. Y, a pesar de ello, no
tenemos ningn escrpulo ante leyes que
relacionan fenmenos de estos dos campos distintos. Por qu, pues, hemos de
poner dificultades en el caso de las leyes
psicofsicas? No hay razn. El problema
cuerpo-alma empieza a surgir cuando se
elimina a la persona como portadora de
condiciones psquicas y se coloca en su
lugar el cuerpo como sistema fsico.
El materialismo se descarta, entre otras
razones, porque no se le presenta el problema de cmo ha aparecido y sigue
hacindolo el espritu en el mundo. Si
se sostiene el parecer de que lo espiritual no se puede derivar de lo fsico,
entonces hay que admitir que, con el primer ser humano, al que se le puede atribuir conciencia, apareci en el mundo
algo enteramente nuevo. Pero, por lo que
sabemos, la evolucin del Homo sapiens
a partir de los protohomnidos y su gnesis a partir de otras formas de vida ha sido gradual. Impera la continuidad en el

desarrollo de cada ser humano, desde el


embrin al ser adulto. No hay saltos.
Las dificultades de la pregunta cmo
ha llegado al mundo el espritu proceden, en parte, de sus presupuestos implcitos. La pregunta sugiere, en especial,
que el espritu si no es algo material
ha entrado como ente extrao en un
mundo netamente material. Pero esto es
falso al menos en un aspecto. En la interpretacin del realismo la naturaleza existe
independientemente de nosotros, los
humanos, y de nuestro pensar y sentir.
Podemos admitir con cierta solidez que
los humanos aparecieron en los ltimos
tres millones de aos, de los aproximadamente trece mil millones de aos transcurridos desde la gran explosin. Podemos admitir tambin que la evolucin
cosmolgica o biolgica hubiera podido discurrir de forma que no hubieran
aparecido los humanos. Pero, evidentemente, nosotros mismos, como sujetos
de esta concepcin y de esta experiencia, formamos parte de la concepcin de
la naturaleza como realidad, con la que
tenemos que habrnosla en nuestra experiencia.
Diferenciando entre momentos subjetivos y objetivos de las sensaciones
nos formamos la imagen de nosotros
mismos y de la naturaleza. Ambas juntas
constituyen nuestra realidad total. Ninguna de las dos partes se puede reducir
a la otra y ninguna se puede entender sin
la otra. A esta inderivabilidad sistemtica corresponde, en una perspectiva histrica, el hecho de que no hay un origen
fsico de lo espiritual, no hay ninguna
evolucin de lo espiritual en un mundo
inicialmente slo fsico.
Hace algunos aos gozaba de gran predicamento el principio antrpico. En su
versin dbil slo explicita una trivialidad: las leyes y condiciones iniciales de
la evolucin csmica fueron dispuestas,
desde el principio, de tal manera que era
posible la aparicin de observadores
conscientes como nosotros, los humanos.
Es trivial, porque es comprobable que
hemos aparecido. Es obvio que lo que
existe es siempre posible.
En su versin fuerte, el principio antrpico sostiene que la evolucin cosmolgica estaba dispuesta, desde el inicio, de manera que, ms tarde o ms
temprano, deban surgir observadores
en el universo. Segn esta versin, nuestra existencia se hallaba, pues, prevista
desde el comienzo. Creo que se debera
sustituir este principio antrpico, altamente problemtico, por el principio,
sin duda correcto, del filsofo Immanuel
Kant (1724-1804): El yo pienso debe poder acompaar todas mis representacioMente y cerebro 04/2003

PREMIUM

4. RENDICION INCLUIDA.
Podemos reducir cualesquiera
cualidades espirituales a procesos
biolgicos de nuestro cerebro? Dar
cuenta, con exactitud fsica, del mero
desarrollo de una flor est prcticamente
excluido, incluso si creemos en una
reduccin fundamental de todos los
procesos biolgicos a los fsicos.

Cadas del cielo

nes. Es decir, todos los enunciados sobre


la naturaleza han de ser compatibles con
que los hacemos nosotros; con que hay
seres como nosotros que desarrollan
representaciones sobre la naturaleza, que
pueden hablar y pensar y para quienes
la naturaleza es un objeto y tema.
Esto nos devuelve a la concepcin fundamental de la epistemologa, segn la
cual no tenemos un punto de vista externo desde el que podamos considerar,
por as decirlo, lo espiritual desde fuera
pues ciertamente sera una consideracin no-espiritual. Tambin sera
una consideracin desde fuera el intento
de describir lo espiritual dentro de la historia de la evolucin de la humanidad o
tambin del desarrollo de cada uno de
los seres humanos.
Desde la inmanencia, el nico acceso
que tengo a mi propio desarrollo hacia
un sujeto consciente de s mismo son
mis recuerdos. Estos me muestran perfiles y trazos de desarrollos espirituales,
pero, segn las leyes de la naturaleza,
no se remontan ms all del estadio del
ser sujeto. Slo puedo recordar lo que
yo mismo he vivido o hecho como aquel
que yo soy ahora. Adems, la psicologa evolutiva o la biologa me indican,
por ejemplo, cmo se desarrollan en los
prvulos sus capacidades de percepcin
Mente y cerebro 04/2003

o de control de sus movimientos corporales. Sin embargo, esto es slo una historia de las capacidades del comportamiento que slo indican, ms o menos,
cmo viven los prvulos su entorno o qu
pasa en ellos.
Algo anlogo vale para el desarrollo
global de lo espiritual. Podemos comprender por las tradiciones, con las que
todava estamos familiarizados, la vida
de tiempos pasados; podemos conocer
cmo pensaban y sentan los humanos de
entonces, y cmo ha cambiado a lo largo
del tiempo. Ni siquiera con los humanos
del paleoltico (1.000.000-10.000 a.C.)
nos une una memoria cultural, de manera
que podamos saber algo de su comportamiento. Y esto es mucho ms vlido respecto de las formas de vida de los protoy los prehomnidos.
Lo espiritual, tal como podemos conocerlo hoy, entra, pues, en la historia ms
o menos acabado. Por otra parte, lo espiritual est ligado con las formas de
comportamiento y relacionado con las
condiciones fisiolgicas y con el desarrollo del cerebro y, sobre todo, con la
capacidad de hablar. Se pueden seguir
ms estas pistas externas del espritu.
Pero, de nuevo, nos encontramos ante dos
puntos de vista que slo son compatibles
en parte.

En la alegora de Scrates en el dilogo


Fedro de Platn el espritu desciende, en
sentido literal, del cielo; las almas, que
existan incorpreas, se encarnan en cuerpos. No se explica cmo ha de funcionar esta encarnacin y, por tanto, el proceso es tan incomprensible como la relacin
entre alma y cuerpo en Descartes. La historia socrtica es una interpretacin de
la relacin entre espritu y cuerpo en ropaje mitolgico, es decir, supera lo que
se puede justificar racionalmente.
Platn no pretenda contribuir en nada
al problema cuerpo-alma, sino decir algo
sobre la libertad del espritu, sobre su relacin con lo eterno y sobre la relacin entre
culpa y destino. Cuando hoy buscamos
entre los bilogos informacin sobre la
relacin entre espritu y cuerpo, recibimos informaciones ms detalladas y ms
seguras. Pero, para la historia de lo espiritual en este mundo, no son inmediatamente relevantes, pues afectan tan slo
al desarrollo del comportamiento.
Evidentemente se da una conexin
entre espritu y comportamiento. Pero
slo se puede comprobar en la medida
en que tengamos un acceso inmanente a
las correspondientes formas de la vida
psquica, y ste acaba de repente. Tambin para nosotros empieza la historia
del espritu de repente, es como si cayera
del cielo! No podemos derivar el espritu de ninguna otra cosa, como tampoco
lo fsico. Si no se reduce lo espiritual a lo
fsico, entonces se requieren tambin,
junto a la gran explosin como principio inderivable de lo fsico, unos principios inderivables de lo espiritual.

FRANZ VON KUTSCHERA es profesor emrito en el Instituto de Filosofa de la


Universidad de Regensburg.

Bibliografa complementaria
DIE TEILE DER PHILOSOPHIE UND DAS GANZE
DER W IRKLICHKEIT . Franz von Kutschera.
Walter de Gruyter, 1998.

65

Sistema acstico
de orientacin
Sabido es que los murcilagos se sirven de la ecolocacin para cazar.
Avanzando en el estudio de estos depredadores nocturnos se van descubriendo
los trucos refinados que utilizan para tensar al mximo los lmites fsicos de sus facultades

Manfred Kssl y Marianne Vater

ombras negras se deslizan por el


cielo nocturno, revolotean silenciosamente en danza circular
alrededor de la farola encendida
y vuelven a desaparecer: los murcilagos! Pero esta escena pacfica es engaosa. Aunque imperceptible para el odo
humano, tiene lugar una caza de tcnica
depurada en frecuencias de ultrasonido,
por encima de los veinte kilohertz. En
busca de su presa los depredadores nocturnos barren el cielo mediante sistemas
de ecolocacin, optimizados en el curso
evolutivo.
Cuando un insecto se pone en el punto de mira, unos sondeos cada vez ms
rpidos suministran al depredador la mxima informacin fsica posible sobre
la vctima. Una informacin analizada
por un sistema nervioso capaz de producir imgenes precisas resonantes del
entorno. Con la particularidad de que las
diferentes especies de murcilagos han
desarrollado, en funcin de sus necesidades, tcnicas distintas y cada vez mejor
conocidas para los investigadores:
un repertorio de sonidos de orientacin adecuados para cada fase de la caza,

66

estructuras especiales en el odo,


procesamiento cerebral de las informaciones acsticas muy elaborado.
Ya en el siglo XVIII Lazzaro Spallanzani
(1729-1799), naturalista y obispo de
Padua, descubri que los murcilagos
se orientaban y depredaban sin recurrir
a la vista. Y cuando Louis Jurine (17511819), zologo ginebrino, les tap los
odos con cera, estos quirpteros perdieron todo sentido de la orientacin.
Spallanzani reflejaba su asombro en sus
apuntes: Se puede ver con los odos?.
Uno se puede imaginar perfectamente
la confusin del investigador.
Slo hasta la mitad del siglo XX no
se hall respuesta definitiva a su pregunta. Donald Griffin, zologo y etlogo de Harvard, consigui hacia 1940
registrar los ultrasonidos de los murcilagos, imperceptibles por el odo
humano. Ms tarde los investigadores
descubrieron un sistema similar de localizacin por eco en los odontocetos. Los
nicos vertebrados no mamferos de los
que se conoce un sistema de localizacin por eco son las salanganas y otras
apdidas, aves que anidan en las alturas y slo all emiten chillidos chasqueantes de ubicacin.

Los murcilagos insectvoros poseen


los sistemas ms desarrollados de ecolocacin. La frecuencia de los sonidos
emitidos reviste un significado decisivo,
pues no slo han de orientarse en espacios con grandes paredes como las cuevas, sino que tienen tambin que capturar pequeos insectos voladores. Si la
longitud de onda del sonido es demasiado
larga en comparacin con el tamao del
objeto buscado, la onda sonora rodea a
la presa potencial y no se refleja. Cuanto
menor es la longitud de onda y consecuentemente ms alta la frecuencia de
la seal acstica tanto menores sern los
objetos que puede captar el sistema de
ecolocacin.
En las operaciones de caza, las frecuencias empiezan con un valor en torno
a los 10 kilohertz. Con una longitud de
onda de 3,3 centmetros, el depredador
podr detectar insectos voladores de un
tamao mayor. Se impone una frecuencia ms alta, si se trata de localizar presas menores y de suministrar informacin sobre la constitucin fsica y el
grado de aprovechamiento de la vctima.
Por eso, lo normal es que los sonidos de
localizacin de los murcilagos pasen
de los 100 kilohertz. El rcord de frecuencia lo ostenta, con 213 kilohertz,
Mente y cerebro 04/2003

DIETMAR NILL / HIRNING NATURBILD

1.

Cloeotis percivali, un pequeos murcilago sudafricano.

Las ventajas de la tcnica


Las aves no han desarrollado un sistema de ecoorientacin tan extenso como
los mamferos. No se hallan capacitadas
para percibir frecuencias ultrasnicas.
Quien ms lejos llega es la lechuza, con
un mximo de 10 kilohertz. El hecho de
que, ante las altas frecuencias, los mamferos dispongan en posicin rostral la
nariz o, mejor, las orejas se debe a dos
razones. Por un lado, existe una particularidad del odo medio, que transmite
las vibraciones sonoras desde el tmpano al rgano sensorial propiamente dicho,
el odo interno. Este tiene en los mamferos, a diferencia de los anfibios, reptiles y aves, no uno sino tres huesecillos
transmisores del sonido. A travs de ellos
parece que el odo mamfero puede transmitir mucho mejor los tonos altos.
Segunda razn de la superioridad de
estos mamferos: pueden amplificar, en
su odo interno, un ligero ruido incluso
con las mximas alturas de tono. Se valen
Mente y cerebro 04/2003

PRESA FACIL. Con ayuda de su radar de alto rendimiento el murcilago de


herradura ha detectado una vctima.

del siguiente proceso: las clulas ciliares sensoriales y externas de la cclea


modifican rtmicamente la forma de su
cuerpo celular. (La cclea forma parte
del odo interno, donde las ondas sonoras se transforman en impulsos nerviosos.) Con ello los mamferos mejoran
drsticamente la sensibilidad bsica de
su aparato auditivo. Las recientes investigaciones demuestran que esta potencial sensibilidad se mantiene en la zona
de los ultrasonidos; es decir, el de las frecuencias sonoras de los murcilagos
durante la caza.
Pudiera suceder que los mamferos
voladores no vieran su entorno mediante la ecolocacin con la acuidad con
que nosotros vemos a travs de nuestros
ojos. Por un lado, es limitado el alcance
de los sonidos de orientacin. Los murcilagos se enfrentan aqu a un problema
fundamental: a diferencia del sentido de
la vista, slo pendiente de que lleguen
ondas luminosas al ojo, el sistema de

ecolocacin tiene que producir su medio


las ondas sonoras con una elevada
inversin de energa. A ello se agrega que
la atmsfera del aire absorbe de manera
muy considerable las altas frecuencias
tonales, en particular si median importantes valores de temperatura y humedad ambiente. Algo que afecta precisamente a los murcilagos, muchos de los
cuales viven en los trpicos.
Por eso, muchos animales producen
un sonido cuya intensidad equivale, en
proporcin, a la del ruido de despegue
de un cazarreactor. Pero incluso con los
gritos de sondeo ms chirriantes el
alcance de la ecolocacin llega solamente a los 10 metros, en condiciones
ptimas y con una frecuencia relativamente baja de 20 kilohertz. En la prctica, los murcilagos abarcan quiz por
lo comn un campo de unos seis metros.
Pero la visin del mundo de un murcilago se diferencia de nuestra percepcin visual no slo por el alcance de

67

MANFRED KSSL

80

FASE DE BUSQUEDA

40

FRECUENCIA (KILOHERTZ)

0
80

APROXIMACION

2.

GRITOS EN LA OSCURIDAD. Molossus molossus emite diferentes


sonidos de sondeo para cazar insectos. El espectrograma ilustra
los cambios operados en las frecuencias y los perodos de tiempo en
las distintas fases. Para buscar sus presas, el murcilago emite seales
relativamente largas (de alrededor de diez milisegundos) y de banda
estrecha (arriba). Cuando localiza a una posible vctima, emite, durante
la fase de aproximacin, sonidos de banda ms ancha entre las seales
de bsqueda para identificar al insecto con ms precisin (centro). Tras
una detallada inspeccin del insecto con ayuda de sonidos de banda
muy ancha, el murcilago eleva los intervalos
de repeticin de sonidos hasta el punto de poder perseguir
exactamente la posicin de la presa (abajo).

40

tos slo de forma aproximada: los murcilagos emiten rpidamente


en el vuelo muchos so0
nidos de localizacin
con cortos intervalos y
80
CAPTURA
as reciben imgenes
acsticas estroboscpicas de su entorno inmediato. Emiten sonidos
40
en intervalos lo ms cortos posibles, con el fin
de registrar en un determinado momento la
posicin de sus presas.
0
500
700
100
300
La mxima frecuencia
TIEMPO (MILISEGUNDOS)
alcanzada de estos sonidos de orientacin se
cifra en doscientos por
la misma. En los quirpteros estn fi- segundo, cuanta necesaria para procenamente ajustados tanto los rganos de sar los ecos percibidos. Es decir, las presemisin de sonidos como los de re- taciones de la tcnica estroboscpica y
cepcin. De ah que no tengan ninguna consecuentemente la exactitud en la locavisin panormica de su entorno, sino lizacin de la presa se hallan muy acoque se orienten oyendo los ecos de espa- tadas.
Son sobre todo las rpidas maniobras
cios muy restringidos. La ecolocacin
puede, adems, desencadenar movimien- de vuelo de los murcilagos las que alte-

MANFRED KSSL

FRECUENCIA (KILOHERTZ)

90dB 70dB 50dB 30dB 10dB

FC

100

FM

50

20
TIEMPO (MILISEGUNDOS)

68

ran sin cesar las imgenes que reciben


del entorno. Se trata de un autntico desafo para su sistema nervioso. Deben
compensar las instantneas con los cambios de posicin del propio cuerpo para
conseguir as una reproduccin efectiva
del entorno. Y el cerebro apenas dispone
de tiempo para procesar tamaa informacin, justamente unos milisegundos;
de otra manera se escaparan los giles
insectos o el murcilago se estrellara contra un rbol.
A tenor de su modo de vida, cada especie ha desarrollado su propio repertorio
de tonos de caza. As, Molossus molossus, un murcilago de Cuba, emite sonidos cuya altura de tono va cambiando
en el transcurso del vuelo. A las seales
de este tipo se las denomina seales de
frecuencia modulada (FM); a los que las
emplean, murcilagos FM. Se pueden
diferenciar con nitidez una de otra las
seales individuales del mismo sujeto
segn la fase de la depredacin en que
se encuentre.
Si un murcilago busca una presa todava potencial, emite sonidos de sondeo bastante cleres y de una duracin
aproximada de 10 milisegundos, que en
conjunto proceden de un intervalo de
frecuencias de 35 a 40 kilohertz. Centraliza as toda la energa de resonancia
en estas frecuencias y eleva el alcance

40

3.

COMBINACION. El sonido de
ecolocacin emitido por Pteronotus partellii
contiene componentes persistentes de
frecuencia constante (FC) de diferentes
alturas tonales. A stos les sigue en cada
caso una seal de frecuencia modulada
(FM) muy corta, en la que la frecuencia
del sonido emitido baja rpidamente.
El volumen de cada uno de los
componentes de la emisin de sondeo
est codificado en colores.
Mente y cerebro 04/2003

DIETMAR NILL / HIRNING NATURBILD

4.

ATENCION A LA PRESA.
Con sus enormes pabellones auditivos
el murcilago orejudo aguza el odo para
captar los ruidos delatores de la presa.

de sus emisiones de ecolocacin. Cuando hay presa a la vista, el murcilago empieza a acortar sus sonidos de orientacin. Inmediatamente antes de cazar al
insecto, las seales duran casi siempre
slo un milisegundo o menos. De ese
modo, la ecolocacin resulta ms exacta
en el tiempo y el murcilago puede captar tambin con mayor precisin espacial a un insecto de vuelo rpido. Adems,
con este mecanismo el quirptero evita
en buena medida que se solapen el sonido
emitido y el eco, lo que perturbara el
procesamiento de este ltimo.
Al mismo tiempo se eleva el ancho
de banda de los sonidos de sondeo, ya
que el murcilago baja rpidamente la
frecuencia durante la emisin. De ello,
el animal se aprovecha en un doble sentido: por un lado el eco de estas emisiones de banda ancha excita en el odo
interno muchas clulas sensoriales ajustadas a diferentes frecuencias. De esta
forma el cerebro recibe ms informaciones, a partir de las que puede calcular con ms exactitud el margen temporal entre el sonido y el eco y con ello
medir la distancia a que se encuentra la
presa.
Adems, el murcilago puede identificar mejor la presa interceptada. Tanto
Mente y cerebro 04/2003

la estructura superficial como el tamao


y la posicin del exoesqueleto de los
insectos influyen en el tipo de frecuencias que se reflejan, se pierden o incluso
se amplifican (mediante mecanismos de
reflejos mltiples) en el insecto mismo.
Todo ello hace que cambie de forma muy
peculiar el tono del eco. Probablemente
aprovechen los murcilagos estos cambios caractersticos de tono para decidir
si les apetece en ese preciso instante el
insecto a su alcance. Es posible que almacenen en su cerebro incluso algo parecido a imgenes acsticas prototpicas
de insectos. Entonces podran caracterizar y, en caso positivo, poner en su
men a los insectos que entren en su
radio de localizacin, incluso independientemente del tamao del ejemplar y
de sus caractersticas.
Ms complicada es la captura de presas para aquellos murcilagos que no
cazan en el aire, sino cerca del suelo o
de la vegetacin. Ocurre aqu que la
mayor parte de los ecos no procede de
la presa, sino de otras estructuras del
entorno. Las hojas de las plantas representan unos reflectores ideales. Se superponen con ecos perturbadores a los ecos
suaves de la presa, lo que dificulta sobremanera la depredacin.

Para sortear ese escollo, los murcilagos han desarrollado dos estrategias
diferentes de caza a ras del suelo. Algunas
especies estn a la escucha de los ruidos
producidos por la presa misma. Estos
murcilagos cuchicheantes se orientan en trminos generales con ayuda de
la localizacin por eco, pero utilizan
seales muy suaves para que sus propios
sonidos de localizacin no acallen los ruidos procedentes de las presas. Para ello
se sirven de sus enormes pabellones auditivos, mediante los cuales amplifican
por diez o quince veces los sonidos suaves como con un conducto auditivo (vase
la figura 4). La caza en ese tono susurrante ofrece, adems, la ventaja de
que la presa potencial no est advertida.
A menudo, los depredadores nocturnos
con sordina acosan a micromamferos
como los ratones, y stos pueden or los
ultrasonidos de orientacin.
La segunda estrategia para poder reconocer a los insectos en un trasfondo de
hojas consiste en una hbil combinacin
de diferentes tonos de sondeo. Algunas
especies de murcilagos emiten antes
del grito breve en FM un sonido mantenido durante un tiempo un poco ms prolongado y cuya altura de tono permanece
prcticamente constante (abreviado FC;

69

MARIANNE VATER

5. OIDO INTERNO EN CURSO DE


MEMBRANA BASILAR

Pteronotus quadridens (FM)

en ingls Constant Frecuency). Por eso


se les llama murcilagos FC-FM.
Cuando la componente de la seal en
FC topa con un insecto volador, empieza
a oscilar rtmicamente la intensidad del
eco, puesto que las alas del insecto cambian el ngulo de reflexin del sonido
con el batido alternativo de sus alas.
Adems, crece ligeramente la frecuencia del eco producido si las alas del

COLICULO INFERIOR

EXPANSION. Comparacin de tamaos


del odo interno, vistos en corte sagital,
de Pteronotus quadridens (izquierda), un
murcilago FM, y de su pariente prximo
P. parnellii, un murcilago FC-FM, cuyo
odo interno es casi tan grande como el
de un ratn domstico. La membrana
basilar, donde se ubican las clulas
sensoriales ciliares, divide el espacio
de los fluidos que tiene una estructura
coclear. P. parnellii transforma el espacio
en torno a la frecuencia dominante FC2
de unos 62 kilohertz en la curva inferior
notablemente abultada. Aqu la mitad
del canal coclear analiza nicamente
frecuencias de entre 59 y 66 kilohertz
en un dominio acstico del animal de
alrededor 5 a 130 kilohertz.

Pteronotus parnellii (CF-FM)

se posa, estos trucos no sirven de nada.


La presa se diluye en el ruido de fondo
de la vegetacin.

insecto se orientan hacia el murcilago


y remite cuando se alejan. Este fenmeno constituye una forma de efecto
Doppler, que conocemos por ejemplo en
la cada del tono de las motos o de las
sirenas de la polica que pasan por delante
de nosotros. Por esa va, las especies
Pteronotus parnellii y Rhinolophus rouxi
distinguen de los ecos de la hojarasca los
ecos de los insectos. Pero si el insecto

Reestructuracin:
odo de alto rendimiento

CORTEZA
AUDITIVA

NUCLEO COCLEAR

COCLEA

FC-FM Rhinolophus rouxi, o murcilago de


herradura, las informaciones acsticas van
desde el odo interno, a travs del ncleo
coclear y el colculo inferior, hasta la
corteza auditiva. La parte de la cclea
en torno a la frecuencia FC2 de 78
kilohertz es desproporcionadamente
grande (fvea auditiva).

70

FOVEA
AUDITIVA
(76-80 kHz)

MARIANNE VATER

6. VIDA INTERIOR. En el murcilago

Muchos murcilagos han hecho cambios


enormes en su rgano auditivo para adaptarse a los especiales requisitos de la
ecolocacin. El odo interno, en particular de las especies FC-FM, es enorme
comparado con el de otros murcilagos
y dems micromamferos; ocupa, casi
por entero, la zona posterior del crneo.
Ello es debido sobre todo al enorme
tamao de una parte de la cclea (vase
la figura 5).
En esta estructura del odo interno se
encuentra la membrana basilar, que aloja
las clulas ciliares. Estas clulas sensoriales transforman el sonido en seales
elctricas. Las ondas sonoras aferentes
provocan vibraciones de partes de la
membrana basilar, con una singularidad:
cada parte de la membrana reacciona con
una frecuencia distinta. Los tonos bajos
sensibilizan la membrana en la punta de
la cclea; las frecuencias altas, por el contrario, en la parte inferior de la misma.
La orientacin de la membrana estimula
en cada caso las clulas sensoriales ciliares ubicadas en ese punto, que automticamente disparan un impulso en direccin al cerebro.
En la mayora de los mamferos, disminuye con bastante regularidad la frecuencia desde la entrada hasta el pice
de la cclea, frecuencia que orienta un
sitio determinado de la membrana basilar. No as en los murcilagos FC-FM,
Mente y cerebro 04/2003

Mente y cerebro 04/2003

7. ESTRUCTURA DE LA
RESONANCIA. Si hacemos sendos cortes
en dos puntos de la sinuosidad inferior de
la cclea de Pteronotus parnellii veremos una
clara diferencia: la membrana externa
sobre las clulas sensoriales ciliares
aparece en la regin FC2 ms conspicua
(arriba) que la zona coclear antepuesta en
esta misma zona (abajo).

pueden perturbar las imgenes sonoras


de los insectos que penetran en su zona
de alcance.
Pero lo sorprendente en los murcilagos FC-FM es que consigan separar y procesar de manera diferente las frecuencias de las emisiones de sondeo y las de
los ecos que suenan tan prximas unas
de otras. Pero hay ms: tienen tambin
que rastrear las mnimas variaciones de
frecuencia en el eco, causadas por el batir de alas de los insectos, y discriminar
entre las presas potenciales y la hojarasca
del entorno. La fvea acstica de los
murcilagos tapa los dos dominios de
alturas del tono y no puede encargarse
de esa seleccin. Adems Pteronotus
partellii, por ejemplo, con unos 93 kilohertz, fuera pues de la fvea, tiene una
divisin de frecuencia mejorada.
Se ha detectado otra especializacin
de la cclea responsable de esta prestacin: un resonador. Sito por encima de
la membrana basilar, se sirve de la membrana externa, una estructura muy compacta del odo interno y suprayacente
sobre las clulas ciliares (vase la figura 7). En el caso de los murcilagos FCFM la membrana externa, en la zona de
la cclea procesadora de tonos algo ms
altos que los de la frecuencia FC2, no
est rgidamente amarrada sino slo unida
por un estrecho puentecillo a la estructura sea de fijacin. Por eso puede vibrar
con las ondas acsticas aferentes y amplificar las frecuencias del eco.
La investigacin se sigue tambin preguntando por qu la membrana externa
no resuena exactamente por encima de
la zona FC2, sino a la vera de sta. Es
posible que el mecanismo de vibracin
tenga que estar espacialmente separado
de las clulas sensoriales para evitar ruidos distorsionadores. Y cmo consiguen esa insensibilidad frente a los tonos
emitidos por ellos mismos? Anlogamente a la amplificacin de la resonancia, la membrana externa, por encima de
otros sectores de la membrana basilar,
est construida de suerte tal, que amortigua las vibraciones para suprimir las
frecuencias de las emisiones de sondeo

MARIANNE VATER

en cuya membrana basilar hay un espacio amplio que se concentra en la parte


fundamental del eco: la FC2. En Pteronotus partellii se eleva a unos 62 kilohertz. En el momento oportuno, la enorme
curva inferior de la cclea de este quirptero procesa exclusivamente frecuencias de aproximadamente 59 a 62
kilohertz; un intervalo ajustado en torno
a la FC2. Por el contrario, en el murcilago de herradura se extiende dicho intervalo de frecuencias hasta los 78 kilohertz, ms o menos.
De la investigacin sobre el aparato
de la visin se infiere que un rgano sensorial se ocupa de forma prominente de
un segmento de la informacin recibida;
la fvea, en el centro de la retina, analiza el ncleo central del campo de visin
es decir lo que se ve directamente
con la ayuda especial de muchos receptores visuales situados muy juntos unos
de otros. A semejanza de la ptica, se ha
dado en llamar fvea auditiva a la excesiva representacin del dominio de frecuencia FC2 en la cclea. En el caso de
los murcilagos FC-FM hay en ese punto
muchas ms clulas sensoriales ciliares,
internas, que procesan las correspondientes frecuencias que en otros animales. Un nmero correspondientemente
mayor de fibras nerviosas auditivas abastece al cerebro con informaciones sobre
los ecos FC2.
Qu oyen los murcilagos con sus
odos evolucionados? Depende en primer lugar del tipo de sonidos de orientacin preferentemente usados. Mormoops
blainvillii emite breves sonidos de la
banda ancha FM y su mejor radio de
audicin est entre los 30 y 40 kilohertz,
aunque percibe con nitidez hasta 100 kilohertz. Lo que explica, por otro lado,
que no encuentre dificultades para distinguir su propia emisin de sondeo.
Molossus molossus, un murcilago FM,
tiene tambin una curva de umbral auditivo comparable a la de la especie anterior.
Por el contrario Pteronotus partellii,
un murcilago FC-FM, es bastante insensible a la frecuencia de sus propios sonidos FC. En compensacin oye mejor
varios cientos de hertz por encima de los
mismos. La explicacin de este canal de
frecuencia deformado reside en la velocidad de vuelo del animal, que eleva, a
travs del efecto Doppler, el tono de los
ecos reflejados. Durante la caza, el quirptero modifica su frecuencia de emisin de manera que, con independencia
de la velocidad de vuelo, el eco reflejado se mantiene constante en el dominio
de la capacidad ptima auditiva. As
pues, los propios sonidos de sondeo no

MEMBRANA EXTERNA

MEMBRANA EXTERNA

propias de los murcilagos. Gracias a


este mecanismo, los individuos FC-FM
son los seres del reino animal en posesin de los rganos auditivos ms agudamente ajustados, es decir, regulados
ptimamente para recibir determinadas
frecuencias.
Para su desgracia, sin embargo, los
murcilagos FC-FM, con su resonador
de odo interno, cargan con el problema
bsico de todo mecanismo de anlisis de
frecuencias: cuanto mejor mide la frecuencia, tanto ms inexactamente determina el momento de entrada y la duracin de un tono. Por regla general, una
clula sensorial se dispara directamente
y sin dilacin en cuanto la excita una onda
sonora. Pero cuando hay una amplificacin de las frecuencias por resonancia,
la respuesta elctrica de las clulas sigue
funcionando durante un tiempo bastante
largo. Tampoco retorna al punto cero el
potencial de la clula, una vez que se ha
apagado el tono, sino que contina oscilando. Por eso es difcil para el cerebro
determinar con precisin el instante temporal y la duracin del eco. Quiz por
esta razn los murcilagos FC-FM producen un componente FM al final de la

71

seal de localizacin. As pueden medir


con ms exactitud la distancia de la presa.

El tono del eco como


responsabilidad superior
Los murcilagos de herradura han recurrido a otra posibilidad para resolver
este problema. Aunque estn tan agudamente sintonizados a su FC2 como los
de la especie Pteronotus partellii, las
resonancias vibratorias de potencial elctrico de las clulas ciliares son claramente ms breves, si es que se dan. Se
desconoce cmo consiguen esta muestra de habilidad. Pero tambin los murcilagos de la especie P. partellii se hallan
capacitados para compensar los fallos
del odo interno. Durante la posterior
transformacin de las seales en el cerebro amortiguan apreciablemente las resonancias vibratorias de las respuestas neuronales y con ello precisan, en cuanto al
tiempo, las informaciones.
En los ltimos aos se han descubierto
especializaciones en el cerebro del murcilago nicas en todo el reino animal.
Por ejemplo, amplias zonas de las regiones cerebrales procesadoras de los sonidos en los murcilagos de herradura, y
en los P. partellii, se encargan exclusivamente de las frecuencias FC2. La corteza auditiva y el mesencfalo, sobre
todo, ceden un amplio espacio al posterior procesamiento de estos picos tonales. En dicho marco la corteza auditiva
ya acapara en s extensas regiones cerebrales que en otros mamferos se encargan de los restantes sentidos, por
ejemplo el del tacto. Gracias a estas adaptaciones, un nmero creciente de neuronas procesan en el cerebro el componente ms importante de la ecolocacin:
el cerebro del murcilago hace de este
dominio de frecuencias un asunto de la
mxima responsabilidad.
La corteza auditiva de los quirpteros
no slo es mayor, sino que se halla, adems, dividida en dos partes: procesan
frecuencias e informaciones temporales
a partir de los ecos en diferentes lugares.
Los murcilagos, exactamente igual que
otros mamferos, reproducen en la corteza auditiva primaria las frecuencias de
tono ordenadas por la altura. Ciertas neuronas son competentes en diferentes frecuencias, aunque hay grupos de clulas
que tambin reaccionan ante similares
alturas tonales. Pero el dominio de frecuencias FC2 ya se sirve, por s solo, de
aproximadamente la mitad de todas las
neuronas. Posiblemente utilizan los animales este mapa de frecuencias para filtrar de los ecos de las hojas el batir de
alas de los insectos e identificar as el rastro acstico de la presa.

72

Una regin cerebral vecina se ha especializado por el contrario en procesar


el tiempo. En ella las neuronas calculan el
intervalo temporal entre el componente
FM de un sonido emitido y el de un eco
de retorno. Algunas de estas neuronas
reaccionan en su caso a una determinada
demora de uno a dieciocho milisegundos. Como el retraso temporal se corresponde con una determinada distancia del
objeto, el mapa temporal les vale a los
murcilagos simultneamente como
mapa espacial del mbito de localizacin
del eco.
La investigacin de los quirpteros ha
avanzado considerablemente desde la
poca de Lazzaro Spallanzani y Louis
Jurine. En un futuro inmediato habr que
abordar el alcance de un descubrimiento
recentsimo: la corteza auditiva modifica
las fases expuestas del procesamiento
de la seal acstica, determinando el
propio contenido encerrado. As puede
ajustar siempre, y de manera ptima, la
sensibilidad de frecuencias de las neuronas del mesencfalo. Otros mamferos utilizan tambin un retroacoplamiento
neuronal de la corteza auditiva. Los
depredadores nocturnos con ultrasonidos han llevado, posiblemente, este principio al extremo. Por lo pronto, ya sabemos por lo menos lo que pasa cuando
veamos prximamente a un murcilago
revoloteando alrededor de una farola:
las polillas intentan escaparse de su perseguidor volando en zigzag o se agazapan en las hojas de un arbusto para fundirse acsticamente con el trasfondo. Y en
el suelo los ratones tensan sus orejas
para percibir el suave ruido de orientacin de los cazadores susurrantes.

MANFRED KSSL es catedrtico de neurobiologa y mecanismos sensoriales en el


Instituto Zoolgico de la Universidad de
Frankfurt del Main. MARIANNE VATER desempea la ctedra de zoologa general en
el Instituto de Bioqumica y Biologa de la
Universidad de Potsdam.

Bibliografa complementaria
HEARING BY BATS. Dirigido por A. N. Popper
y R. R. Fay. Springer Verlag, 1995.
THE BIOLOGY OF BATS. G. Nueweiler. Oxford
University Press, 2000.
THE CORTICOFUGAL SYSTEM FOR HEARING:
RECENT PROGRESS. N. Suga, E. Gao,Y. Zhang,
X. Ma, J. F. Olsen, en Proceedings of the
National Academy of Sciences of the USA, vol.
97, pg. 11.807 y ss.; 2000.

Mente y cerebro 04/2003

Control
del pensamiento
Por lo que parece, dirase que los investigadores del cerebro estn hoy en condiciones
de manipular casi a su antojo nuestro rgano del pensamiento. Pero, otorgan realmente un poder
ilimitado sobre las personas los nuevos conocimientos sobre los procesos mentales y las emociones?

Henning Scheich

os medicamentos pueden influir


en el estado de salud de una
persona o, incluso, de transformar su carcter. Gigantescos
escneres cerebrales observan los procesos mentales y los sentimientos, y
parece como si nos miraran el alma. Hace
poco un experimento realizado en la
Universidad de Nueva York ha mostrado,
de forma espectacular, cun susceptible
de manipulacin resulta ser el cerebro;
los investigadores implantaron electrodos en el centro de gratificacin de una
rata y, por ese medio, la teledirigan.
Al mismo tiempo se alzan voces que
advierten de las consecuencias de la
investigacin cerebral para la sociedad.
Son muchos los que temen que, al final,
nuestro cerebro ser del todo transparente, dejando al descubierto lo ms
ntimo de nosotros. Quizs un da se nos
podr manipular a voluntad con los nuevos mtodos (sin que ni siquiera lo advirtamos). Entretanto, los crticos sitan a
las neurociencias en el mismo nivel que
la ingeniera gentica, con su rosario de
organismos probeta, hombres binicos
e inminente catstrofe ecolgica.
La comparacin carece de base. Una
intervencin en el cerebro (sea por va
medicamentosa o quirrgica) tiene siempre carcter teraputico. Es decir, se pue-

Mente y cerebro 04/2003

de examinar cada caso y se pueden sopesar los pros y los contras. Los tratamientos estn sujetos a convenciones
ticas vinculantes, como se establecieron en el Acta de Helsinki, y son supervisadas, en los Estados signatarios, por
comisiones ticas locales. Para procedimientos nuevos, y por eso mismo arriesgados, prevn las comisiones permisos
especiales propios de cada caso, en los
que el propio paciente debe ser informado
con todo detalle. Lo que no excluye que,
como en cualquier otro campo de la medicina, puedan cometerse abusos.
En cambio, las alteraciones gnicas
repercuten en un nmero ilimitado de
organismos. En particular si se acta en
las clulas de la lnea germinal, cuya
informacin hereditaria ser transmitida
a todas las generaciones futuras. En las
plantas pueden incluso propagarse a la
lnea germinal de especies emparentadas.
Ahora bien, aun cuando los riesgos y
las implicaciones ticas de la ingeniera
gentica sean muy distintos, no se pueden tomar a la ligera las precauciones y
reservas ante la neurologa. Desde hace
unos 150 aos mdicos, bilogos y psiclogos investigan en personas y animales con el fin de comprender mejor la
funcin de nuestro rgano del pensamiento. En nuestros das hemos llegado
a un punto en el que est suficientemente

claro lo que sucede en los cerebros sanos


y en los enfermos. En muchos casos sabemos qu funcin desempea una determinada actividad de las neuronas de
nuestro cerebro en la elaboracin de la
informacin, en los logros del pensamiento y en los sentimientos. Este conocimiento pone en nuestras manos, de
forma creciente, instrumentos con los
que podemos observar lo que pasa en el
cerebro o, en el marco de una terapia, lo
que puede ser efecto de unas alteraciones o trastornos. En este sentido, los
pacientes de la neurologa y de la psiquiatra estn hoy cerca de beneficiarse
de muchos avances de la investigacin
cerebral. Pero, por otra parte, disponemos tambin de capacidad de manipular e introducirnos en mbitos que muchos
consideran tab.
En una larga tradicin de la filosofa
occidental y de las escuelas psicolgicas se ha ido formando una especie de principio de indivisibilidad respecto de las
funciones del cerebro. De acuerdo con
esta visin, el flujo de informacin muestra una organizacin jerrquica, en cuyo
seno la conciencia personal ocupa la
ltima instancia. El atributo ms relevante de la conciencia es el libre albedro.
Aunque ambos conceptos se han resistido, por ahora, a una definicin convincente, con todo, por la experiencia de
cada uno, est generalmente claro a qu

73

UNIVERSIDAD DE HEIDELBERG / REINHARDT

1.

se refieren. Ambos fenmenos desempean una funcin destacada en el canon


de los valores protegidos que forman
parte del campo conceptual de la dignidad del ser humano. Si de una u otra
manera se interviene en el cerebro, son
muchos los que temen que, en ltima
instancia, se modificar tambin su conciencia y su voluntad, con lo que se distancian de s mismos como persona.
Otras son las reflexiones que nos guan
hacia la observacin del cerebro. La
tomografa funcional de espn nuclear y
otras tcnicas modernas permiten ver
desde fuera cmo trabajan varias regiones del cerebro. Es posible establecer si
uno ve, oye, lee, cuenta o recuerda algo y
si estos procesos son anmalos. Segn
la especializacin de las reas de distribucin se pueden hacer enunciados
ms ceidos: si se ve algo cromtico, si
se oye un sonido o si reacciona con emociones.
Pero se trata de mtodos con capacidad limitada. Si alguien intenta especificar ms la actividad cerebral, aparece
entonces el famoso problema inverso:
aunque un sujeto de experimentacin en
el tomgrafo se halle procesando informaciones muy distintas, su cerebro indicar, con frecuencia, patrones de acti-

74

OPERACION DEL FUTURO. Investigadores de Heidelberg desarrollan una sonda


dirigida por lser para eliminar tumores profundos.

vidad similares. Por eso es casi imposible deducir, a partir de una imagen cerebral, ante qu tipo de informacin nos
hallamos, y no digamos, leer el pensamiento! Es una situacin similar a la que
se da ante el detector de mentiras: a partir de las grficas del aparato no se puede
deducir si alguien miente o si las preguntas le soliviantan por otros motivos.
A muchos les preocupan ms los efectos de una manipulacin de la persona,
su conciencia y libertad de accin. Sin
embargo, si se examinan los reparos mencionados, se ve que se mezclan preocupaciones justificadas con otras exageradas. Se debe, entre otras razones, a que
nuestra visin del cerebro se basa en opiniones filosficas y saberes biolgicos
del pasado. As pues, antes de echar una
ojeada a los riesgos reales y a los que
slo existen en nuestra imaginacin,
invito al lector a que me acompae en un
experimento mental.
Supongamos que usted sufre depresiones. Qu preferira: tomarse una pastilla que levante su nimo o someterse,
con el mismo fin, a una operacin por la
que se le implanta un electrodo en el

cerebro, que usted puede activar cuando lo necesite, para despejar su estado
de nimo? Una mayora de las personas
aunque no sin reservasoptara por
el medicamento. Pero si nos detenemos
en los resultados de la investigacin cerebral, la eleccin ya no es tan obvia.

Aqu domina el orden


Aunque la corteza cerebral, sede de las
funciones superiores (como el control de
las acciones o la conciencia), parece homognea en su estructura, en realidad est
subdividida en muchas zonas distintas,
localizables con precisin. Cada una de
ellas cumple una tarea especfica. Paul
Broca y Carl Wernicke descubrieron, all
por la segunda mitad del siglo XIX, dos
zonas cerebrales que son competentes en
la expresin oral, es decir, en una funcin
que trasciende las funciones algo ms
sencillas como ver, or y desplazarse. La
denominada, siguiendo a Broca, rea de
distribucin es responsable de la expresin oral, el rea de Wernicke lo es de la
comprensin de la lengua hablada. Cun
detallado sea el reparto de las tareas queda
de manifiesto en las lesiones; al daarse
Mente y cerebro 04/2003

Mente y cerebro 04/2003

AG. FOCUS / SPL

una de las reas, se ven afectados siempre los mismos rendimientos cerebrales.
Basta una desviacin de escasos milmetros para que aparezcan sntomas totalmente distintos.
En principio, la asignacin es casi
unvoca: un rea, una funcin. Si por un
accidente se lesiona, la prdida de la
capacidad correspondiente es irreparable. Sin embargo, en ciertos casos, en
especial en cerebros de nios, puede
ocurrir que zonas contiguas del cerebro,
originariamente especializadas en otras
capacidades, asuman la tarea del rea
daada.
Se dice que cada una de las clulas del
cerebro se comunica, a travs de al menos
otras diez neuronas, con las dems. Este
punto de vista puede que sea aproximadamente correcto, pero falsea la forma
en que trabaja el cerebro. Pues el mensaje neuronal, la mayora de las veces,
alcanzar su lugar de destino slo cuando sea transportado por muchas clulas
nerviosas en paralelo por pistas potentes. Esta proteccin impide que una neurona, a travs de innumerables senderos
secundarios, inunde el cerebro con una
informacin singular. Adems, en los
flujos de informacin, separados los unos
de los otros, estn insertados filtros por
cuyo medio el cerebro elige con tino a
qu estmulo dirige su atencin. Slo as
puede defenderse del aluvin de impresiones que constantemente le llegan de
fuera. Dado que las vas neuronales transportan informaciones selectivamente, en
el caso de un trastorno local caen eventualmente tambin funciones cerebrales
globales, por ms conectadas que realmente estn todas las neuronas unas con
otras. No obstante, a escala limitada se
pueden desarrollar caminos secundarios
libres para la elaboracin de la informacin. En muchas estructuras las neuronas vecinas pueden compensar la prdida
de la mitad de todas las neuronas, sobre
todo si se inicia a tiempo un entrenamiento. En este caso la funcin propia no se
suspende, sino que simplemente se desajusta o se ralentiza.
El cerebro se protege con un escudo
protector, la barrera hematoenceflica.
Esta fina capa continua (de tan slo una
clula) recubre los vasos sanguneos que
abastecen el rgano. Si exceptuamos a
determinados glcidos y aminocidos,
slo deja pasar de los vasos al tejido
cerebral, en concentraciones dignas de
mencin, unas pocas substancias. As
conserva el control sobre el conjunto de
los neurotransmisores y otras molculas de sealizacin.
Estas tres propiedades de nuestro cerebro (divisin local del trabajo con un

2. EL CONTACTO ES TODO.
control preciso de las vas de sealizacin, sustituibilidad limitada de las clulas nerviosas y barrera hematoenceflica) son de gran transcendencia ante
cualquier forma de agresin.

Hoy los neurocirujanos pueden nutrir


de informaciones a las redes neuronales
del cerebro.

Precisin milimtrica

algn trastorno, como, por ejemplo, los


dolores crnicos. En el futuro se recurrir a la estereotaxia para tratar tumores
y hemorragias. En casos de trastornos
locales, como ciertas formas de epilepsia,
los neurlogos pueden acotar exactamente, con las sondas, el foco infeccioso
y extirpar, despus, con precisin la parte
de tejido afectada. Con fines diagnsticos se emplean sondas de microdilisis,
capacitadas para medir incluso las concentraciones locales de neurotransmisores (por ejemplo en los enfermos de
Parkinson); con sondas de biopsia se extraen pequesimas muestras de tejidos
para su anlisis histolgico (por ejemplo en los enfermos de Alzheimer).
Pero, con las sondas, no slo podemos
realizar diagnsticos, extraer muestras
de tejido y medir la actividad de las clulas nerviosas. Podemos tambin valernos de neuroprtesis para producir la
estimulacin elctrica de neuronas que
no funcionan adecuadamente. A travs
de ese mecanismo se les puede dotar de
un flujo de informacin o bloquear una
actividad excesiva. Se puede incluso orillar un dficit total, si se logra estimular la estacin transformadora ms prxima; con ese fin operan unas finsimas
agujas de iridio-platino de menos de un
milmetro, que apenas dejan seales de
lesin, anatmicas o funcionales, en el
tejido nervioso.

De lo anterior se infiere que el diagnstico de trastornos y las terapias correspondientes han de efectuarse con una mayor
precisin topolgica que la requerida en
operaciones ordinarias y las realizadas
en otros rganos. Y ello rige tambin para la ingesta de medicamentos. Si exceptuamos las infecciones, los trastornos
circulatorios, la esclerosis mltiple y
otras enfermedades que afectan al cerebro, no basta inundar todo el cerebro con
una substancia activa; podra ser incluso
contraproducente. Que las clulas nerviosas asuman, en cierta medida, la misin de sus vecinas significa slo que las
pequeas intromisiones con una dbil
destruccin del tejido celular no acarrean
consecuencias apreciables (salvo en
estructuras muy sensibles).
En este marco hemos de entender el
potencial de las intervenciones en nuestro cerebro con fines teraputicos. Por
desgracia resulta muy difcil el acceso
quirrgico a la mayora de sus estructuras, sea por su localizacin interna o por
la proteccin de la caja craneana. Por eso
recurren los cirujanos cada vez ms a procedimientos mnimamente invasivos,
en los que abordan las zonas a intervenir con sondas sutiles y procedimientos
teledirigidos. Con esta estereotaxia se
pueden desactivar determinadas reas,
cuando no es posible tratar de otra forma

75

Bien toleradas por el tejido, incluso a


largo plazo, las neuroprtesis pueden
permanecer largo tiempo en el cerebro
y bloquear con xito el dolor e impedir,
por ejemplo en los enfermos de Parkinson, los temblores y movimientos incontrolados. En cuanto fluye la corriente, desaparecen los sntomas (sin que se vea
afectada la motricidad voluntaria). Y viceversa, un electrodo en la mdula espinal puede, en una condicin parapljica,
activar la evacuacin de la vejiga; se
espera que en un futuro prximo se logre
la motricidad de las extremidades.
El mayor xito, por ahora, de estas
neuroprtesis es la superacin de la sordera del odo interno, al transmitir sonidos, con ayuda de muchos electrodos
paralelos, directamente al nervio auditivo. Por ltimo, se puede evitar tambin la inundacin, antes mencionada,
de todo el cerebro con medicamentos y
otras substancias activas por medio de
una operacin que consiste en implantar sondas que, por largo tiempo, transfieran substancias activas a las clulas
que quedan cerca de las sondas. Y sta
es la ventaja: el medicamento acta en
su propio lugar de destino. Si se tiene
presente que una misma substancia puede
actuar en las clulas de todo el cerebro,
es evidente que este procedimiento local

reduce drsticamente los efectos colaterales.


As pues, manipular el cerebro, tal
como lo sienten muchos, puede resultar
algo ms respetuoso que el mazazo qumico. Sin embargo, no debemos sentir reparo a la manipulacin, dado que
nuestras posibilidades de intervenir sern
cada vez ms precisas y eficaces?

Sensacin artificial
Si seguimos analizando los resultados de
la ciencia, nos topamos con un par de
comprobaciones: una tranquiliza, la otra
promueve inquietud. Numerosas intervenciones han mostrado que apenas podemos influir en la conciencia sin que lo
advirtamos. Desde 1954, Wilder Penfield, en intervenciones de epilpticos,
empez a estimular rutinariamente la
corteza cerebral motora, auditiva, verbal y visual. Dado que esta estimulacin
indolora se ha seguido practicando hasta
nuestros das en el diagnstico de pacientes despiertos, disponemos de relatos de
cul es la repercusin que tal estimulacin tiene en la conciencia. Las estimulaciones provocan reacciones motoras o
fenmenos sensoriales que los pacientes perciben como artificiales. En las
alucinaciones esquizofrnicas, por contra, el afectado no es capaz de distinguir

3. LUZ QUIMICA. Medicinas como el ritalin o el prozac (en la figura) hacen de

entre stas y la realidad. Parece, pues,


que en el caso de las estimulaciones no
se anula la capacidad de crtica.
Otras estimulaciones en estructuras
profundas del cerebro, como las que se
practican con enfermos de Parkinson o
en estados dolorosos, han mostrado anlogos resultados tranquilizadores. De
tales experimentos, y muchos ms, se
extraen, en una primera aproximacin,
varias consecuencias. Por estimular elctricamente el cerebro, introducir localmente frmacos o implantar clulas, no
se deberan producir efectos secundarios que alteraran la conciencia, la personalidad o la capacidad radical de decidir. Esto es vlido para las intervenciones
en los nervios craneales, tronco enceflico, cerebelo, mesencfalo, diencfalo,
ganglios basales y en muchas reas de
la corteza.
En no pocos casos, sin embargo, se
requieren un esfuerzo activo y un proceso de aprendizaje adecuado con un
entrenamiento amplio antes que los
pacientes puedan sacar provecho de una
neuroprtesis. Sucede as en los injertos del nervio auditivo y del ncleo auditivo en el tronco enceflico: los pacientes necesitan meses para poder coordinar
con fiabilidad la lengua y las otras seales acsticas a las sensaciones desacostumbradas que les prestan sus odos artificiales. Por otra parte, los pacientes
agradecen mucho si se les corrige por
electrosimulacin una disfuncin inso-

ALIX / PHANIE

nosotros otros hombres, pero, a qu precio?

76

Mente y cerebro 04/2003

portable, por ejemplo un estado doloroso o unos movimientos incontrolables.


Se acepta una informacin fornea
cuando tiene sentido para el afectado. Por
eso se desarrollan hoy prtesis cuyo
efecto pueden regular los propios pacientes o incluso desactivarlo.
Completamente distinta es la situacin cuando las intervenciones afectan
a una serie de estructuras interrelacionadas que, en su mayora, residen en la
cara interna de los hemisferios cerebrales; por ejemplo, el sistema lmbico o las
estructuras, asociadas al mismo, del sistema de gratificacin que produce el propio cuerpo. Este sistema cuida de que nos
sintamos bien en un comportamiento
satisfactorio y sigamos adelante con una
estrategia elegida. Aqu, en el hipotlamo y en la corteza orbital y prefrontal
por encima de la rbita ocular, puede
una estimulacin elctrica producir una
modificacin de las emociones, de la
volicin y del discernimiento. Desde
hace tiempo, se sabe que las ratas se
vuelven vidas en un abrir y cerrar de
ojos, si pueden estimularse ellas mismas
en su sistema de gratificacin presionando una palanca sobre un electrodo.
Se estimulan sin cesar a s mismas, olvidndose de comer y beber, y llegan a
superar enormes obstculos para alcanzar la estimulacin. En este sentido, el
famoso trabajo de un equipo de la
Universidad de Nueva York no constituy ningn motivo de asombro; sabido
es que, por medio de esta estimulacin,
dirigan a unas ratas, casi esclavizadas,
a travs de un laberinto.

El seor de la casa
Los investigadores norteamericanos se
limitaron a llevar al extremo un mecanismo conocido. El meollo estaba ya en
otros experimentos anteriores. Puesto
que la obsesiva autoestimulacin de las
ratas muestra cierta semejanza con las
caractersticas psicolgicas y modos de
comportamiento de las adicciones patolgicas humanas, se puede predecir con
bastante seguridad que un experimento
diseado de forma parecida dara en el
hombre resultados anlogos. Por eso los
estudiosos que participan en el control
teledirigido de las ratas han sealado, con
justicia, que sera inmoral repetir su experimento tal cual en las personas.
Con ello no se minusvalora la experimentacin animal. En primer lugar, estos
y otros intentos semejantes arrojan luz
sobre el debate en torno a qu estimulaciones cerebrales son aceptables y cules no. Sin estos conocimientos nos faltara una orientacin. Ya no parece tan
amenazante o absurdo el rabot (acrniMente y cerebro 04/2003

mo de rata robot). En pura hiptesis, con


estos modelos con animales podramos
identificar estructuras que desempean
un influjo inhibidor en la actividad sobreexcitada del sistema de gratificacin.
Presupuesto siempre el veredicto de
una comisin tica y la decisin voluntaria de los pacientes, se podra intentar,
por ejemplo, tratar la drogodependencia
autodestructiva mitigando los circuitos
neuronales generadores de adiccin. Un
paciente podra, pues, decidir por s mismo en qu situacin se estimula. Posiblemente un tratamiento temporal le
libere de su problema y, en ltimo trmino, siempre se puede extraer el electrodo. En los casos en que los pacientes
se encaminan irremediablemente a una
ruina segura tanto corporal como psquica, los terapeutas deberan reflexionar sobre la posibilidad de intervenir
incluso en las zonas cerebrales crticas.
Quiz la discusin en torno a la manipulacin de nuestra voluntad es tambin
balad. As exponen, con satisfaccin,
sus resultados algunos neurocientficos.
A finales de los aos setenta, Benjamin
Libet mostr, con un experimento memorable, que la seal de salida neuronal de
mover un dedo se da alrededor de medio
segundo antes de que seamos conscientes de haberla tomado. Muchos investigadores lo interpretan en el sentido de
que no podemos tomar ninguna decisin
libre. En ltima instancia as argumentan dependeramos exclusivamente de
procesos biolgicos de nuestro cerebro
y, por tanto, de leyes de la naturaleza.
Sin embargo, quiero volver a dejar bien
claro aqu que el experimento de Libet
no se puede tomar como una prueba de
un determinismo biolgico. Pues la decisin genrica de mover el dedo la ha
tomado la persona ya antes de intentarlo;
se trat slo del ahora!.
Es cierto que muchos conocimientos
y formas de comportamiento se inician
en la zona subcortical y, por tanto, son
inconscientes. Sin embargo, tales proyectos pueden, por lo general, ser aceptados o rechazados despus por las zonas de la corteza cerebral tras aducir
motivos en pro y en contra. Puesto que
la aceptacin de estos motivos est sujeta
a normas sociales, no habra que poner
en duda la responsabilidad de un individuo.

HENNING SCHEICH es director del Instituto


Leibniz de neurologa de Magdeburg. Se
dedica preferentemente a la acstica, al aprendizaje y al lenguaje.

77

La bsqueda
de la felicidad
Todos aspiramos a la felicidad, pero a nuestras buenas intenciones se opone una amarga realidad:
somos los primeros obstculos en ese camino. Cmo cambiar esa situacin?
La psicologa trata de indagar en las leyes de la sensacin de felicidad en el hombre

Uwe Hartmann, Udo Schneider


y Hinderk M. Emrich

lo las malas noticias son


noticia, reza una desafortunada norma de la prensa
sensacionalista. Tambin
de la investigacin en psicologa de los
sentimientos? Tal parece si hojeamos
manuales y revistas especializadas de la
materia. Los psiclogos no cesan de investigar traumas, estrs, miedos y depresiones. Difcilmente mencionan la felicidad, la alegra y otros sentimientos
agradables. Pero algo va cambiando. El
estudio sobre la felicidad empieza a despertar de su letargo. En los Estados
Unidos, sobre todo, ha ido adquiriendo
una importancia creciente la psicologa
positiva, llamada por otro nombre investigacin del bienestar. Esta rama de la
ciencia se ocupa del sentido y el origen
de la satisfaccin, la esperanza, el optimismo, la alegra, la felicidad y dems
sentimientos agradables.
Todo el mundo se ha planteado alguna
vez cuestiones sobre la felicidad, del tenor siguiente: cmo puedo alcanzarla?,
existe una felicidad duradera? y similares. La psicologa positiva puede dar
al menos algunas respuestas a estos interrogantes; el principal resultado obtenido ya es que los sentimientos de felicidad no son eternos, pero nosotros mismos
podemos contribuir a que vuelvan a aflorar siempre de nuevo.
Sin embargo, parece que estos conocimientos no se han extendido todava
suficientemente. Segn algunos sondeos,
la mayora de la gente cree que el individuo no puede, por regla general, elaborar su propia felicidad. La respuesta ms
comn de los encuestados era coinci-

78

dente: los sentimientos de felicidad no


se pueden provocar de intento, puesto que
son en primera lnea un don fugaz del
azar, una casualidad favorable. Emerge
as una diferencia importante, por ejemplo, con la apreciacin de la propia calidad de vida, que se ve como bastante
gobernable. La realidad es que aparentemente los estados de felicidad se presentan muchas veces sin un esfuerzo
consciente por nuestra parte, para luego
desvanecerse.

La felicidad, medicina
contra el infarto cardaco
Movidos por esa experiencia, muchos
subestiman la importancia de las sensaciones de felicidad para la supervivencia y para triunfar en los conflictos con
el entorno. La doctrina dominante en la
academia mantiene que las emociones
arrancan generalmente de alteraciones
externas y ayudan funcionalmente al
organismo a adaptarse mejor a una determinada situacin y a reaccionar ante ella.
Lo anterior afecta sobre todo a sentimientos negativos, como el miedo o el enfado,
pues sabido es que el hombre reacciona
emocionalmente con ms intensidad ante
los cambios a peor que a mejor. No es
extrao, por tanto, que se tenga que actuar
sobre todo cuando las condiciones vitales empeoran.
Pero esto no significa en absoluto que
necesitemos slo emociones negativas
para seguir adelante en la vida. Algunas
teoras modernas sobre la emocin parten de la importancia de ciertas funciones de la alegra o del buen humor, por
ejemplo, para calmar y tranquilizar nuestro nimo. Hay resultados de investigaciones biolgicas que apoyan esta suposicin. A diferencia, pongamos por caso,

de la agresin y el estrs, los sentimientos de felicidad apenas excitan el sistema nervioso vegetativo, es decir, la parte
del sistema nervioso que regula procesos inconscientes como la respiracin,
la digestin o las funciones sexuales del
organismo. Muy por el contrario, las
emociones positivas contribuyen a nuestro equilibrio y sitan al organismo en
un estadio de ahorro energtico. Cuando los sentimientos negativos perduran
mucho tiempo, nos agotan y perjudican
al organismo. Ah precisamente radica
el sentido ms profundo de los banquetes funerarios animados con bebidas alcohlicas despus de los entierros, como se
celebran en algunos mbitos culturales.
Ayudan a los afectados por el duelo a recuperar un estado emocional normal.
Las emociones positivas nos mantienen
anmicamente estables y nos previenen
tambin de perturbaciones psquicas. En
este contexto, el concepto de salutognesis, avanzado por Aaron Antonovsky,
indica que la terapia debe, ante todo, fortalecer los elementos sanos del paciente, en
vez de limitarse a combatir la enfermedad. Lo que, transferido al mundo de las
dolencias psquicas, significa fomentar
exponencialmente los sentimientos positivos y no slo reprimir las sensaciones
negativas o patolgicas.
Demos un ejemplo. La sensacin de
bienestar en la comida o en las relaciones sexuales favorece que no descuidemos estos comportamientos tan importantes para nuestra propia supervivencia
y la de nuestra especie. Es posible que la
felicidad valga tambin como remedio a
la apata humana y a los sentimientos de
desgana: Si no existen problemas urgentes, lo podramos dejar todo tal como
est. Pero cuando nos esforzamos en
Mente y cerebro 04/2003

DPA

alcanzar metas ms altas y en conocer nuevas experiencias, el xito nos puede compensar con sensaciones de felicidad. La
esperanza de vuelos de altura emocionantes podra contribuir a una cualidad
tpicamente humana, la de no contentarse nunca con lo ya conseguido, sino
intentar reiteradamente mejorar la situacin personal y seguir desarrollndose.
Tambin se aprovecha positivamente
de impulsos emocionales positivos nuestro comportamiento social. Cuando
observamos determinadas sensaciones
en una persona feliz, la encontramos por
regla general y de manera inconsciente
ms atractiva. Esta circunstancia no slo
fomenta las relaciones amistosas y los
contactos dentro de un grupo. Cuantas
convivencias y relaciones amorosas no
comenzaron con una sonrisa!
La alegra y otros sentimientos positivos influyen incluso en la salud. Ya hay
Mente y cerebro 04/2003

1.

GRITOS DE JUBILO. La felicidad no se manifiesta siempre


con un desbordamiento total de los sentimientos como en el caso
del actor Roberto Begnini al recibir el scar.

demostraciones contundentes de que la


antigua mxima de rer es sano es algo
ms que una frase hecha: est comprobado que la risa y el buen humor elevan
el nmero de ciertos componentes del sistema inmunitario, las llamadas clulas
asesinas. Los sentimientos positivos pueden favorecer el estado general de salud
y el proceso de curacin de enfermedades. El cardilogo Dean Ornish propugna
la euforia incluso como medio de prevencin y de curacin de cardiopatas.
A los investigadores les gustara saber
al menos por qu el hombre ha desarrollado sentimientos de felicidad y cul es
su funcin, pero esto no basta ni de lejos
para entender el carcter de dicha emocin. En el marco de esa lnea de tra-

bajo, se ocupan de las siguientes cuestiones:


Hay diferentes tipos de sentimientos
de felicidad?
Implican siempre pleno bienestar?
Por qu unas personas son ms felices que otras?
Y no en ltimo trmino: No es felicidad simplemente otra denominacin de
alegra? La psicologa se halla ya en condiciones de dar una respuesta negativa
a la ltima cuestin. La alegra se numera
entre las emociones primarias o bsicas
del hombre, mientras que la felicidad
constituye una mezcla de sentimientos.
Por eso los sentimientos de felicidad no
son siempre una vivencia ntidamente
positiva.

79

Si bien la sensacin de felicidad acostumbra acompaarse de sentimientos


agradables, puede tambin aflorar en
medio del dolor; lo observamos, por
ejemplo, en las mujeres inmediatamente
despus de dar a luz. Cabe incluso la
aparicin de sentimientos fugaces de
felicidad dentro de la afliccin espiritual;
as, cuando una persona toma un nuevo
camino en una situacin conflictiva, verbigracia, en una crisis matrimonial sin
horizonte de solucin. Pero tambin es
posible sentirse profundamente infeliz
en unas circunstancias de por s alegres;
por ejemplo, el momento de abandonar
la casa paterna despus de la boda.

Da el dinero la felicidad?
Los sentimientos de felicidad se manifiestan, a su vez, de las formas ms diversas. Los arrebatos sentimentales que
siguen a la obtencin de un premio en
un concurso no tienen mucho que ver con
las sensaciones tranquilas que sobrevienen tras una dura jornada laboral, sentado con un vaso de vino en la mano y
oyendo la msica de nuestro compositor preferido. En el primer caso se desborda agitadamente y a borbotones gran

cantidad de energa y de actividad, mientras que en la segunda situacin uno est


distendidamente concentrado en la propia persona.
Con todo, algunas expresiones vivenciales de la felicidad comparten rasgos.
Las personas felices son receptivas a los
sentimientos y se abren a las impresiones de cuanto les rodea. Se permeabiliza la frontera, a primera vista impenetrable, entre el propio yo y el mundo
exterior. Surgen sensaciones de aproximacin o incluso de unidad con el
entorno. Esta vinculacin espiritual con
el mundo puede tener tambin matices
sensuales o erticos: no olvidemos que
la sexualidad y la ertica prometen especiales vivencias de felicidad.
Pero, qu es lo que caracteriza a la
gente feliz? Steven Reiss, de la Universidad estatal de Ohio, descubri en sus
sondeos de opinin que no se trata de
alcanzar sentimientos de felicidad lo ms
intensos posibles. Ms bien parece considerarse especialmente feliz la gente
que las ms de las veces se siente bien
consigo misma y que slo en raras ocasiones experimentan sensaciones desagradables. Por el contrario, nos encon-

tramos casos de gente por lo general infeliz entre las personas que buscan continuamente el xtasis supremo. De todas
formas, apenas se puede cambiar voluntariamente esta actitud emocional bsica,
por la sencilla razn de que se halla enraizada en la estructura de la personalidad.
Al abordar las caractersticas de las personas felices, resulta muy difcil, si no
imposible, distinguir, en la mayora de
los casos, la causa del efecto. Por eso se
prefiere hablar de correlatos de la felicidad. Las siguientes tipologas son
especialmente prometedoras:
prosperidad material y rango social,
relaciones sociales estables y relacin
de pareja slida,
religiosidad o aceptacin de distintas
cosmovisiones.
Una variante de felicidad que ha polarizado los debates tiene que ver con su
vinculacin con la prosperidad. Aunque
el dinero no haga la felicidad, la comparacin de resultados internacionales de
encuestas de opinin contradice, en una
primera aproximacin, esta frase hecha.
La gente de los pases ricos es, por trmino medio, ms feliz que los habitantes de los estados pobres. Una regla general que puede aplicarse al individuo. Una
situacin financiera desahogada suele ir
pareja con un cierto bienestar subjetivo.
En todo caso, analizando ms de cerca
los resultados de estas encuestas, tropezamos con contradicciones desconcertantes. As por ejemplo, los habitantes
de algunos pases pobres se sienten ms
felices de lo que se podra esperar de su
nivel de renta. Es el caso de Brasil, sin
tener en cuenta, por cierto, la conquista
del campeonato del mundo de ftbol.
Por otro lado, tampoco son tan felices
los ciudadanos de muchos pases ricos,
entre ellos Alemania.
En cualquier caso con el dinero no
aumenta el bienestar ilimitadamente.
Una vez conseguido cierto nivel de prosperidad, el saldo creciente de la cuenta
bancaria no hace que uno se sienta cada
vez ms feliz. De ah que los habitantes
de los pases ricos no se sientan ms felices en la misma proporcin al enorme
aumento de prosperidad registrado en
los ltimos cincuenta o sesenta aos. Las
encuestas del Instituto Allensbach de
demoscopia indican que los alemanes

2.

D. G. MYERS

PREGUNTAS POR EL SENTIDO.


David. G. Myers, experto en psicologa
social, opina que la religiosidad ayuda al
hombre en la conviccin de que su vida
tiene un sentido.

80

Mente y cerebro 04/2003

alcanzaron ya el punto crtico de suficiente prosperidad lo ms tarde a principios del ao 1960. Desde entonces se
mantiene ms o menos constante el porcentaje de sus ciudadanos felices.

La explicacin es que los seres humanos se acostumbran pronto a un determinado bienestar y a un estatuto social,
en consonancia con el cual elevan al
mismo tiempo sus pretensiones. Pero

entonces vuelve a reaparecer la misma


distancia entre el nivel de las pretensiones y la realidad; por tanto, la sensacin
de felicidad, despus de reavivarse brevemente, queda reducida a la antigua

Qumica de la felicidad
Con independencia de que las percepciones sensoriales,
los modos de comportamiento y los estupefacientes nos
transmitan sentimientos de felicidad, nada funciona en nuestro cerebro sin los sistemas de recompensa, cuya existencia descubrieron en 1954 James Olds y Peter Milner. Estos
neurlogos norteamericanos implantaron en el cerebro de
ratas microelectrodos, que les indujeron una estimulacin
elctrica. Los animales encontraban la estimulacin tan agradable, que se apostaban en los lugares donde se activaban.
Incluso aprendieron a apretar una palanca para autodispensarse
dichos estmulos.
Pareca como si esa estimulacin activara un sistema de recompensa o de placer. Ms tarde se comprob que ese sistema exista tambin en el hombre. Consta esencialmente
de tres elementos ( vase la figura ).

HAZ PROSENCEFALICO
MEDIAL
AREA VENTRAL
TEGMENTAL
CORTEZA
PREFRONTAL

NUCLEUS
ACCUMBENS

En todo este sistema, el nucleus accumbens desempea un


papel clave: se podra decir que es el conmutador central
del sistema de recompensa. Tiene neuronas que utilizan el
neurotransmisor dopamina para enviar seales. Esta sustancia
se encarga preferentemente de perseguir reiteradamente situaciones que provocan sensaciones de felicidad. La dopamina
representa, pues, una especie de interruptor qumico general del apetito y un elemento importante en el origen de
la adiccin: las drogas como la cocana liberan con creces
este neurotransmisor en el sistema de recompensa.
El sistema de la dopamina cuenta con el apoyo de otros dos
tipos de neurotransmisores: los opioides y los cannabinoides, generados por el propio organismo. Lo mismo las drogas opiceas (opio y morfina, por ejemplo) que los opioides endgenos (pensemos en la endorfina) se enlazan, en
el nucleus accumbens , con los receptores de opiceos. En
la corteza cerebral los opioides transmiten sentimientos de
placer que pueden llegar hasta el delirio. Algunas investigaciones con practicantes de saltos en el vaco arrojaron el
resultado de que los sentimientos de placer durante y despus del lanzamiento coinciden con una subida del doscientos por ciento de la beta-endorfina. Tambin algunos
estupefacientes como la cocana influyen en los opioides
endgenos. Las drogas, mediante la liberacin suplementaria de dopamina, llevan en una segunda fase a suministrar
ms endorfinas al sistema de recompensa.
El sistema cannabinoide endgeno se descubri hace escasos aos. Los cannabinoides son las sustancias activas en el
hachs y la marihuana. Se acoplan a molculas receptoras
especficas e intensifican la liberacin de dopamina dentro
del sistema de recompensa. Al igual que los receptores de
opiceos, los receptores de cannabinoides se unen tambin
con las sustancias endgenas. Aqu son las anandamidas o
cidos grasos insaturados liberados por las neuronas desde

Mente y cerebro 04/2003

THOMAS BRAUN

el nucleus accumbens , una parte del sistema lmbico responsable de las emociones,
el rea ventral tegmental del mesencfalo, y
la regin prefrontal de la corteza cerebral.

las membranas celulares. Giovanni Marsicano y Beat Luz,


del Instituto Max Planck de Psiquiatra de Munich, han descubierto que estas sustancias desempean un papel determinante en el proceso de olvido de experiencias traumticas, al menos en las ratas. Sin embargo, todava se conoce
muy poco sobre el modo de interconexin, en el sistema
nervioso central, de los diferentes sistemas de neurotransmisores productores de los sentimientos de felicidad.
Pero hay algo evidente: los estupefacientes utilizan y aprovechan las estructuras cerebrales y los neurotransmisores
que presuntamente nos ayudan a triunfar en los conflictos
con nuestro entorno. Adems, otras formas de la adiccin,
como la ludopata o la dependencia de la televisin, pasan
probablemente por el sistema endgeno de recompensa. La
escucha de msica apreciada como agradable activa tambin estos circuitos.
Es que somos adictos a nuestra msica preferida? La discusin sobre las diferentes adicciones gira preferentemente
en torno a la habituacin y a los fenmenos relacionados
con la desintoxicacin. El consumo de drogas qumicas proporciona un sentimiento de felicidad de corta duracin.
Apenas disminuye el efecto de la sustancia el estado de
nimo se hunde rpidamente: los consumidores se sienten
entonces deprimidos o incluso tristes, lo que exige volver
a drogarse. Cuando se abusa de las drogas durante muchos
aos, se insensibilizan los circuitos neuronales del sistema
de recompensa hasta el punto de que ni siquiera unas dosis
muy elevadas pueden producir sensaciones de euforia. En
ese caso para lo nico que vale el consumo de drogas es
para evitar los correspondientes graves sntomas corporales de la deshabituacin. Pero seguro que este peligro no
se presenta en el caso de la audicin de msica.

81

escala. Se trata del fenmeno de la noria rutinaria hedonista, que no se limita


en modo alguno slo al dios Mammon.
La norma general reza que la felicidad
es relativa y que uno ms bien se siente
feliz cuando le va mejor que antes.

El efecto teuro
Adems de lo expuesto, los investigadores de la felicidad descubrieron otra
zapata de freno emocional: las vivencias agradables nos alegran comparativamente menos que lo que nos fastidian o afligen las malas noticias. Un
ejemplo apropiado de la actualidad es la
discusin en Alemania sobre el teuro.
(El neologismo popular alemn se basa
en la similitud fontica entre el trmino
euro pronunciado en alemn oiro
y el adjetivo teuer pronunciado
toiar, que significa caro para extender en la opinin pblica la idea de
que el euro ha supuesto un encarecimiento generalizado de la vida.) Mucha
gente se escandaliza con la subida de
precios tras la unificacin de la moneda
en la Unin Europea, al tiempo que no
perciben claramente o incluso olvidan
algunas bajadas en el importe de ciertos
productos.

Los psiclogos aseguran que para la


felicidad personal importan las relaciones sociales ms que el dinero. La mayora de la gente se siente feliz cuando est
socialmente bien integrada. Una buena
relacin de pareja es el mejor motor del
bienestar. Unos vnculos intactos y resistentes parece incluso que potencian la
salud, con lo que tambin se eleva el
bienestar psquico. Hay que resear que
tampoco aqu se diferencian claramente
la causa y el efecto. Es que una buena
relacin de pareja hace a la gente ms
feliz? O bien es el ms feliz de los dos
el responsable de dicha buena relacin?
Posiblemente ambas cosas.
Ultimamente los investigadores del
bienestar han venido prestando una creciente atencin a la religiosidad, ya que
segn las encuestas las personas felices
son por lo comn abiertamente religiosas. Aqu se plantea de nuevo el tema del
huevo y la gallina. Los escpticos podran
objetar que la tendencia a sustituir la
realidad por ficcin podra hacer a algunos por igual felices y religiosos. David
G. Myers, del College Hope en Michigan,
sostiene por contra la tesis de que la religiosidad satisface quiz la necesidad
bsica ms profunda del hombre: la con-

viccin del significado importante de la


propia existencia y de que su vida tiene
sentido.
Steven Reiss llega tambin a una conclusin similar. Con carcter general distingue dos tipos de felicidad:
la felicidad de las buenas sensaciones
es el conjunto de sensaciones placenteras que dependen de estmulos externos, trtese de un premio de la lotera,
aventuras sexuales o sensaciones extraordinarias inducidas por drogas;
la felicidad fundada en valores es la que
experimentamos cuando creemos que
nuestra existencia tiene importancia y
est integrada en unos fines de mayores
alcances.
La felicidad de las sensaciones placenteras no es muy estable. Y lo malo es
que los estmulos producen cada vez menos efectos si se repiten con frecuencia.
Aquellos que buscan constante y exclusivamente esa felicidad sensorial llegan
con el paso del tiempo al esperado xtasis placentero con creciente dificultad.
Operan aqu los procesos de habituacin, que tambin desempean un papel
fatal en los fenmenos de adiccin. Por
el contrario, la felicidad que se funda en
valores interiores es slida y no dismi-

Libertad o igualdad?
Las causas de la felicidad humana son tambin una cuestin social. Sabiendo lo que ms potencia la felicidad del
individuo, podremos esforzarnos por mejorar el estado de
satisfaccin de la poblacin con medidas generales de orden
poltico. Por esta razn el Instituto de Allensbach lleva a
cabo investigaciones sobre la felicidad y explora demoscpicamente las caractersticas de las personas satisfechas con
sus vidas y qu actitudes vitales y comportamientos contribuyen al bienestar subjetivo. En el curso de estos trabajos hubo una cuestin cardinal que centr la atencin: Qu
importa ms en una sociedad democrtica, la libertad o la
igualdad?
Los primeros interrogantes sobre la felicidad aparecieron
ya en los cuestionarios del Instituto de los aos cincuenta.
Y desde hace treinta aos esta institucin investiga intensamente tanto el tema de la felicidad como la posicin de
los alemanes frente a valores fundamentales como libertad
e igualdad. Todos los resultados reunidos desde entonces
documentan que la libertad y la igualdad guardan una relacin directa entre s.
Algo por ejemplo sobresaliente era la especial sensacin de
felicidad cuando uno puede tomar decisiones importantes
en el puesto de trabajo. Por el contrario, las personas que
carecen de esa libertad de decisin tienden a considerarse
infelices. Fenmeno que se repite en todos los grupos profesionales y capas sociales, lo mismo entre autnomos que
entre trabajadores no cualificados.
En un estudio reciente del Instituto Allensbach, que abarcaba varios pases, se mostraba que las personas que se sien-

82

ten libres en la configuracin de sus vidas son ms felices


y estn ms contentas que otras. Esta relacin entre libertad y felicidad es patente no slo en Alemania, sino tambin en Francia y en Gran Bretaa; no puede reducirse
exclusivamente a otras caractersticas de las personas encuestadas: edad, formacin o clase social.
Estos resultados coinciden con los de las investigaciones
del psiclogo estadounidense Mihaly Csickszentmihalyi, que
desde hace treinta aos estudia las condiciones de una vida
feliz. En su opinin se alcanza la satisfaccin vital cuando
uno acepta y supera los retos, acta convencido de las propias fuerzas y toma por s mismo las decisiones. Todo esto
hace crecer las fuerzas y la confianza en s mismo, y consecuentemente, la satisfaccin y la felicidad. Pero el supuesto
previo es siempre la libertad de accin y decisin.
Nuestras encuestas no pudieron constatar por contra la
correspondiente relacin entre igualdad y felicidad. Podra,
pues, ser falsa la idea de que ante todo la prosperidad, la
consolidacin social, la libertad y el consumo hacen a los
hombres ms felices. Los polticos y los socilogos hablan
hoy da no tanto de libertad como de justicia social. Pero
a fin de cuentas, no debera la poltica en el sistema democrtico fomentar tambin la felicidad de la gente? Para conseguir esto, los polticos deberan tomarse a pecho una regla:
Si se trata de decidir entre igualdad y libertad, siempre ha
de prevalecer la libertad!
Elisabeth Noelle-Neumann

Mente y cerebro 04/2003

FUENTE: P. ROAZEN, FREUDS LIEBLING HELENE DEUTSCH

3. INCONCEBIBLE.
Segn Helene Deutsch (1884-1982),
psicoanalista norteamericana de origen
austriaco, la aspiracin a la felicidad tiene
su punto de arranque en una creciente
insatisfaccin.

nuye con el transcurso del tiempo. Este


tipo de felicidad puede ejemplificarse,
segn Reiss, en la creacin de relaciones estrechas y firmes o en la adopcin
de la estructura conceptual de una religin o de una cosmovisin.
Mihaly Csikszentmihalyi, del departamento de psicologa de la Universidad
de Chicago, abord el tema desde una
perspectiva totalmente distinta. Comprob que los sentimientos de felicidad profundos y satisfactorios surgen cuando
los individuos se implican concentradamente y con xito en una misin exigente. Para este estado Csikszentmihalyi
acu el concepto de fluencia o experiencia ptima. Es una actividad en la que
estamos tan inmersos que nos absorbe
por completo y nos olvidamos de nosotros mismos y del mundo a nuestro alrededor. Se da sobre todo con el trabajo
creativo escribir una novela o pintar
un cuadro, as como con el juego y las
tareas que requieren un alto grado de
concentracin y de esfuerzo intelectual.

Presin fatal por alcanzar la dicha


Las acciones que llevan a la fluencia se
ejecutan sin otro objetivo que ellas mismas. Aqu el concepto de fluencia se asemeja al concepto de felicidad basado
en los valores, de Reiss. Dando un paso
adelante Csikszentmihalyi se opone a
una concepcin muy extendida segn
la cual la felicidad depende de las casualidades, sin que el individuo pueda
influir en ella. Todo lo contrario: la fluencia se da con una accin encaminada a
un fin. En todo caso el requisito de las
experiencias de fluencia es tener el valor
de enfrentarse a los desafos. Lo que
implica dejar de lado la seguridad y las
rutinas protectoras cotidianas.
Sin embargo, los intentos psicolgicos por aclarar estos fenmenos no abren
las puertas a un camino real hacia la felicidad personal. Al final de todo, esa emoMente y cerebro 04/2003

cin sigue siendo algo misterioso que nosotros no podemos componer mediante
un juego psicolgico de construcciones.
Por ejemplo: las sensaciones desbordantes al reencontrar a un pariente que
se crea perdido haca tiempo; o el sentimiento de felicidad indescriptible de una
persona locamente enamorada cuando
se percata de que su amor es correspondido. Estos terremotos emocionales se
sustraen en gran parte al estudio de los
investigadores de la felicidad, por la sencilla razn de que son difcilmente reproducibles. Es decir, la felicidad es al fin
y al cabo un estado reservado aparentemente a momentos muy especiales de la
vida y que se presenta cuando menos la
esperamos o la aoramos.
Esta inasibilidad de la felicidad fascin
a Helene Deutsch (1884-1982). Segn
esta psicoanalista norteamericana de origen austraco y discpula de Freud, el
sentimiento de felicidad presupone una
armona de la personalidad entera, una
conjuncin armnica de todos los componentes del propio yo, que lleva a un
sentimiento de unidad no obstaculizado
por ninguna influencia interna ni externa.
Con esta definicin anticip en parte el
concepto de fluencia, medio siglo antes de
que lo formulara Csikszentmihalyi.
En opinin de Deutsch, el ansia de felicidad emana siempre de una insatisfaccin. La plena felicidad llevara consecuentemente a la paralizacin; si uno
ya es feliz, por qu cambiar las cosas?
Por eso mucha gente experimenta una
inmensa felicidad tras una fase de desgracia, estrs o sufrimiento anmico. Evidentemente ser feliz es siempre una experiencia de contrastes y se corresponde
con las subidas y bajadas de la vida
misma. La verdadera felicidad describe
el proceso desde su origen, ms que el
estado de esa especial unidad entre el individuo y el mundo. El camino a la felicidad ya es en s la meta.
Esta caracterstica de la felicidad aflora
de modo especial en la sexualidad humana. La aspiracin humana a la felicidad se refleja como fotos con cmara
rpida en el ciclo del apetito sexual a lo
largo de las fases de deseo, excitacin,
orgasmo y saciedad. La felicidad sexual
se agota en cuanto sobreviene. A los filsofos no les deja de preocupar que la

mxima satisfaccin coincida con su


final y d lugar al vaco, la saturacin o
la apata, hasta que retorna la pulsin de
satisfaccin.
Es posible que la estricta reglamentacin social de la sexualidad a lo largo
de la historia de la humanidad no fuera
slo la obra de moralistas fanticos. No
cabe la posibilidad de que esa reglamentacin sea la que nos proporcione una verdadera felicidad sexual? Pascal Bruckner constata hoy en da una autntica
obligacin, una necesidad de dicha, que
afecta de manera muy especial a la sexualidad. Frente a esta realidad, l considera
posible la felicidad slo episdicamente
y limitada en el tiempo.

Expresin facial de la felicidad


Aunque no sea un verdadero consuelo
para los afectados parece que no se pueden evitar los perodos de infelicidad.
Quien tenga que soportar una de estas
fases durante mucho tiempo debera
estudiar de cerca los resultados de encuestas psicolgicas hechas a individuos con distintos tipos de felicidad.
Segn sus propias informaciones, las
fuentes ms importantes de la felicidad
se resumen en evitar el estrs y buscar
alternativas a las ocupaciones del da a
da. Pero si todo esto no es suficiente,
basta con un truco sencillo: mostrar
conscientemente una expresin facial
feliz irradiante de alegra. Y ya que la
gesticulacin puede repercutir en la gestacin de emociones en nuestro cerebro, una expresin facial determinada
puede elevar a menudo el estado de
nimo, sin recurrir a las drogas o a costosos programas de autoanlisis.

UWE HARTMANN, UDO SCHNEIDER y


HINDERK M. EMRICH son catedrticos del
departamento de psiquiatra clnica y psicoterapia en la Facultad de Medicina de
Hannover.

Bibliografa complementaria
F LUENCIA . DAS G EHEIMNIS DES G LCKS .
(8 edic.). M. Csikszentmihalyi. KlettCotta; Stuttgart, 1999.
EMOTIONSPSYCHOLOGIE . Dirigido por J. H.
Otto, H. A. Euler y H. Mandl. Beltz;
Weinheim, 2000.
VERDAMMT ZUM GLCK - DER FLUCH DER MODERNE . P. Bruckner. Aufbau Verlag; Berln,
2001.
D IE G LCKSFORMEL . S. Klein. Rowohlt;
Reinbeck, 2002.
A NLEITUNG ZUM U NGLCKLICHSEIN . (24
edic.). P.Watzlawick. Piper; Munich, 2002.

83

Eleccin
de pareja
Mire usted a su esposa o marido con detenimiento.
Le recuerda a alguien? Sustentan algunos que nos enamoramos de personas
que se parecen a nuestros padres, naturales o adoptivos

Lynn Dicks

e dice que, en cuestin de amores, los opuestos se atraen. Pero


eso no coincide con los resultados de las investigaciones dirigidas por David Perrett. En el Instituto
de Psicologa de la Universidad de St.
Andrews, los iguales atraen infaliblemente a los iguales. Y aunque aqu no se
trate de atraccin sexual, sino de estudiantes mirando en las pantallas de los
ordenadores a hipotticos compaeros de
pareja, los resultados de Perrett han levantado una autntica polvareda.
David Perrett es conocido por su habilidad en la transformacin informtica
de rostros humanos; maestra fue su labor
en la conversin gradual de Margaret
Thatcher en John Major. Pero le interesa, sobre todo, aplicar esa capacidad configuradora a la investigacin psicolgica. Desde hace ms de diez aos, Perrett
y su equipo vienen realizando tests como
el siguiente: colocan a grupos de estudiantes ante las pantallas del ordenador
y les presentan largas series de rostros.
Deben luego responder preguntas sencillas, aunque elocuentes; por ejemplo:
de los rostros observados, quin es el
que ms te gusta?
Con su trabajo se proponen extraer las
caractersticas comunes esenciales de
rostros atractivos. Al igual que otros
equipos de psiclogos, Perrett y sus colaboradores se encontraron que las personas de perfil normal tienen algo especial que atrae a los dems. Entrecruzando
muchas caras se obtiene una mezcla anodina, pero curiosamente atractiva. Y este
resultado obtiene mejor calificacin que
incluso el ms bello de todos los semblantes.

84

Como sucedi con los otros grupos de


trabajo, a los psiclogos escoceses les
llam la atencin que las valoraciones
eran ms altas cuando exageraban determinadas caractersticas de los rostros
representantes del promedio. Si acentuaban la frente o la barbilla de un hombre o si aumentaban las proporciones del
mentn, surta de pronto el efecto seductor del joven Marlon Brando. Si al mezclar los rasgos del semblante femenino
se haca la cara un poco ms plana y alargada, la barbilla ms pequea y se resaltaban los pmulos pinsese en Audrey
Hepburn suban tambin bastante los
valores en la escala de las preferencias.
Todo esto apunta a que nuestros detectores de belleza estn sintonizados para
reaccionar ante una especie de rostro
ideal.
Pero haba ah un fenmeno curioso.
Si Perrett fotografiaba la cara de los probandos y mediante un programa informtico modificaba los rasgos asociados
al sexo, los probandos se quedaban locamente prendados de su doble alterado!
Con una peculiaridad asombrosa: jams
reconocan en la foto manipulada una
versin feminizada o masculinizada de
s mismos. S sentan que presentaban
un no s qu que les atraa.
Los psiclogos creen ahora saber en
qu consiste este enigmtico factor de
belleza. Sin tener de ello conciencia, no
nos vemos a nosotros, sino a nuestros
padres. Con lo que podra haber un tomo
de verdad en la idea freudiana segn la
cual la huella de nuestros padres queda
impresa durante la fase receptiva de nuestra vida y buscamos, luego, compaeros
de pareja similares. Quiz se trate de una
propuesta no demostrada todava con
solidez suficiente. Pero si Perrett y su

equipo tuvieran razn, habran dado con


una fuerza impulsora de la evolucin
humana. Este mecanismo podra por
ejemplo explicar por qu las caractersticas raciales se diferencian entre s ms
de lo que requerira la adaptacin al
entorno correspondiente.
Claro est que no es realmente nada
original la observacin bsica de que las
personas eligen a menudo compaeros
de pareja de un parecido asombroso con
ellas. Desde hace decenios los psiclogos saban que personas imparciales
podan conjuntar fotografas de personas individuales para formar matrimonios. No resulta tan evidente, por el
contrario, con qu fuerza y poder de diferenciacin acta la atraccin entre personas que se parecen entre s. Y es que
el fondo de este mecanismo es, a la postre, misterioso. Puede que lo igual atraiga
a lo igual; pero, cul es el origen de este
fenmeno?
Se podra encontrar una mera explicacin sociolgica. Los matrimonios unen
a personas de la misma religin, un nivel
cultural parecido y una cuenta bancaria
igualmente alta. Otra razn es que, al buscar compaero de pareja, nos jugamos
mucho cada uno. De ah que nos sintamos seguros cuando escogemos a alguien
parecido a nosotros o nos contentamos con
quien tiene una atractivo similar al nuestro. Puede ser que esa semejanza detectada en los miembros de una pareja refleje
exactamente que las personas encuentran
esa nivelacin deseada.
Sin embargo, Perrett y su equipo dudan de que resida ah la razn ltima. Para ellos, las parejas suelen coincidir en
una serie de rasgos. As, en el color de
los ojos, que no cuenta en general como
un patrn vlido de belleza. En tales
Mente y cerebro 04/2003

IFA-BILDERTEAM

casos la semejanza entre los dos individuos se basa necesariamente en el hecho


de que buscamos a quienes se nos parecen o son similares a miembros de nuestra familia.
Guiados por esta percepcin, los investigadores escoceses abordaron la
influencia del aspecto externo de los progenitores en la eleccin de pareja. Compusieron por ordenador la imagen de un
rostro normal en diferentes fases de la
vida y rogaron a sus estudiantes que calificasen el atractivo correspondiente a cada
etapa. Los resultados fueron notables.
Bsicamente todos los probandos encontraron ms bellas las caras ms jvenes.
Sin embargo, los estudiantes nacidos de
padres de ms de treinta aos de edad
vean las caras de persona mayor ms
atractivas que lo que la vean por trmino
Mente y cerebro 04/2003

medio los estudiantes de padres jvenes.


Al parecer, las personas con padres mayores tienden posteriormente a preferir a
compaeros de pareja de ms edad.
El equipo de Perrett estudi hasta qu
punto la belleza dependa de la edad. Lo
hizo esquivando un problema bsico.
Padres e hijos comparten muchas caractersticas genticas. Sera difcil discriminar si el juicio sobre la belleza emitido
por los probandos dependa de su aspecto
o del de sus padres. Por esa razn, los investigadores eligieron como caracterstica la edad, pues nadie puede ser nunca
tan viejo como sus padres. El psiclogo
escocs puntualiza que la autoobservacin jams puede influir en la eleccin.
Podra acaso darse eso a propsito de
la nariz, la barbilla y el perfil de los
pmulos, que, en todo caso, constituyen

rasgos heredables. No obstante, Tony


Little, colega de Perrett, investiga la influencia del color del cabello y de los
ojos en el atractivo de la persona. Asegura
que hay que hacer amplias pruebas aleatorias y manejar una complicada estadstica para obtener un resultado fiable.
Los datos cosechados parecen, en su opinin, prometedores. Sus conclusiones
apuntan a que nosotros preferimos personas con el mismo color de ojos que el
de nuestra madre si somos varones
o de nuestro padre en el otro supuesto. Quizs una alusin a una base
biolgica del complejo de Edipo freudiano? Edipo, el hroe trgico de la mitologa griega, mat a su padre y se cas
con su madre. Ms tarde Freud describi este complejo para explicar la dinmica de las relaciones entre padres e

85

La diversidad gentica es clave para una buena


salud biolgica. No deberamos estar
programados para sentirnos atrados
por tipos completamente distintos?
hijos; un mecanismo caracterizado desde
la vertiente de los hijos por un componente ertico. Perrett deja traslucir que
la tesis de Freud no andaba muy errada.
Para terminar de esclarecer la cuestin de autocontemplacin o influencia profunda de los padres habra que
comparar las preferencias de los hermanos criados por padres biolgicos con
las de aquellos de padres adoptivos. Si
damos la razn a Perrett, los hijos adoptivos preferiran rostros semejantes a sus
padres adoptivos y no a los de sus padres
reales, pese a la comunin gentica de
rasgos. Pero de momento su equipo ha
postergado esa lnea de investigacin.
Hay una segunda cadena argumentativa,
indirecta, que merece atenderse.
A primera vista, sorprende que uno
aprenda lo que es atractivo a travs de
la mirada de sus padres. Se trata, empero, de un fenmeno muy conocido en
biologa: as aprenden muchos animales,
desde muy pronto, con quin han de aparearse. A veces incluso podemos engaar a las cras. Un pato criado con una
familia de gansos intentar aparearse
con uno de ellos cuando alcance su madurez sexual. El macho de Lonchura leucogastroides, ave de una tonalidad
marrn, despliega una preferencia por
hembras de cresta roja, si antes hemos
adherido plumas rojas a las cabezas de
los padres del polluelo.
Tambin los mamferos estn sujetos
a una impronta sexual. El equipo dirigido por Keith Kendrick, del Instituto
Babraham de Cambridge, consigui en
1998 que unas ovejas adoptaran a cabras
recin nacidas y, a la inversa, que varias
cabras adoptaran a corderos. Una vez
crecidos y mezclados en un establo con
ovejas y cabras de ambos sexos, estos
animales adoptados no dudaron: se decidieron inmediatamente por la especie de
la madre adoptiva.
Naturalmente la impronta sexual en
estos animales lleva a una eleccin bastante simple; slo siguiendo a sus padres
deciden con qu especie se aparean. En
el caso de la impronta humana, la cuestin es mucho ms sutil, puesto que la
eleccin del compaero de pareja se desplaza en direccin a un tipo de padres.
Si admitimos la existencia en el ser
humano de esta impronta sexual, ten-

86

dramos que saber cmo aprendemos a


preferir los rostros que se parecen a los
nuestros y a los de nuestros padres. Sin
embargo no nos vale para resolver un
enigma mayor: de qu servira una sintonizacin tan ajustada de nuestros sensores de belleza? Y cul sera su utilidad para la procreacin?
El etlogo Pat Bateson, de la Universidad de Cambridge, nos ofrece una
posible explicacin, fundada en el incesto. Es cierto que el apareamiento con
un pariente conserva caractersticas genticas nocivas en el acervo gnico de una
poblacin. Pero tambin puede ser que
valiera para conservar combinaciones
genticas especialmente favorables para
la vida en un determinado lugar. Adems,
podra hacer aumentar el porcentaje de
genes comunes de padres e hijos.
Bateson cree consecuentemente que
se trata de encontrar un equilibrio entre
el apareamiento a todo trance y el incesto
forzoso. Los animales lo consiguen en

ventajas de los cruces fuera de su propia poblacin en las ballenas pilotos y


en las focas. Cuanto ms lejanos son los
lazos de parentesco entre los padres en
estas especies tanto ms fecunda y, por
tanto, biolgicamente mejor preparada
la prole. Desde el punto de vista de Amos
la mejor opcin casi siempre es un individuo totalmente ajeno al ncleo familiar. Pero entonces qu explicacin da
al atractivo que sentimos por personas
que se parecen a nosotros mismos?
Amos asegura que este fenmeno
depende del riesgo de incesto dentro de
una determinada poblacin; y ese peligro es para un animal como la ballena
mucho mayor que para los hombres.
Afirma que la humanidad crece exponencialmente y por eso son mnimos los
efectos del incesto. Por ello desear a
alguien que se parezca al propio padre
constituye una buena estrategia: si uno
ha llegado al punto de elegir compaero
de pareja, es evidente el xito del padre
en la perpetuacin de la especie. En
opinin de Amos esto no fue siempre
as; y en algunas partes del mundo tenemos hoy da una situacin completamente distinta. Supongo que en los pequeos pueblos africanos de cazadores
y recolectores no se encontrara el efecto
derivado de la similitud de los dos miembros de la pareja.

Los resultados provisionales apuntan a una base


biolgica del complejo de Edipo freudiano.
su caso mediante la impronta sexual, lo
que en su opinin es un mecanismo preciso para tener la mejor descendencia
posible.
A comienzo del decenio de los ochenta Bateson cri codornices japonesas
(Coturnix japonica) con familias adoptivas. Les pint a los animales adornos
artificiales; entre otros, puntos en la
pechuga. Ms adelante los machos jvenes eligieron como parejas a animales
con adornos semejantes, aunque no idnticos a los suyos. Result que el nivel
preferido de semejanza era el de primos
y primas en primer grado. Con el trasfondo de esos resultados no sorprende
que los matrimonios entre personas con
esta relacin de parentesco no slo estn
permitidos sino que incluso se vean con
buenos ojos en determinadas culturas.
No todos admiten que un porcentaje
de incesto ejerza indudables aspectos
positivos. Bill Amos, de la Universidad
de Cambridge, demostr hace poco las

Los riesgos del incesto revisten menos


importancia para el resto de la humanidad, estando nuestro mundo altamente
comunicado y tnicamente diversificado.
En el caso opuesto podra incluso comportar mayores peligros genticos y sociales elegir a un compaero extrao de
entre una variedad de gente tan grande
y tan desconcertante. Con todo, est an
por demostrar que la magnitud de estos
peligros sea la que nos lleve a mostrar
nuestras preferencias por personas parecidas a nuestros padres.

Bibliografa complementaria
FACIAL ATTRACTIVENESS JUDGEMENTS REFLECT
LEARNING OF PARENTAL AGE CHARACTERISTICS . D. Perrett et al., en Proceedings of the
Royal Society B, vol. 269, n. o 1494, pgs. 873
y ss.; 2001.
Reproducido de New Scientist.

Mente y cerebro 04/2003

Matrimonio
virtual
Mucha gente considera la bsqueda de compaero de pareja una empresa ardua y complicada.
Nada ms errneo, si nos guiamos por investigaciones recientes, con modelos de ordenador,
acometidas en el Instituto Max Planck de Investigacin Educativa de Berln

Ariane Fiesser

eter Todd y su laboratorio de investigacin organizan curiosos


encuentros entre personas solteras. Los participantes son agentes virtuales y el local de reunin es un
ordenador. Esos entes en busca de su
media naranja, aunque programados, se
comportan como personas de carne y
hueso. Acuden a citas, recogen informacin sobre sus pretendidos y ponen de
relieve aspectos de su propia vala. Cada
interviniente debe encontrar el compaero ms atractivo, es decir, que posea el
mximo valor de mercado: por su aspecto, cuenta bancaria y carcter. Al final,
una podr declararse al otro. Si ste
acepta la oferta, tendremos formada una
pareja. Los dos desaparecen entonces del
mercado matrimonial virtual.
Por ese camino se esperaba que el desenvolvimiento de tales criaturas aportara las claves sobre cuestiones que a
muchos inquietan: cuntos candidatos
hay que examinar antes de comprometerse? Qu estrategias de comportamiento nos ayudan a encontrar nuestro
compaero de la manera ms rpida posible? Con qu patrn se mide el equilibrio de la relacin? En otros trminos:
en qu se parecen los valores de mercado de los miembros de la pareja?
Aunque Todd no garantiza el xito, los
resultados alcanzados muestran que es
bastante fcil encontrar nuestro socio
adecuado, siempre y cuando se eviten
unos cuantos fallos muy corrientes.
El grupo berlins Todd se inscribe en
una nueva lnea de investigacin en el
mbito de la toma de decisiones. Conocido por racionalidad restringida, parten de la idea siguiente: las personas, al
tomar una decisin, no consideran todas

Mente y cerebro 04/2003

las informaciones accesibles, por la evidente limitacin de sus recursos cognitivos, materiales y temporales. Nos valemos, por contra, de una cuantas reglas
sencillas, reflejo del cmulo de experiencias adquiridas sobre el mundo, del
estilo de quien busque el puerto ha de
caminar siempre cuesta abajo. En la
bsqueda de pareja, en concreto, impera
la conviccin de que vistos varios, los
hemos visto todos.
Este mtodo, circunscrito a una informacin limitada, dista mucho de la imagen ideal de los comienzos de la investigacin en toma de decisiones, cuando
dominaba la imagen del demonio de
Laplace. Una suerte de geniecillo hipottico, que desbordaba toda limitacin
humana, para quien resultaba harto simple reunir y valorar todas las informaciones disponibles. Durante muchos aos
perdur ese planteamiento en la bsqueda de una explicacin de los procesos de decisiones humanas.
Pero ese modelo o afines fracasan al
aplicarlo a los quehaceres cotidianos,
incluso de complejidad moderada. Sea por
caso decidirse por un medio de transporte. Antes de optar por el coche o por
el tranva, debera uno calcular en todo momento el consumo de gasolina en
el trfico urbano, el porcentaje en gastos de reparacin por kilmetro y la disponibilidad de plazas de aparcamiento los
sbados por la maana? Cunto ms difcil no ser decidirse, de esta manera tan
reflexiva, a favor o en contra de una
potencial compaera para siempre!
En la vida real las cosas proceden con
mayor sencillez. As opina al menos Todd,
cofundador del Centro del comportamiento adaptativo y de la cognicin en
el Instituto Max Planck de Berln. Al
elegir compaero de pareja, expone, trans-

curre una bsqueda secuencial. El solicitante examina a un candidato tras otro.


Ahora bien, cada vez que se decide a
favor o en contra de una persona, ignora
con quin se va a encontrar en el futuro.
Para solucionar este problema, el modelo
secuencial incluye una fase de orientacin, en cuyo transcurso nadie tiene por
qu vincularse. A lo largo de ese perodo
el solicitante corre naturalmente el riesgo
de dar de lado a un compaero atractivo,
pero en compensacin desarrolla pronto
el sentimiento de saber lo que es una eleccin acertada. En la fase del compromiso, fase de la vinculacin, se elige,
opina Todd, a la persona que cubre el
propio nivel de exigencia.
La versin ms simple unilateral
de este proceso selectivo transcurre
como la compra del fruto del mango,
afirma Todd. Recorremos primero los
puestos del mercado mirando las ofertas. Tras una serie de exmenes y comparaciones, compramos la primera fruta
que nos parece mejor que las vistas hasta
entonces. La cuestin es cuntos ejemplares hay que examinar para tener la mxima probabilidad de acertar en la eleccin. De acuerdo con la estadstica, quien
comprueba el 37 por ciento de todas las
alternativas antes de tomar una decisin,
tiene todas las posibilidades de acertar.
Todd asegura que este mtodo unilateral presenta un inconveniente, y es que
ningn mango protesta si no le gusta un
comprador, lo que no ocurre con las personas, que s pueden hacerlo ante solicitudes no deseadas.
Por esta razn los investigadores del
Max Planck pasaron en sus reuniones
festivas cibernticas a la variante bilateral de dicho procedimiento. Ahora, la
persona interpelada no es un objeto
carente de voluntad; por tanto, puede

87

IMAGE BANK / BOB THOMAS

1.

UNO TRAS OTRO. La bsqueda de pareja matrimonial transcurre de manera


secuencial en el Instituto Max Planck de Investigacin Educativa.

rechazar al pretendiente o comprador.


La simulacin de la estrategia del mango
fracas: los individuos que slo se orientaban por los valores de los dems, prescindiendo de los propios, terminaban
casi siempre solteros. La cuota de xito
llegaba en esta simulacin al diez por
ciento (vase la figura 2, centro). Por
qu? Porque en cada contacto atractivo
sube rpidamente el nivel de exigencia
de los participantes con respecto al
mximo establecido (vase la figura 2,
abajo). Slo el que tiene un valor de
mercado superior encuentra con este
enfoque a su pareja, que por supuesto tambin pertenece a la clase adinerada.

El truco de la modestia
Para contrarrestar la megalomana en
el mercado matrimonial virtual les aplicamos a los participantes unas dosis algo
mayores de sobriedad, dice Todd. Los
intervinientes cibernticos deban elegir
a un compaero que figurase, en la escala
de atraccin, con un margen mximo de
cinco puntos menos que ellos. Y la sorpresa fue que con este mtodo de menos
cinco formaron pareja de setenta a
ochenta de todos los individuos (vase
la figura 2, centro). Podan darse por
contentos, pues segn la simulacin eran

88

mnimas las diferencias de valor de los


componentes de la pareja con esta estrategia: un promedio de la mitad del margen de tolerancia de cinco puntos (vase la figura 2, arriba). El promedio de
atractivo de las parejas se sita en el centro del espectro, lo que equivale a decir
que al final encuentran su media naranja
tanto la gente atractiva como los patitos
feos (vase la figura 2, abajo).
Deberamos todos abonarnos a ese
procedimiento? Lamentablemente, responde Todd, no es posible. La estrategia se orienta por el propio valor de mercado. En realidad nadie conoce este dato,
entre otras cosas porque depende del
entorno y est sometido a modificaciones. Por ejemplo, alguno podra irse a
vivir a otro pas o ganar en la lotera.
En consecuencia, hubo que ajustar su
modelo. Aunque el equipo del Max Planck
segua asignando a los candidatos un
valor de mercado, ste serva slo de
mero criterio de eleccin para los dems
participantes. Y cada uno poda elucubrar respecto al propio atractivo. Desde
el principio, a los aspirantes se les asignaba con criterios aleatorios esta autoevaluacin, lo que al mismo tiempo vala
para medir su nivel de pretensiones. Se
abord primero una variante muy sim-

ple del modelo: el rechazo por parte de


los dems disminua el supuesto valor
propio de mercado siempre en la misma
proporcin, mientras que un xito lo recuperaba tambin en la misma medida. En
esta estrategia de ascenso y descenso
figuran sobre todo los menos atractivos
(vase la figura 2, abajo, curva inferior).
En posteriores y ms complejas variantes del modelo se pona el acento en la
procedencia de las reacciones. As, una
propuesta de parte de personas presuntamente ms atractivas poda reforzar la
propia imagen, mientras que recibir calabazas de conocidos menos atractivos
supona asestar un golpe al propio ego.
En la variante de la acomodacin relativa la imagen de uno mismo se trasformaba en una alternativa: en qu grado
se consideraba la fuente de la retroalimentacin ms o menos atractiva. Teniendo en cuenta todos los criterios juego
limpio, valor de las parejas y cuota de
xito ste constituye el mtodo que
arroja los mejores resultados.
En todas las simulaciones apareca un
fenmeno que, a primera vista, se dira
absurdo. Segn se comprob en un determinado nmero de personas de la prueba,
las posibilidades de encontrar a un solo
componente de la pareja descendan
cuanto ms se le buscaba (grfico del centro). Si ahondamos en el fenmeno, se
nos ocurren dos razones plausibles del
Mente y cerebro 04/2003

DIFERENCIA DE ATRACTIVO
ENTRE PERSONAS (EN PUNTOS)

20
15

HACIA ARRIBA/HACIA ABAJO


ADAPTACION RELATIVA
METODO DEL MANGO
METODO DE MENOS CINCO

10

THOMAS BRAUN

JUEGO LIMPIO DE LA ESTRATEGIA


25

2. EXITO DEL EMPAREJAMIENTO.


El eje de abscisas indica el nmero de
individuos que cada uno tiene que
examinar antes de la vinculacin (fase
de orientacin). Abajo: Una lnea en torno
al valor 50 significa que todo valor de
mercado garantiza las mismas posibilidades
de conseguir un compaero.

5
0

CUANTOS ENCUENTRAN UN COMPAERO?

NUMERO FINAL DE PAREJAS


(DE ENTRE CIEN)

100

20
40
60
80
100
NUMERO DE INDIVIDUOS EXAMINADOS

80
60

40

20
0

20
40
60
80
100
NUMERO DE INDIVIDUOS EXAMINADOS
QUIEN ENCUENTRA UN COMPAERO?

VALOR MEDIO DE MERCADO DE LOS


TRIUNFADORES (DE CIEN PUNTOS)

100
80
60

40

20
0

20
40
60
80
100
NUMERO DE INDIVIDUOS EXAMINADOS

mismo: o bien sube demasiado el nivel


de exigencia, como en el modelo del
mango, o ya est adjudicada la otra persona adecuada para formar la pareja.
Quien se precipite en responder con un
s a una persona del grupo de enfrente
se enlaza posiblemente con alguien
menos atractivo que l mismo. Algo que
se verifica en el hecho de que la diferencia media de atraccin en las parejas
disminuye rpidamente cuando cada uno
de los componentes admite, antes de la
Mente y cerebro 04/2003

fase de vinculacin, de diez a veinte


compaeros de test (grfico arriba).
Fue sorprendente el reducido nmero
de participantes que cada participante
tena que examinar. Lo aclara Todd:
Segn este modelo, apenas tiene sentido examinar ms de aproximadamente
veinte participantes en la fase de orientacin. Ms all de estas cifras, no se
obtiene ningn compaero mucho mejor
y con los porcentajes indicados se reduce
mucho el riesgo de un negocio poco limpio. A muchos economistas les puede
sonar hertico lo anterior, ya que ellos
en muchos de sus modelos de decisin
parten de que la gente concluye demasiado pronto la bsqueda de compaero
o de empleo.
Los investigadores del Max Planck de
Berln han dado un paso al frente.
Estudian ahora la validez de sus modelos en la vida real. Para ello recurren a
datos demogrficos sobre la edad de casamiento. Ya el economista Ansley J. Coale, de Princeton, haba investigado la
distribucin matemtica de la edad en el
matrimonio. Sus estudios mostraron que
las curvas de desarrollo reflejan un resultado similar independientemente del
pas considerado o de la generacin abordada. La probabilidad de contraer matrimonio a una determinada edad se
asemeja a una curva asimtrica de campana, que asciende casi perpendicularmente por la izquierda y decae lentamente a la derecha en proporcin a edades
ms avanzadas.

Nada de perfeccionismo
Sin embargo, esa forma de campana,
recuerda Todd, no sala cuando calculamos los datos de nuestros modelos. Los
resultados empezaban con un valor
mximo para caer despus en picado.
Por ello, toleraron una variacin en la
duracin de la fase de orientacin. Cada
uno tena que examinar exactamente a
doce candidatos antes de vincularse. Esta
cifra, acreditada en otras simulaciones,
poda variar en unos cuantos ms o
menos. Pero curiosamente las curvas
de los modelos coincidan de pronto con
los datos demogrficos de edades de

casamiento. Segn Todd no se puede


deducir todava con datos estadsticos qu
estrategias utilizan los individuos, de
entre todas las investigadas. El mtodo
de menos cinco, la adaptacin al valor
del compaero e incluso la estrategia del
mango dieron como resultado curvas de
proporcionalidad aparentemente realistas. Se trata, pues, de perfeccionar los
supuestos establecidos hasta ahora.
Y Todd empieza su desiderata: Necesitamos por ejemplo saber cuntos
compaeros ha tenido cada individuo
antes del matrimonio. Los modelos de
los investigadores solan partir de la
premisa siguiente: cada individuo examinaba detenidamente a un candidato a
formar pareja por cada ao de vida. Adems, Todd presume que la transicin
de la fase de orientacin a la de vinculacin transcurre fluidamente, a diferencia de lo que ocurre en los modelos.
Probablemente tampoco hay un nico y
estricto nivel de pretensiones, pues es
muy raro que se pueda constatar a primera vista y de manera indiscutible el
valor de un compaero. Por ello parece
ms realista introducir un margen de
aceptacin.
Se trabaja ahora con modelos cuyos
candidatos virtuales pueden comprometerse oficialmente; es decir, aseguran
lo conseguido, aunque sigan buscando
otras posibilidades. Aqu se suprime la
necesidad infundada de decidirse inmediatamente a favor o en contra de uno y
la bsqueda ya no transcurre de forma
secuencial.
Uno de los enunciados ms importantes del equipo de Todd es que, a la
hora de elegir pareja, tiene ms xito la
bsqueda limitada de informacin que
la recabacin completa de todos los datos
relevantes para la decisin. El mensaje
claro reza que los perfeccionistas, que
andan buscando durante mucho tiempo
en el mercado del matrimonio, no encuentran un compaero mejor que los que al
cabo de doce intentos tienen muy claro
qu es lo que quieren. El demonio de
Laplace debi de morir soltero.

ARIANE FIESSER investiga en el Instituto Max


Planck de Investigaciones Cerebrales.

Bibliografa complementaria
MATE CHOICE TURNS COGNITIVE. G. F. Miller
y P. M. Todd en Trends in Cognitive Sciences,
2, pgs. 190 y ss., 1998.
S IMPLE HEURISTICS THAT MAKE US SMART.
G. Girenzer et al. Oxford University Press;
Nueva York, 1999.

89

SYLLABUS

Sincronizacin neuronal
Las clulas nerviosas de diferentes lugares del cerebro pueden sincronizar su actividad
y emitir impulsos elctricos al mismo tiempo. Los investigadores no han logrado
establecer todava la razn de ese fenmeno

Christian W. Eurich

se excitaban sincrnicas. Los tericos,


espoleados por un fenmeno tan enigmtico, se aprestaron a desentraar la sincronizacin neuronal con la ayuda de un
modelo matemtico. Necesitaban para
ello un prototipo, una suerte de neurona
virtual que presentara las propiedades
elctricas de una neurona real y pudiera,
por tanto, emitir y recibir impulsos. Una
analoga cabal del espectador del conAL COMPAS. Los espectadores de un
concierto con frecuencia sincronizan de
manera espontnea sus aplausos.

AKG BERLIN

l concierto de ao nuevo de la Filarmnica de Viena ha terminado.


El director se vuelve al pblico
en cumplida reverencia. Los asistentes,
entusiasmados, se arrancan en aplausos.
Suenan, al principio, de un modo anrquico y heterogneo; cada uno, a su
manera y pauta. De repente, en un sector del auditorio, los espectadores acompasan los aplausos. Cada vez se van
sumando ms personas a su patrn, hasta
que la sala entera sigue un ritmo uniforme.

Qu ha pasado? Cada espectador ha


odo el aplauso de los dems y ha cambiado su propia pauta. La sincronizacin
del aplauso surge del conjunto de los
asistentes. Slo de ellos. Sin batuta
externa que marcara el comps.
A veces, el cerebro se arranca tambin al unsono, en lo que a las imgenes se refiere. A finales de los ochenta,
Wolf Singer, del Instituto Max Planck
de Investigaciones Cerebrales en Frankfurt, y Reinhard Eckhorn, de la Universidad de Marburgo, descubrieron, en
la corteza visual del gato, neuronas que

90

Mente y cerebro 04/2003

Sincronizacin de las neuronas


Para entender qu acontece, conviene
empezar por el caso ms sencillo: dos neuronas acopladas entre s. Al principio del
ensayo, ambas tienen un potencial de
membrana aleatorio y, por lo tanto, diferente en la mayora de los casos. Sus
correspondientes potenciales no se comportan de forma sincronizada. La primera de las dos que alcanza el umbral de
disparo y emite un potencial de accin,
excita entonces a la otra neurona, cuyo potencial de membrana aumenta as de un
modo brusco. El potencial de la primera
neurona, por el contrario, disminuye y
retorna al valor de reposo de partida.
Muy poco despus sucede lo mismo,
aunque a la inversa. La segunda neurona
alcanza el valor umbral, dispara y vuelve
al estado de reposo. El potencial de accin
eleva entonces el potencial de membrana
de la primera neurona. Si se repite este
proceso varias veces, llega un momento
en que el potencial de accin de una neurona aumenta el potencial de membrana
de la otra hasta el umbral directamente,
con lo que las dos disparan prcticamente al unsono. A partir de ese instante,
las dos neuronas virtuales se hallan sincronizadas. De no mediar ningn influjo
externo que perturbe la red, ambas permanecern as en adelante.
El modelo de integracin y disparo
puede, por tanto, imitar algunas propieMente y cerebro 04/2003

Disparo neuronal

influyen mutuamente hasta sincronizarse ( b ). En este ejemplo, la neurona


verde alcanza primero el umbral de disparo. Su potencial de accin excita la
neurona azul ( 1 ). Inmediatamente despus, la neurona azul dispara y se excita
la neurona verde ( 2 ). Tras un par de
repeticiones del ciclo, el recorrido de
las curvas acorta sus distancias ( 3, 4 ).
Por ltimo, la neurona azul llega al
mismo tiempo con la neurona verde
al valor de umbral debido a la excitacin.A partir de ese momento las dos
neuronas disparan de forma sincrnica.

THOMAS BRAUN

SUMINISTRO
DE CORRIENTE

POTENCIAL DE
MEMBRANA

Una neurona de integracin y disparo recibe una corriente constante


de entrada ( a ). En virtud de la misma,
su potencial de membrana va cambiando de forma peridica en el transcurso del tiempo. El potencial aumenta,
alcanza el umbral de disparo ( lnea
roja ), se genera un potencial de accin
y el potencial de membrana regresa a
su valor de reposo. Se inicia entonces
un nuevo ciclo.
Si dos neuronas de integracin y disparo se encuentran acopladas entre s,
los dos potenciales de membrana se

UMBRAL DE DISPARO

TIEMPO
NEURONA DE
INTEGRACION
Y DISPARO

POTENCIAL DE ACCION

POTENCIAL DE
MEMBRANA

cierto, que oye los aplausos de los otros


asistentes y se une a ellos.
Entre el interior de la neurona real y
el medio externo que la rodea, domina
una tensin elctrica, el potencial de
membrana. Si la neurona se excita y el
potencial de membrana supera determinado valor umbral en el soma celular, la
neurona emite un impulso elctrico: se
dispara el potencial de accin. El modelo
virtual de neurona ms sencillo que imita
el proceso biolgico data del ao 1907.
Se trata del modelo de Lapicque o de la
neurona de integracin y disparo. Una
corriente de flujo constante eleva su
potencial de membrana hasta el umbral
de disparo, la neurona produce un potencial de accin y el potencial de membrana
regresa a su valor de reposo. Empieza
entonces un nuevo ciclo.
Pero, poda ese modelo neuronal excitarse tambin en sincrona? Slo haba un
modo de averiguarlo: implicar varias neuronas virtuales en una red. Renato Mirollo,
matemtico del Colegio Universitario de
Boston, y Steven Strogatz, del Instituto
de Tecnologa de Massachusetts, demostraron en 1991 que en tal red las neuronas virtuales sincronizaban casi siempre
sus potenciales de accin.

UMBRAL DE DISPARO
5
3

1
2

4
TIEMPO
POTENCIAL DE ACCION

dades importantes de las neuronas cerebrales. A travs del mismo, podemos


entender de qu manera se comporta cada
neurona de una red, sin tener que bracear en una bioqumica complicada, con
su maraa de canales inicos y neuromoduladores.
Para qu sirve la sincronizacin del
sistema nervioso? A este respecto, la
investigacin no ha llegado todava a una
respuesta unnime. De acuerdo con una
opinin extendida, se excitaran a la vez
todas las neuronas que procesaran uno
e idntico estmulo. Con ese proceder,
el sistema nervioso podra mantener, separados, diferentes estmulos que llegaran al mismo tiempo del entorno.
Quiz la excitacin sincrnica sea
necesaria tambin para el aprendizaje.
As lo avalan recientes resultados obtenidos por el grupo de investigacin
de neurofisiologa cognitiva y tcnica de
formacin de imgenes funcional del
Hospital de Epilpticos de Bonn. Las
neuronas que operan en sincrona, en
dos reas diferentes del cerebro, pare-

cen ayudarse mutuamente para transmitir nueva informacin entre esas dos
regiones y, por ltimo, almacenarla en
la memoria. Pero todava no est claro
si los modelos de redes basadas en las
neuronas de integracin y disparo pueden arrojar luz sobre estos complicados
procesos. Ello no empece que otros modelos hayan dado buenos resultados en el
esclarecimiento de ciertas formas de
aprendizaje.

CHRISTIAN W. EURICH, doctor en fsica,


trabaja en el instituto de neurofsica terica
adscrito a la Universidad de Bremen.

Bibliografa complementaria
OSCILADORES ACOPLADOS Y SINCRONIZACIN
BIOLGICA. Steven H. Strogatz e Ian Stewart,
en Investigacin y Ciencia, pg. 54-61, febrero
1994.

91

ENSAYO FILOSFICO

Crtica en Kant
Jos Luis Villacaas Berlanga

lama la atencin que Kant, frente


a los filsofos anteriores y posteriores, no haya rotulado su obra
con el pomposo ttulo de ciencia, de sistema, de doctrina o de tratado. Con cuidada atencin, rechaz para su produccin filosfica principal cualquier palabra
que connotara algo acabado, cerrado,
perfecto, demostrado de una vez para
siempre. Sin ninguna duda, esta decisin provoc malentendidos continuos
en sus lectores y determin que el movimiento de la filosofa posterior pretendiese cerrar lo que Kant haba dejado
inacabado: elevar la filosofa de Kant a
ciencia estricta, a sistema perfecto. Ese fue
el sentido de todo el idealismo y tambin
se puede apreciar en la fenomenologa
de Husserl. Todava nuestro Ortega, que
se consider a s mismo como el primer
espaol que haba entendido de verdad
a Kant, lleg a afirmar que ste, propiamente hablando, no tena filosofa.
En realidad, Kant estamp en la portada de sus obras mayores una palabra
muy significativa: Crtica de la razn
pura, Crtica de la razn prctica, Crtica
de la facultad de juzgar. Si pensramos
que con esta palabra Kant se refera a
una forma disminuida de conocimiento,
a una inteleccin endeble, a una explicacin provisional, a una forma de ciencia imperfecta, que esperaba todava su
cumplimiento definitivo, si creyramos
todo esto, sin duda que no entenderamos su significado. Esto es lo que le pas
a la filosofa posterior. La crtica es una
forma de argumentar caracterstica y,
cuando se aplica de forma adecuada, no
puede ser mejorada ni elevada a ciencia.
El tratamiento crtico de un asunto no
puede ser superado por el tratamiento
cientfico del mismo. De hecho, crtica
tenemos justo de aquello de lo que no
podemos tener ciencia. El principal error
consistira en aplicar la forma de la ciencia a lo que no puede resistir sino un

92

abordaje crtico. Este fue el error que


cometi la filosofa idealista posterior a
Kant, con su pretensin de elevar la filosofa en su totalidad a ciencia.
Un enunciado es decisivo ahora. La
crtica, tal y como la ejerci Kant, intentaba analizar los fundamentos del conocimiento, de la praxis moral y poltica y
de la apreciacin esttica de la naturaleza y del arte. Su aspiracin era sobre
todo reglar la actuacin cientfica del
hombre, explicar la posibilidad del conocimiento humano, identificar los principios de la moralidad y de la constitucin poltica justa, explicar la posibilidad
de los juicios estticos, del acuerdo y
desacuerdo sobre la belleza y la fealdad.

El escndalo de la filosofa de Kant se


podra entonces enunciar as: Cmo
puede haber ciencia, arte, poltica y moral
rigurosos si sus fundamentos no estaban
asegurados, ni demostrados cientficamente? Qu grado de fiabilidad tendra
el edificio del conocimiento, de la moral
o de la esttica si sus fundamentos no
eran cientficamente seguros?

Este escndalo, en el fondo, depende


de muchas incomprensiones acerca del
verdadero poder del hombre. Quien se
escandaliza de esto es porque quiere que
el hombre sea algo ms que hombre.
Desde luego, slo somos seres temporales, histricos, relativos, que no pueden
fundar con carcter absoluto. Pretender
que nuestra cultura, ciencia, moral o arte,
tengan un fundamento definitivo sera
pretender que el hombre rozara en algn
momento el estatuto de un Dios. En pocas en que el hombre crea ser depositario de una verdad divina, aqulla era una
creencia natural. En la modernidad, que
supone la quiebra de los vnculos entre
Dios y hombre, esa creencia sera absurda.
El hombre no puede elevarse por s mismo
a Dios. La crtica aspira esencialmente a
recordrnoslo. Por eso, la crtica es un
discurso que siempre parte de un anlisis de las dimensiones humanas y aspira
a mostrar los lmites de su sentido, de su
actuacin y de su poder.
La crtica tiene que ver con el autoconocimiento humano y, en este sentido,
obedece al mandato que el orculo de
Delfos propuso a Scrates: concete a ti
mismo. Ahora bien, el hombre es un ser
histrico y temporal y su capacidad de
autoconocerse no acaba nunca. Es tan
abierto como el propio tiempo. Con ello,
no puede tener una ciencia de s mismo,
primero porque no es un ser acabado y
segundo porque no puede verse de manera
inmediata a s mismo. De hecho, la crtica es ante todo una estrategia muy elaborada de autoconocimiento. Adems, a
la crtica le es propia su validez para el
tiempo del presente. Este es otro de los
motivos por los que la crtica no es ciencia. El presente no puede ser conocido
cientficamente porque es un tiempo
nico. Este saber acerca de nosotros mismos en la circunstancia de nuestro propio presente es lo que nos ofrece la crtica. Sobre ello se construye en cada
instante la ciencia, la moral, la poltica
y el arte. No est fundado sobre una
Mente y cerebro 04/2003

imposible roca firme de la ciencia, sino


sobre el saber relativo de la crtica.
Pero qu pone de manifiesto la crtica y cmo? Estas dos preguntas sern
las decisivas para entender el estatuto de
la crtica en Kant. La crtica pone de manifiesto aquellas dimensiones del ser
humano que son universales, que pueden ser reconocidas en cualquier hombre, que cualquiera puede descubrir en
s, que construyen el mximo consenso
posible entre los hombres, que permite
por lo tanto la colaboracin de todos los
hombres en proyectos que pueden ser
ampliados a la tierra entera. Los hombres as coinciden en ser espacio-temporales, en imaginar de la misma manera,
en ordenar el tiempo en las mismas
dimensiones, en utilizar un puado de
categoras que les permiten a todos hablar
sobre objetos. Tambin coinciden en considerarse como depositarios de dignidad
y portadores de derechos, en reconocer
la injusticia cuando les afecta y en asociar la dignidad con la vida en libertad.
Coinciden tambin en gustar de la naturaleza, en hallar placer en contemplarla,
en disfrutar juntos de ella, en apreciar la
armona de las formas naturales.
Cmo logra la crtica que los seres
humanos se identifiquen en estos rasgos, hasta el punto de que en un presente
dado se vean como una nica especie?
Haciendo pie en las instituciones humanas, como el derecho, en las realizaciones histricas del hombre, como la
ciencia, en las producciones de la arquitectura. Luego, mostrando cmo han
sido posibles, qu normas bsicas se han
puesto en prctica para realizarlas.
Despus, mostrando que la lgica y la
coherencia de esas normas slo pueden
obtenerse cuando se propongan como
universales y exhibiendo aquellos elementos en el hombre que permiten esa
interpretacin universal. El argumento
crtico dice que la universalidad de los
rasgos del hombre no es sino una forma
ms refinada de autoconciencia. Todo
hombre que se conozca bien ha de asumir que su humanidad no es exclusiva,
sino una estructura compartida por cualquier otro hombre.
Los argumentos de la crtica dependen del entorno de ese hombre al que se
habla, de su presente. Por eso la crtica
no puede decir una palabra ltima o definitiva. En cada presente ha de decir la
suya, reelaborando los propios argumentos, mejorndolos con herramientas
retricas de persuasin adecuadas. Por
eso, pueden entrar en la crtica metforas que cualquiera puede comprender
sin que tenga especializacin; o usarse
analogas de otros campos de la vida que
Mente y cerebro 04/2003

todo el mundo comparte; o extraer sus


ejemplos de mbitos consolidados, capaces de fundar consenso sobre sus argumentos. La crtica quiere descubrir lo
que en cada presente une a los hombres
entre s. Esa unin es lo nico que garantiza el trabajo cooperativo en las instituciones de la ciencia, del Estado, del arte,
de la moral. Por eso slo reclama dos condiciones bsicas y decisivas. La primera
es libertad de su uso pblico, la posibilidad de ejercerse pblicamente sin restriccin alguna. La segunda es su soberana: todo debe someterse a la crtica,
que no acepta poder alguno como legtimo antes de su examen. En estas dos

condiciones, y en su capacidad de persuadir en cada momento histrico en


favor de la colaboracin en los proyectos de la humanidad, la crtica es, sobre
todo, una herramienta por la que el hombre, mayor de edad, se emancipa a s
mismo. Por eso nunca tiene fin. De ah
que no puede ser sistema ni ciencia, sino
esfuerzo permanente de autoconocimiento y de construccin de un mundo
meramente humano y provisional.

JOS LUIS VILLACAAS.


Universidad de Murcia

93

LIBROS

Dualismos
P SYCHE AND S OMA . P HYSICIANS AND
METAPHYSICIANS ON THE MIND-BODY
PROBLEM FROM ANTIQUITY TO ENLIGHTENMENT . Dirigido por John P. Wright
y Paul Potter. Clarendon Press; Oxford,
2000.
LOOKING FOR SPINOZA. JOY, SORROW,
AND THE F EELING B RAIN , por Antonio
Damasio. Harcourt; Orlando, 2003.
NEUROSCIENCE AND THE PERSON. Dirigido por Robert John Russell, Nancey
Murphy, Theo C. Meyering y Michael
A. Arbib. Vatican Observatory Foundation; Roma, 1999.

tres grandes etapas acostumbra


reducirse el estudio de las relaciones entre el alma y el cuerpo.
Una primera, filosfica, se extiende desde
la protohistoria hasta las postrimeras
del siglo XVIII. Le sucede un perodo de
efervescencia psicolgica, que se prolonga hasta avanzada la segunda mitad
de la centuria vigsima. Vivimos ahora
en una tercera etapa, cientfica.
Como la mayora de los sumarios, tambin ste adolece de simplismo. Nunca
estuvo ausente la perspectiva cientfica del problema mente-cuerpo (Psyche
and Soma. Physicians and Metaphysicians on the Body Problem from Antiquity
to Enlightenment). Desde muy pronto,
entre los significados de psiqu destacan su carcter de principio de vida, de
sensacin, de integracin y de movimiento ordenado a un fin, de sujeto de inteligencia y moralidad. Por su parte, soma
es lo que aloja a la psiqu y la explicita
en sus actos, el organismo entendido
como algo integrado. Tal planteamiento,
esbozado en los poemas homricos,
recibe una elaboracin cientfica, en la
Coleccin hipocrtica y, filosfica, en
los dilogos de Platn. De la mitologa
y la religin griega rescata Scrates a la
psiqu para considerarla entidad real, no
slo aliento etreo de vida, al par que los

94

autores mdicos comienzan a delimitar


sus funciones ms nobles, la inteligencia y las emociones. Las funciones del
soma conforman, juntas, la physis (naturaleza) del individuo.
Desde un comienzo, sin embargo, aparece neblinosa la interrelacin entre
cuerpo y alma. Si en los dilogos platnicos Crmides y Gorgias emerge un
enfoque holista el cuerpo es parte o
posesin del alma, en el Fedn se
subraya la distincin sustancial entre
ambos. En este ltimo dilogo el alma
es una entidad invisible, inmutable e
indestructible, que representa el yo moral.
Con mayor nitidez, Aristteles asigna
acciones diferentes al cuerpo y alma, pero admite, en su extensa obra biolgica,
correlatos fsicos de las funciones psquicas, incluidas las cognitivas. Aunque
sita en el corazn la sede del alma, considera a sta una estructura dinmica y
patrn de organizacin del soma. A l le
debemos un tratado sobre el alma centrado en torno a la misma como principio
de vida, origen de todas las facultades
(desde la nutricin hasta el entendimiento). En Aristteles bebern la filosofa rabe, la medieval cristiana y la
renacentista.
A ese principio de vida, Galeno, siguiendo a los estoicos, le llam pneuma.
Puesto que tres eran las funciones vitales, haba tres clases de hlitos: pneuma
physikon, pneuma zootikon y pneuma
psychikon. (Los latinos los tradujeron
por espritus, sin ninguna relacin con
el significado comn actual del trmino.)
Los helenistas pensaron que la propia
alma constaba de esa materia sutil, pero
materia al cabo.
Con Ren Descartes y la ciencia moderna se restringe el concepto de alma
al de mente. Se le arrebatan, pues, al alma las funciones vitales que compartimos con los animales. La sustancia pensante, en su quehacer fundamental,
prescinde de la sustancia extensa, del
cuerpo. Se quiebra la interrelacin mutua

defendida por los escolsticos, cuyo apotegma central rezaba que nada poda
haber en la mente que no viniera de la
percepcin de los sentidos. La filosofa
moderna abraza el dualismo cartesiano.
No todos, por supuesto, ni de la misma
manera. Baruch Spinoza, uno de sus primeros abogados ( Looking for Spinoza),
aunque distingua entre pensamiento y
extensin, consideraba, a stos, atributos de la misma sustancia, Dios o naturaleza. (En el nuevo ensayo de Damasio
la figura de Spinoza constituye un mero
recurso cultural para la defensa de su
tesis neurolgica radical y estandarte de
su propia ideologa. Hay que tomar a
Damasio al pie de la letra cuando dice
que no es filsofo ni historiador, tal es
la desfiguracin que perpetra de otros sistemas doctrinales y la mejorable referencia a instituciones y personajes.)
Spinoza compendia su doctrina del
cuerpo en seis postulados: I) El cuerpo humano se compone de muchsimos
individuos (de diversa naturaleza), cada uno de los cuales es muy compuesto. II) Algunos de los individuos que
componen el cuerpo humano son fluidos; otros, blandos, y otros, en fin, duros.
III) Los individuos que componen el cuerpo humano (y, por consiguiente, el cuerpo
humano mismo) son afectados de muchsimas maneras por los cuerpos exteriores. IV) El cuerpo humano necesita,
para conservarse, de muchsimos otros
cuerpos, y es como si stos lo regenerasen continuamente. V) Cuando una parte
fluida del cuerpo humano es determinada por un cuerpo externo a chocar frecuentemente con otra parte blanda, altera
la superficie de sta y le imprime una
suerte de vestigios del cuerpo externo que
la impulsa. VI) El cuerpo humano puede
mover y disponer los cuerpos exteriores
de muchsimas maneras. En relacin al
cuerpo define el alma: El objeto de la
idea que constituye el alma humana es
un cuerpo, o sea, cierto modo de la extensin existente en acto, y no otra cosa.
Mente y cerebro 04/2003

La corriente fisicalista admite grados.


Contra la particin cartesiana se pro- matlogos, paleoantroplogos y arquenunciaron numerosos cientficos y fil- logos acostumbran extraer de pruebas (Eludimos el trmino materialista por
sofos. De entre los primeros, el qumico sueltas y sesgadamente interpretadas ser ajeno a la ciencia.) La postura ms
George Stahl rechazaba la pretensin de sobre las capacidades lingsticas, socia- radical, conocida por conductismo lgico,
tiene a Gilbert Ryle por epgono sobrereducir los organismos carentes de mente les y culturales de otros taxones.
Asociada ya la mente al cerebro, el pro- saliente; sostiene que la mente no es ms
a mecanismos autmatas. En el polo
opuesto, el filsofo Thomas Hobbes enca- greso de la neurologa no ha logrado zan- que una palabra vacua, carente de sigbeza la lista de quienes abogan por una jar la vieja cuestin dualista. Reviven vie- nificado; por tanto, el problema mentesola naturaleza, fsica; describa el pen- jos enfrentamientos. As Hobbes se cerebro sera un falso problema. Para
samiento como movimientos en torno a perpeta en el epifenomenalismo, fisi- otros, los fenmenos mentales tendran
la cabeza y las emociones, como mo- calismo. De acuerdo con esta teora, la entidad, pero seran expresiones refinavimientos en torno al corazn. Con ma- vida mental consciente es un producto das de los procesos cerebrales; por ejemyor hondura, Gottfried Leibniz introdu- secundario de los procesos cerebrales. plo, aceptar la proposicin p guardara
ca leyes teleolgicas, vinculadas a la Afirmacin que se retuerce, desde el otro una relacin de identidad exacta con
accin del alma. Pero el inters por aco- flanco: por qu va a ser menos proble- determinado recorrido de un circuito
tar las bases fsicas de las funciones men- mtica una causacin de lo fsico a lo cerebral. En puridad, los conceptos seran
tales no decay. Hermann Boerhaave situ mental que una causacin de lo mental excitaciones nerviosas; los juicios y
la fuente de los procesos mentales en los a lo fsico? Se trata, de nuevo, del tenaz deducciones, leyes fisiolgicas. De este
hemisferios cerebrales y, en el cerebelo, salto en el vaco de que habla Kutschera modo, la epistemologa y la psicologa
se reducen a neurologa.
la fuente de la estimulacin nerviosa aut- en otro lugar de la revista.
En toda reduccin de una
noma. Cuando el dualismo
ciencia a otra, se exige una
cartesiano pareca desvaneequiparacin absoluta de
cerse por la fuerza materia- Frontispicio del Systme de lme (1664) de Marin Cureau de la
los conceptos y leyes puenlista del Baron dHolbach,
Chambre, mdico personal de Luis XIV. El alma aparece representada
te que expliquen el trnsito
el surgimiento del vitalismo
de la disciplina subordinale concede nuevo auge con por una mujer, porque su funcin principal consiste en concebir.
da a la subordinante. Ahora
la nocin matriz de sen- Sostiene un espejo porque ve todas las cosas a travs de imgenes y
bien parece obvio que, cuansibilidad, normal o patol- ella misma es un espejo en el que est representado todo el universo
do hablamos de mente y
gica, y la apreciacin de
cerebro, tal equivalencia no
fenmenos como el sonamexiste. Para los fisicalistas
bulismo y las enfermedades
no existe, de momento; para
crnicas como la histeria,
otros no se dar nunca, tal
cuyas causas, amn de orges el abismo que media ennicas, se suponan tambin
tre una idea y una neuromentales.
transmisin qumica.
Al situar al hombre en el
Para salir de esa apora,
mismo proceso evolutivo
muchos buscan vas de conque el resto de los animavergencia.
les, la teora darwinista se
Desde el campo de las
suma a los que, desde el
neurociencias se avanza en
positivismo, venan rechalos procesos biolgicos
zando cualquier tipo de duaimplicados en la memoria,
lismo (Neuroscience and
la emocin y la motivacin,
the Person). Entraados en
el comportamiento social
el reino animal, segn ray el lenguaje. Se reconoce,
tifica la gentica molecusin embargo, que no les
lar, compartimos un tronco
pertenece dirimir entre lo
filogentico, ms o menos
justo y lo injusto, por ejemramificado, ms o menos diplo, aun cuando las neuroversificado, con homnidos
ciencias tengan mucho que
que han ido adquiriendo,
decir sobre la toma de deen el curso de la evolucin,
cisiones o la empata. Cahabilidades cada vez ms
talogar a una accin moral
complejas, facultades de
de justa pertenece a la mencreciente perfeccin. La
te; el gozo que acompaa a
aparicin de la inteligensu ejecucin presenta un
cia, de la mente, pasa a priobvio componente cerebral
mer plano. Eran humanos
(recompensa).
los primeros homnidos o
A este respecto, distinhubo que esperar al homguen los neurlogos entre
bre moderno? El mtodo
emociones y sentimientos,
cientfico nos obliga a toentre respuestas fisiolgimar con todas las reservas
cas y respuestas conscienlas conclusiones harto pretes. En las emociones intercipitadas que ciertos priMente y cerebro 04/2003

95

vienen, sobre todo, la amgdala y el hipocampo. Depende, por supuesto, del


tipo de emocin. No es lo
mismo el miedo que los
celos; los ltimos demandan un entramado neural
ms complejo. Sobre las
emociones y sentimientos
se extiende Damasio. Segn
expone, la emocin precede
al sentimiento. Para l, las
emociones son acciones o
movimiento, muchos de
ellos pblicos, visibles para
los dems en el rostro, en
la voz, en comportamientos especficos; en algunos
casos, se nos patentizan a
travs de ensayos endocrinas o patrones de ondas electrofisiolgicas. Los
sentimientos, por contra,
estn siempre escondidos,
lo mismo que las imgenes
mentales, slo percibidas
por el propio sujeto. No son
una mera coloracin de las
emociones, sino revelaciones del estado de vida del
organismo entero, expresiones de la lucha por el
equilibrio. La idea de equilibrio desempea, en efecto,
un papel central en la descripcin de este autor.
En torno al concepto de
homeostasis trenza la evolucin, complicacin y organizacin del sujeto, que
representa por un rbol. En las races
encontramos los componentes qumicos
y mecnicos encargados de mantener el
equilibrio del quimismo interno. Observamos las reacciones que gobiernan el
ritmo cardaco y la presin sangunea,
ajustes de acidez y alcalinidad, la sntesis de macromolculas (protenas, lpidos e hidratos de carbono). Muy cerca
brotan las ramas de los reflejos bsicos,
as el de sobresalto en reaccin ante un
ruido o rozamiento, las de los tropismos
y tactismos. Advertimos en seguida la
formacin de un sistema inmunitario,
para defenderse de las bacterias, parsitos y molculas txicas que invaden
desde el exterior al organismo, as como
de los productos de desecho internos.
En un plano medio se asientan los comportamientos relacionados con el placer
(o recompensa) y dolor (o castigo). Ascendiendo en la escala aparecen impulsos y motivaciones: hambre, sed, curiosidad y exploracin, juego y el sexo. Ya
en la copa, la perfeccin de la regulacin automatizada, las emociones: ale-

96

Baruch Spinoza (1632-1677)

gra, tristeza, miedo, orgullo, vergenza


y simpata. Coronndolo todo, los sentimientos.
El mundo de los sentimientos nos lleva
a la cuestin sobre los lmites de la naturalizacin de los estados mentales.
Cmo conozco las intenciones del otro?
Los ensayos para discernirlo se hicieron
con monos. El sistema neuronal que uno
emplea para detectar las intenciones de
otros agentes forma parte del sistema
neuronal que genera las propias intenciones. En los primates se ha demostrado la existencia de poblaciones neuronales que selectivamente codifican
posturas y movimientos realizados por
individuos de su propia especie. Buena
parte de esta poblacin de neuronas se
solapa con las que intervienen en la generacin del propio movimiento del mono.
La misma suerte de solapamiento de la
funcin se sugiere en estudios tomogrficos PET en humanos. Cuando a los
individuos del ensayo se les pidi que
se fijasen en una accin para imitarla, se
activaron partes de la corteza motora, lo
que no suceda cuando se les rogaba que
se fijaran slo con el propsito de reco-

nocerla ms tarde Ahora


bien, tener una representacin neural de una intencin y atriburmela a m son
dos procesos diferentes, que
no se hallan automticamente asociados. Adems,
cada sujeto es uno e irrepetible. No hay dos individuos
que compartan siempre las
mismas experiencias, lo que
significa que no hay dos
estados neurales globales
de la gente que sean siempre los mismos.
En este empeo por buscar nuevos enfoques, algunos postulan la teora del esquema. A tenor de la misma,
el individuo constituira una
enciclopedia de esquemas.
Dispondra de esquemas
para el reconocimiento de
los objetos, para la planificacin y control de las
acciones, as como para
operaciones ms abstractas. La vida mental y el comportamiento resultaran de
la interaccin dinmica, la
cooperacin y la competicin de muchos tipos de
esquemas.
Otros parten de la filosofa y discrepan de esa representacin mereolgica (de
partes o agregados). As,
separan las leyes de la naturaleza, es
decir, las regularidades, relaciones y procesos que rigen en el mundo orgnico,
de nuestras leyes de la naturaleza, que
remiten a nuestros modelos provisionales, incompletos e imperfectos de tales
regularidades. En algunas ciencias, nuestros modelos ofrecen una exposicin bastante adecuada de las regularidades y
relaciones reales; de otras carecemos de
modelos solventes. En particular, la
modelizacin de los procesos mentales
y sus relaciones con los procesos cerebrales parece problemtica debido al
carcter subjetivo y holstico de los fenmenos mentales. De hecho, no est claro
todava qu reputar un modelo adecuado
para explicar lo mental en trminos de
procesos cerebrales. Con otras palabras,
si los acontecimientos mentales se hallaran intrnsecamente relacionados con los
acontecimientos neurales, cmo puede
ser que los contenidos de los acontecimientos mentales no estn regulados por
las leyes de la neurobiologa? La cuestin sigue abierta.

LUIS ALONSO
Mente y cerebro 04/2003