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PROPIEDADES FISICAS DEL SUELO

RECOPILADO POR:
Dr. Ivan Dimitri Santos Castillo
Profesor Investigador
Subarea Manejo de Suelo y Agua
Facultad de Agronomía, USAC

Textura
El suelo está constituido por partículas de muy diferente tamaño.

Conocer esta granulometría es esencial para cualquier estudio del suelo (ya
sea desde un punto de vista genético como aplicado). Para clasificar a los
constituyentes del suelo según su tamaño de partícula se han establecido
muchas clasificaciones granulométricas. Básicamente todas aceptan los
términos de grava, arena, limo y arcilla, pero difieren en los valores de los
límites establecidos para definir cada clase. De todas estas escalas
granulométricas, son la de Atterberg o Internacional (llamada así por haber
sido aceptada por la Sociedad Internacional de la Ciencia del Suelo) y la
americana del USDA (Departamento de Agricultura de los Estados Unidos)
las más ampliamente utilizadas. Ambas clasificaciones se reproducen en la
siguiente figura.

El término textura se usa para representar la composición granulométrica del
suelo. Cada termino textural corresponde con una determinada composición
cuantitativa de arena, limo y arcilla. En los términos de textura se prescinde de
los contenidos en gravas; se refieren a la fracción del suelo que se estudia en
el laboratorio de análisis de suelos y que se conoce como tierra fina. Por
ejemplo, un suelo que contiene un 25% de arena, 25% de limo y 50% de
arcilla se dice que tiene una textura arcillosa. Los términos texturales se
definen de una manera gráfica en un diagrama triangular que representa los
valores de las tres fracciones.

Determinación de la textura
Las partículas no están sueltas sino que forman agregados y hemos de destruir
la agregación para separar las partículas individuales. Por ello antes de
proceder a la extracción de las diferentes fracciones hay una fase previa de
preparación de la muestra.

En esta fase previa existen diversos métodos para separar a las partículas del
suelo, unos son métodos físicos (trituración suave, agitación lenta, agitación
rápida, ultrasonidos, lavado y cocción) y otros son técnicas químicas
(oxidación de la materia orgánica con agua oxigenada, ataque ácido de los
carbonatos y compuestos de Fe con ClH, dispersión de las arcillas con
hexametafosfato sódico o amoníaco). Como los agentes agregantes pueden ser
muy distintos, normalmente no sirve uno sólo de estos métodos sino que se
monta una cadena de tratamientos.
La extracción final de las fracciones se realiza por tamizado para las arenas,
mientras que la sedimentación en fase acuosa es el método normal de
separación de los limos y de las arcillas. Si se necesita subfraccionar a la
fracción arcilla se ha de recurrir a la centrifugación.
Existe un método para calcular la textura de una manera aproximada en base a
la plasticidad que presenta la fracción arcilla al añadirle agua. Se toma una
pequeña cantidad de muestra en la palma de la mano, se le añade agua hasta
saturación. Se frotan las manos para hacer un cilindrito y en función de la
facilidad de formar un tubito delgado y según que se pueda o no doblar se
establecen las texturas arcillosas, francoarcillosas y francas. En función de la
aspereza (se frota la muestra junto al oído y se escucha el chirrido de los
granos) se determina la importancia de los contenidos en arena. En esta figura
se reproduce este diagrama textural simplificado.


1.2 Importancia de la granulometría
El análisis granulométrico representa el dato más valioso para interpretar la
génesis y las propiedades de los suelos.
a) Génesis
a.1) Textura y factores formadores
La acción de laos factores formadores queda reflejada en la textura del suelo.
Así, la roca tiende a dar una determinada clase textural, que quedara más
patente cuanto más joven sea el suelo (en un principio el suelo hereda la
textura del material original). El clima tiende a condicionar la textura en
función de su agresividad (texturas groseras en climas áridos y texturas
arcillosas en climas húmedos y templados). El relieve condiciona el transporte
de las partículas. El tiempo tiende a dar una mayor alteración y favorece el
aumento de la fracción arcilla.
a.2) Textura y procesos de formación
La actuación de determinados procesos queda reflejada en la textura:
fersialitización (texturas arcillosas), ferralitización y podsolización
(concentración de arenas), iluviación de arcilla (produce contrastes texturales
entre los horizontes de un suelo).
a.3) Grado de evolución
La relación entre la cantidad de arcilla del material original y la de cada uno
de los horizontes de un suelo es un buen índice del grado de evolución.
b) Clasificación de suelos
En todas las clasificaciones de suelos la textura es un carácter diferenciante
ampliamente utilizado para definir las clases de suelos a todos los niveles.
c) Evaluación de suelos
De igual manera que en las clasificaciones de suelos, también a nivel de
evaluación la textura del suelo es un parámetro evaluador de la calidad.
d) Propiedades del suelo
La gran mayoría de las propiedades físicas, químicas y fisicoquímicas están
influenciadas por la granulometría : estructura, color consistencia, porosidad
aireación, permeabilidad, hidromorfía, retención de agua, lavado, capacidad
de cambio, reserva de nutrientes...
e) Propiedades agrológicas
Los suelos arenosos son inertes desde el punto de vista químico, carecen de
propiedades coloidales y de reservas de nutrientes. En cuanto a las
propiedades físicas presentan mala estructuración, buena aireación, muy alta
permeabilidad y nula retención de agua.
Por el contrario los suelos arcillosos son muy activos desde el punto de vista
químico, adsorben iones y moléculas, floculan (la fracción arcilla permanece
inmóvil) y dispersan (migran), muy ricos en nutrientes, retienen mucha agua,
bien estructurados, pero son impermeables y asfixiantes.
Los suelos limosos tienen nula estructuración, sin propiedades coloidales, son
impermeables y con mala aireación.
Los suelos francos son los equilibrados con propiedades compensadas.
f) Erosión
Las partículas de arena son arrastradas por el viento y agua, las arenas finas
son muy erosionables. Las arcillas se pegan y se protegen, los limos no se
unen y se erosionan más fácilmente.
g) Contaminación
Las arenas son muy inertes mientras que las arcillas tienen un alto poder de
amortiguación , pueden fijar y transformar a los contaminantes y presenta por
tanto una alta capacidad de autodepuración.
Estructura
Las partículas del suelo no se encuentran aisladas, forman unos agregados
estructurales que se llaman peds, estos agregados (o terrones) por repetición
dan el suelo. Es como un poco la celdilla unidad de los cristales que por
repetición origina el mineral. Los agregados están formados por partículas
individuales (minerales, materia orgánica y huecos) y le confieren al suelo una
determinada estructura.

Se habla de estructura como una propiedad y es más bien un estado, ya que
cuando el suelo está seco, se agrieta y se manifiesta la estructura, pero si está
húmedo, el suelo se vuelve masivo, sin grietas y la estructura no se manifiesta.
En los peds hay un material inerte, arenas, que se unen por la materia orgánica
y las arcillas y otros agentes cementantes. Si las arcillas están dispersas, el
suelo carece de estructura, si están floculadas, forman estructura (figura 1).

Morfología
Desde el aspecto morfológico la estructura del suelo se define por una forma,
un tamaño y un grado de manifestación de los agregados.
a) Forma. Es la tendencia a manifestarse con un determinado hábito.
Se definen los siguientes tipos.
Migajosa. Agregados porosos de forma redondeada (no se ajustan a los
agregados vecinos). Típica de los horizontes A.

Granular. Agregados sin apenas poros en su interior, de forma redondeada
(no se ajustan a los agregados vecinos). Es similar a la migajosa pero con los
agregados compactos. Típica de los horizontes A.

Estructura
Angular (o en bloques angulares). Agregados de forma poliédrica, con
superficies planas, de aristas vivas y con vértices. Las caras del agregado se
ajustan muy bien a las de los agregados vecinos. Típicamente en los
horizontes arcillosos, como son los horizontes B.

Subangular (o en bloques subangulares). Agregados de forma
poliédrica, con superficies no muy planas, de aristas romas y sin formación de
vértices. Las caras del agregado se ajustan moderadamente a las de los
agregados vecinos. Típicamente en los horizontes arcillosos, como son los
hor. B.

Prismática. Cuando los bloques se desarrollan en una dirección (vertical)
más que en las dos horizontales. Presente en los horizontes más arcillosos, a
veces hor. B y en ocasiones hor. C.

Columnar. Prismas con su cara superior redondeada. Estructura muy rara.

Estructura
Laminar. Cuando los agregados se desarrollan en dos direcciones
(horizontales) más que en la tercera (vertical). Típica de los horizontes
arenosos, como los horizonte E.

Sin estructura. Cuando no hay desarrollo de agregados. Horizontes de
partículas sueltas (pulverulentos) o masivos (endurecidos).

Un esquema de todos estos tipos estructurales se muestran en la figura.


b) Tamaño
Por el tamaño de los agregados las estructuras se clasifican en: gruesa, media,
fina y muy fina.
c) Grado de desarrollo
Según la intensidad con que se manifieste el desarrollo de la estructura: fuerte,
media, débil, nula.
Los agentes responsables de la estructura son las características hídricas junto
a la textura y materia orgánica.También influyen: pH, CO3=, oxidos e
hidróxidos de Fe, actividad biológica...
Micromorfología
La estructura se presenta en el campo, en el perfil del suelo, pero su estudio se
completa con el microscopio petrográfico. Se analiza no sólo la forma de los
agregados sino que además se estudia la composición (fragmentos gruesos,
minerales y orgánicos, material fino y poros) y organización (distribuciones,
orientaciones y organizaciones de los elementos que componen la estructura;
figura). A partir de la observación micromorfológica se pueden deducir los
procesos que han tenido lugar durante la formación del suelo (figura).


La micromorfología estudia los constituyentes del suelo y su organización
(distribuciones, orientaciones y organizaciones).
Estabilidad de la estructura
Representa la resistencia a toda modificación de los agregados.
El agente destructor de la estructura es el agua. Hincha los materiales y
dispersa los agregados.
Los agregados que están en la superficie del suelo, son dispersados por el
impacto de las gotas de lluvia.

Por otra parte, al mojarse los peds el agua va entrando hacia el interior de los
agregados, va comprimiendo el aire que había y llega un momento en el que el
aire tiene que salir y resquebraja o rompe el agregado.
Porosidad
Representa el porcentaje total de huecos que hay entre el material sólido de un
suelo.
Es un parámetro importante porque de él depende el comportamiento del
suelo frente a las fases líquida y gaseosa, y por tanto vital para la actividad
biológica que pueda soportar.
Se estudia con la técnica micromorfológica y se cuantifica de una manera
indirecta en las medidas de pF y de densidad aparente.
Densidad aparente
El suelo como todo cuerpo poroso tiene dos densidades. La densidad real
(densidad media de sus partículas sólidas) y la densidad aparente (teniendo en
cuenta el volumen de poros).
La densidad aparente refleja el contenido total de porosidad en un suelo y es
importante para el manejo de los suelos (refleja la compactación y facilidad de
circulación de agua y aire). También es un dato necesario para transformar
muchos de los resultados de los análisis de los suelos en el laboratorio
(expresados en % en peso) a valores de % en volumen en el campo.
Color
Es una propiedad muy utilizada al estudiar los suelos pues es fácilmente
observable y a partir de él se pueden deducir rasgos importantes. Puede ser
homogéneo para un horizonte o presentar manchas.
Se mide por comparación a unos colores estandar recogidos en las tablas
Munsell.
Los agentes cromógenos son diversos, los colores más comunes son:
Color oscuro o negro. Normalmente debido a la materia orgánica (cuanto
más oscuro es el horizonte superficial más contenido en materia orgánica se le
supone). Cuando esta localizado en nódulos y películas se le atribuye a los
compuestos de hierro y, sobre todo, de manganeso.
Color blancuzco. Debido a los carbonatos o al yeso o sales más solubles.
En los horizontes eluviales es consecuencia del lavado de las arenas
(constituidas por cuarzo y en menor proporción, por feldespatos).
Colores pardos amarillentos. Oxidos de hierro hidratados y unidos a la
arcilla y a la materia orgánica.
Colores rojos. Oxidos férricos tipo hematites. Medios cálidos con
estaciones de intensa y larga sequía.

Colores abigarrados grises y rojos/pardos. Compuestos ferrosos y
férricos. Característicos de los suelos pseudogley con condiciones alternantes
de reducción y oxidación.
Colores grises verdosos/azulados. Compuestos ferrosos, arcillas saturadas
con Fe++. Indican intensa hidromorfía, suelos gley.

Calor
El suelo recibe las radiaciones procedentes del Sol y se calienta. Su
temperatura depende de como lleguen las radiaciones a la superficie (humedad
atmosférica, transparencia, nubosidad, precipitaciones, vientos, topografía,
cobertera vegetal, etc) y de como el suelo las asimile (humedad, color, calor
específico, conductividad, etc) (figura).

La temperatura del suelo está directamente relacionada con la temperatura del
aire atmosférico de las capas próximas al suelo. La temperatura del suelo,
como la del aire, está sometido a cambios estacionales y diurnos. Estas
oscilaciones se van amortiguando hacia los horizontes profundos. La
distribución de la temperatura con la profundidad constituye el perfil térmico.
La temperatura del suelo es un medida de la que se dispone de muy pocos
datos. Se acepta que la temperatura del suelo a 50 centímetros de profundidad
es equivalente a la del aire atmosférico mas 1 grado centigrado.


Dinámica del agua
Movimientos del agua en el suelo
El agua del suelo está sometida a dos tipos de fuerzas de acciones opuestas.
Por un lado las fuerzas de succión tienden a retener el agua en los poros
mientras que la fuerza de la gravedad tiende a desplazarla a capas cada vez
más profundas. De esta manera si predominan las fuerzas de succión el agua
queda retenida mientras que si la fuerza de la gravedad es más intensa el agua
se mueve hacia abajo.
Pero también el agua asciende en el suelo. Esto se debe a la capilaridad
(efecto especialmente intenso en los climas áridos) y por diferencia de
humedad (los horizontes más profundos permanecen más húmedos al estar
protegidos, por su lejanía de la superficie del suelo, a las pérdidas de agua
debidas a la evaporación y a la absorción de las plantas.
Por otra parte el agua no sólo se mueve en sentido vertical sino que también lo
hace en dirección lateral, movimiento generalizado en todos los relieves
colinados y montañosos.
Formación de la costra seca superficial o efecto self mulching. Es una capa
de extrema aridez que se produce en los horizontes superiores del suelo y
protege de la evaporación al agua contenida en los horizontes profundos. Se
debe al distinto grado de humedecimiento que presenta el suelo en función de
la profundidad. Al haber un gradiente de humedad con la profundidad del
perfil también habrá diferentes potenciales de succión para las distintas capas
del suelo. En los horizontes superiores las fuerzas de succión de agua son más
intensas que las de los horizontes inferiores. Como resultado el agua asciende
desde los niveles más húmedos hacia la superficie. Pero en el suelo no llega a
igualarse los contenidos en humedad de las distintas capas debido a la
histéresis que muestran las curvas de desorción y sorción de agua que
describimos en el punto 1.3 del tema anterior. A igualdad de fuerza de
retención el suelo que se está desecando (horizontes inferiores) contiene
siempre más agua que el suelo que se está humedeciendo (horizontes
superiores). A igualdad de pF un determinado nivel del suelo está recibiendo
de su capa inferior menos agua de la que allí queda y a su vez él cede a una
capa superior menos agua de la que se queda. Como consecuencia cada vez
asciende menos agua y llega un momento que se interrumpe el movimiento
ascensional, cuando ocurre se produce la ruptura del lazo capilar que rodea a
todas las partículas del suelo. Esto evita que se pierda gran cantidad de agua,
es decir, el suelo se protege de la pérdida de agua.


Permeabilidad
Representa la facilidad de circulación del agua en el suelo. Es un parámetro
muy importante que influirá en la velocidad de edafización y en la actividad
biológica que puede soportar un suelo.
Está condicionada fundamentalmente por la textura y la estructura.

Se evalua por la velocidad de infiltración que representa el caudal de agua que
puede pasar por unidad de tiempo. Valores de dm/hora corresponden a suelos
muy permeables, cm/hora dan suelos permeables y mm/hora para suelos poco
permeables.
La velocidad de infiltración no es siempre la misma para un mismo suelo,
pues depende de las condiciones de humedad que presente. Cuando el suelo se
encuentra seco la infiltración tiene sus máximos valores y luego conforme
cada vez esta más húmedo su capacidad de admitir más agua es cada vez
menor hasta que en condiciones de saturación total alcanza un valor constante.

4.3 Perfil hídrico
Normalmente en el suelo existe un gradiente de humedad, de forma que no
todos los horizontes del suelo se presentan con el mismo grado de humedad en
un momento determinado. A la curva que representa el estado de humedad del
suelo con la profundidad se le llama perfil hídrico. Como es lógico el perfil
hídrico de un suelo varia a lo largo del año. En esta figura mostramos como
varía el perfil hídrico en un suelo de textura franca que soporta vegetación
arbustiva, en tres períodos representativos, durante el período seco, al
producirse la lluvia y después de terminar las precipitaciones.



Balance hídrico
Representa la valoración del agua en el suelo a través del año. Se valora, como
en cualquier balance, por los aportes, pérdidas y retenciones.
AGUA RETENIDA = RECIBIDA- PERDIDA
Agua recibida: Precipitaciones atmosféricas y condensaciones.
Agua perdida: Evaporación, transpiración (o sea evapotranspiración) y
escorrentía (superficial, hipodérmica y profunda).
De los aportes de agua que llegan al suelo procedente de las precipitaciones
atmosféricas una parte penetra y otra parte no lo hace.
El agua que penetra en el suelo, parte se evapora, otra escurre, otra pasa a la
capa freática, otra es consumida por las plantas y finalmente otra parte es
retenida.
Se hace un balance anual (en una ficha o en una gráfica) partiendo de los
datos climáticos mensuales de precipitación y temperatura (figura).


A partir de las temperaturas se calculan las evapotranspiraciones potenciales
(cantidad de agua que se podría perder considerando las características
climáticas) y reales (cantidad de agua que realmente se pierde teniendo en
cuenta la que hay en el suelo en cada momento). Se calcula la reserva de agua
en el suelo (agua útil por profundidad de enraizamiento en dm por la densidad
aparente) para saber la cantidad de agua que puede almacenar el suelo (reserva
de agua para los meses secos) y se mide como varía la reserva a lo largo del
año (figura).
La capacidad de reserva de agua de un suelo es fundamental para los suelos
sometidos a pocas o medias precipitaciones




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