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Se le llama un espectro visible a la regin del espectro electromagntico que el ojo

humano es capaz de percibir. A la radiacin electromagntica en este rango de


longitudes de onda se le llama luz visible o simplemente luz. No hay lmites exactos en
el espectro visible; un tpico ojo humano responder a longitudes de onda desde 400 a
700 nm aunque algunas personas pueden ser capaces de percibir longitudes de onda
desde 380 a 780 nm.
Los colores del arco iris en el espectro visible incluye todos esos colores que pueden
ser producidos por la luz visible de una sola longitud de onda, los colores del espectro
puro o monocromticos. El espectro visible no agota los colores que el hombre es
capaz de distinguir. Colores sin saturar como el rosa, o variaciones del prpura como el
magenta no pueden reproducirse con una sola longitud de onda.
Todo cuerpo iluminado absorbe una parte de las ondas electromagnticas y refleja las
restantes. Las ondas reflejadas son captadas por el ojo e interpretadas en el cerebro
como distintos colores segn las longitudes de ondas correspondientes.

El ojo humano slo percibe las longitudes de onda cuando la iluminacin es
abundante. Con poca luz se ve en blanco y negro. En la denominada sntesis aditiva
(comnmente llamada "superposicin de colores luz") el color blanco resulta de la
superposicin de todos los colores, mientras que el negro es la ausencia de color. En la
sntesis sustractiva (mezcla de pinturas, tintes, tintas y colorantes naturales para crear
colores) el blanco solo se da bajo la ausencia de pigmentos y utilizando un soporte de
ese color y el negro es resultado de la superposicin de los colores cian, magenta y
amarillo.

La luz blanca puede ser descompuesta en todos los colores (espectro) por medio de un
prisma. En la naturaleza esta descomposicin da lugar al arco iris.
Un sistema de color aditivo: implica que se emita luz directamente de una fuente de
iluminacin de algn tipo. El proceso de reproduccin aditiva normalmente utiliza luz
roja, verde y azul para producir el resto de colores. Combinando uno de estos colores
primarios con otro en proporciones iguales produce los colores aditivos secundarios:
cian, magenta y amarillo. Combinando los tres colores primarios de luz con las mismas
intensidades, se produce el blanco. Variando la intensidad de cada luz de color
finalmente deja ver el espectro completo de estas tres luces.

Las televisiones y los monitores de ordenador son las aplicaciones prcticas ms
comunes de la sntesis aditiva.
La sntesis sustractiva explica la teora de la mezcla de pinturas, tintes, tintas y
colorantes naturales para crear colores que absorben ciertas longitudes de onda y
reflejan otras. El color que parece que tiene un determinado objeto depende de qu
partes del espectro electromagntico son reflejadas por l, o dicho a la inversa, qu
partes del espectro no son absorbidas.

Una manzana iluminada por una luz blanca, parece roja. Pero esto no significa que
emita luz roja, que sera el caso una sntesis aditiva. Si lo hiciese, seramos capaces de
verla en la oscuridad. En lugar de eso, absorbe algunas de las longitudes de onda que
componen la luz blanca, reflejando solo aquellas que el humano ve como rojas. Los
humanos ven la manzana roja debido al funcionamiento particular de su ojo y a la
interpretacin que hace el cerebro de la informacin que le llega del ojo.

Se necesitan tres cosas para ver un color: una fuente de luz, una muestra y un detector
(que puede ser un ojo).