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La enseñanza no es un negocio

Por David L. KIRP
Reformadores de la educación de hoy creen que las escuelas están rotas y que el
mercado puede proveer el remedio. Algunos ponen su fe en la idea de la
competencia. Otros abrazan la innovación disruptiva, principalmente a través del
aprendizaje en línea. Ambos bandos comparten la creencia de que la solución
reside en lo impersonal, ya sea la mano invisible del mercado o el poder
transformador de la tecnología.
Ninguna de estas estrategias ha sobrevivido a su boom publicitario, y con
razón. Es imposible mejorar la educación haciendo el camino por fuera de las
relaciones humanas. Todos los jóvenes necesitan creer que tienen un interés en el
futuro, un objetivo digno de esfuerzo, y que van a poder hacer su
escolaridad. Necesitan un guía, alguien que crea en ellos, y ahí es donde los
profesores entran en escena. El más efectivo de los bonos es el cuidado entre los
profesores y sus alumnos.
Mantras del mercado dominan los debates políticos. Pruebas focalizadas en
lectura y matemáticas son tratados como la única medida del éxito. Los profesores
a cuyos estudiantes les va mal en las pruebas deberían ser despedidos, mientras
que aquellos cuyos estudiantes sobresalen deben recibir pago por mérito, del
mismo modo que las empresas pagan bonificaciones a sus empleados estrella y
expulsan a los rezagados. Así como las empresas cierran las tiendas que no están
cumpliendo con sus cuotas de ventas y abren en nuevos territorios más
prometedores, escuelas en crisis deben ser cerradas y reemplazadas por escuelas
modelo, con nuevos profesores y administradores en su lugar.
Este enfoque puede sonar plausible en un laboratorio de ideas, pero en la práctica
ha sido un fracaso. Despedir maestros, en lugar de darles la dirección que
necesitan, socava la moral. En algunos casos, puede también disuadir a los
estudiantes de seguir una carrera docente, y con la escasez de maestros que se
avecina en tanto los baby boomers
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se van jubilando, eso es una receta para el
desastre. El pago por mérito invita a generar rivalidades entre los docentes,
cuando lo que se necesita es la colaboración. El cierre de escuelas hace a ellos
culpables de las bajas calificaciones, haciendo caso omiso de la difícil vida de los
niños de estas escuelas "No hay excusas", dicen los reformadores, como si la
pobreza fuera una excusa.

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Así se les llama en Estados Unidos a la generación nacida entre 1945 y 1960.
Las llamadas “escuelas charter” se han promovido como la mejora de la educación
mediante la creación de la competencia. Pero los estudiantes charter son
similares, sobre todo, a sus colegas de las escuelas públicas, y las peores
escuelas charter, de nivel primario, que han proliferado en varios estados, no
merecen ser llamadas escuelas. Las escuelas charters suponen que aumentará la
competencia dando a los padres influencia directa sobre las escuelas a las que
asisten sus hijos, pero los estudiantes no se han beneficiado. Durante la última
generación, Milwaukee ha ejecutado un experimento tipo charter, con resultados
que no muestran ninguna mejora académica real.
Mientras que estos reformadores hablan mucho de mercados y competencia, la
esencia de una buena educación que reúne a docentes talentosos, estudiantes
dedicados y un plan de estudios exigente, es indiscutible.
El mercado tiene algo que enseñar a los educadores, pero ni el poder salvador de
la competencia ni llamativas ideas como la innovación disruptiva. En lugar de eso,
enseña que las estrategias deben ser comprobadas en el tiempo.
"Mejorar constantemente y por siempre el sistema de producción y servicio" dice el
evangelio que el gurú de la gestión y el marketing W. Edwards Deming predicó
durante medio siglo. Después de la Segunda Guerra Mundial, las empresas
japonesas adoptaron el enfoque de "planificar, hacer, verificar, actuar", y muchas
compañías de Fortune 500 se beneficiaron de prestar atención a esta premisa.
Mientras tanto, el historiador de Harvard Business School y ganador del Premio
Pulitzer Alfred D. Chandler Jr. demostró que las empresas prosperan mediante el
desarrollo de "capacidades de organización" poniendo en marcha sistemas
eficaces y fomentando el aprendizaje dentro de la organización. La construcción
de una cultura de este tipo toma tiempo, enfatiza Chandler, y podría fracasar en
manos de ejecutivos seducidos por el corto plazo.
Cada iniciativa educativa exitosa de las cuales tengo conocimiento, requiere
fortalecer lazos personales mediante la construcción de fuertes sistemas de apoyo
en las escuelas. Los mejores preescolares crean mundos íntimos donde los
estudiantes se convierten en exploradores y los adultos están atentos a tomarles
de la mano.
En el modelo “Éxito para Todos” -un programa de lectura y matemáticas que, por
un cuarto de siglo, se ha utilizado con buenos resultados en 48 estados y en
algunas de las escuelas más difíciles de la nación- los estudiantes aprenden de un
equipo de profesores, llevando a los adultos dentro de sus vidas. “Diplomate
Ahora” es un programa que apunta a los estudiantes de secundaria que son los
principales candidatos para la deserción. Reciben una tutoría de uno-a-uno,
mientras que los que tienen problemas más profundos son apoyador con
profesionales.




Un extenso estudio de las escuelas públicas de Chicago, Escuelas de
Organización para el Mejoramiento, identificó 100 escuelas primarias que habían
mejorado sustancialmente y 100 que no lo habían hecho. La presencia o ausencia
de confianza social entre los estudiantes, maestros, padres y líderes de la escuela
fue la explicación clave para la diferencia.
Big Brothers Big Sisters, la organización de tutoría a nivel nacional, ha tenido un
impacto sustancial en millones de adolescentes. La explicación no es lo que los
adolescentes y sus acompañantes "gran hermano" trabajen juntos. Lo que cuenta,
según muestra la investigación, es la construcción de una relación basada en el
respeto mutuo y el cuidado.
Durante los últimos 25 años, YouthBuild ha dado experiencia laboral sólida y
tutoría en el aula a cientos de miles de estudiantes que abandonan la escuela.
Setenta y uno por ciento de esos jóvenes, que abandonaron la escuela, obtienen
su título, un porcentaje similar a la tasa nacional de graduación de la escuela
secundaria. Los estudiantes de YouthBuild dicen que están motivados para
conseguir una educación debido a que sus maestros los conducen.
El mismo mensaje -que el contacto personal es fundamental- viene de los
estudiantes universitarios que han participado en la Universidad de la Ciudad de
Nueva York de una iniciativa contra la deserción escolar, que permitió duplicar la
tasa de graduación.
A pesar de que estos programas, y muchos otros con una filosofía similar, han
demostrado su valía, las escuelas públicas han estado gastando miles de millones
de dólares en tecnología que se imaginan como la ola del futuro. A pesar de las
afirmaciones exageradas, los resultados han sido decepcionantes. "Los datos son
bastante débiles", dijo Tom Vander Ark, ex director ejecutivo de la educación en la
Fundación Bill y Melinda Gates e inversionista en empresas de tecnología
educativa.
Si bien la tecnología puede ser bien utilizada por los profesores talentosos, ellos, y
no los futuristas, debe tomar la iniciativa. El proceso de enseñanza y aprendizaje
es un acto íntimo que ni las computadoras ni los mercados pueden esperar
mejorar. No es de extrañar, entonces, que el modelo de negocio no haya logrado
generar una reforma de las escuelas, simplemente no hay sustituto para el factor
personal.

David L. Kirp es profesor en la Universidad de California, Berkeley, y el autor de "improbables
Eruditos: El renacimiento de un sistema escolar del Great American y una Estrategia para las
escuelas de los Estados Unidos."
Publicado en New York Times el 17 de agosto de 2014