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La Guerra del Pacífico: antecedentes

En el litoral boliviano, ubicado en el desierto de Atacama, existían importantes yacimientos de salitre o
nitrato de sodio. El salitre por esos años era utilizado en la fabricación de explosivos y como abono en la
agricultura. El conflicto se inició cuando empresarios chilenos y capitalistas británicos se dedicaron a
extraer y exportar a Europa el salitre de Atacama, aprovechando la casi nula presencia del gobierno de
La Paz en la zona.

Enterados lo bolivianos, iniciaron la protesta alegando que la incursión chilena era ilegal ya que su
territorio se extendía hasta el paralelo 25°S. Pero Chile, sorprendiendo a la diplomacia de entonces,
respondió que sus límites por el norte llegaban hasta el paralelo 23°S. No satisfechos los bolivianos
siguieron reclamando su derecho hasta que se apoderó del gobierno de La Paz el dictador Mariano
Melgarejo.

En en 1866, Melgarejo, influenciado por diplomáticos chilenos, firmó un polémico tratado reconociendo
como límites entre los dos países el paralelo 24ºS. Asimismo, convirtió la zona en región económica
compartida y estipuló que las ganancias de la explotación del salitre serían repartidas equitativamente
por ambas naciones. Tras la caída de Melgarejo en 1871, este "tratado" fue repudiado por la opinión
pública de Bolivia. No contaba además con la aprobación del Congreso, requisito sin el cual ningún
documento de este tipo tiene validez jurídica. En los años sucesivos el caso se convirtió en un problema
delicado que alteraba la paz y el equilibrio en la región.

Fue en este contexto (y por las tensiones entre Chile y Argentina por territorios en la Patagonia) que el
presidente de chileno Federico Errázuriz ordenó la construcción, en 1871, de dos buques blindados en
astilleros ingleses con la orden de trabajarlos "día y noche". Sin embargo, paralelamente a tales aprestos
militares, Chile inicia un nuevo acercamiento con Bolivia y suscriben otro tratado de límites en 1874. El
nuevo documento mantuvo como límite el paralelo 24ºS y Bolivia se comprometió a no aumentar los
impuestos existentes sobre capitales e industrias chilenos durante un período de 25 años.

El conflicto se precipitó cuando en febrero de 1878 el presidente boliviano Hilarión Daza estableció un
impuesto de 10 centavos por cada quintal de salitre exportado del puerto de Antofagasta. Para los
chilenos, Daza estaba violando el acuerdo de 1874. Pero el presidente boliviano (los chilenos
argumentan que estuvo instigado por el Perú) insistió y ordenó que la Compañía de Salitres de
Antofagasta pagase 90 mil pesos por concepto de derechos adeudados desde la publicación del
"impuesto de los 10 centavos".

Luego Daza amenazó que si los empresarios chilenos no cumplían con el pago, reivindicaba para Bolivia
las salitreras detentadas por la Compañía de Salitres de Antofagasta. Anunció, además, que el 14 de
febrero de 1879 tendría lugar la venta pública de las propiedades incautadas. Chile rompió relaciones
diplomáticas con Bolivia y ocupó militarmente Antofagasta en defensa de los intereses de sus
ciudadanos. El Perú ligado a Bolivia por un "tratado secreto" de defensa mutua trató de mediar en un
inicio, pero ante su negativa de declararse neutral fue también envuelto en el conflicto desde abril de
1879.


Límites entre Perú, Bolivia y Chile antes de 1789