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El Interior de la Tierra y la

Tectónica de Placas
Copyright © 1995-1997 by Rosanna L. Hamilton. Reservados todos los
derechos.
A theory is a tool - not a creed. -J. J. Thomson

Tabla de Contenidos
• El nterior de la !ierra
• La Litos"era y la !ect#nica de $lacas
o Litos"era %ce&nica
o Litos"era Continental
o !ect#nica de $lacas
• 'ibliogra"(a
El Interior de la Tierra
)l ig*al +*e *n ni,o agita *n regalo sin abrir en *n intento por desc*brir s* contenido-
as( el hombre debe esc*char las vibraciones de n*estra !ierra en *n intento por
desc*brir s* contenido. Esto se lleva a cabo a trav.s de la sismolog(a- +*e se ha
convertido en el principal m.todo empleado en el est*dio del interior de la !ierra.
/eismos es *na palabra de origen griego +*e signi"ica cho+*e0 similar a terremoto-
agitamiento o movimiento violento. En la !ierra la sismolog(a se encarga del est*dio de
las vibraciones +*e se prod*cen d*rante los terremotos- los impactos de meteoritos- o
por medios arti"iciales como *na e1plosi#n. En estas ocasiones- se emplea *n
sism#gra"o para medir y registrar los movimientos y vibraciones +*e se prod*cen dentro
de la !ierra y la s*per"icie.
Tipos de ondas ondas sísmicas
(Adaptado de Beatty, 1990.)
Los cient("icos clas"ican los movimientos s(smicos en c*atro tipos de ondas
caracter(sticas +*e via2an a velocidades +*e var(an entre los 3 y 15 4il#metros 51.9 a 9.6
millas7 por seg*ndo. 8os de estas ondas via2an alrededor de la s*per"icie de la !ierra
"ormando b*cles. Las otras dos- $rimarias 5$7 * ondas de compresi#n y las /ec*ndarias
5/7 * ondas de corte- penetran en le interior de la !ierra. Las ondas primarias
comprimen y dilatan los materiales por los +*e via2an 5ya sea roca o l(+*ido7 de *na
"orma parecida a la de las ondas sonoras. !ienen tambi.n la capacidad de moverse dos
veces m&s r&pido +*e las ondas /. Las ondas sec*ndarias se propagan a trav.s de la roca
pero no son capaces de hacerlo en *n medio l(+*ido. )mbos tipos de ondas se re"ractan
o re"le2an en los p*ntos donde dos medios de di"erentes propiedades "(sicas se tocan.
!ambi.n red*cen s* velocidad c*ando se m*even a trav.s de *n medio m&s caliente.
Estos cambios en la direcci#n y la velocidad son los medios +*e se emplean para
locali9ar las discontin*idades.
Divisiones en el Interior de la Tierra 5:;- <=>7
(Adaptado de, Beatty, 1990)
Las discontin*idades s(smicas han permitido dividir el interior de la !ierra en n?cleo
interno- n?cleo e1terno- 8@- manto in"erior- 9ona de transici#n- manto s*perior y corte9a
5oce&nica y continental7. /e han podido disting*ir y mapear tambi.n las
discontin*idades laterales *tili9ando la tomogra"(a s(smica pero no se disc*tir&n a+*(.
• Núcleo interno: 1.7 de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de $%1$&'(%)7&
*ilómetros +)%,1- ' )%-.1 millas/
El n?cleo interno es s#lido y no est& en contacto con el manto- sino s*spendido
en el "*ndido n?cleo e1terno. /e cree +*e se ha solidi"icado como res*ltado del
congelamiento por presi#n +*e se prod*ce en la mayor(a de los l(+*idos c*ando
la temperat*ra dismin*ye o la presi#n a*menta.
• Núcleo e0terno: )&.. de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de ,%.-&'$%1$&
*ilómetros +1%.&( ' )%,1- millas/
El n?cleo e1terno es *n l(+*ido caliente- cond*ctor de la electricidad- en el +*e
se prod*ce corrientes convectivas. Esta capa cond*ctiva se combina con el
movimiento de rotaci#n de la !ierra para crear *na dinamo +*e mantiene *n
sistema de corrientes el.ctricas conocidas como campo magn.tico terrestre. Es
tambi.n responsable de las s*tiles alteraciones de la rotaci#n de la !ierra. Esta
capa no es tan densa como el hierro p*ro "*ndido- lo +*e indica la presencia de
elementos m&s ligeros. Los cient("icos sospechan +*e apro1imadamente *n 1AB
de la capa est& comp*esto por o1(geno yCo a9*"re por+*e estos elementos son
ab*ndantes en el cosmos y se dis*elven con "acilidad en el hierro "*ndido.
• D1: ) de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de ,%7&&',%.-& *ilómetros
+1%(.. ' 1%.&( millas/
Esta capa tiene entre <AA y 3AA 4il#metros 51<5 a 1DD millas7 de espesor y
representa apro1imadamente el 6B de la masa con2*nta del manto y la corte9a.
) pesar de +*e se identi"ica habit*almente como parte del manto in"erior- las
discontin*idades s(smicas s*gieren +*e la capa 8@ podr(a poseer *na
composici#n +*(mica di"erente de la del manto in"erior sit*ado encima de ella.
Los cient("icos espec*lan sobre si el material se disolvi# en el n?cleo o "*e capa9
de h*ndirse a trav.s del manto pero sin llegar al n?cleo debido a s* densidad.
• 2anto in"erior: 3-., de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de ($&',%.-&
*ilómetros +3&( '1%.&( millas/
El manto in"erior contiene el 7<.9B de la masa con2*nta del manto y la corte9a y
est& probablemente comp*esto principalmente por silicio- magnesio y o1(geno.
!ambi.n contiene algo de hierro- calcio y al*minio. Los cient("icos reali9an estas
ded*cciones as*miendo +*e la !ierra tiene los elementos c#smicos en *na
ab*ndancia y proporciones similares a las del /ol y los meteoritos primitivos.
• 4ona de transición: 7.$ de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de 3&&'($&
*ilómetros +,$&'3&( millas/
La 9ona de transici#n o mesos"era 5manto medio7- llamada alg*nas veces capa
".rtil- contiene el 11.1B de la masa con2*nta del manto y la corte9a y es la "*ente
de los magmas bas&lticos. !ambi.n contiene calcio- al*minio y granate- +*e es
*n silicato comple2o con al*minio. Esta capa es densa c*ando est& "r(a debido al
granate. Est& "l*ida c*ando est& caliente por+*e estos minerales se "*nden
"&cilmente para "ormar basalto +*e l*ego se p*ede elevar a trav.s de las capas
s*periores en "orma de magma.
• 2anto s#perior: 1&.) de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de 1&'3&&
*ilómetros +( ' ,$& millas/
El manto s*perior contiene el 15.3B de la masa con2*nta del manto y la corte9a.
)lg*nos "ragmentos de esta capa han sido sacados a la l*9 por la erosi#n de las
cordilleras monta,osas y er*pciones volc&nicas- permitiendo s* observaci#n.
Los principales minerales +*e se han encontrado de esta "orma son olivino
5Eg-;e7</i%6 y piro1eno 5Eg-;e7/i%3. Estos y otros minerales son re"ractarios
y cristalinos a altas temperat*ras0 por lo tanto- la mayor(a se desprende del
magma ascendente- "ormando m&s material en la corte9a o no abandonan n*nca
el manto. $arte del manto s*perior llamada astenos"era podr(a estar parcialmente
"*ndida.
• Corte5a oce6nica: &.&-- de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de &'1&
*ilómetros +& ' ( millas/
La corte9a oce&nica contiene el A.167B de la masa con2*nta del manto y la
corte9a. La mayor parte de la corte9a terrestre se prod*2o a partir de la actividad
volc&nica. El sistema de dorsales oce&nicas- *na red de volcanes de 6A-AAA
4il#metros 5<5-AAA millas7 de longit*d- genera n*eva corte9a oce&nica a ra9#n
de 17 4m
3
por a,o- c*briendo el "ondo del oc.ano con basalto. HaFaii e slandia
son dos e2emplos de la ac*m*laci#n de pilas de basalto.
• Corte5a continental: &.)73 de la masa de la Tierra! pro"#ndidad de &'$&
*ilómetros +& ' )1 millas/.
La corte9a continental contiene el A.556B de la masa con2*nta de manto y
corte9a. Esta es la parte m&s e1terna de la !ierra y est& comp*esta b&sicamente
por rocas cristalinas. Estas son materiales "lotantes de ba2a densidad dominados
principalmente por el c*ar9o 5/i%<7 y los "eldespatos 5silicatos pobres en metal7.
La corte9a 5tanto oce&nica como continental7 es la s*per"icie de la !ierra0 como
tal- es la parte m&s "r(a de n*estro planeta. 8ebido a +*e las rocas "r(as se
de"orman lentamente- nos re"erimos a esta r(gida c&scara e1terna como litos"era
5capa rocosa o "*erte7.
7a 7itos"era y la Tectónica de Placas
7itos"era 8ce6nica
La r(gida capa e1terna de la !ierra +*e comprende a la corte9a y el manto s*perior se
denomina litos"era. La n*eva litos"era oce&nica se prod*ce a trav.s del volcanismo en
"orma de "is*ras en las dorsales oce&nicas +*e son "ract*ras +*e circ*ndan el globo. El
calor se escapa del interior a medida +*e esta n*eva litos"era emerge desde aba2o. /e
en"r(a grad*almente- se contrae y se separa de la dorsal- via2ando sobre el "ondo del
oc.ano hasta las 9onas de s*bd*ci#n- *n proceso +*e recibe el nombre de "ormaci#n del
"ondo oce&nico. Con el tiempo- la litos"era m&s vie2a a*menta de espesor y s* densidad
sobrepasa la del manto sit*ado deba2o- lo +*e prod*ce s* h*ndimiento hacia el interior
de la !ierra con *n &ng*lo m*y pron*nciado. La s*bd*ci#n es el principal m.todo de
en"riamiento del manto sit*ado por deba2o de los 1AA 4il#metros 5=<.5 millas7. /i la
litos"era es 2oven y por lo tanto m&s caliente c*ando alcan9a *na 9ona de s*bd*ci#n se
ve "or9ada hacia el interior de n*evo pero con *n &ng*lo m&s pe+*e,o.
7itos"era Continental
La litos"era continental tiene *n espesor de apro1imadamente 15A 4il#metros 593
millas7 con *na corte9a y *n manto s*perior +*e est&n "lotando constantemente. Los
continentes se m*even lateralmente a la deriva sig*iendo las corrientes convectivas del
manto desde las 9onas calientes hacia las 9onas m&s "r(as- este proceso recibe el nombre
de deriva continental. La mayor(a de los continentes est&n en reposo o movi.ndose
hacia 9onas m&s "r(as del manto- con la e1cepci#n de G"rica. G"rica "*e en s* d(a el
cora9#n de $angea- *n s*percontinente +*e se rompi# posteriormente en los continentes
+*e hoy conocemos. Harios cientos de millones de a,os antes de la "ormaci#n de
$angea- los continentes del hemis"erio s*r - G"rica- )m.rica del /*r- )*stralia-
)nt&rtida e ndia - estaban *nidos "ormando lo +*e se llama :ondFana.
Tectónica de Placas
7ímites de las placas de la corte5a
(Cortesía N!C)
La tect#nica de placas implica la "ormaci#n- movimiento lateral- interacci#n y
destr*cci#n de las placas listo".ricas. La mayor parte del calor interno de la !ierra se
revela a trav.s de este proceso y m*chas de las grandes estr*ct*ras y "en#menos
topogr&"icos de la !ierra se "orman como consec*encia de ello. Los valles ri"t y las
vastas mesetas de basalto se crean por la rot*ra de las placas c*ando el magma asciende
desde el manto hasta el "ondo del oc.ano- "ormando n*eva corte9a y separando las
dorsales sit*adas en mitad del oc.ano. Las placas chocan y se destr*yen a medida +*e se
h*nden en las 9onas de s*bd*ci#n dando l*gar a las pro"*ndas "osas oce&nicas- cadenas
de volcanes- e1tensas "allas trans"ormantes- grandes elevaciones lineales y retorcidos
cint*rones de monta,as. La litos"era terrestre est& dividida en la act*alidad en ocho
grandes placas con otras dos docenas de placas m&s pe+*e,as +*e se m*even a la deriva
sobre el manto a *na velocidad de 5 a 1A cent(metros 5< a 6 p*lgadas7 al a,o. Las ocho
placas grandes son la )"ricana- )nt&rtica- E*roasi&tica- ndo-a*straliana- Ia9ca-
Iorteamericana- $ac("ica y /*damericana. )lg*na de las pe+*e,as son la )natolia-
)r&biga- Caribe,a- Cocos- ;ilipina y /omal(.
9iblio:ra"ía
'eatty- J. >. and ). Chai4in- eds. The Ne" #olar #ystem. Eassach*settsK /4y
$*blishing- 3rd Edition- 199A.
$ress- ;ran4 and Raymond /iever. $arth. IeF Lor4K M. H. ;reeman and Company-
19D=.
/eeds- Eichael ). %ori&ons. 'elmont- Cali"orniaK MadsForth- 1995.

!ierra

;#tor: Calvin <. =amilton > 1--7',&&&
Trad#cido al Espa?ol por: ;ntonio 9ello
@eservados todos los derecAos