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W HI TE PA PE R

Herramientas aeroespaciales
Sistemas de seguimiento lser ay-
udan a resolver los problemas de
fabricacin de las aeronaves


INTRODUCCIN Y ANTECEDENTES
Construir aviones ha supuesto siempre buscar un complicado equili-
brio entre el tamao de sus componentes y la exigencia de confec-
cionarlos minuciosamente. Ms que ningn otro aparato, los avio-
nes materializan el concepto de que el diablo est en los detalles,
porque en los pequeos fallos estriba el riesgo de un funcionamien-
to incorrecto, como una mayor resistencia al aire o una reducida
autonoma de vuelo. La tendencia avanza hacia transiciones ms
suaves y, en la medida de lo posible, hacia diseos sin juntas. Est
desapareciendo incluso el omnipresente remache, al menos de las
superficies exteriores, para dejar paso a composites que fluyen sin
interrupcin de una seccin a otra.
Antes, las estructuras de gran tamao, como alas, fuselajes o es-
tabilizadores verticales, eran difciles de fabricar de forma que fue-
sen idnticas entre s, porque no haba forma de medirlas correcta-
mente. El procedimiento normalizado tradicional de medicin para
objetos de ms de 6 metros era el teodolito. Pero estos aparatos se
inventaron para medir la altitud de globos sonda, no para deter-
minar con exactitud el extremo de un larguero forjado, a 15 o 30
metros de distancia. Aunque las mediciones efectuadas con el teo-
dolito puedan ser realmente precisas, estn sujetas a interpretacin
y, como tales, no son siempre reproducibles. Adems, los teodolitos
son lentos, y medir unos pocos cientos de puntos puede llevar hasta
varios das, en funcin de los obstculos encontrados.
El sistema de seguimiento lser ha hecho que la medicin precisa,
rpida y reproducible a grandes distancias por fin se haya conver-
tido en una realidad. Capaces de recopilar cientos de puntos en
horas en vez de das, los sistemas de seguimiento lser han despla-
zado a los teodolitos y se han convertido en la nueva puerta de
entrada del diseo, el modelado, la produccin de herramientas,
la fabricacin y el control de calidad en el sector aeronutico de
todo el mundo.
Aunque los sistemas de seguimiento lser sirvan para alinear gran-
des equipos industriales, como laminadores, prensas de impresin
y equipos generadores de electricidad, podemos llegar a imaginar
que fueron creados expresamente para la industria aeroespacial.
Un sistema de seguimiento lser puede montarse en cualquier sitio,
en un estudio de diseo o una fbrica, y su enorme rango operativo
permite capturar las alas de los aviones ms grandes jams conce-
bidos.
El funcionamiento del instrumento es sencillo. El sistema se monta en
el punto que va a medirse. A medida que el operario desplaza el
objetivo de un punto a otro y la luz refleja de vuelta hacia el sistema
de seguimiento, se efecta el clculo de la distancia a cada punto,
con una precisin que alcanza los 0,003 mm.
El seguimiento lser est conectado a un ordenador porttil donde
se verifican las mediciones instantneas comparndolas con las de
un fichero CAD maestro. Como es preciso y sencillo de manejar, mu-
chos usuarios tambin lo aplican a piezas de tamao moderado,
alrededor de un metro de la dimensin ms larga.
La velocidad de medicin de un sistema de seguimiento lser es al
menos 20 veces ms rpida que la de los teodolitos. Gracias a esa
velocidad, los tcnicos pueden tomar instantneas dimensionales
de un proyecto mientras hacen cambios incrementales en un mo-
delo o en el diseo de una herramienta, y despus medirlos con el
lser para ver cmo interactan las piezas o las superficies entre s.
Dado que cada ciclo de medicin slo suele llevar un par de minu-
tos, los ajustes pueden ser pequeos, dando la posibilidad al equipo
de diseo y a los fabricantes de herramientas de acercarse cautelo-
samente a la forma final que estn buscando.

PRODUCCIN DE HERRAMIENTAS
La posibilidad de repeticin y sustitucin de piezas y conjuntos existe
desde hace tiempo, pero la calidad no deja de mejorar. Con ello se
presenta tambin la necesidad de pensar de antemano cmo se
agrupan y montan los subconjuntos. En la actualidad, la atencin
que reciben las herramientas es an mayor que en generaciones
anteriores de aeronaves, tanto en las piezas metlicas como en las
de composite. En este sector, el sistema de seguimiento lser ofrece
las mayores ventajas en cuanto a fabricacin de herramientas y ca-
librado y supervisin de mquinas herramientas.

COMPONENTES DE UNA HERRAMIENTA AEROESPACIAL
La principal estructura de una herramienta aeroespacial es su bas-
tidor. El bastidor es una estructura soldada de gran resistencia que
suele fabricarse con el mismo material que la propia pieza, de ma-
nera que ambos se contraigan y dilaten al mismo ritmo (debido a
los cambios de temperatura). Otros aspectos de la herramienta se
conocen como detalles. El primer tipo de detalle son las platafor-
mas. Las plataformas son zonas protegidas en las que se apoyan
las piezas. Pueden ser lisas (planas) o curvas, segn el tamao y la
forma de cada pieza. Adems, cuentan con unos sistemas de fija-
un trpode y emite un lser que se refleja en un objetivo ubicado en cin que sujetan las piezas con firmeza.
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El segundo tipo de detalles es el posicionador de orificios. Los posicio-
nadores de orificios tienen patillas de diversas formas, utilizadas por
el operario para colocar correctamente la pieza en la herramienta.
Las plataformas son perfectas para sujetar la pieza, pero, por lo ge-
neral, slo la aseguran en una direccin. Los posicionadores de orifi-
cios se usan entonces para garantizar el posicionamiento repetitivo
de la pieza en el conjunto final. Esto puede hacerse usando patillas
que coincidan con los orificios o las ranuras y que limiten el movi-
miento en direcciones u orientaciones especficas. En su conjunto,
estos detalles configuran los sistemas de control que garantizan el
diseo buscado.
Cuando los ingenieros de herramientas disean conjuntos, primero
los colocan sueltos y luego ajustan la ubicacin de cada detalle
con un seguidor lser hasta que el conjunto cumpla con lo especifi-
cado en el fichero CAD.

TIPOS DE HERRAMIENTAS AEROESPACIALES
Una herramienta de montaje contiene los detalles de ubicacin
de piezas que permiten mantener unidos varios componentes, de
forma que puedan ensamblarse para crear el conjunto. Las diver-
sas herramientas de montaje pueden tener funciones variadas. En
general, la primera herramienta de montaje sirve para agrupar los
componentes principales, mientras que las siguientes ubican basti-
dores, travesaos y otras estructuras de soporte de la pieza. La l-
tima herramienta coloca el recubrimiento sobre el conjunto final,
fijndolo al bastidor.
Durante la creacin de una herramienta, el sistema de seguimiento
lser primero sirve para colocar en su sitio la estructura del bastidor.
Despus, se usa para fijar los detalles, asegurndose de que las pa-
tillas y las plataformas estn todas en sus ubicaciones correctas. El
seguimiento lser tambin facilita la medicin directa con respecto
a un fichero CAD a la hora de definir detalles con formas comple-
jas.
Una herramienta de fabricacin tiene los mismos detalles de ubica-
cin que una herramienta de montaje, pero agrega detalles con
boquillas de perforacin y otras estructuras que permiten la fabrica-
cin de las piezas. Adems de lo que un sistema lser pueda medir
en una herramienta de montaje, las mediciones tambin confirman
que tanto las boquillas de perforacin como las guas de formas
complejas para encaminar o recortar piezas estn en la posicin
correcta. Una vez instalada una herramienta, el sistema de segui-
miento lser se emplea para medir todos los detalles y puntos de re-
ferencia y asegurarse de que estn bien colocados, as como para
establecer un sistema de referencia patrn para el futuro manteni-
miento e inspeccin de la herramienta.

CONFIGURACIN DE LA HERRAMIENTA
Los ambientes con cambios de temperatura son otra situacin en la
que el seguimiento lser simplifica la configuracin de la herramien-
ta. Cada 5 segundos, el instrumento toma muestras de la tempera-
tura ambiente, la presin y la humedad, compensando automtica-
mente los cambios medioambientales para asegurar los resultados
exactos del seguimiento lser.
La herramienta se expande o se contrae en funcin de los cambios
del entorno. Mediante el software, el usuario puede compensar la
expansin o la contraccin de la herramienta, de acuerdo con la
dos durante el proceso de homologacin/calificacin. El trabajo
puede escalarse de acuerdo con esos datos.
Las fijaciones para las piezas remachadas se configuran de forma
similar. La mayora empiezan con una plancha plana sobre la que se
disponen las abrazaderas de sujecin para colocar las piezas suel-
tas. Cuando se han decidido las posiciones de ajuste perfecto en
una herramienta de referencia de modelado, el seguidor lser se
convierte en el nexo entre la referencia y la herramienta de trabajo.
Con el lser, los ingenieros se aseguran de que las abrazaderas de
la herramienta son exactamente iguales a las de referencia. Una
vez bloqueados los tornillos de fijacin en las abrazaderas, la herra-
mienta queda lista para generar la primera pieza.

MODELADO Y ANLISIS
El diseo de aeronaves es inseparable del diseo de herramientas y,
actualmente, ambas disciplinas siguen vas paralelas de desarrollo.
En cuanto se ha consolidado un concepto de diseo, el sistema de
seguimiento lser interviene para disear modelos fsicos, garantizan-
do que tanto las piezas como las herramientas estn en consonan-
cia con los modelos virtuales. Las modificaciones (por ejemplo, un
nuevo perfil de unin del ala al fuselaje) se analizan capturando los
cambios con el seguimiento lser; despus, estos datos se llevan a
un programa de anlisis de superficies donde se reconstruyen como
un nuevo modelo virtual. Posteriormente, la modificacin puede ve-
rificarse para su anlisis estructural o mediante tcnicas de CFD para
evaluar sus propiedades de mecnica de fluidos.

HERRAMIENTAS PARA PIEZAS DE COMPOSITE
LEl sistema de seguimiento lser es crucial en el desarrollo de moldes
y bobinadoras para piezas de composite, porque algunas de ellas
son enormes, en especial las de reactores militares o comerciales.
Por ejemplo, la plancha del ala del F-35 mide 15 metros, y un esta-
bilizador de un transporte militar tiene 14 metros de altura. Incluso
algunas bobinadoras producen piezas de fuselaje que sobrepasan
los 3 metros. Tan importante como el tamao que puede gestionar
el instrumento es la precisin que alcanza.
Esto es especialmente importante cuando las piezas fabricadas van
a intercambiarse. La creacin de moldes sigue teniendo mucho de
arte, pero la metrologa digital est orientndose cada vez ms ha-
cia la ciencia, para reducir al mnimo las pruebas de ensayo y error.
Cuando un fabricante de herramientas recibe el modelo de la es-
tructura, como un ala o una pieza de la cola, crea una herramienta
virtual que incluye las superficies de moldeo. El arte interviene a la
hora de saber cmo construir toda la pieza, de forma que la su-
perficie se sostenga rgidamente y no se combe bajo el peso de la
masa de polmero. Actualmente, los fabricantes de moldes confan
en invar, una aleacin con un coeficiente muy bajo de expansin
trmica. Su estabilidad trmica lo hace ideal para las resinas en es-
tado B que van a endurecerse en autoclave. La contrapartida del
invar es que resulta caro y difcil de mecanizar, por lo que es crucial
evitar los errores.
Los moldes estn formados por dos zonas: la superficie slida que
est en contacto con el composite y le da forma y la estructura de
soporte. Ambas estn hechas de invar. La rigidez total es fundamen-
tal. Una vez formada la superficie del molde, la estructura de soporte
debe mecanizarse de manera que la cara exterior de la superficie
aleacin o los puntos de referencia previamente medidos, obteni- del molde anide perfectamente en l y quede sujeta por la estruc-
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tura. Cada columna vertical de la estructura de soporte es como
una abrazadera bajo la superficie de montaje. Para conseguir una
forma de anidado correcta, los fabricantes de herramientas utilizan
un seguimiento lser para medir los cortes en la estructura hasta que
el nido coincida exactamente con la cara inferior del molde.
Pocos diseos consiguen llegar al montaje sin haber sufrido cam-
bios, pero con un sistema de seguimiento lser, las modificaciones
no tienen que ralentizar el desarrollo de las herramientas, porque el
sistema puede usarse para posicionar las modificaciones que vayan
surgiendo. Al ubicar mediante el seguimiento lser cada modifica-
cin, como un orificio o una abrazadera de soporte adicionales, los
tcnicos slo tienen que hacerlo una vez, gracias a la precisin del
posicionamiento.
Las superficies de los moldes y las bobinadoras se comprueban rpi-
damente mediante el seguimiento lser. Al deslizar la esfera objetivo
sobre secciones determinantes de la superficie de la herramienta,
un tcnico genera una lnea de puntos en el ordenador del instru-
la fabricacin. El sistema de seguimiento lser simplifica este proce-
so. Las primeras piezas se miden con el instrumento y se comparan
con el diseo estndar. Los ajustes que deban efectuarse sobre el
mecanizado aparecern de inmediato en el programa operativo
del instrumento.

RECERTIFICACIN DE LAS HERRAMIENTAS
Finalmente, las herramientas cambian con el uso. Dado que el com-
posite es altamente abrasivo, los moldes y las bobinadoras se des-
gastan con el uso. El sistema de seguimiento lser proporciona a
los fabricantes de aeronaves un medio sencillo y rpido para volver
a certificar la validez de las herramientas con respecto a las espe-
cificaciones de diseo. Por ejemplo, una herramienta tpica de 50
patillas puede comprobarse normalmente en un plazo tan breve
como 10 minutos.

RESUMEN
Ningn otro instrumento confiere a los constructores de aeronaves la
capacidad de dominar el proceso completo de fabricacin desde
el diseo hasta la comprobacin final de las dimensiones. Gracias a
su gran rango, precisin, velocidad y facilidad de comunicacin, el
sistema de seguimiento lser ofrece a los fabricantes aeroespaciales
la capacidad de ser ms competitivos, llevando el proceso com-
pleto de diseo y desarrollo al campo virtual.


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mento, no un nico punto. Si cubre la regin de la herramienta con
un patrn de rejilla, el tcnico captura la forma de su superficie en
forma de nube de puntos 3D. La comparacin con el fichero CAD
de superficie permite a los desarrolladores de la herramienta saber
de inmediato dnde y cunto debe ser modificada la superficie.
Lo ltimo en creacin de prototipos es el uso de un sistema de se-
guimiento lser para construir directamente sobre un modelo CAD,
con lo que se elimina la necesidad de fijaciones rgidas que slo
podran usarse una o dos veces antes de ser descartadas. El sistema
de seguimiento lser, actuando como un calibre virtual, se usa para
crear herramientas provisionales o modulares, a modo de mecanos
gigantes, que pueden reconfigurarse en minutos, ahorrando cientos
de miles de dlares en costes de herramientas para nuevos progra-
mas.

FABRICACIN Y CERTIFICACIN
Una vez que el proceso de mecanizado genera piezas ideales con
las dimensiones correctas, el problema es ver cmo se desarrolla
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