Saturno es el sexto planeta del Sistema Solar, es el segundo en tamaño después de Júpiter y es el único con un sistema de anillos visible

desde nuestro planeta. Su nombre proviene del dios romano Saturno. Forma parte de los denominados planteas exteriores o gaseosos. El aspecto más característico de Saturno son sus brillantes anillos. Antes de la invención del telescopio, Saturno era el más lejano de los planetas conocidos y, a simple vista, no parecía luminoso ni interesante. El primero en observar los anillos fue Galileo en 1610 pero la baja inclinación de los anillos y la baja resolución de su telescopio le hicieron pensar en un principio que se trataba de grandes lunas. Christiaan Huygens con mejores medios de observación pudo en 1659 observar con claridad los anillos. James Clerk Maxwell en 1859 demostró matemáticamente que los anillos no podían ser un único objeto sólido sino que debían ser la agrupación de millones de partículas de menor tamaño. CARACTERÍSTICAS GENERALES Saturno es un planeta visiblemente achatado en los polos con un ecuador que sobresale formando la figura de un esferoide oblatado. Los diámetros ecuatorial y polar son respectivamente 120536 y 108728 Km. Este efecto es producido por la rápida rotación del planeta, su naturaleza fluida y su relativamente baja gravedad. Los otros planetas gigantes son también oblatados pero no en tan gran medida. Saturno posee una densidad de 690 kg/m siendo el único planeta del Sistema Solar con una densidad inferior a la del agua (100 kg/m). Si existiera un recipiente lleno de agua con las dimensiones suficientes para introducir a Saturno, este flotaría. El planeta está formado por un 90% de hidrógeno y un 5% de helio. El volumen del planeta es suficiente como para contener 740 veces la Tierra, pero masa es sólo 95 veces la terrestre, debido a la ya mencionada densidad media relativa. En Octubre de 1997 fue lanzada la nave Cassini, con destino a Saturno, que incluía también la sonda Huygens para explotar Titán, la mayor y más interesante de las lunas del planeta. Se trata del último proyecto de gran presupuesto de la NASA, en colaboración con la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. Tras un viaje de casi siete años, está previsto que la Cassini recoja datos sobre Saturno y sus satélites durante otros cuatro años. En Octubre de 2002 la nave obtuvo su primera fotografía del planeta, tomada a

una distancia de 285 kilómetros, y en la que aparece también Titán. En junio de 2004 la Cassini sobrevoló Febe, otro satélite de Saturno (el más alejado), obteniendo imágenes espectaculares de su superficie, llena de cráteres. En julio del mismo año, la nave entró en órbita de Saturno. En Enero de 2005 la sonda Huygens atravesó la atmósfera de Titán y alcanzó su superficie, enviando a la Tierra datos e imágenes de gran interés del satélite. El periodo de rotación de Saturno es incierto dado que no posee superficie y su atmósfera gira con un periodo distinto de cada latitud. Desde la época de los Voyager se consideraba que el periodo de rotación de Saturno, basándose en la periodicidad de señales de radio emitidas por él, era de 10h 45min 45seg. La causa de este cambio en el periodo de rotación de radio podría estar relacionada con la actividad volcánica en forma de géisers de la luna Encélado, que produciría material en órbita de Saturno capaz de alterar la forma del campo magnético externo del planeta y su rotación por lo que se considera que el periodo de rotación interno del planeta puede ser conocido únicamente aproximadamente

ANILLOS DE SATURNO Los anillos tienen menos de 200km de espesor, por pero más de de 270.000km de diámetro y están formados billones fragmentos de roca cubiertos de hielo y partículas de polvo. Saturno gira muy rápidamente sobre un eje que está inclinado 26,5º respecto a la normal. Las órbitas de los anillos y satélites están todas alineadas con su rotación, y están en el mismo plano que el ecuador del planeta, dando a todo el sistema una apariencia inclinada. Como los demás planetas gaseosos Saturno tiene una protuberancia notable en su ecuador donde la velocidad de rotación es mayor que en los polos. En su atmósfera, los vientos soplan alrededor del ecuador a 1.800km/h. El disco de Saturno se caracteriza por unos matices muy tenues. Las bandas están menos marcadas, tal vez por la cantidad de nubes que se

generan a más profundidad. Los hidrocarburos de los estratos superficiales contribuyen a que los matices de los colores de las bandas de Saturno sean más delicados. Los colores de un planeta dependen de las sustancias que hay en una atmósfera y en Saturno las tintas dominantes son el blanco de las nubes de amoniaco y el ocre de hidrosulfuro de amoniaco presente en las formaciones situadas un poco por debajo de las anteriores. Según el modelo hoy aceptado, el centro del planeta está formado por un núcleo rocoso; alrededor suyo se extiende una región de hidrógeno metálico, donde el hidrógeno se presenta con todas las características de un metal. Por encima, se extiende un estrato de hidrógeno y de helio moleculares, que llega hasta las regiones inferiores de la atmósfera, que ocupa la región más externa de Saturno.

LA ATMÓSFERA La atmósfera está formada por un 96% de hidrógeno, un 3% de helio y un 0,4& de metano gaseoso. Las investigaciones llevadas a cabo han demostrado que Saturno, al igual que Júpiter, emite más energía de la que recibe del Sol, en relación 2/1. Este fenómeno puede explicarse porque el helio se comprime en las zonas centrales del planeta. El calor generado de ésta manera sería suficiente como para atraer movimientos convectivos que crearían en la atmósfera corrientes cálidas ascendentes y corrientes frías descendentes que buscarían los estratos más bajos. Saturno posee 18 satélites conocidos pero se cree que pudieran ser muchos más, que serían fragmentos de roca bastante

pequeños que no han sido descubiertos. Al igual que Júpiter, Saturno tiene satélites bastante pequeños que no merece la pena hacer mención, pero en los siguientes enlaces podrás encontrar información sobre los más importantes, de todas formas adjunto una tabla con todos los datos sobre todos sus satélites conocidos.

BIBLIOGRAFÍA http://perso.wanadoo.es/pawo/saturno.htm/ /wiki/imagen;saturn_eclipse_exaggerated:jpg