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Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina, el Caribe, Espaa y Portugal
Sistema de Informacin Cientfica
Julin de Jess Prez Ros
Nuevas propuestas para la interpretacin del pasado: San Agustn, o el arte de la representacin de mitos
perdidos. Resea de "Iconografa funeraria en la cultura arqueolgica de San Agustn-Colombia." de Velandia
Jagua, Csar Augusto et., l.
Boletn de Antropologa Universidad de Antioquia, vol. 25, nm. 42, 2011, pp. 303-310,
Universidad de Antioquia
Colombia
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Boletn de Antropologa Universidad de Antioquia,
ISSN (Versin impresa): 0120-2510
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Universidad de Antioquia
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Proyecto acadmico sin fines de lucro, desarrollado bajo la iniciativa de acceso abierto
R e s e a s
Nuevas propuestas para la interpretacin
del pasado: San Agustn, o el arte
de la representacin de mitos perdidos
Velandia Jagua, Csar Augusto et., l. (2011). Iconografa funeraria en la
cultura arqueolgica de San Agustn-Colombia. Ibagu: Universidad del
Tolima, 392 pp. ISBN: 978-958-9243-89-3.
Como punto de partida, se considera innecesario, e incluso imprudente, realizar una
presentacin sobre el conjunto de evidencias prehispnicas ubicadas en la parte alta
de la hoya del ro Magdalena, entre los andes y la regin amaznica, y en actual
departamento de Huila (Colombia), conocidas como la cultura arqueolgica de San
Agustn. El pblico al que est destinada la obra que suscita esta resea, debe tener,
necesariamente, alguna idea sobre el enorme signifcado de San Agustn para la
arqueologa, entre el misterio, la curiosidad y los esfuerzos de inteleccin, como la ms
clebre cultura arqueolgica dentro de la geografa colombiana; por lo cual resulta
complicado tratar de sintetizar aqu, informacin sufciente sobre un tema tan amplio,
tan denso, tan lleno de aristas y sensibilidades.
San Agustn es, sin lugar a dudas, uno de los ms imponentes testimonios del
pasado prehispnico en Amrica, y su singularidad se reafrma por su ubicacin en la
llamada rea Intermedia, fuera de la infuencia directa de las grandes civilizaciones
asociadas a los Andes centrales y Mesoamrica.
Quiz el ms reciente esfuerzo de comprensin de las evidencias arqueolgicas
de San Agustn lo encontramos en la obra de Csar Augusto Velandia Jagua Iconografa
funeraria en la cultura arqueolgica de San Agustn-Colombia, quien acompaado de un
equipo de investigacin conformado por estudiantes de la Universidad del Tolima, publica
este libro que debido a los juegos de interpretacin propuestos, a los cuestionamientos que
realiza a las propuestas descriptivas y analticas construidas desde la arqueologa sobre
San Agustn, y a las evidencias y descripciones que presenta sobre la iconografa, est
destinado a ser un documento clave para quienes buscan un blanco para la crtica, para
quienes buscan un modelo de interpretacin de la iconografa amerindia y, naturalmente,
para quienes desean acercarse a esta cultura arqueolgica.
El trabajo presentado en este libro se suscribe en la arqueologa cognitiva,
afrmando as la posibilidad de hallar respuestas en cuanto a los procesos, patrones,
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relaciones y direcciones que sobre la cultura evidencian los restos materiales. Ms
que un informe de investigacin, se trata del resultado de dcadas de observacin, de
muchas preguntas y posibles respuestas sobre el signifcado de los smbolos contenidos
en este complejo espacio sacralizado.
Entrando a la estructura del libro, la metodologa ocupa un lugar importante y
diferenciado de los dems captulos del texto. Est escrita de manera diferente, ms
tcnica, ms cargada de juegos de palabras que a veces difcultan la lectura de los
enunciados, en un estilo que recuerda a los tericos franceses citados por el autor. As,
se trata de defnir las bases tericas del acercamiento a la iconografa construyendo
sentidos mediante la aplicacin del mtodo estructuralista. Tambin se distingue el
apartado de la metodologa en el hecho de que puede crear una gran expectativa sobre
lo que encontrar el lector en el cuerpo del texto. Se deja a cada lector el juzgar segn su
criterio si el contenido del libro alcanza los lineamientos propuestos en el captulo
sobre el mtodo. Lo que s se puede afrmar es que la metodologa propuesta, en
su totalidad o en algunas de sus propuestas, puede ser un referente importante para
investigar, no solo el anlisis iconogrfco en San Agustn, sino el de iconografa
arqueolgica en otras zonas del pas y en otros contextos, como la cermica, los
petroglifos, pictografas, el tejido y la pintura corporal.
El doctor Velandia avanza en su descripcin del mtodo planteando cmo
el formalismo fue dotado de una supuesta objetividad, siendo este un soporte del
positivismo. Siguiendo los postulados que han tratado de superar las invenciones
de la modernidad con respecto al conocimiento, nos recuerda cmo toda descrip-
cin es una interpretacin, y que nuestra propia formacin cultural fltra los datos
observados sobre las culturas otras. As, nuestro reconocimiento geomtrico de las
formas est dado por una estructura mental, distante de la cultura observada. Adems,
nuestro antropocentrismo y nuestro sesgo cultural determinan la manera en la que
clasifcamos el mundo, y en este caso el mundo de las formas, separndonos en un
primer momento del mundo de las ideas indgenas americanas.
Debido a que la publicacin se refere a la iconografa, resulta interesante cmo el
profesor Velandia asume el concepto de cono. As, afrma que el lenguaje icnico debe
entenderse en el libro como la articulacin de imgenes de la representacin esttica,
trascendiendo la defnicin convencional saussureana del cono como representacin
de un objeto por medio de un signo, afrmando as el carcter esttico de la representa-
cin que hacemos los seres humanos de las formas. Por este camino, y apoyado en el
mtodo estructuralista, el autor afrma que lo que muestran las formas en la iconografa
de San Agustn es una puesta en escena mitogrfca, y por ende las representaciones
mticas que comporta el espacio de San Agustn proyectan la conciencia colectiva de
las relaciones reales de la sociedad que produjo dicho espacio. De ah que San Agustn
se considere un espacio sagrado: es all donde el mito se actualiza.
Para no recurrir a una larga e inevitable parfrasis, se esbozan aqu algunos
aspectos que resaltan en la metodologa planteada en la obra. El autor presenta cmo
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su proceso de anlisis de las formas se realiza en tres instancias. La primera, consiste
en la reconstruccin de las estructuras formales de la estatuaria, construcciones y
pintura. Estas estructuras formales debern ensamblarse a la estructura de la arti-
culacin en imgenes de la representacin esttica, teniendo en cuenta siempre el
carcter contextual de las formas. Es en la primera fase se realiza una diseccin
de las formas en sus partes constitutivas, para luego al ensamblarlas, comprender su
funcionamiento. Entonces, se podr ver cmo el discurso signifcativo se encuentra
articulado a la estructura de las formas.
La segunda instancia metodolgica consiste en la reconstruccin de la articulacin
de los mitemas, admitiendo entonces que las formas representadas corresponden
a tales unidades signifcativas. Frente a la idea de los mitemas tras las formas, el
doctor Velandia afrma que lo real representado subyace en lo irreal simbolizado.
La articulacin de las formas a los mitos es, en defnitiva, la tarea ms compleja
planteada en el trabajo del profesor Velandia. La articulacin de los mitos america-
nos realizada por Lvi-Strauss en busca de los mitemas que enlazan el pensamiento
fundamental indgena, se constituye en la prueba de que es posible encontrar una
unidad elemental en el pensamiento salvaje. Esto, sumado a la idea de que las so-
ciedades indgenas americanas se comportan como fras en relacin con el tiempo
mtico, a diferencia de las sociedades industriales en las cuales el cambio rpido
ha sido la regla, sustenta para el doctor Velandia la idea que es posible dotar de
sentido a los elementos iconogrfcos de San Agustn a partir de su asociacin con
los relatos mticos colectados en otros lugares del pas, en las crnicas de conquista
y en las pesquisas etnogrfcas contemporneas. No obstante el peo del autor, la
aplicacin de este mtodo sin hacer amplios contrastes en la mitografa americana,
podra llevar a dotar con sentidos ms o menos arbitrarios a la iconografa que de
esta manera se aborde.
La tercera instancia metodolgica consistira en la aproximacin al contexto de
lo real representado. El doctor Velandia asume que las representaciones estticas
prehispnicas fueron producidas por el trabajo de unos hombres y mujeres situados
en un espacio-tiempo concretos. Por tanto, tras el relato mitopotico expresado en la
iconografa de San Agustn se expresan los modos de vida social, ya que los smbolos
representan la realidad. La metodologa, pues, se inscribe en las normas expuestas
por Claude Lvi-Strauss para el anlisis estructuralista mediante la formulacin
de modelos. As, para cada instancia metodolgica el autor plantea un modelo que
describe el proceso lgico y los diferentes niveles del acercamiento a las formas.
Sobre la clasifcacin bsica de la formas en la iconografa de San Agustn,
el profesor Velandia muestra resistencia a ver all representaciones naturalistas, ya
que no se encuentran representaciones que reproduzcan la naturaleza sino ms bien
representaciones simblicas, en tanto que se trata de abstracciones que resignifcan
lo que en s parte de la naturaleza. Sobre el carcter simblico de la iconografa de
San Agustn, el autor recalca sobre la idea de que el acervo cultural de nuestro tiempo
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nos dota de una percepcin de las formas que nos limita severamente al momento
de acercarnos a la iconografa prehispnica.
As, el autor critica con acierto la visin simplista que ha desposedo a San
Agustn y en general a las culturas indgenas de Amrica de una historicidad propia,
aplicando sobre ellas la idea de un necesario trnsito de la humanidad de lo simple
a lo complejo, del naturalismo al geometrismo, de la reproduccin mecnica a la
abstraccin. En favor de este planteamiento, cabe anotar cmo el arte y la cultura en
general del mundo indgena comporta una urdimbre de signifcados densos complejos,
mientras que la cultura occidental actual (de la cual los cientfcos sociales somos
parte) est organizada a partir del consumo de smbolos simples que permiten fjar
ideas que determinan nuestros patrones de consumo. Por tanto, la idea del paso de lo
simple a lo complejo en la signifcacin de la realidad parece no ser la ruta obligada
en el devenir de las sociedades, las cuales construyen su propia historicidad.
Ante la distancia temporal y cultural que nos separa de las sociedades pre-
hispnicas, el profesor Velandia propone criterios para acercarse a las estticas prehis-
pnicas, tales como pensar las formas como trabajo y produccin social, el arte
como transformacin de las cosas en representaciones y el arte como forma de
comunicacin, en donde su transparencia en la comunicacin maximiza su carcter
social. Adems, el autor recuerda que las formas estticas de San Agustn contienen
un cierto nivel ideolgico, en tanto portadoras de un discurso que explica ciertas
condiciones socioculturales.
Entrando ya los detalles tcnicos percibidos por el doctor Velandia, este expone
cmo, al igual que la mayor parte de las manifestaciones grfcas y escultricas ame-
ricanas, la representacin artstica en San Agustn es construida en dos dimensiones
o de manera planigrfca. Adems, argumenta sobre cmo la abrasin sera la manera
predominante para dar forma a las rocas volcnicas que constituyen la mayor parte
de las esculturas, poniendo en discusin, por esta va, algunos aspectos de la cadena
tecnolgica implicada en la construccin de las esculturas de piedra.
A partir de este punto, el autor aborda la manera como los trabajos del maes-
tro Luis ngel Rengifo le abrieron un camino para la comprensin del diseo de la
estatuaria de San Agustn, el cual estara basado al menos en tres criterios: a. La
estatuaria obedece a una composicin geomtrica especfca, b. el concepto bsico
de la composicin es planigrfco, c. Los elementos compositivos esenciales son el
rectngulo y el cuadrado. (p. 44). A dems, el doctor Velandia refere los trabajos
de Margarita Martnez del Sobral en Centroamrica, en los cuales esta muestra cmo
la produccin artstica en esta zona del continente no fue arbitraria, respondiendo a
unos cnones especfcos aplicados sistemticamente. Como resultado del estudio
de las anteriores perspectivas, el autor encuentra cmo en el diseo de muchas de
las estatuas de San Agustn se aplic el canon de la proporcin armnica.
Para quien tiene una mnima idea de lo que ha signifcado para la humanidad
la proporcin armnica en el diseo arquitectnico y en el arte en general, y de su
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signifcado como expresin de un nmero irracional para los matemticos de todos
los tiempos, resulta a la vez natural y desconcertante que los antiguos pobladores
del alto Magdalena hayan tenido conocimiento y aplicacin de este, a la luz de las
evidencias, canon universal de las proporciones. Ms que una ancdota entre los
descubrimientos arqueolgicos que se dan da tras da, la proporcin armnica en San
Agustn plantea asuntos antropolgicos fundamentales: al tiempo que se desarroll
y aplic el concepto de la proporcin armnica, Se habra dado en San Agustn
un desarrollo notable de las matemticas como en el caso de las antiguas grandes
culturas centroamericanas? Y si no fue as, ser la proporcin armnica una prueba
de la existencia de estructuras fundamentales del intelecto humano que permiten
hallar de manera intuitiva patrones y proporciones en la naturaleza? O visto de otra
forma, permitirn estas estructuras la abstraccin de las proporciones armnicas
en especmenes naturales para trasponer dicha armona al arte? Efectivamente, las
preguntas que surgen son de corte estructuralista, quiz bajo la infuencia de la obra
del profesor Velandia. Cuando se abre el libro, lo que se encuentra es la grfca que
representa la proporcin armnica enmarcando los nmeros de los captulos, lo cual
muestra el nfasis del autor en este asunto. No hay que ser un matemtico, ni siquiera
un artista, para dejar seducir la imaginacin por las inquietantes caractersticas de los
patrones y las proporciones. Quien haya visto la pelcula de Darren Aronofsky
(Pi, el orden del caos, 1998) entender de manera preliminar los ilimitados
juegos que propone a la mente el acercamiento a los patrones en las formas.
Dejando a los lectores otros elementos importantes de la metodologa propuesta
por el autor para el anlisis iconogrfco en San Agustn, como la clasifcacin de
las formas en animales, humanas y compuestas, pasamos al anlisis (y por ende
interpretacin). El doctor Velandia comienza por recordar cmo las evidencias ico-
nogrfcas estudiadas deberan articular una estructura mtica, diversa en sus formas
pero anloga en su estructura signifcativa con los mitos de las sociedades descritas
en las crnicas de conquista y de las sociedades indgenas actuales. Adems, el
autor nos recuerda que a diferencia del nuestro, el pensamiento indgena no tiende
a antropizar, al contrario, parte de lo natural, de lo cual es parte, para interpretar el
mundo desde una idea integral del cosmos.
De esta manera, y desmarcndose decididamente de los ordenamientos y
criterios asumidos anteriormente para describir las relaciones intrnsecas de la
iconografa de San Agustn, el Doctor Velandia comienza por determinar como
punto de partida al caimn, ya que el caimn articula las relaciones csmicas en la
iconografa agustiniana (p. 82).
A partir de un estudio riguroso de las formas, de la comparacin y de un
sistemtico estudio, el autor encuentra cmo la fgura del caimn ocupa un lugar
fundamental dentro del relato mtico que expresan los juegos de imgenes en San
Agustn. Basado en estos descubrimientos, el autor retoma diferentes elementos de
la mitografa americana, incluyendo la representacin del espacio csmico entre los
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kogi, para tratar de darle sentido al caimn y articularlo dentro de una cadena de sig-
nifcados con otras representaciones iconogrfcas, buscando as llegar a los mitemas
que permitiran una lectura de la iconografa agustiniana. Es en este lugar donde, a
mi juicio, se hila ms delgado en la argumentacin. Caimn, tero y chamn, unidos
en los mitos, deberan tener su correlato en la iconografa. Si bien la imagen del
caimn es absolutamente clara en las representaciones, por ser fgurativa, y a dems
la idea del chamn en las esculturas de San Agustn ha sido recurrente, el cono que
se identifca con un tero en una de las esculturas no parece muy convincente, ni las
formas que se asocian al tero en las mscaras de algunas esculturas. Esta debilidad
en las evidencias sobre el sentido de las formas abstractas hace frgil la cadena de
interpretacin que lleva hasta los mitos que asocian a los caimanes con los teros,
estos s, bien soportados pero con las dudas que imprimen las diferencias en el
tiempo y en el espacio entre las culturas que producen los mitos y la de San Agustn.
En este juego de asociaciones y de bsqueda de sentido para las formas, el autor
emprende la bsqueda de la interpretacin chamnica de los fosfenos para llegar al
par sagrado, fgura que desde los aztecas describira la condicin del consumir
hongos en pares especfcos para garantizar la efcacia de la experiencia buscada.
De esta manera, el doctor Velandia encuentra un puente entre la iconografa que a su
parecer representa teros, hongos y chamanismo, lo cual lo remite a las representa-
ciones pintadas en las estructuras funerarias de San Agustn. Nuevamente, al tiempo
que aborda de manera sistemtica y precisa la descripcin (y representacin-dibujo)
de las formas, el autor se muestra impetuoso al momento de establecer relaciones
entre los mitos, el ofcio del chamn y la iconografa agustiniana. Incluso, al tomar
esta va interpretativa, llega a atribuir la aparente desproporcin anatmica de las
esculturas estudiadas al fenmeno de macropsia (percibir los objetos mucho mayores
de lo que son) producido por algunas sustancias psicoactivas. Resulta extrao cmo,
al tratar de tejer su discurso en bsqueda de una lgica mitopotica en las formas, el
profesor Velandia pueda interpretar los juegos de proporciones de la escultrica de
San Agustn como debidos a la infuencia del uso de drogas, sobre todo despus de
advertir en esta un refnamiento tal como la proporcin aurea. Ante esto, debo decir
que si la cabeza en una escultura puede llegar a ocupar dos tercios del total, como
lo afrma el autor, dudo que se deba al diseo psicodlico de un chamn-artista. Ms
bien, pienso en la idea de que se trata de una cuestin de estilo, en su defnicin
ms simple, de una manera de hacer las cosas. Y esta manera de hacer las cosas se
caracterizara por exagerar el tamao de la cabeza con el fn de poder resaltar los
rasgos y las expresiones del rostro, donde deben encajar ojos, narices, mandbulas,
mscaras, tocados, orejeras, etc. Esta tcnica de aumentar en proporcin el tamao
de la cabeza para enfatizar la expresin del rostro es muy usada hoy en dibujos
animados y tiras cmicas.
Con estas asociaciones entre las formas y los mitos, el doctor Velandia pasa
a la descripcin de la pintura en las estructuras funerarias, concibiendo el color
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como una forma en s misma y no como simple decoracin. Con respecto a las
posibilidades de interpretacin, el autor reconoce el signifcado arbitrario que cada
cultura puede asignar al color, con una prudencia que contrasta su acercamiento a la
homologacin del signifcado y la forma del par sagrado en San Agustn. Expo-
niendo la estructura de los juegos del color en las estructuras funerarias y pinturas
de las esculturas, el autor propone una analoga con los colores y su distribucin en
animales, y busca nuevamente ubicarlos en un contexto mtico. Mostrando cmo
la muerte en las culturas indgenas no se opone a la vida como en la nuestra, sino
que hace parte del continuo devenir y recrear de la vida misma, el profesor Velandia
evidencia cmo los espacios fnebres de San Agustn estn rodeados por las formas
que describen la vida y la actualizacin del mito permitiendo la continuidad al uni-
verso de los hombres. Siguiendo a Mircea Eliade, y sintetizando su exploracin entre
caimanes, teros, hongos y chamanes, el doctor Velandia cmo ste espacio debe
asumirse sacralizado, en oposicin a los espacios cotidianos o profanos, situando
su sacralidad en que es en este lugar donde se presenta con coherencia un lenguaje
mtico que explica y hace posible la vida.
Pasando al captulo fnal (en lo que le corresponde), el autor toma algunos casos
de esculturas mal registradas, no registradas o defcientemente descritas, resaltando
en ellas rasgos importantes para su interpretacin. En estos comentarios fnales se
observa, como en toda la obra, uno de los rasgos ms sobresalientes de la propuesta
del doctor Velandia: la continua relectura y crtica de los imaginarios que sobre San
Agustn han construido los arquelogos.
En esta misma va, se incluye al fnal del libro un captulo escrito por Ana
Mara Castro referido a una mirada de gnero sobre la estatuaria agustiniana. Cues-
tionando la ausencia de una perspectiva de gnero entre los investigadores que se
han acercado a San Agustn, Castro plantea cmo dicha perspectiva no debe estar
encaminada a identifcar a la mujer ni a lo femenino dentro del registro arqueolgi-
co, sino sobre cmo se producen ideas al respecto en una sociedad determinada, y
sobre cmo es el modo de las relaciones entre hombres y mujeres. La escritora muestra
cmo el lenguaje y los estereotipos desde las construcciones culturales en las cuales
estn imbuidos los investigadores, han determinado la manera de documentar las
evidencias arqueolgicas, diluyendo, minimizando o ignorando la cuestin. No hay
duda de que una perspectiva de gnero en la arqueologa, y sobre todo al abordar
evidencias que impliquen el anlisis iconogrfco, debe llevar a establecer claves
para comprender en su complejidad las sociedades del pasado.
La autora, en lnea con la actitud del profesor Velandia, sita su anlisis sobre
las falencias que han tenido los investigadores de San Agustn al tratar el tema del
gnero, al describir formas asociadas a lo femenino, al asociar mecnicamente a la
mujer con la fertilidad y con la tierra, y al elaborar hiptesis sobre el papel de
la mujer en las culturas del pasado. A este respecto, es muy signifcativa la madurez
con la que la autora aborda el tema del matriarcado en San Agustn. Argumentando
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en contra de esta idea, muestra cmo no existen pruebas de que en algn momento
hayan existido sociedades con matriarcado, siendo esta una propuesta muy signif-
cativa cuando proviene de una joven investigadora que dejando ver algunos visos
de feminismo en su argumentacin, no obstante, no cede a la cuestin ideolgica y se
centra en los datos y en la lgica del discurso para sostener su perspectiva sobre el
gnero y sobre el abordaje que de este tema han tenido (o mejor, no han tenido)
los arquelogos.
Para cerrar, es importante recalcar que el libro Iconografa funeraria en la
cultura arqueolgica de San Agustn-Colombia se estructura sobre dos ejes bsicos.
El primero consiste en realizar una exposicin crtica de los supuestos y las interpre-
taciones que han marcado la lectura de este complejo iconogrfco, mostrando una
necesaria relectura de las ideas que se han manejado desde la arqueologa. El segundo
corresponde a las propuestas metodolgicas y de interpretacin que se desprenden
en parte de dicha relectura, pero que se constituyen en un esfuerzo novedoso e inde-
pendiente por comprender la complejidad de un mundo al cual solo tenemos acceso
a travs de los restos de la cultura material. En el momento actual de la arqueologa,
donde la legislacin presupone el contrato de los servicios arqueolgicos y el rescate
de las evidencias descontextualizadas, determinando una general falta de proyectos
que surjan de una pregunta de investigacin que piense las culturas arqueolgicas
como objetivo de inteleccin, es totalmente vlido y digno de celebrar el trabajo
presentado en este libro. La invitacin es, entonces, a que el lector disfrute de esta
obra. De entrada, las solas ilustraciones del profesor Velandia son un incentivo para
abordar el libro, ya que embarcan al lector en un viaje hacia la belleza y complejidad
de la escultrica de San Agustn, imperceptible para quien contempla las fotografas
e incluso para quien observa in situ, asombrado, como turista o como arquelogo.
Julin de Jess Prez Ros.
Antroplogo, miembro del grupo de investigacin Estudios del Territorio, Instituto de Estu-
dios Regionales INER, Universidad de Antioquia
Direccin electrnica: antropfagos@gmail.com