The Project Gutenberg EBook of L'alouette du casque, by Eug�ne Sue This eBook is for the use of anyone anywhere

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Eug�ne Sue L'ALOUETTE DU CASQUE ou Victoria la m�re des camps. (1866) _Ce roman fait partie du tome III des Myst�res du peuple ou l'Histoire d'une famille de prol�taires � travers les �ges_

Table des mati�res CHAPITRE CHAPITRE CHAPITRE CHAPITRE PREMIER II III IV

CHAPITRE V

CHAPITRE PREMIER Moi, descendant de Jo�l, le brenn de la tribu de Karnak; moi, _Scanvoch_, redevenu libre par le courage de mon p�re _Ralf_ et les vaillantes insurrections gauloises, arm�es de si�cles en si�cle, j'�cris ceci deux cent soixante-quatre ans apr�s que mon a�eule Genevi�ve, femme de Fergan, a vu mourir, en Jud�e, sur le Calvaire, J�sus de Nazareth. J'�cris ceci cent trente-quatre ans apr�s que _Gomer_, fils de _Judica�l_ et petit-fils de Fergan, esclave comme son p�re et son grand-p�re, �crivait � son fils _M�d�rik_ qu'il n'avait � ajouter que le monotone r�cit de sa vie d'esclave � l'histoire de notre famille. M�d�rik, mon a�eul, n'a rien ajout� non plus � notre l�gende; son fils _Justin_ y avait fait seulement tracer ces mots par une main �trang�re: �Mon p�re M�d�rik est mort esclave, combattant, comme _Enfant du Gui_, pour la libert� de la Gaule. Moi, son fils Justin, colon du fisc, mais non plus esclave, j'ai fait consigner ceci sur les parchemins de notre famille; je les transmettrai fid�lement � mon fils _Aurel_, ainsi que la _faucille d'or, la clochette d'airain, le morceau de collier de fer_ et _la petite croix d'argent_, que j'ai pu conserver.� Aurel, fils de Justin, colon comme son p�re, n'a pas �t� plus lettr� que lui; une main �trang�re avait aussi trac� ces mots � la suite de notre l�gende: �Ralf, fils d'Aurel, le colon, s'est battu pour l'ind�pendance de son pays; Ralf, devenu tout � fait libre par la force des armes gauloises, a �t� aussi oblig� de prier un ami de tracer ces mots sur nos parchemins pour y constater la mort de son p�re Aurel. Mon fils Scanvoch, plus heureux que moi, pourra, sans recourir � une main �trang�re, �crire dans nos r�cits de famille la date de ma mort, � moi, Ralf, le premier homme de la descendance de Jo�l, le brenn de la tribu Karnak, qui ait reconquis une enti�re libert�.� Moi, donc, Scanvoch, fils d'Aurel, j'ai effac� de notre l�gende et r�cit moi-m�me les lignes pr�c�dentes, jadis trac�es par la main d'autrui, qui mentionnaient la mort et les noms des nos a�eux, Justin, Aurel, Ralf. Ces trois g�n�rations remontaient � M�d�rik, fils de Gomer, lequel �tait fils de Judica�l et petit-fils de Fergan, dont la femme Genevi�ve a vu mettre � mort, en Jud�e, J�zus de Nazareth, il y a aujourd'hui deux cent soixante-quatre ans. Mon p�re Ralf m'a aussi remis nos saintes reliques � nous: _La petite faucille d'or_ de notre a�eule H�na, la vierge de l'�le de S�n;

_La clochette d'airain_ laiss�e par notre a�eul Guilhern, le seul survivant des n�tres � la grande bataille de Vannes; jour funeste, duquel a dat� l'asservissement de la Gaule par C�sar, il y a aujourd'hui trois cent vingt ans; _Le collier de fer_, signe de la cruelle servitude de notre a�eul Sylvest; _La petite croix d'argent_ que nous a l�gu�e notre a�eule Genevi�ve, t�moin de la mort de J�sus de Nazareth. Ces r�cits, ces reliques, je te les l�guerai apr�s moi, mon petit _A�lguen_, fils de ma bien-aim�e femme _Ell�n_, qui t'as mis au monde il y a aujourd'hui quatre ans. C'est ce beau jour, anniversaire de ta naissance, que je choisis, comme un jour d'un heureux augure, mon enfant, afin de commencer, pour toi et pour notre descendance, le r�cit de ma vie, selon le dernier voeu de notre a�eul Jo�l, le brenn de la tribu Karnak. Tu t'attristeras, mon enfant, quand tu verras par ces r�cits que, depuis la mort de Jo�l jusqu'� celle de mon arri�re-grand-p�re Justin, sept g�n�rations, entends-tu? _sept g�n�rations!_... ont �t� soumises � un horrible esclavage; mais ton coeur s'all�gera lorsque tu apprendras que mon bisa�eul et mon a�eul �taient, d'esclaves, devenus colons attach�s � la terre des Gaules, condition encore servile, mais beaucoup sup�rieure � l'esclavage; mon p�re � moi, redevenu libre gr�ce aux redoutables insurrections des _Enfants du Gui_, m'a l�gu� la libert�, ce bien le plus pr�cieux de tous; je te le l�guerai aussi. Notre ch�re patrie a donc, � force de luttes, de pers�v�rance contre les Romains, successivement reconquis, au prix du sang de ses enfants, presque toutes ses libert�s. Un fragile et dernier lien nous attache encore � Rome, aujourd'hui notre alli�e, autrefois notre impitoyable dominatrice; mais ce fragile et dernier lien bris�, nous retrouverons notre ind�pendance absolue, et nous reprendrons notre antique place � la t�te des grandes nations du monde. Avant de te faire conna�tre certaines circonstances de ma vie, mon enfant, je dois suppl�er en quelques lignes au vide que laisse dans l'histoire de notre famille l'abstention de ceux de nos a�eux qui, par suite de leur manque d'instruction et du malheur des temps, n'ont pu ajouter leurs r�cits � notre l�gende. Leur vie a d� �tre celle de tous les Gaulois qui, malgr� les cha�nes de l'esclavage, ont, pas � pas, si�cle � si�cle, conquis par la r�volte et la bataille l'affranchissement de notre pays. Tu liras, dans les derni�res lignes �crites par notre a�eul Fergan, �poux de Genevi�ve, que, malgr� les serments des _Enfants du Gui_ et de nombreux soul�vements, dont l'un, et des plus redoutables, eut � sa t�te Sacrovir, ce digne �mule du _chef des cent vall�es_, la tyrannie de Rome, impos�e depuis C�sar � la Gaule, durait toujours. En vain J�sus de Nazareth avait proph�tis� les temps o� les fers des esclaves seraient bris�s, les esclaves tra�naient toujours leurs cha�nes ensanglant�es; cependant notre vieille race, affaiblie, mutil�e, �nerv�e ou corrompue par

l'esclavage, mais non soumise, ne laissait passer que peu d'ann�es sans essayer de briser son joug; les secr�tes associations des _Enfants du Gui_ couvraient le pays et donnaient d'intr�pides soldats � chacune de nos r�voltes contre Rome. Apr�s la tentative h�ro�que de _Sacrovir_, dont tu liras la mort sublime dans les r�cits de notre a�eul Fergan[1], le ch�tif et timide esclave tisserand, d'autres insurrections �clat�rent sous les empereurs romains Tib�re et Claude; elles redoubl�rent d'�nergie pendant les guerres civiles qui, sous le r�gne de _N�ron_, divis�rent l'Italie. Vers cette �poque, l'un de nos h�ros, VINDEX, aussi intr�pide que le CHEF DES CENT VALL�ES ou que Sacrovir, tint longtemps en �chec les arm�es romaines. CIVILS, autre patriote gaulois, s'appuyant sur les proph�ties de VELL�DA, une de nos druidesses, femme virile et de haut conseil, digne de la vaillance et de la sagesse de nos m�res, souleva presque toute la Gaule, et commen�a d'�branler la puissance romaine. Plus tard, enfin, sous le r�gne de l'empereur Vitellius, un pauvre esclave de labour, comme l'avait �t� notre a�eul Guilhern, se donnant comme Messie et lib�rateur de la Gaule, de m�me que J�sus de Nazareth s'�tait donn� comme Messie et lib�rateur de la Jud�e, poursuivit avec une patriotique ardeur l'oeuvre d'affranchissement commenc�e par le _chef des cent vall�es_, et continu�e par _Sacrovir, Vindex, Civilis_ et tant d'autres h�ros. Cet esclave laboureur, nomm� MARIK, �g� de vingt-cinq ans � peine, robuste, intelligent, d'une h�ro�que bravoure, �tait affili� aux _Enfants du Gui_; nos v�n�r�s druides, toujours pers�cut�s, avaient parcouru la Gaule pour exciter les ti�des, calmer les impatients et pr�venir chacun du terme fix� pour le soul�vement. Il �clate; _Marik_, � la t�te de dix mille esclaves, paysans comme lui, arm�s de fourches et de faux, attaque, sous les murs de Lyon, les troupes romaines de Vitellius. Cette premi�re tentative avorte; les insurg�s sont presque enti�rement d�truits par l'arm�e romaine, trois fois sup�rieure en nombre. Loin d'accabler les insurg�s gaulois, cette d�faite les exalte; des populations enti�res se soul�vent � la voix des druides pr�chant la guerre sainte: les combattants semblent sortir des entrailles de la terre; Marik se voit bient�t � la t�te d'une nombreuse arm�e. Dou� par les dieux du g�nie militaire, il discipline ses troupes, les encourage, leur inspire une confiance aveugle, marche vers les bords du Rhin, o� campait, prot�g�e par ses retranchements, la r�serve de l'arm�e romaine, l'attaque, la bat, et force des l�gions enti�res, qu'il fait prisonni�res, � changer leurs enseignes pour notre antique coq gaulois. Ces l�gions romaines, devenues presque nos compatriotes par leur long s�jour dans notre pays, entra�n�es par l'ascendant militaire de Marik, se joignent � lui, combattent les nouvelles cohortes romaines venues d'Italie, les dispersent ou les an�antissent. L'heure de la d�livrance de la Gaule allait sonner... Marik tombe entre les mains de l'immonde empereur Vespasien, par une l�che trahison... Ce nouveau h�ros de la Gaule, cribl� de blessures, est livr� aux animaux du cirque, comme notre a�eul Sylvest. La mort de ce martyr de la libert� exasp�ra les populations; sur tous les points de la Gaule, de nouvelles insurrections �clatent. La parole de J�sus de Nazareth, proclamant_ l'esclave l'�gal de son ma�tre_, commence � p�n�trer dans notre pays, pr�ch�e par des ap�tres voyageurs; la haine contre l'oppression �trang�re

redouble: attaqu�s en Gaule de toutes parts, harcel�s de l'autre c�t� du Rhin par d'innombrables hordes de Franks, guerriers barbares, venus du fond des for�ts du Nord, en attendant le moment de fondre � leur tour sur la Gaule, les Romains capitulent avec nous; nous recueillons enfin le fruit de tant de sacrifices h�ro�ques! Le sang vers� par nos p�res depuis trois si�cles a f�cond� notre affranchissement, car elles �taient proph�tiques ces paroles du chant du _Chef des cent vall�es_: _�Coule, coule, sang du captif!_ _Tombe, tombe, ros�e sanglante!_ _Germe, grandis, moisson vengeresse!...�_ Oui, mon enfant, elles �taient proph�tiques ces paroles; car c'est en chantant ce refrain que nos p�res ont combattu et vaincu l'oppression �trang�re. Enfin, Rome nous rend une partie de notre ind�pendance; nous formons des l�gions gauloises, command�es par nos officiers; nos provinces sont administr�es par des gouverneurs de notre choix. Rome se r�serve seulement le droit de nommer un _principat_ des Gaules, dont elle sera suzeraine; on accepte en attendant mieux; ce mieux ne se fait pas attendre. �pouvant�s par nos continuelles r�voltes, nos tyrans avaient peu � peu adouci les rigueurs de notre esclavage; la terreur devait obtenir d'eux ce qu'ils avaient impitoyablement refus� au bon droit, � la justice, � la voix suppliante de l'humanit�: il ne fut plus permis au ma�tre, comme du temps de notre a�eul Sylvest et de plusieurs de ses descendants, de disposer de la vie des esclaves, comme on dispose de la vie d'un animal. Plus tard, l'influence de la terreur augmentant, le ma�tre ne put infliger des ch�timents corporels � son esclave que par l'autorisation d'un magistrat. Enfin, mon enfant, cette horrible loi romaine, qui, du temps de notre a�eul Sylvest et des sept g�n�rations qui l'ont suivi, d�clarait les esclaves hors de l'humanit�, disant dans son f�roce langage, _que l'esclave n'existe pas, qu'il _N'A PAS DE T�TE (_non caput habet_, selon le langage romain), cette horrible loi, gr�ce � l'�pouvante inspir�e pas nos r�voltes continuelles, s'�tait � ce point modifi�e, que le code Justinien proclamait ceci: �La libert� est le droit naturel; c'est le droit des gens qui a cr�� la servitude; il a cr�� aussi l'affranchissement, qui est le retour � la libert� naturelle.� Ainsi donc, mon enfant, gr�ce � nos insurrections sans nombre, l'esclavage �tait remplac� par le _colonat_, sous le r�gime duquel ont v�cu notre bisa�eul Justin et notre a�eul Aurel; c'est-�-dire qu'au lieu d'�tre forc�s de cultiver, sous le fouet et au seul profit des Romains, les terres dont ceux-ci nous avaient d�pouill�s par la conqu�te, les _colons_ avaient une petite part dans le produits de la terre qu'ils faisaient valoir. On ne pouvait plus les vendre, comme des animaux de labour, eux et leurs enfants; on ne pouvait plus les torturer ou les tuer; mais ils �taient oblig�s, de p�re en fils, de rester, eux et leur famille, attach�s � la m�me propri�t�. Lorsqu'elle se vendait, ils passaient au nouveau possesseur sous les m�mes conditions de travail. Plus tard, la condition des colons s'am�liora davantage encore: ils jouirent de leurs droits de citoyens. Lorsque les l�gions gauloises se form�rent, les soldats dont elles furent compos�es redevinrent compl�tement libres. Mon p�re Ralf, fils de

colon, regagna ainsi sa libert�; et moi, fils de soldat, �lev� dans les camps, je suis n� libre, et je te l�guerai cette libert�, comme mon p�re me l'a l�gu�e. Lorsque tu liras ceci, mon enfant, apr�s avoir eu connaissance des souffrances de nos a�eux, esclaves pendant sept g�n�rations, tu comprendras la sagesse des voeux de notre a�eul Jo�l, le brenn de la tribu de Karnak; tu verras combien justement il esp�rait que notre vieille race gauloise, en conservant pieusement le souvenir de sa bravoure et de son ind�pendance d'autrefois, trouverait dans son horreur de l'oppression romaine la force de la briser. Aujourd'hui que j'�cris ces lignes, j'ai trente-huit ans; mes parents sont morts depuis longtemps: Ralf, mon p�re, premier soldat d'une de nos l�gions gauloises, o� il avait �t� enr�l� � dix-huit ans dans le midi de la Gaule, est venu dans ce pays-ci, pr�s des bords du Rhin, avec l'arm�e; il a �t� de toutes batailles contre les Franks, ces hordes f�roces, qui, attir�s par le beau ciel et la fertilit� de notre Gaule, sont camp�s de l'autre c�t� du Rhin, toujours pr�ts � l'invasion. Il y a pr�s de quarante ans, on craignit en Bretagne une descente des insulaires d'Angleterre: plusieurs l�gions, parmi lesquelles se trouvait celle de mon p�re, furent envoy�es dans ce pays. Pendant plusieurs mois, il tint garnison dans la ville de Vannes, non loin de Karnak, le berceau de notre famille. Ralf, s'�tant fait lire par un ami les r�cits de nos anc�tres, alla visiter avec un pieux respect le champ de bataille de Vannes, les pierres sacr�es de Karnak, et les terres dont nous avions �t�, du temps de C�sar, d�pouill�s par la conqu�te. Ces terres �taient au pouvoir d'une famille romaine; des colons, fils de Gaulois Bretons de notre ancienne tribu, autrefois r�duits � l'esclavage, exploitent ces terres pour ceux-l� dont les anc�tres les avaient d�poss�d�s. La fille de l'un de ces colons aima mon p�re et en fut aim�e. Elle se nommait Madel�ne; c'�tait une de ces viriles et fi�res Gauloises, dont notre a�eule Margarid, femme de Jo�l, offrait le mod�le accompli. Elle suivit mon p�re lorsque sa l�gion quitta la Bretagne pour revenir ici sur les bords du Rhin, o� je suis n�, dans le camp fortifi� de Mayence, ville militaire, occup�e par nos troupes. Le chef de la l�gion o� servait mon p�re �tait fils d'un laboureur; son courage lui avait valu ce commandement. Le lendemain de ma naissance, la femme de ce chef mourait en mettant au monde une fille... une fille... qui, peut-�tre, un jour, du fond de sa modeste maison, r�gnera sur le monde, comme elle r�gne aujourd'hui sur la Gaule; car, aujourd'hui, � l'heure o� j'�cris ceci, VICTORIA, par la juste influence qu'elle exerce sur son fils VICTORIN et sur notre arm�e, est de fait imp�ratrice de la Gaule. Victoria est ma soeur de lait; son p�re, devenu veuf, et appr�ciant les m�les vertus de ma m�re, la supplia de nourrir cette enfant; aussi, elle et moi, avons-nous �t� �lev�s comme fr�re et soeur: � cette fraternelle affection, nous n'avons jamais failli... Victoria, d�s ses premi�res ann�es, �tait s�rieuse et douce, quoiqu'elle aim�t le bruit des clairons et la vue des armes. Elle devait �tre un jour belle, de cette auguste beaut�, m�lange de calme, de gr�ce et de force, particuli�re � certaines femmes de la Gaule. Tu verras des m�dailles frapp�es en son honneur dans sa premi�re jeunesse; elle est repr�sent�e en _Diane

chasseresse_, tenant un arc d'une main et de l'autre un flambeau. Sur une derni�re m�daille, frapp�e il y a deux ans, Victoria est figur�e avec Victorin, son fils, sous les traits de _Minerve_ accompagn�e de _Mars_ [2]. � l'�ge de dix ans, elle fut envoy�e par son p�re dans un coll�ge de druidesses. Celles-ci, d�livr�es de la pers�cution romaine, par la renaissance de la libert� des Gaules, �levaient des enfants comme par le pass�. Victoria resta chez ces femmes v�n�r�es jusqu'� l'�ge de quinze ans; elle puisa dans leurs patriotiques et s�v�res enseignements un ardent amour de la patrie et des connaissances sur toutes choses: elle sortit de ce coll�ge instruite des secrets du temps d'autrefois, et poss�dant, dit-on, comme Vell�da et d'autres druidesses, la pr�vision de l'avenir. � cette �poque, la virile et fi�re beaut� de Victoria �tait incomparable... Lorsqu'elle me revit, elle fut heureuse et me le t�moigna; son affection pour moi, son fr�re de lait, loin de s'affaiblir pendant notre longue s�paration, avait augment�. Ici, mon enfant, je veux, je dois te faire un aveu, car tu ne liras ceci que lorsque tu auras l'�ge d'homme: dans cet aveu, tu trouveras un bon exemple de courage et de renoncement. Au retour de Victoria, si belle de sa beaut� de quinze ans, j'avais son �ge; je devins, quoique � peine adolescent, follement �pris d'elle; je cachai soigneusement cet amour, autant par timidit� que par suite du respect que m'inspirait, malgr� le fraternel attachement dont elle me donnait chaque jour des preuves, cette s�rieuse jeune fille, qui rapportait du coll�ge des druidesses je ne sais quoi d'imposant, de pensif et de myst�rieux. Je subis alors une cruelle �preuve. � quinze ans et demi, Victoria, ignorant mon amour (qu'elle doit toujours ignorer), donna sa main � un jeune chef militaire... Je faillis mourir d'une lente maladie, caus�e par un secret d�sespoir. Tant que dura pour moi le danger, Victoria ne quitta pas mon chevet; une tendre soeur ne m'e�t pas combl� de soins plus d�vou�s, plus d�licats... Elle devint m�re... et quoique m�re, elle accompagnait � la guerre son mari, qu'elle adorait. � force de raison, j'�tais parvenu � vaincre, sinon mon amour, du moins ce qu'il y avait de violent, de douloureux, d'insens� dans cette passion; mais il me restait pour ma soeur de lait un d�vouement sans bornes; elle me demanda de demeurer aupr�s d'elle et de son mari, comme l'un des cavaliers qui servent ordinairement d'escorte aux chefs gaulois, et �crivent ou portent leurs ordres militaires; j'acceptai. Ma soeur de lait avait dix-huit ans � peine, lorsque, dans une grande bataille contre les Franks, elle perdit le m�me jour son p�re et son mari... Rest�e veuve avec son enfant, pour qui elle pr�voyait de glorieuses destin�es, vaillamment r�alis�es aujourd'hui. Victoria ne quitta pas le camp. Les soldats, habitu�s � la voir au milieu d'eux, son fils dans ses bras, entre son p�re et son mari, savaient que plus d'une fois ses avis, d'une sagesse profonde, avaient, comme ceux de nos m�res, pr�valu dans les conseils des chefs; ils regardaient enfin comme d'un bon augure pour les armes gauloises la pr�sence de cette jeune femme, �lev�e dans la science myst�rieuse des druidesses. Ils la suppli�rent, apr�s la mort de son p�re et de son mari, de ne pas abandonner l'arm�e, lui d�clarant, dans leur na�ve affection, que son fils Victorin serait d�sormais le _fils des camps_, et elle la _m�re des camps_.

Victoria, touch�e de tant d'attachement, resta au milieu des troupes, conservant sur les chefs son influence, les dirigeant dans le gouvernement de la Gaule, s'occupant d'�lever virilement son fils, et vivant aussi simplement que la femme d'un officier. Peu de temps apr�s la mort de son mari, ma soeur de lait m'avait d�clar� qu'elle ne se remarierait jamais, voulant consacrer sa vie toute enti�re � Victorin... Le dernier et fol espoir que j'avais, malgr� moi, conserv� en la voyant veuve et libre, s'�vanouit: la raison me vint avec l'�ge; oubliant mon malheureux amour, je ne songeai plus qu'� me d�vouer � Victoria et � son enfant. Simple cavalier dans l'arm�e, je servais de secr�taire � ma soeur de lait; souvent elle me confiait d'importants secrets d'�tat, et parfois me chargeait de messages de confiance. J'apprenais � Victorin � monter � cheval, � manier la lance et l'�p�e; je le ch�ris bient�t comme mon fils: on ne pouvait voir un plus aimable, un plus g�n�reux naturel. Il grandit ainsi au milieu des soldats, qui s'attach�rent � lui par les mille liens de l'habitude et de l'affection. � quatorze ans, il fit ses premi�res armes contre les Franks, devenus pour nous d'aussi dangereux ennemis que l'avaient �t� les Romains... Je l'accompagnai: sa m�re, � cheval, entour�e d'officiers, resta, en vraie Gauloise, sur une colline d'o� l'on d�couvrait le champ de bataille o� combattait son fils... Il se comporta bravement et fut bless�. Ainsi habitu� jeune � la vie de guerre, de grands talents militaires se d�velopp�rent en lui: intr�pide comme le plus brave des soldats, habile et prudent comme un vieux capitaine, g�n�reux autant que sa bourse le lui permettait, gai, ouvert, avenant � tous, il gagna de plus en plus l'attachement de l'arm�e. Les �loges que lui donne un historien contemporain (Tr�bellius Pollion) sont tellement magnifiques, qu'en faisant � l'exag�ration une large part, Victorin resterait encore un homme tr�s �minent, qui partagea bient�t son adoration entre lui et sa m�re... Vint enfin le jour o� la Gaule, d�j� presque ind�pendante, voulut partager avec Rome le gouvernement de notre pays; le pouvoir fut alors divis� entre un chef gaulois et un chef romain: Rome choisit _Posthumus_, et nos troupes acclam�rent d'une voix Victorin comme chef de Gaule et g�n�ral de l'arm�e. Peu de temps apr�s, il �pousa une jeune fille dont il �tait aim�... Malheureusement elle mourut apr�s une ann�e de mariage, lui laissant un fils. Victoria, devenue a�eule, se voua � l'enfant de son fils comme elle s'�tait vou�e � celui-ci. Ma premi�re r�solution avait �t� de ne jamais me marier; cependant je fus � peu s�duit par la gr�ce modeste et par les vertus de la fille d'un centenier de notre arm�e; c'�tait ta m�re Ell�n que j'ai �pous�e il y a cinq ans, mon enfant. Telle a �t� ma vie jusqu'� aujourd'hui, o� je commence le r�cit qui va suivre. Ce que je vais raconter s'est pass� il y a huit jours. Ainsi donc, afin de pr�ciser la date de ce r�cit pour notre descendance, il est �crit dans la ville de Mayence, d�fendue par notre camp fortifi� des bords du Rhin, le cinqui�me jour du mois de juin, ainsi que disent les Romains, la septi�me ann�e du _principal_ de Posthumus et de Victorin en Gaule, deux cent soixante-sept ans

apr�s la mort de J�sus de Nazareth, crucifi� � J�rusalem sous les yeux de notre a�eule Genevi�ve. Le camp gaulois, compos� de tentes et de baraques l�g�res, mais solides, avait �t� mass� autour de Mayence, qui le dominait. Victoria logeait dans la ville; j'occupais une petite maison � peu de distance de la sienne. Le matin du jour dont je parle, je me suis �veill� � l'aube, laissant ma bien-aim�e femme Ell�n encore endormie. Je la contemplai un instant: ses longs cheveux d�nou�s couvraient � demi son sein; sa t�te, d'une beaut� si douce, reposait sur l'un de ses bras repli�, tandis qu'elle �tendait l'autre sur ton berceau, mon enfant, comme pour te prot�ger, m�me pendant son sommeil... J'ai, d'un baiser, effleur� votre front � tous deux, de crainte de vous r�veiller; il m'en a co�t� de ne pas vous embrasser tendrement, � plusieurs reprises; je partais pour une exp�dition aventureuse; il se pouvait que le baiser que j'osais � peine vous donner, chers endormis, f�t le dernier. Quittant la chambre o� vous reposiez, je suis all� m'armer, endosser ma cuirasse par-dessus ma saie, prendre mon casque et mon �p�e; puis je suis sorti de notre maison. Au seuil de notre porte j'ai rencontr� _Sampso_, la soeur de ma femme, et, comme elle, aussi douce que belle; son tablier �tait rempli de fleurs humides de ros�e, elle venait de les cueillir dans notre petit jardin. � ma vue, elle sourit et rougit de surprise. -- D�j� lev�e, Sampso? lui dis-je. Je croyais, moi, �tre sur pied le premier... Mais pourquoi ces fleurs? -- N'y a-t-il pas aujourd'hui une ann�e que je suis venue habiter avec ma soeur Ell�n et avec vous... oublieux Scanvoch? me r�pondit-elle avec un sourire affectueux. Je veux f�ter ce jour, selon notre vieille mode gauloise; j'ai �t� chercher ces fleurs pour orner la porte de la maison, le berceau de votre cher petit A�lguen et la coiffure de sa m�re... Mais vous-m�me, o� allez-vous si matin arm� en guerre? � la pens�e de cette journ�e de f�te, qui pouvait devenir une journ�e de deuil pour ma famille, j'ai �touff� un soupir et r�pondu � la soeur de ma femme en souriant aussi, afin de ne lui donner aucun soup�on: -- Victoria et son fils m'ont hier soir charg� de quelques ordres militaires � porter au chef d'un d�tachement camp� � deux lieues d'ici; l'habitude militaire est d'�tre arm� pour porter de pareils messages. -- Savez-vous, Scanvoch, que vous devez faire beaucoup de jaloux? -- Parce que ma soeur de lait emploie mon �p�e de soldat pendant la guerre et ma plume pendant la tr�ve? -- Vous oubliez de dire que cette soeur de lait est _Victoria la Grande_... et que Victorin, son fils, a presque pour vous le respect qu'il aurait � l'�gard du fr�re de sa m�re... Il ne se passe presque pas de jour sans que lui ou Victoria vienne vous voir... Ce sont l� des faveurs que beaucoup envient.

-- Ai-je jamais tir� parti de cette faveur, Sampso? Ne suis-je pas rest� simple cavalier; refusant toujours d'�tre officier; demandant pour toute gr�ce de me battre � la guerre � c�t� de Victorin? -- � qui vous avez deux fois sauv� la vie, au moment o� il allait p�rir sous les coups de ces Franks si barbares! -- J'ai fait mon devoir de soldat et de Gaulois... Ne dois-je pas sacrifier ma vie � celle d'un homme si n�cessaire � notre pays? -- Scanvoch, je ne veux pas que nous nous querellions; vous savez mon admiration pour Victoria, mais... -- Mais je sais votre injustice � l'�gard de son fils, lui dis-je en souriant, inique et s�v�re Sampso. -- Est-ce ma faute si le d�r�glement des moeurs est � mes yeux m�prisable... honteux? -- Certes, vous avez raison; cependant je ne peux m'emp�cher d'avoir un peu d'indulgence pour quelques faiblesses de Victorin. Veuf � vingt ans, ne faut-il pas l'excuser s'il c�de parfois � l'entra�nement de son �ge? Tenez, ch�re et impitoyable Sampso, je vous ai fait lire les r�cits de notre a�eule Genevi�ve; vous �tes douce et bonne comme J�sus de Nazareth, imitez donc sa mis�ricorde envers les p�cheurs. Il a pardonn� � Madeleine parce qu'elle avait beaucoup aim�; pardonnez, au nom du m�me sentiment, � Victorin! -- Rien de plus digne de pardon et de piti� que l'amour, lorsqu'il est sinc�re; mais la d�bauche n'a rien de commun avec l'amour... C'est comme si vous me disiez, Scanvoch, qu'il y a quelque comparaison � faire entre ma soeur ou moi... et ces boh�miennes hongroises arriv�es depuis peu � Mayence... -- Pour la beaut� on pourrait vous les comparer, ainsi qu'� Ell�n, car on les dit belles � ravir d'admiration... Mais l� s'arr�te la comparaison, Sampso... J'ai peu de confiance dans la vertu de ces vagabondes, si charmantes, si par�es qu'elles soient, qui vont de ville en ville chanter et danser pour divertir le public... lorsqu'elles ne font pas un pire m�tier... -- Et pourtant, je n'en doute pas, un jour ou l'autre, vous verrez Victorin, lui un g�n�ral d'arm�e! lui un des deux chefs de la Gaule, accompagner � cheval de chariot o� ces boh�miennes vont se promener chaque soir sur les bords du Rhin... Et si je m'indigne de ce que le fils de Victoria a servi d'escorte � de pareilles cr�atures, alors vous me r�pondrez sans doute: Pardonnez � ce p�cheur, de m�me que J�sus a pardonn� � Madeleine, la p�cheresse... Allez, Scanvoch, l'homme qui se complait dans d'indignes amours est capable de... Mais Sampso s'interrompit. -- Achevez, lui dis-je, achevez, je vous prie. -- Non, dit-elle apr�s un moment de r�flexion, le temps n'est pas

venu; je ne voudrais pas hasarder une parole l�g�re. -- Tenez, lui dis-je en souriant, je suis s�r qu'il s'agit de quelqu'un de ces contes ridicules qui courent depuis quelque temps dans l'arm�e au sujet de Victorin, sans qu'on sache la source de ces m�chantes menteries. Pouvez-vous, Sampso... vous... avec votre saine raison, avec votre bon coeur, vous faire l'�cho de pareilles histoires? -- Adieu, Scanvoch; je vous ai dit que je ne voulais pas me quereller au sujet de votre h�ros; vous le d�fendez envers et contre tous... -- Que voulez-vous? c'est mon faible; j'aime sa m�re comme ma soeur... j'aime son fils comme s'il �tait le mien. Ne faites-vous pas ainsi que moi, Sampso? Mon petit A�lguen, le fils de votre soeur, ne vous est-il pas aussi cher que vous le serait votre enfant? Croyez-moi... lorsque A�lguen aura vingt ans et que vous l'entendrez accuser de quelque folie de jeunesse, vous le d�fendrez, j'en suis s�r, encore plus chaudement que je ne d�fends Victorin... D'ailleurs, ne commencez-vous pas d�s � pr�sent votre r�le de d�fenseur? Oui, lorsque l'espi�gle est coupable de quelque grosse faute, n'est-ce pas sa tante Sampso qu'il va trouver pour la prier de le faire pardonner? Vous l'aimez tant! -- L'enfant de ma soeur n'est-il pas le mien! -- Voil� donc pourquoi vous ne voulez pas vous marier? -- Certainement mon fr�re, r�pondit-elle en rougissant avec une sorte d'embarras. Puis, apr�s un moment de silence, elle reprit: -- Vous serez, je l'esp�re, de retour ici vers le milieu du jour, pour que notre petite f�te soit compl�te? -- Mon devoir accompli, je reviendrai. Au revoir, Sampso. -- Au revoir, Scanvoch. Et laissant la soeur de ma femme occup�e � placer un bouquet dans l'un des anneaux de la porte de notre maison, je m'�loignai en r�fl�chissant � notre entretien. Souvent je m'�tais demand� pourquoi Sampso, plus �g�e d'un an qu'Ell�n, et aussi belle, aussi vertueuse qu'elle, avait jusqu'alors repouss� plusieurs offres de mariage; parfois je supposais qu'elle ressentait quelque amour cach�; d'autres fois qu'elle appartenait � une de ces affiliations chr�tiennes qui commen�aient � se r�pandre, et dans lesquelles les femmes faisaient voeu de chastet� comme plusieurs de nos druidesses. Un moment aussi je me demandai la cause de la r�ticence de Sampso au sujet de Victorin; puis j'oubliai ces pens�es pour ne songer qu'� l'exp�dition dont j'�tais charg�. M'acheminant vers les avantpostes du camp, je m'adressai � un officier, � qui je fis lire quelques lignes �crites de la main de Victorin. Aussit�t l'officier mit � sa disposition quatre soldats d'�lite, excellents

rameurs choisis parmi ceux qui avaient l'habitude de manoeuvrer les barques de la flottille militaire destin�e � remonter ou � descendre le Rhin pour d�fendre au besoin notre camp fortifi�. Ces quatre soldats, sur ma recommandation, ne prirent pas d'armes; moi seul �tais arm�. En passant devant un bouquet de ch�nes, je leur fis couper quelques branchages, destin�s � �tre plac�s � la proue du bateau qui devait nous transporter. Nous arrivons bient�t sur la rive du fleuve; l� �taient amarr�es plusieurs barques r�serv�es au service de l'arm�e. Pendant que deux des soldats placent � l'avant de l'embarcation les feuillages de ch�ne dont je les avais munis, les deux autres examinent les rames d'un air exerc�, afin de s'assurer qu'elles sont en bon �tat; je me mets au gouvernail, nous quittons le bord. Les quatre soldats avaient ram� en silence pendant quelque temps, lorsque le plus �g� des quatre, v�t�ran � moustaches grises, me dit: -- Il n'y a rien de tel qu'un _bardit_ gaulois pour faire passer le temps et manoeuvrer les rames en cadence; on dirait qu'un vieux refrain national r�p�t� en choeur rend les avirons moins pesants. Peut-on chanter, ami Scanvoch? -- Tu me connais? -- Qui ne conna�t dans l'arm�e le fr�re de lait de la _m�re des camps_? -- Simple cavalier, je me croyais plus obscur. -- Tu es rest� simple cavalier malgr� l'amiti� de notre Victoria pour toi; voil� pourquoi, Scanvoch, chacun te conna�t et chacun t'aime. -- Vrai, tu me rends heureux en me disant cela. Comment te nommestu? -- Douarnek. -- Tu es Breton? -- Des environs de Vannes. -- Ma famille aussi est originaire de ce pays. -- Je m'en doutais, car l'on t'a donn� un nom breton. Eh bien, ce _bardit_, peut-on le chanter, ami Scanvoch? Notre officier nous a donn� l'ordre de t'ob�ir comme � lui; j'ignore o� tu nous conduis, mais un chant s'entend de loin, surtout lorsqu'il s'agit d'un bardit national entonn� en choeur par de vigoureux gar�ons � larges poitrines... Ou peut-�tre ne faut-il pas attirer l'attention sur notre barque? -- Maintenant, tu peux chanter... Plus tard... non. -- Alors, qu'allons-nous chanter, enfants? dit le v�t�ran en continuant de ramer, ainsi que ses compagnons, et tournant seulement la t�te de leur c�t�; car, plac� au premier banc, il me

faisait face. Voyons... choisissez... -- Le bardit des _Marins_, dit un des soldats. -- C'est bien long, mes enfants, reprit Douarnek. -- Le bardit du _Chef des cent vall�es_? -- C'est bien beau, reprit Douarnek; mais c'est un chant d'esclaves attendant leur d�livrance, et par les os de nos p�res? nous sommes libres aujourd'hui dans la vieille Gaule! -- Ami Douarnek, lui dis-je, c'est au refrain de ce chant d'esclaves: _Coule, coule, sang du captif! Tombe, tombe, ros�e sanglante!_ que nos p�res, les armes � la main, ont reconquis cette libert� dont nous jouissons. -- C'est vrai, Scanvoch... mais ce bardit est long, et tu nous as pr�venus que nous devions bient�t rester muets comme les poissons du Rhin. -- Douarnek, reprit un jeune soldat, si tu nous chantais le bardit d'_H�na_, la vierge de l'�le de S�n...? Il me fait toujours venir les larmes aux yeux; car c'est ma sainte, � moi, cette belle et douce H�na, qui vivait il y a des cents et des cents ans! -- Oui, oui, reprirent les trois autres soldats, chante-nous le bardit d'_H�na_, Douarnek; ce bardit proph�tise la victoire de la Gaule... et la Gaule est victorieuse aujourd'hui. Moi, entendant cela, je ne disais rien; mais j'�tais �mu, heureux, et je l'avoue, fier, en songeant que le nom d'_H�na_, morte depuis plus de trois cents ans, �tait rest� populaire en Gaule comme au temps de mon a�eul Sylvest, et allait �tre chant�. -- Va pour le bardit d'_H�na_, reprit le v�t�ran, j'aime aussi cette sainte et douce fille, qui offre son sang � H�sus pour la d�livrance de la Gaule; et toi, Scanvoch, le sais-tu, ce chant? -- Oui... � peu pr�s... je l'ai d�j� entendu... -- Tu le sauras toujours assez pour r�p�ter le refrain avec nous. Et Douarnek se mit � chanter, d'une voix pleine et sonore qui, au loin, domina le bruit des grandes eaux du Rhin: �Elle �tait jeune, elle �tait belle, elle �tait sainte. �Elle a donn� son sang � H�sus pour la d�livrance de la Gaule! �Elle s'appelait H�na! H�na, la vierge de l'�le de S�n. * �B�nis soient les dieux, ma douce fille, lui dit son p�re Jo�l, le brenn de la tribu de Karnak, b�nis soient les dieux, ma douce fille, puisque te voil� ce soir dans notre maison pour f�ter le jour de ta naissance!

* �B�nis soient les dieux, ma douce fille, lui dit sa m�re Margarid, b�nie soit ta venue! Mais ta figure est triste? * �Ma figure est triste, ma bonne m�re, ma figure est triste, mon bon p�re, parce qu'H�na, votre fille, vient vous dire adieu et au revoir. * �Et o� vas-tu, ch�re fille? Le voyage sera donc bien long? O� vastu ainsi? * �Je vais dans ces mondes myst�rieux que personne ne conna�t et que tous nous conna�trons, o� personne n'est all� et o� tous nous irons, pour revivre avec ceux que nous avons aim�s.� * Et moi et les rameurs, nous avons repris en choeur: �Elle �tait jeune, elle �tait belle, elle �tait sainte... �Elle a donn� son sang � H�sus pour la d�livrance de la Gaule! �Elle s'appelait H�na! H�na, la vierge de l'�le de S�n.� Douarnek continua son chant: �Et entendant H�na dire ces paroles-ci, bien tristement se regard�rent et son p�re et sa m�re, et tous ceux de sa famille, et aussi les petits enfants, car H�na avait un grand faible pour l'enfance. * �-- Pourquoi donc, ch�re fille, pourquoi donc d�j� quitter ce monde, pour t'en aller ailleurs sans que l'ange de la Mort t'appelle? * �-- Mon bon p�re, ma bonne m�re, H�sus est irrit�, l'�tranger menace notre Gaule bien-aim�e. Le sang innocent d'une vierge, offert par elle aux dieux, peut apaiser leur col�re... * �Adieu donc et au revoir, mon bon p�re, ma bonne m�re! Adieu et au revoir, vous tous, mes parents et mes amis! Gardez ces colliers, ces anneaux en souvenir de moi que je baise une derni�re fois vos t�tes blondes, chers petits! Adieu et au revoir! Souvenez-vous

d'H�na, votre amie; elle va vous attendre dans les mondes inconnus.� * Et moi et les rameurs nous avons repris en choeur, au bruit cadenc� des rames: �Elle �tait jeune, elle �tait belle, elle �tait sainte! �Elle a offert son sang � H�sus pour la d�livrance de la Gaule! �Elle s'appelait H�na, H�na, la vierge de l'�le de S�n.� * Douarnek continua le bardit: �Brillante est la lune, grand est le b�cher qui s'�l�ve aupr�s des pierres sacr�es de Karnak; immense est la foule des tribus qui se pressent autour du b�cher. �La voil�! c'est elle! c'est H�na!... Elle monte sur le b�cher, sa harpe d'or � la main, et elle chante ainsi: * �-- Prends mon sang, � H�sus! et d�livre mon pays de l'�tranger! Prends mon sang, � H�sus! piti� pour la Gaule! Victoire � nos armes! �Et il a coul�, le sang d'H�na! * �� vierge sainte! il n'aura pas en vain coul�, ton sang innocent et g�n�reux! Courb�e sous le joug, la Gaule un jour se rel�vera libre et fi�re, en criant comme toi: Victoire � nos armes! victoire et libert�!� Et Douarnek, ainsi que les trois soldats, r�p�t�rent � voix plus basse ce dernier refrain avec une sorte de pieuse admiration: �Celle-l� qui a ainsi offert son sang � H�sus pour la d�livrance de la Gaule! �Elle �tait jeune, elle �tait belle, elle �tait sainte! �Elle s'appelait H�na, H�na, la vierge de l'�le de S�n! * Moi seul je n'ai pas r�p�t� avec les soldats le dernier refrain du bardit, tant je me sentais �mu. Douarnek, remarquant mon �motion et mon silence, me dit d'un air surpris:

-- Quoi! Scanvoch, voici maintenant que la voix te manque! Tu restes muet pour achever un chant si glorieux? -- Tu dis vrai, Douarnek; c'est parce que ce chant est glorieux pour moi... que tu me vois �mu. -- Glorieux pour toi, ce bardit; je ne te comprends pas. -- H�na �tait fille d'un de mes a�eux! -- Que dis-tu? -- H�na �tait fille de Jo�l, le brenn de la tribu de Karnak, mort, ainsi que sa femme et presque toute sa famille, � la grande bataille de Vannes, livr�e sur terre et sur mer il y a plus de trois si�cles; moi, de p�re en fils, je descends de Jo�l. Le chant d'_H�na _�tait si connu en Gaule que je vis (pourquoi le nier?) avec un doux orgueil les soldats me regarder presque avec respect. -- Sais-tu, Scanvoch, reprit Douarnek, sais-tu que des rois seraient fiers de tes a�eux? -- Le sang vers� pour la patrie et la libert�, c'est notre noblesse, � nous autres Gaulois, lui dis-je; voil� pourquoi nos vieux bandits sont chez nous si populaires. -- Quand on pense, reprit le plus jeune des soldats, qu'il y a plus de trois cents ans qu'H�na, cette douce et belle sainte, a offert sa vie pour la d�livrance du pays, et que son nom est venu jusqu'� nous! -- Quoique la voix de la jeune vierge ait mis plus de deux si�cles � monter jusqu'aux oreilles d'H�sus (c'est tout simple, il est plac� si haut), reprit Douarnek, cette voix est parvenue jusqu'� lui, puisque nous pouvons dire aujourd'hui: Victoire � nos armes! victoire et libert�! Nous �tions arriv�s vers le milieu du Rhin, � l'endroit o� ses eaux sont tr�s-rapides. Douarnek me demanda en relevant ses rames: -- Entrerons-nous dans le fort du courant? Ce serait une fatigue inutile, si nous n'avions qu'� remonter ou � descendre le fleuve � la distance o� nous voici de la rive que nous venons de quitter. -- Il faut traverser le Rhin dans toute sa largeur, ami Douarnek. -- Le traverser?... s'�cria le v�t�ran en me regardant d'un air �bahi. Traverser le Rhin!... Et pourquoi faire? -- Pour aborder � l'autre rive. -- Y penses-tu, Scanvoch? L'arm�e de ces bandits franks, si on peut honorer du nom d'arm�e ces hordes sauvages, n'est-elle pas camp�e sur l'autre bord?

-- C'est au milieu de ces barbares que je me rends. Pendant quelques instants, la manoeuvre des rames fut suspendue; les soldats, interdits et muets, se regard�rent les uns les autres, comme s'ils avaient peine � croire � ma r�solution. Douarnek rompit le premier le silence, et me dit avec son insouciance de soldat: -- C'est alors une esp�ce de sacrifice � H�sus que nous allons lui offrir en livrant notre peau � ces �corcheurs? Si tel est l'ordre, en avant! Allons, enfants, � nos rames!... -- Oublies-tu, Douarnek, que, depuis huit jours, nous sommes en tr�ve avec les Franks? -- Il n'y a jamais tr�ve pour de pareils brigands! -- Tu vois, j'ai fait, en signe de paix, garnir de feuillage l'avant de notre bateau; je descendrai seul dans le camp ennemi, une branche de ch�ne � la main... -- Et ils te massacreront, malgr� ta branche de ch�ne, comme ils ont massacr� d'autres envoy�s en temps de tr�ve. -- C'est possible, ami Douarnek; mais si le chef commande, le soldat ob�it. Victoria et son fils m'ont ordonn� d'aller au camp des Franks; j'y vais! -- Ce n'est pas par peur, au moins, Scanvoch, que je te disais que ces sauvages ne nous laisseraient pas nos t�tes sur nos �paules... et notre peau sur le corps... J'ai parl� par vieille habitude de sinc�rit� ... Allons, ferme, enfants! ferme � vos rames!... c'est � un ordre de notre m�re... de la _m�re des camps_ que nous ob�issons... En avant! en avant!... dussions-nous �tre �corch�s vifs par ces barbares, divertissement qu'ils se donnent souvent aux d�pens de nos prisonniers. -- On dit aussi, reprit le jeune soldat d'une voix moins assur�e que celle de Douarnek, on dit aussi que ces pr�tresses d'enfer qui suivent les bordes franques mettent parfois nos prisonniers bouillir tout vivants dans de grandes chaudi�res d'airain, avec certaines herbes magiques. -- Eh! eh! reprit joyeusement Douarnek, celui de nous qui sera mis ainsi � bouillir, mes enfants, aura du moins l'avantage de go�ter le premier de son propre bouillon... cela console... Allons, enfants, ferme sur nos rames! nous ob�issons � un ordre de la _m�re des camps_... -- Oh! nous ramerions droit � un ab�me si Victoria l'ordonnait! -- Elle est bien nomm�e la m�re des camps et des soldats; il faut la voir apr�s chaque bataille allant visiter les bless�s! -- Et leur disant de ces paroles qui font regretter aux valides de n'avoir pas de blessures.

-- Et puis, si belle... si belle!... -- Oh! quand elle passe dans le camp, mont�e sur son cheval blanc, v�tue de sa longue robe noire, le front si fier sous son casque, et pourtant l'oeil si doux, le sourire si maternel... c'est comme une vision! -- On assure que notre Victoria conna�t aussi bien l'avenir que le pr�sent. -- Il faut qu'elle ait un charme; car qui croirait jamais, � la voir, qu'elle est m�re d'un fils de vingt-deux ans? -- Ah! si le fils avait tenu ce qu'il promettait! -- On l'aimerait comme on l'aimait autrefois. -- Oui, et c'est vraiment dommage, reprit Douarnek en secouant la t�te d'un air chagrin, apr�s avoir ainsi laiss� parler les autres soldats; oui, c'est grand dommage! Ah! Victorin n'est plus cet enfant des camps que nous autres vieux � moustaches grises, qui l'avions vu na�tre et fait danser sur nos genoux, nous regardions, il y a peu de temps encore, avec orgueil et amiti�. Ces paroles des soldats me frapp�rent; non-seulement j'avais souvent eu � d�fendre Victorin contre la s�v�re Sampso, mais je m'�tais aper�u dans l'arm�e d'une sourde hostilit� contre le fils de ma soeur de lait, lui jusqu'alors l'idole de nos soldats. -- Qu'avez-vous donc � reprocher � Victorin? dis-je � Douarnek et � ses compagnons. N'est-il pas brave... entre les plus braves? Ne l'avez-vous pas vu � la guerre? -- Oh! s'il s'ag�t de se battre... il se bat vaillamment... aussi vaillamment que toi, Scanvoch, quand tu es � ses c�t�s, sur ton grand cheval gris, songeant plus � d�fendre le fils de ta soeur de lait qu'� te d�fendre toi-m�me... _Tes cicatrices le diraient si elles pouvaient parler par la bouche de tes blessures_, selon notre vieux proverbe gaulois. -- Moi, je me bats en soldat; Victorin se bat en capitaine... Et ce capitaine de vingt-deux ans n'a-t-il pas d�j� gagn� cinq grandes batailles contre les Germains et les Franks? -- Sa m�re, notre Victoria, la bien nomm�e, a d�, par ses conseils, aider � la victoire, car il conf�re avec elle de ses plans de combat... mais, enfin, c'est vrai, Victorin est bon capitaine. -- Et sa bourse, tant qu'elle est pleine, n'est-elle pas ouverte � tous? Connais-tu un invalide qui se soit en vain adress� � lui? -- Victorin est g�n�reux... c'est encore vrai... -- N'est-il pas l'ami, le camarade du soldat? Est-il fier? -- Non, il est bon compagnon et de joyeuse humeur; d'ailleurs,

pourquoi serait-il fier? Son p�re, sa victorieuse m�re et lui ne sont-ils pas, comme nous autres, gens de pl�be gauloise? -- Ne sais-tu pas, Douarnek, que souvent les plus fiers sont ceuxl� qui sont partis de plus bas? -- Victorin n'est point orgueilleux, c'est dit. -- � la guerre, ne dort-il pas sans abri, la t�te sur la selle de son cheval, ainsi que nous autres cavaliers? -- �lev� par une m�re aussi virile que la sienne, il devait devenir un rude soldat, il l'est devenu. -- Ignores-tu qu'il montre dans le conseil une maturit� que beaucoup d'hommes de notre �ge ne poss�dent point? N'est-ce pas, enfin, sa bravoure, sa bont�, sa raison, ses rares qualit�s de soldat et de capitaine, qui l'ont fait acclamer par l'arm�e g�n�ral et l'un des deux chefs de la Gaule? -- Oui, mais en le choisissant, nous savions, nous autres, que sa m�re Victoria, la belle et la grande, serait toujours pr�s de lui, le guidant, l'�clairant, tout en cousant ses toiles de lingerie, la digue matrone, � c�t� du berceau de son petit-fils, selon son habitude de bonne m�nag�re. -- Personne mieux que moi ne sait combien sont sages et pr�cieux pour notre pays les conseils que Victoria donne � son fils. Mais qu'y a-t-il de chang�? N'est-elle pas l�, veillant sur Victorin et sur la Gaule, qu'elle aime d'un pareil et maternel amour?... Voyons, Douarnek, r�ponds-moi avec ta franchise de soldat: d'o� vient cette hostilit�, qui, je le crains, va toujours empirant contre Victorin? -- �coute, Scanvoch; je suis, comme toi, un vieux et franc soldat, car ta moustache, plus jeune que la mienne, commence � grisonner. Tu veux la v�rit�? La voici. Nous savons tous que la vie des camps ne rend pas les gens de guerre chastes et r�serv�s comme des jeunes filles �lev�es chez nos druidesses v�n�r�es; nous savons encore, parce que nous en avons bu souvent, oh! tr�s-souvent, que notre vin des Gaules nous met en humeur joyeuse ou tapageuse... Nous savons enfin qu'en garnison le jeune et fringant soldat, qui porte fi�rement sur l'oreille une aigrette � son casque, en caressant sa moustache blonde ou brune, ne garde pas longtemps pour chers amis les p�res qui ont de jolies filles ou les maris qui ont de jolies femmes... Mais tu m'avoueras, Scanvoch, qu'un soldat, qui d'habitude s'enivre comme une brute, et qui fait l�chement violence aux femmes, m�rite d'�tre r�gal� d'une centaine de coups de ceinturon bien appliqu�s sur l'�chine, et d'�tre ensuite chass� honteusement du camp: est-ce vrai? -- C'est vrai; mais pourquoi me dire ceci � propos de Victorin? -- �coute encore, ami Scanvoch, et r�ponds-moi. Si un obscur soldat m�rite ce ch�timent pour sa honteuse conduite, que m�riterait un chef d'arm�e qui se d�graderait ainsi?... -- Oserais-tu pr�tendre que Victorin ait jamais fait violence �

une femme et qu'il s'enivre chaque jour? m'�criai-je indign�. Je dis que tu mens, ou que ceux qui t'ont rapport� cela ont menti... Voil� donc ces bruits indignes qui circulent dans le camp sur Victorin! Et vous �tes assez simples ou assez enclins � la calomnie pour les croire?... -- Le soldat n'est d�j� pas si simple, ami Scanvoch; seulement il n'ignore pas le vieux proverbe gaulois: _On n'attribue les brebis perdues qu'aux possesseurs de troupeaux... _Ainsi, par exemple, tu connais le capitaine Marion? tu sais? cet ancien ouvrier forgeron?... -- Oui, l'un des meilleurs officiers de l'arm�e... -- Le fameux capitaine Marion, qui porte un boeuf sur ses �paules, ajouta un des soldats, et qui peut abattre ce boeuf d'un seul coup de poing, aussi pesant que la niasse de fer d'un boucher. -- Et le capitaine Marion, ajouta un autre rameur, n'en est pas moins bon compagnon, malgr� sa force et sa gloire; car il a pour ami de guerre, pour _saldune_, comme on disait au temps jadis, un soldat, son ancien camarade de forge. -- Je connais la bravoure, la modestie, la haute raison et l'aust�rit� du capitaine Marion, leur dis-je; mais � quel propos le comparer � Victorin?... -- Un mot encore, ami Scanvoch. As-tu vu, l'autre jour, entrer dans Mayence ces deux boh�miennes tra�n�es dans leur chariot par des mules couvertes de grelots, et conduites par un n�grillon? -- Je n'ai pas vu ces femmes, mais j'ai entendu parler d'elles. Mais, encore une fois, � quoi bon tout ceci � propos de Victorin? -- Je t'ai rappel� le proverbe: _On n'attribue les brebis perdues qu'aux possesseurs de troupeaux..._ parce que l'on aurait beau attribuer au capitaine Marion des habitudes d'ivrognerie et de violence envers les femmes, que, malgr� sa simplesse, le soldat ne croirait pas un mot de ces mensonges, n'est-ce pas? De m�me que, si l'on attribuait quelque d�bauche � ces coureuses boh�miennes, le soldat croirait � ces bruits? -- Je te comprends, Douarnek, et comme toi je serai sinc�re... Oui, Victorin aime la gaiet� du vin, en compagnie de quelques camarades de guerre... Oui, Victorin, rest� veuf � vingt ans, apr�s quelques mois de mariage, a parfois c�d� aux entra�nements de la jeunesse; sa m�re a souvent regrett�, ainsi que moi, qu'il ne f�t pas d'une s�v�rit� de moeurs, d'ailleurs assez rare � son �ge... Mais, par le courroux des dieux! moi, qui n'ai pas quitt� Victorin depuis son enfance, je nie que l'ivresse soit chez lui une habitude; je nie surtout qu'il ait jamais �t� assez l�che pour violenter une femme!... -- Ton bon coeur te fait d�fendre le fils de ta soeur de lait, Scanvoch, quoique tu le saches coupable, � moins que tu nies ce que tu ignores... -- Qu'est-ce que j'ignore?

-- Une aventure que chacun sait dans le camp. -- Quelle aventure? Dis-la... -- Il y a quelque temps, Victorin et plusieurs officiers de l'arm�e ont �t� boire et se divertir dans une des �les des bords du Rhin o� se trouve une taverne... Le soir venu, Victorin, ivre comme d'habitude, a fait violence � l'h�tesse; celle-ci, dans son d�sespoir, s'est jet�e dans le fleuve... o� elle s'est noy�e... -- Un soldat qui se conduirait ainsi sous un chef s�v�re, dit un des rameurs, porterait sa t�te sur le billot... -- Et ce supplice, il l'aurait m�rit�, ajouta un autre rameur; j'aimerais, comme un autre, � rire avec mon h�tesse; mais lui faire violence, c'est une sauvagerie digne de ces �corcheurs franks dont les pr�tresses, cuisini�res du diable, font bouillir nos prisonniers dans leur chaudi�re. J'�tais rest� si stup�fait de l'accusation port�e contre Victorin, que, pendant un moment, j'avais gard� le silence; mais je m'�criai: -- Mensonge!... mensonge aussi inf�me que l'e�t �t� une pareille conduite! Qui ose accuser le fils de Victorin d'un tel crime? -- Un homme bien inform�, me r�pondit Douarnek. -- Son nom? le nom de ce menteur? -- Il s'appelle Morix; il �tait le secr�taire d'un parent de Victoria, venu au camp il y a un mois. -- Ce parent est T�trik, gouverneur de Gascogne, dis-je stup�fait; cet homme est la bont�, la loyaut� m�mes, un des plus anciens, des plus fid�les amis de Victoria. -- Alors le t�moignage de cet homme n'en est que plus certain. -- Quoi! lui, T�trik! il aurait affirm� ce que tu racontes? -- Il en a fait part et l'a confirm� � son secr�taire, en d�plorant l'horrible dissolution des moeurs de Victorin. -- Mensonge! T�trik n'a que des paroles de tendresse et d'estime pour le fils de Victoria. -- Scanvoch, nous sommes tous deux Bretons; je sers dans l'arm�e depuis vingt-cinq ans: demande � mes officiers si Douarnek est un menteur. -- Je te crois sinc�re, mais l'on t'a indignement abus�! -- Morix, le secr�taire de T�trik, a racont� l'aventure, non pas seulement � moi, mais � bien d'autres soldats du camp, auxquels il payait � boire... Cet homme a �t� cru sur parole, parce que plus d'une fois, moi, comme beaucoup de mes compagnons, nous avons vu

Victorin et ses amis, �chauff�s par le vin, se livrer � de folles prouesses. -- L'ardeur du courage n'�chauffe-t-elle pas les jeunes t�tes autant que le vin? -- �coute, Scanvoch, j'ai vu de mes yeux Victorin pousser son cheval dans le Rhin, disant qu'il voulait le traverser, et il e�t �t� noy� si moi et un autre soldat, nous jetant dans une barque, n'avions �t� le rep�cher demi-ivre, tandis que le courant entra�nait son cheval... un superbe cheval noir, ma foi... Sais-tu ce qu'alors Victorin nous a dit? �Il fallait me laisser boire, puisque ce fleuve coule du vin blanc de B�ziers.� Ce que je raconte n'est pas un conte, Scanvoch; je l'ai vu de mes yeux, je l'ai entendu de mes oreilles. � cela, malgr� mon attachement pour Victorin, je ne pus rien r�pondre: je le savais incapable d'une l�chet�, d'une infamie; mais aussi je le savais capable de dangereuses �tourderies. -- Quant � moi, reprit un autre soldat, j'ai souvent vu, �tant de faction pr�s de la demeure de Victorin, s�par�e de celle de sa m�re par un jardin, des femmes voil�es sortir � l'aube de son logis; il en sortait de grandes, il en sortait de petites, il en sortait de grosses, il en sortait de maigres, � moins que le cr�puscule ne me troubl�t la vue et que ce f�t toujours la m�me femme. -- � cela, ta sinc�rit� n'a rien � r�pondre, ami Scanvoch, me dit Douarnek; -- car, en effet, je n'avais pu contredire cette autre accusation. -- Ne t'�tonne donc plus de notre croyance aux paroles du secr�taire de T�trik... Voyons, avoue-le, celui qui, dans son ivresse, prend le Rhin pour un fleuve de vin de B�ziers, celui de chez qui sort � l'aube une pareille procession de femmes, ne peutil pas, dans son ivresse, vouloir faire violence � son h�tesse? -- Non m'�criai-je, non! L'on peut avoir les d�fauts de son �ge, sans �tre pour cela un inf�me! -- Tiens, Scanvoch, tu es l'ami de notre m�re � tous, de Victoria, la belle et l'auguste; tu ch�ris Victoria comme son fils; dis-lui ceci: Les soldats, m�me les plus grossiers, les plus dissolus, n'aiment pas � retrouver leurs vices dans les chefs qu'ils ont choisis; aussi, de jour en jour, l'affection de l'arm�e se retire de Victorin pour se reporter tout enti�re sur Victoria. -- Oui, lui dis-je en r�fl�chissant; et cela seulement, n'est-ce pas? depuis que T�trik, le gouverneur de Gascogne, parent et ami de Victoria, a fait un dernier voyage au camp. Jusqu'alors on avait aim� le jeune g�n�ral, malgr� les faiblesses de son �ge. -- C'est vrai; il �tait si bon, si brave, si avenant pour chacun! Il �tait si beau � cheval! il avait une si fi�re tournure militaire! Nous l'aimions comme notre enfant, ce jeune capitaine! Nous l'avions vu na�tre et fait danser tout petit sur nos genoux aux veill�es du camp; plus tard, nous fermions les yeux sur ses faiblesses, car les p�res sont toujours indulgents; mais pour des indignit�s, pas d'indulgence!

-- Et de ces indignit�s, repris-je de plus en plus frapp� de cette circonstance qui, rappelant � mon esprit certains souvenirs, �veillait aussi en moi une vague d�fiance, et de ces indignit�s il n'existe pas d'autre preuve que la parole du secr�taire de T�trik? -- Ce secr�taire nous a rapport� les paroles de son ma�tre, rien de plus... Pendant cet entretien, auquel je pr�tais une attention de plus en plus vive, notre barque, conduite par les quatre vigoureux rameurs, avait travers� le Rhin dans toute sa largeur; les soldats tournaient le dos � la rive o� nous allions aborder; moi, j'�tais tellement absorb� par ce que j'apprenais de la d�saffection croissante de l'arm�e � l'�gard de Victorin, que je n'avais pas song� � jeter les yeux sur le rivage, dont nous approchions de plus en plus... Soudain j'entendis une foule de sifflements aigus retentir autour de nous et je m'�criai: -- Jetez-vous � plat sur les bancs! Il �tait trop tard.; une vol�e de longues fl�ches criblait notre bateau: l'un des rameurs fut tu�, tandis que Douarnek, qui pour ramer tournait le dos � l'avant de la barque, re�ut un trait dans l'�paule. -- Voil� comme les Franks accueillent les parlementaires en temps de tr�ve, dit le v�t�ran sans discontinuer de ramer et m�me sans retourner la t�te; c'est la premi�re fois que je suis frapp� par derri�re. Cette fl�che dans le dos sied mal � un soldat; arrachela-moi vite, camarade, ajouta-t-il en s'adressant au rameur devant lequel il �tait plac�. Mais Douarnek, malgr� ses efforts, manoeuvrait sa rame avec moins de vigueur; et quoique la plaie f�t l�g�re, son sang coulait avec abondance. -- Je te l'avais bien dit, Scanvoch, reprit-il, que tes branches de paix nous seraient de mauvais remparts contre la tra�trise de ces �corcheurs franks... Allons, enfants, ferme � nos rames, puisque nous ne sommes plus que trois; car notre camarade, qui se d�bat le nez sur son banc, ne peut plus compter pour un rameur! Douarnek n'avait pas achev� ces paroles, que, m'�lan�ant � l'avant de la barque en passant par-dessus le corps du soldat qui rendait le dernier soupir, je saisis une des branches de ch�ne et l'agitai au-dessus de ma t�te en signal de paix. Une seconde vol�e de fl�ches, partie de derri�re un escarpement de la rive, r�pondit � mon signal: l'une m'effleura le bras, l'autre s'�moussa sur mon casque de fer; mais aucun soldat ne fut atteint. Nous �tions alors � peu de distance du rivage; je me jetai � l'eau; elle me montait jusqu'aux �paules, et je dis � Douarnek: -- Fais force de rames pour te mettre hors de port�e puis tu ancreras le bateau, et vous m'attendrez sans apr�s le coucher du soleil je ne suis pas de retour, camp, et dis � Victoria que j'ai �t� fait prisonnier des fl�ches, danger... Si retourne au ou massacr�

par les Franks; elle prendra soin de ma femme Ell�n et de mon fils A�lguen... -- Cela me f�che de te laisser aller seul parmi ces �corcheurs, ami Scanvoch, dit Douarnek; mais nous faire tuer avec toi, c'est t'�ter tout moyen de revenir � notre camp, si tu as le bonheur de leur �chapper... Bon courage, Scanvoch... � ce soir... Et la barque s'�loigna rapidement pendant que je gagnais le rivage. CHAPITRE II � peine eus-je touch� le bord, tenant ma branche d'arbre � la main, que je vis sortir des rochers, o� ils �taient embusqu�s, un grand nombre de Franks, appartenant � ces hordes de leur arm�e qui portent des boucliers noirs, des casaques de peau de mouton noires, et se teignent les bras, les jambes et la figure, afin de se confondre avec les t�n�bres lorsqu'ils sont en embuscade ou qu'ils tentent une attaque nocturne. Leur aspect �tait d'autant plus �trange et hideux, que les chefs de ces hordes noires avaient sur le front, sur les joues et autour des yeux, des tatouages d'un rouge �clatant... Je parlais assez bien la langue franque, ainsi que plusieurs officiers et soldats de l'arm�e, depuis longtemps habitu�s dans ces parages. Les guerriers noirs, poussant des hurlements sauvages, m'entour�rent de tous c�t�s, me mena�ant de leurs longs couteaux, dont les lames �taient noircies au feu. -- La tr�ve est conclue depuis plusieurs jours! leur ai-je cri�. Je viens, au nom du chef de l'arm�e gauloise, porter un message aux chefs de vos hordes... Conduisez-moi vers eux... Vous ne tuerez pas un homme d�sarm�... Et en disant cela, convaincu de la vanit� d'une lutte, j'ai tir� mon �p�e et l'ai jet�e au loin. Aussit�t ces barbares se pr�cipit�rent sur moi en redoublant leurs cris de mort... Quelques-uns d�tach�rent les cordes de leurs arcs, et malgr� mes efforts me renvers�rent et me garrott�rent; il me fut impossible de faire un mouvement. -- �corchons-le, dit l'un; nous porterons sa peau sanglante au grand chef _N�roweg_; elle lui servira de bandelettes pour entourer ses jambes. Je savais qu'en effet les Franks enlevaient souvent, avec beaucoup de dext�rit�, la peau de leurs prisonniers, et que les chefs de hordes se paraient triomphalement de ces d�pouilles humaines. La proposition de l'�corcheur fut accueillie par des cris de joie; ceux qui me tenaient garrott� cherch�rent un endroit convenable pour mon supplice, tandis que d'autres aiguisaient leurs couteaux sur les cailloux du rivage... Soudain le chef de ces �corcheurs s'approcha lentement de moi; il �tait horrible � voir: un cercle tatou� d'un rouge vif entourait ses yeux et rayait ses joues; on aurait dit des d�coupures sanglantes sur ce visage noirci. Ses cheveux, relev�s � la mode

franque autour de son front, et nou�s au sommet de sa t�te, retombaient derri�re ses �paules comme la crini�re d'un casque, et �taient devenus d'un fauve cuivr�, gr�ce � l'usage de l'eau de chaux dont se servent ces barbares pour donner une couleur ardente � leurs cheveux et � leur barbe. Il portait au cou et au poignet un collier et des bracelets d'�tain grossi�rement travaill�s; il avait pour v�tement une casque de peau de mouton noire; ses jambes et ses cuisses �taient aussi envelopp�es de peaux de mouton, assujetties avec des bandelettes de peau crois�es les unes sur les autres. � sa ceinture pendaient une �p�e et un long couteau. Apr�s m'avoir regard� pendant quelques instants, il leva la main, puis l'abaissa sur mon �paule en disant: -- Moi, je prends et garde ce Gaulois pour Elwig! Les sourds murmures de plusieurs guerriers noirs accueillirent ces paroles de leur chef. Celui-ci reprit d'une voix plus �clatante encore: -- Riowag prend ce Gaulois pour la pr�tresse Elwig; il faut � Elwig un prisonnier pour ses augures. L'avis du chef parut accept� par la majorit� des guerriers noirs, car une foule de voix r�p�t�rent: -- Oui, oui, il faut garder ce Gaulois pour Elwig... -- Il faut le conduire � Elwig!... -- Depuis plusieurs jours elle ne nous a pas fait d'augures... -- Et nous, nous ne voulons pas livrer ce prisonnier � Elwig; non, nous ne le voulons pas, nous qui les premiers nous sommes empar�s de ce Gaulois, s'�cria l'un de ceux qui m'avaient garrott�; nous voulons l'�corcher pour faire hommage de sa peau au grand chef N�roweg... Peu m'importait le choix: �tre �corch� vif ou �tre mis � bouillir dans une cuve d'airain; je ne sentais pas le besoin de manifester ma pr�f�rence, et je ne pris nulle part au d�bat. D�j� ceux qui me voulaient �corcher regardaient d'un air farouche ceux qui voulaient me faire bouillir, et portaient la main � leurs couteaux, lorsqu'un guerrier noir, homme de conciliation, dit au chef: -- Riowag, tu veux livrer ce Gaulois � la pr�tresse Elwig? -- Oui, r�pondit le chef, oui... je le veux. -- Et vous autres, poursuivit-il, vous voulez offrir la peau de ce Gaulois au grand chef N�roweg? -- Nous le voulons!... -- Vous pouvez �tre tous satisfaits... Un grand silence se fit � ces mots de conciliation; il continua:

-- �corchez-le vif d'abord, et vous aurez sa peau... Elwig fera bouillir ensuite le corps dans sa chaudi�re. Ce moyen terme sembla d'abord satisfaire les deux partis; mais Riowag, le chef des guerriers noirs, reprit: -- Ne savez-vous pas qu'il faut � Elwig un prisonnier vivant, pour que ses augures soient certains? Et vous ne lui donnerez qu'un cadavre en �corchant d'abord ce Gaulois... Puis il ajouta d'une voix �clatante: -- Voulez-vous vous exposer au courroux des dieux infernaux en leur d�robant une victime? � cette menace, un sourd fr�missement courut dans la foule; le parti des �corcheurs parut lui-m�me c�der � une terreur superstitieuse. Le m�me homme de conciliation qui avait propos� de me faire �corcher et ensuite bouillir, reprit: -- Les uns veulent faire offrande de ce Gaulois au grand chef N�roweg, les autres � la pr�tresse Elwig; mais donner � l'une, c'est donner � l'autre: Elwig n'est-elle pas la soeur de N�roweg?... -- Et il serait le premier � vouer ce Gaulois aux dieux infernaux pour les rendre propices � nos armes, dit Riowag. Plus, se tournant vers moi, il ajouta d'un ton imp�rieux: -- Enlevez ce Gaulois sur vos �paules, et suivez-moi... -- Nous voulons ses d�pouilles, dit un de ceux qui s'�taient des premiers empar�s de moi, nous voulons son casque, sa cuirasse, ses braies, sa ceinture, sa chemise; nous voulons tout, jusqu'� sa chaussure. -- Ce butin vous appartient, r�pondit Riowag. Vous l'aurez, puisqu'Elwig d�pouillera ce Gaulois de tous ses v�tements pour le mettre dans sa chaudi�re. -- Nous allons te suivre, Riowag, reprirent-ils; d'autres que nous s'empareraient des d�pouilles du Gaulois. -- Oh! race pillarde! m'�criai-je, il est dommage que ma peau ne soit d'aucune valeur, car au lieu de la vouloir donner � votre chef, vous l'iriez vendre si vous pouviez. -- Oui, nous te l'arracherions, ta peau, si tu ne devais �tre mis dans la chaudi�re d'Elwig. Mes perplexit�s cess�rent, je connaissais mon sort, je serais bouilli vif. Je me serais r�sign� sans mot dire � une mort vaillante ou utile, mais cette mort me semblait si st�rile, si absurde, que, voulant tenter un dernier effort, je dis au chef des guerriers noirs:

-- Tu es injuste... plusieurs fois des guerriers franks sont venus dans le camp gaulois demander des �changes de prisonniers; ces Franks ont toujours �t� respect�s; nous sommes en tr�ve, et, en temps de tr�ve, on ne met � mort que les espions qui s'introduisent furtivement dans un camp... Moi, je suis venu ici � la face du soleil, une branche d'arbre � la main, au nom de Victorin, fils de Victoria la grande; j'apporte de leur part un message aux chefs de l'arm�e franque... Prends garde! Si tu agis sans leur ordre, ils regretteront de ne pas m'avoir entendu, et ils pourront te faire payer cher ta trahison envers ce qui est partout respect�: un soldat sans armes qui vient en temps de tr�ve, en plein jour, le rameau de paix � la main. � mes paroles, Riowag r�pondit par un signe, et quatre guerriers noirs, m'enlevant sur leurs �paules, m'emport�rent, suivant les pas de leur chef, qui se dirigea vers le camp des Franks d'un air solennel. Au moment o� ces barbares me soulevaient sur leurs �paules, j'entendis l'un de ceux qui voulaient m'�corcher vif dire � l'un de ses compagnons, en termes grossiers: -- Riowag est l'amant d'Elwig; il veut lui faire pr�sent de ce prisonnier... Je compris d�s lors que Riowag, le chef des guerriers noirs, �tant l'amant de la pr�tresse Elwig, lui faisait galamment hommage de ma personne, de m�me que dans notre pays les fianc�s offrent une colombe ou un chevreau � la jeune fille qu'ils aiment. (Une chose t'�tonnera peut-�tre dans ce r�cit, mon enfant, c'est que j'y m�le des paroles presque plaisantes, lorsqu'il s'agit de ces �v�nements redoutables pour ma vie... Ne pense pas que ce soit parce qu'� cette heure o� j'�cris ceci j'aie �chapp� � tout danger... Non... m�me au plus fort de ces p�rils, dont j'ai �t� d�livr� comme par prodige, ma libert� d'esprit �tait enti�re; la vieille raillerie gauloise, naturelle � notre race, mais longtemps engourdie chez nous par la honte et les douleurs de l'esclavage, m'�tait, ainsi qu'� d'autres, revenu pour ainsi dire avec notre libert�... Ainsi les r�flexions que tu verras parfois se produire au moment o� la mort me mena�ait �taient sinc�res, et par suite de ma disposition d'esprit et de ma foi dans cette croyance de nos p�res, que l'homme ne meurt jamais... et qu'en quittant ce mondeci va revivre ailleurs...) Port� sur les �paules des quatre guerriers noirs, je traversai donc une partie du camp des Franks; ce camp immense, mais �tabli sans aucun ordre, se composait de tentes pour les chefs et de tentes pour les soldats; c'�tait une sorte de ville sauvage et gigantesque: �� et l�, on voyait leurs innombrables chariots de guerre, abrit�s derri�re des retranchements construits en terre et renforc�s de troncs d'arbres; selon l'usage de ces barbares, leurs infatigables petits chevaux maigres, au poil rude, h�riss�, ayant un licou de corde pour bride, �taient attach�s aux roues des chariots ou arbres dont ils rongeaient l'�corce... Les Franks, � peine v�tus de quelques peaux de b�tes, la barbe et les cheveux graiss�s de suif, offraient un aspect repoussant, stupide et

f�roce: les uns s'�tendaient aux chauds rayons de ce soleil qu'ils venaient chercher du fond de leurs sombres et froides for�ts; d'autres trouvaient un passe-temps � chercher la vermine sur leur corps velu, car ces barbares croupissaient dans une telle fange, que, bien qu'ils fussent camp�s en plein air, leur rassemblement exhalait une odeur infecte. � l'aspect de ces hordes indisciplin�es, mal arm�es, mais innombrables, et se recrutant incessamment de nouvelles peuplades �migrant en masse des pays glac�s du Nord pour venir fondre sur notre fertile et riante Gaule comme sur une proie, je songeais, malgr� moi, � quelques mots de sinistre pr�diction �chapp�s � Victoria; mais bient�t je prenais en grand m�pris ces barbares qui, trois ou quatre fois sup�rieurs en nombre � notre arm�e, n'avaient jamais pu, depuis plusieurs ann�es, et malgr� de sanglantes batailles, envahir notre sol, et s'�taient toujours vus repouss�s au del� du Rhin, notre fronti�re naturelle. En traversant une partie de ces campements, port� sur les �paules des quatre guerriers noirs, je fus poursuivi d'injures, de menaces et de cris de mort par les Franks qui me voyaient passer; plusieurs fois l'escorte dont j'�tais accompagn� fut oblig�e, d'apr�s l'ordre de Riowag, de faire usage de ses armes pour m'emp�cher d'�tre massacr�. Nous sommes ainsi arriv�s � peu de distance d'un bois �pais. Je remarquai, en passant, une hutte plus grande et plus soigneusement construite que les autres, devant laquelle �tait plant�e une banni�re jaune et rouge. Un grand nombre de cavaliers v�tus de peaux d'ours, les uns en selle, les autres � pied � c�t� de leurs chevaux, et appuy�s sur leurs longues lances, post�s autour de cette habitation, annon�aient qu'un des chefs importants de leurs hordes l'occupait. J'essayai encore de persuader � Riowag, qui marchait � mes c�t�s, toujours grave et silencieux, de me conduire d'abord aupr�s de celui des chefs dont j'apercevais la banni�re, apr�s quoi l'on pourrait ensuite me tuer; mes instances ont �t� vaines, et nous sommes entr�s dans un bois touffu, puis arriv�s au milieu d'une grande clairi�re. J'ai vu � quelque distance de moi l'entr�e d'une grotte naturelle, form�e de gros blocs de roche grise, entre lesquels avaient pouss�, �� et l�, des sapins et des ch�taigniers gigantesques; une source d'eau vive, filtrant parmi les pierres, tombait dans une sorte de bassin naturel. Non loin de cette caverne se trouvait une cuve d'airain �troite, et de la longueur d'un homme; un r�seau de cha�nes de fer garnissait l'orifice de cette infernale chaudi�re; elles servaient sans doute � y maintenir la victime que l'on y mettait bouillir vivante. Quatre grosses pierres supportaient cette cuve, au-dessous de laquelle on avait pr�par� un amas de broussailles et de gros bois; des os humains blanchis, et dispers�s sur le sol, donnaient � ce lieu l'aspect d'un charnier. Enfin, au milieu de la clairi�re, s'�levait une statue colossale � trois t�tes, presque informe, taill�e grossi�rement � coups de hache dans un tronc d'arbre �norme et d'un aspect repoussant. Riowag fit signe aux quatre guerriers noirs qui me portaient sur leurs �paules de s'arr�ter au pied de la statue, et il entra seul dans la grotte, pendant que les hommes de mon escorte criaient: -- Elwig! Elwig!

-- Elwig! pr�tresse des dieux infernaux! -- R�jouis-toi, Elwig, nous t'apportons de quoi remplir ta chaudi�re! -- Tu nous diras tes augures! -- Et tu nous apprendras si la terre des Gaules ne sera pas bient�t la n�tre! Apr�s une assez longue attente, la pr�tresse, suivie de Riowag, apparut au dehors de la caverne. Je m'attendais � voir quelque hideuse vieille; je me trompais: Elwig �tait jeune, grande et d'une sorte de beaut� sauvage; ses yeux gris, surmont�s d'�pais sourcils naturellement roux, de m�me nuance que ses cheveux, �tincelaient comme l'acier du long couteau dont elle �tait arm�e; son nez en bec d'aigle, son front �lev�, lui donnaient une physionomie imposante et farouche. Elle �tait v�tue d'une longue tunique de couleur sombre; son cou et ses bras nus �taient surcharg�s de grossiers colliers et de bracelets de cuivre, qui, dans sa marche, bruissaient, choqu�s les uns contre les autres, et sur lesquels, en s'approchant de moi, elle jeta plusieurs fois un regard de coquetterie sauvage. Sur son �paisse et longue chevelure rousse, �parse autour de ses �paules, elle portait une esp�ce de chaperon �carlate, ridiculement imit� de la charmante coiffure que les femmes gauloises avaient adopt�e. Enfin, je crus remarquer (je ne me trompais pas) chez cette �trange cr�ature ce m�lange de hauteur et de vanit� pu�rile particulier aux peuples barbares. Riowag, debout � quelques pas d'elle, semblait la contempler avec admiration; malgr� sa couleur noire et les tatouages rouges sous lesquels son visage disparaissait, ses traits me parurent exprimer un violent amour, et ses yeux brill�rent de joie lorsque, par deux fois, Elwig, me d�signant du geste, se retourna vers son amant, le sourire aux l�vres, pour le remercier sans doute de sa sanglante offrande. Je remarquai aussi sur les bras nus de cette infernale pr�tresse deux tatouages; ils me rappel�rent un souvenir de guerre. L'un de ces tatouages repr�sentait _deux serres d'oiseau de proie_; l'autre, _un serpent rouge_. Elwig, tournant et retournant son couteau dans sa main, attachait sur moi ses grands yeux gris avec une satisfaction f�roce, tandis que les guerriers noirs la contemplaient d'un air de crainte superstitieuse. -- Femme, dis-je � la pr�tresse, je suis venu ici sans armes, le rameau de paix � la main, apportant un message aux grands chefs de vos hordes... On m'a saisi et garrott�... Je suis en ton pouvoir... tue-moi, si tu le veux... mais auparavant, fais que je parle � l'un de vos chefs... Cet entretien importe autant aux Franks qu'aux Gaulois, car c'est Victorin et sa m�re Victoria la Grande qui m'ont envoy� ici.

-- Tu es envoy� ici par Victoria? s'�cria la pr�tresse d'un air singulier, Victoria que l'on dit si belle? -- Oui. Elwig r�fl�chit, et apr�s un assez long silence, elle leva les bras au-dessus de sa t�te, brandit son couteau en pronon�ant je ne sais quelles myst�rieuses paroles d'un ton � la fois mena�ant et inspir�; puis elle fit signe � ceux qui m'avaient amen� de s'�loigner. Tous ob�irent et se dirig�rent lentement vers la lisi�re du bois dont �tait entour�e la clairi�re. Riowag resta seul, � quelques pas de la pr�tresse. Se tournant alors vers lui, elle d�signa d'un geste imp�rieux le bois o� avaient disparu les autres guerriers noirs. Le chef n'ob�issant pas � cet ordre, elle �leva la voix et redoubla son geste en disant: -- Riowag! Il insistait encore, tendant vers elle ses mains suppliantes; Elwig r�p�ta d'une voix presque mena�ante: -- Riowag! Riowag! Le chef n'insista plus et disparut aussi dans le bois, sans pouvoir contenir un mouvement de col�re. Je restai seul avec la pr�tresse, toujours garrott�e, et couch� au pied de la statue des divinit�s infernales. Elwig s'accroupit alors sur ses talons pr�s de moi, et reprit: -- Tu es envoy� par Victoria pour parler aux chefs des Franks? -- Je te l'ai d�j� dit. -- Tu es l'un des officiers de Victoria? -- Je suis l'un de ses soldats. --Elle t'affectionne? -- C'est ma soeur de lait, je suis pour elle un fr�re. Ces mots parurent faire de nouveau r�fl�chir Elwig; elle garda encore le silence, puis continua: -- Victoria regrettera ta mort? -- Comme on regrette la mort d'un serviteur fid�le. -- Elle donnerait beaucoup pour te sauver la vie? -- Est-ce une ran�on que tu veux? Elwig se tut encore, et me dit avec un m�lange d'embarras et

d'astuce dont je fus frapp�: -- Que Victoria vienne demander ta vie � mon fr�re, il la lui accordera; mais, �coute... On dit Victoria tr�s-belle, les belles femmes aiment � se parer de ces magnifiques bijoux gaulois si renomm�s... Victoria doit avoir de superbes parures, puisqu'elle est la m�re du chef des chefs de ton pays... Dis-lui qu'elle se couvre de ses plus riches ornements, cela r�jouira les yeux de mon fr�re... Il en sera plus cl�ment et accordera ta vie � Victoria. Je crus d�s lors deviner le pi�ge que me tendait la pr�tresse de l'enfer, avec cette ruse grossi�re naturelle aux sauvages. Voulant m'en assurer, je lui dis sans r�pondre � ses derni�res paroles: -- Ton fr�re est donc un puissant chef? -- Il est plus que chef! me r�pondit orgueilleusement Elwig; il est ROI! -- Nous aussi, autrefois nous avons eu des _rois_; et ton fr�re, comment s'appelle-t-il? -- _N�roweg_, surnomm� l'_Aigle terrible_. -- Tu as sur les bras deux figures repr�sentant un serpent rouge et deux serres d'oiseau de proie; pourquoi cela? -- Les p�res de nos p�res ont toujours, dans notre famille de rois, port� ces signes des vaillants et des subtils: _les serres de l'aigle_, c'est la vaillance; _le serpent_, c'est la subtilit�... Mais assez parl� de mon fr�re, ajouta Elwig avec une sombre impatience, car cet entretien semblait lui peser; veux-tu, oui ou non, engager Victoria � venir ici? -- Un mot encore sur ton royal fr�re... Ne porte-t-il pas au front les deux m�mes signes que tu portes sur les bras? -- Oui, reprit-elle avec une impatience croissante; oui, mon fr�re porte une serre d'aigle bleue au-dessus de chaque sourcil, et le serpent rouge en bandeau sur le front, parce que les rois portent un bandeau... Mais assez parl� de N�roweg... assez... Et je crois voir sur les traits d'Elwig un ressentiment de haine � peine dissimul� en pronon�ant le nom de son fr�re; elle continua: -- Si tu ne veux pas mourir, �cris � Victoria de venir dans notre camp par�e de ses plus magnifiques bijoux. Elle se rendra seule dans un lieu que je te dirai... un endroit �cart� que je connais... et moi-m�me je la conduirai aupr�s de mon fr�re, afin qu'elle obtienne ta gr�ce... -- Victoria venir seule dans ce camp?... J'y suis venu, moi, comptant sur la franchise de la tr�ve... le rameau de paix � la main, et l'on a tu� un de mes compagnons; un autre a �t� bless�, puis l'on m'a livr� � toi garrott�, pour �tre mis � mort... -- Victoria pourra se faire accompagner d'une petite escorte.

-- Qui serait massacr�e par tes gens!... L'emb�che est trop grossi�re. -- Tu veux donc mourir! s'�cria la pr�tresse en grin�ant les dents de rage et me mena�ant de son couteau; on va rallumer le foyer de la chaudi�re... Je te ferai plonger vivant dans l'eau magique, et tu y bouilliras jusqu'� la mort... Une derni�re fois, choisis... Ou tu vas mourir dans les supplices, ou tu vas �crire � Victoria de se rendre au camp par�e de ses plus riches ornements... Choisis!... ajouta-t-elle dans un redoublement de rage, en me mena�ant encore de son couteau; choisis... ou tu vas mourir. Je savais qu'il n'�tait pas de race plus pillarde, plus cupide, plus vaniteuse, que cette maudite race franque; je remarquai que les grands yeux gris d'Elwig �tincelaient de convoitise chaque fois qu'elle me parlait des magnifiques parures que, selon elle, devait poss�der la _m�re des camps_. L'accoutrement ridicule de la pr�tresse, la profusion d'ornements sans valeur dont elle se couvrait avec une coquetterie sauvage, pour plaire sans doute � Riowag, le chef des guerriers noirs; et surtout la persistance qu'elle mettait � me demander que Victoria se rendit au camp couverte de riches ornements, tout me donnait � penser qu'Elwig voulait attirer ma soeur de lait dans un pi�ge pour l'�gorger et lui voler ses bijoux. Cette emb�che grossi�re ne faisait pas honneur � l'invention de l'infernale pr�tresse; mais sa vaniteuse cupidit� pouvait me servir; je lui r�pondis d'un air indiff�rent: -- Femme, tu veux me tuer si je n'engage pas Victoria � venir ici? Tue-moi donc... fais bouillir ma chair et mes os... tu y perdras plus que tu ne sais, puisque tu es la soeur de N�roweg, l'Aigle terrible, un des plus grands rois de vos hordes!... -- Que perdrai-je? -- De magnifiques parures gauloises! -- Des parures... Quelles parures? s'�cria Elwig d'un air de doute, quoique ses yeux brillassent plus que jamais de convoitise. De quelles parures parles-tu? -- Crois-tu que Victoria la Grande, en envoyant ici son fr�re de lait porter un message aux rois des Franks, ne leur ait pas envoy�, en gage de tr�ve, de riches pr�sents pour leurs femmes et leurs soeurs, qui les ont accompagn�s ou qui sont rest�es en Germanie?... Elwig bondit sur ses talons, se releva d'un saut, jeta son couteau, frappa dans ses mains, poussa des �clats de rire presque insens�s, puis s'accroupit de nouveau pr�s de moi, me disant d'une voix entrecoup�e, haletante: -- Des pr�sents?... Tu apportes des pr�sents?... Quels sont-ils? O� sont-ils?... -- Oui, j'apporte des pr�sents capables d'�blouir une imp�ratrice: colliers d'or orn�s d'escarboucles, pendants d'oreilles de perles et de rubis, bracelets, ceintures et couronnes d'or, si charg�s de pierreries, qu'ils resplendissent de tous les feux de l'arc-en-

ciel... Ces chefs-d'oeuvre de nos plus habiles orf�vres gaulois... je les apportais en pr�sent... et puisque ton fr�re N�roweg, l'Aigle terrible, est le plus puissant roi de vos hordes, tu aurais eu la plus grosse part de ces richesses... Elwig m'avait �cout� la bouche b�ante, les mains jointes, sans chercher � cacher l'admiration et l'effr�n�e cupidit� que luis causait l'�num�ration de ces tr�sors... Mais soudain ses traits prirent une expression de doute et de courroux... Elle ramassa son couteau, et le levant sur moi, elle s'�cria: -- Tu mens ou tu railles!... Ces tr�sors, o� sont ils? -- En s�ret�... Sage a �t� ma pr�caution; car j'aurais �t� tu� et d�pouill� sans avoir accompli les ordres de Victoria et de son fils. -- O� les as-tu mis en s�ret�, ces tr�sors? -- Ils sont rest�s dans la barque qui m'a amen� ici... Mes compagnons ont regagn� le large et se sont ancr�s dans les eaux du Rhin, hors de port�e des fl�ches de tes gens. -- Il y a les barques du radeau � l'autre extr�mit� du camp, je vais faire poursuivre tes compagnons... j'aurai tes tr�sors! -- Erreur... Mes compagnons, voyant au loin s'avancer vers eux des bateaux ennemis, se d�fieront, et comme ils ont une longue avance, ils regagneront sans danger l'autre rive du Rhin... Tel sera le fruit de la trahison des tiens envers moi... Allons, femme, faismoi bouillir pour tes augures infernaux!... Mes os, blanchis dans ta chaudi�re, se changeront peut-�tre par ta magie en parures magnifiques!... -- Mais ces tr�sors, reprit Elwig luttant contre ses derni�res d�fiances, ces tr�sors, puisque tu ne les avais pas apport�s avec toi, quand les aurais-tu donn�s aux rois de nos hordes? -- En les quittant; je croyais �tre accueilli et reconduit par eux en envoy� de paix... Alors mes compagnons auraient abord� au rivage pour venir me chercher; j'aurais pris dans la barque les pr�sents pour les distribuer aux rois au nom de Victoria et de son fils. La pr�tresse me regarda encore pendant quelques instants d'un air sombre, paraissant c�der tour � tour � la m�fiance et � la cupidit�. Enfin, vaincue sans doute par ce dernier sentiment, elle se leva et appela d'une voix forte, et par un nom bizarre, une personne jusqu'alors invisible. Presque aussit�t sortit de la caverne une hideuse vieille � cheveux gris, v�tue d'une robe souill�e de sang, car elle aidait sans doute la pr�tresse dans ses horribles sacrifices. Elle �changea quelques mots � voix basse avec Elwig, et disparut dans le bois o� s'�taient retir�s les guerriers noirs. La pr�tresse, s'accroupissant de nouveau pr�s de moi, me dit d'une voix basse et sourde:

-- Tu veux entretenir mon fr�re le roi N�roweg, l'Aigle terrible... Je l'envoie chercher... il va venir; mais tu ne lui parleras pas de ces tr�sors. -- Pourquoi? -- Il les garderait... -- Quoi... lui, ton fr�re, ne partagerait pas les richesses avec toi, sa soeur?... Un sourire amer contracta les l�vres d'Elwig; elle reprit: -- Mon fr�re a failli m'abattre le bras d'un coup de hache parce que j'ai voulu toucher � une part de son butin. -- Est-ce ainsi que fr�res et soeurs se traitent parmi les Franks? -- Chez les Franks, r�pondit Elwig d'un air de plus en plus sinistre, le guerrier a pour premi�res esclaves sa m�re, sa soeur et ses femmes... -- Ses femmes?... En ont-ils donc plusieurs?... -- Toutes celles qu'ils peuvent enlever et nourrir... de m�me qu'ils ont autant de chevaux qu'ils en peuvent nourrir... -- Quoi! une sainte et �ternelle union n'attache pas, comme chez nous, l'�poux � la m�re de ses enfants?... Quoi! soeurs, femmes, sont esclaves?... B�nie des dieux est la Gaule! mon pays, o� nos m�res et nos �pouses, v�n�r�es de tous, si�gent fi�rement dans les conseils de la nation, et font pr�valoir leurs avis, souvent plus sages que celui de leurs maris et de leurs fils... Elwig, palpitante de cupidit�, ne r�pondit pas � mes paroles, et reprit: -- De ces tr�sors tu ne parleras donc pas � N�roweg; il les garderait pour lui... Tu attendras la nuit pour quitter le camp... Je te dirai la route; je t'accompagnerai, tu me donneras tous les pr�sents, � moi seule... � moi seule!... Et, poussant de nouveau des �clats de rire d'une joie presque insens�e, elle ajouta: -- Bracelets d'or! colliers de perles! boucles d'oreilles de rubis! diad�mes de pierreries!... Je serai belle comme une imp�ratrice!... oh! je serai tr�s-belle aux yeux de Riowag!... Puis, jetant un regard de m�pris sur ses grossiers bracelets de cuivre, qu'elle fit bruire en secouant ses bras, elle r�p�ta: -- Je serai tr�s-belle aux yeux de Riowag!... -- Femme, lui dis-je, ton avis est prudent; il faudra attendre la nuit pour quitter tous deux le camp et regagner le rivage!...

Puis, voulant mettre davantage Elwig en confiance avec moi en paraissant m'int�resser � sa vaniteuse cupidit�, j'ajoutai: -- Mais si ton fr�re te voit par�e de ces magnifiques bijoux, il te les prendra... peut-�tre?... -- Non, me r�pondit-elle d'un air �trange et sinistre, non, il ne me les prendra pas... -- Si N�roweg, l'Aigle terrible, est aussi violent que tu le dis, s'il a failli une fois t'abattre le bras pour avoir voulu toucher � sa part du butin, lui dis-je surpris de sa r�ponse, et voulant p�n�trer le fond de sa pens�e, qui emp�chera ton fr�re de s'emparer de ces parures? Elle me montra son large couteau avec une expression de f�rocit� froide qui me fit tressaillir, et me dit: -- Quand j'aurai le tr�sor... cette nuit, j'entrerai dans la hutte de mon fr�re... je partagerai son lit, comme d'habitude... et pendant qu'il dormira, moi, vois-tu, je le tuerai. -- Ton fr�re? m'�criai-je en fr�missant, et croyant � peine � ce que j'entendais, quoique le r�cit de l'�pouvantable dissolution des moeurs des Franks ne f�t pas nouveau pour moi; ton fr�re?... tu partages son lit?... La pr�tresse ne parut pas surprise de mon �tonnement, et me r�pondit d'un air sombre: -- Je partage le lit de mon fr�re depuis qu'il m'a fait violence... C'est le sort de presque toutes les soeurs des rois franks qui les suivent � la guerre... Ne t'ai-je pas dit que leurs soeurs, leurs m�res et leurs filles �taient les premi�res esclaves de nos ma�tres? Et quelle est l'esclave qui, de gr� ou de force, ne partage pas le coucher de son ma�tre?[3] -- Tais-toi, femme!... m'�criai-je en l'interrompant, tais-toi! tes monstrueuses paroles attireraient sur nous la foudre des cieux!... Et, sans pouvoir ajouter un mot, je contemplai cette cr�ature avec horreur... Ce m�lange de d�bauche, de cupidit�, de barbarie et de confiance stupide, puisque Elwig s'ouvrait � moi, qu'elle voyait pour la premi�re fois, � moi, un ennemi, sur le fratricide, pr�c�d� de l'inceste, subi par cette pr�tresse d'un culte sanglant, qui partageait le lit de son fr�re et se donnait � un autre homme... tout cela m'�pouvantait, quoique j'eusse entendu, je le r�p�te, souvent parler des abominables moeurs de ces barbares dissolus et f�roces. Elwig ne semblait pas se douter de la cause de mon silence et du d�go�t qu'elle m'inspirait; elle murmurait quelques paroles inintelligibles en comptant les bracelets de cuivre dont ses bras �taient charg�s; apr�s quoi elle me dit d'un air pensif: -- Aurai-je bien neuf beaux bracelets de pierreries pour remplacer ceux-ci?... Tous tiendront-ils dans un petit sac que je cacherai

sous ma robe en revenant � la hutte du roi mon fr�re pour le tuer pendant son sommeil? Cette f�rocit� froide, et pour ainsi dire na�ve, redoubla l'aversion que m'inspirait cette cr�ature. Je gardai le silence. Alors elle s'�cria: -- Tu ne me r�ponds pas au sujet de ces bijoux? Fais-tu le muet? Puis, paraissant frapp�e d'une id�e subite, elle ajouta: -- Et j'ai parl�!... S'il allait tout dire � N�roweg?... Il me tuerait, moi et Riowag... La pens�e de ces tr�sors m'a rendue folle! Et elle se mit � appeler de nouveau, en se tournant vers la caverne. Une seconde vieille, non moins hideuse que la premi�re, accourut tenant en main un os de boeuf o� pendait un lambeau de chair � demi cuite qu'elle rongeait. -- Accours ici, lui dit la pr�tresse, et laisse l� ton os. La vieille ob�it � regret et en grondant, ainsi qu'un chien � qui l'on �te sa proie, d�posa l'os sur l'une des pierres saillantes de l'entr�e de la grotte, et s'approcha en s'essuyant les l�vres. -- Fais du feu sous la cuve d'airain, dit la pr�tresse � la vieille. Celle-ci retourna dans la caverne, en rapporta d'une main quelques brandons enflamm�s. Bient�t un ardent brasier br�la sous la chaudi�re. -- Maintenant, dit Elwig � la vieille en me montrant, �tendu que j'�tais toujours � terre, aux pieds de la divinit� infernale, les mains li�es derri�re le dos et les jambes attach�es, agenouilletoi sur lui. Je ne pouvais faire un mouvement; la hideuse vieille se mit � genoux sur la cuirasse dont ma poitrine �tait couverte, et dit � la pr�tresse: -- Que faut-il faire? -- Tiens-lui la langue... je la lui couperai. Je compris alors qu'Elwig, d'abord entra�n�e � de dangereuse confidences par sa sauvage convoitise, se reprochant d'avoir inconsid�r�ment parl� de ses horribles amours et de ses projets fratricides, ne trouvait pas de meilleur moyen de me forcer au silence envers son fr�re qu'en me coupant la langue. Je crus ce projet facile � concevoir, mais difficile � ex�cuter, car je serrai les dents de toutes mes forces. -- Serre lui le cou, dit Elwig � la vieille: il ouvrira la bouche,

tirera la langue, et je la couperai. La vieille, toujours agenouill�e sur ma cuirasse, se pencha si pr�s de moi, que son hideux visage touchait presque le mien. De d�go�t je fermai les yeux; bient�t je sentis les doigts crochus et nerveux de la suivante de la pr�tresse me serrer la gorge. Pendant quelques instants, je luttai contre la suffocation et ne desserrai pas les dents; mais enfin, selon qu'Elwig l'avait pr�vu, je me sentis pr�t � �touffer et j'ouvris malgr� moi la bouche. Elwig y plongea aussit�t ses doigts pour saisir ma langue. Je les mordis si cruellement, qu'elle les retira en poussant un cri de douleur. � ce cri, je vis sortir du bois, o� ils s'�taient retir�s par ordre de la pr�tresse, les guerriers noirs et Riowag. Celui-ci accourait; mais il s'arr�ta ind�cis � la vue d'une troupe de Franks arrivant du c�t� oppos� et entrant dans la clairi�re; l'un de ces derniers venus criait d'une voix rauque et imp�rieuse: -- Elwig! -- Le roi mon fr�re! murmura la pr�tresse, toujours agenouill�e pr�s de moi. Et elle me parut chercher son couteau, tomb� � terre pendant notre lutte d'un moment. -- Ne crains rien... je serai muet... Tu auras le tr�sor pour toi seule, dis-je tout bas � Elwig, de crainte que dans sa terreur elle ne me tu�t. J'esp�rais, � tout hasard, m'assurer son appui et me m�nager les moyens de fuir en flattant sa cupidit�. Soit qu'Elwig cr�t � ma parole, soit que la pr�sence de son fr�re l'emp�ch�t de m'�gorger, elle me jeta un regard significatif, et resta agenouill�e � mes c�t�s, la t�te pench�e sur sa poitrine d'un air m�ditatif. La vieille, s'�tant relev�e, ne pesait plus sur ma cuirasse; je pus respirer librement, et je vis l'Aigle terrible debout, � deux pas de moi, escort� de quelques autres ROIS franks, comme s'appellent ces chefs de pillards. N�roweg �tait d'une taille colossale; sa barbe, gr�ce � l'usage de l'eau de chaux, �tait devenue d'un rouge de cuivre, ainsi que ses cheveux graiss�s et relev�s autour de son front; nou�e par une tresse de cuir, au sommet de sa t�te, cette chevelure retombait derri�re ses �paules, comme la crini�re d'un casque; au-dessus de chacun de ses �pais sourcils roux, je vis une serre d'aigle tatou�e en bleu, tandis qu'un autre tatouage �carlate, repr�sentant les ondulations d'un serpent, ceignait son front; sa joue gauche �tait aussi recouverte d'un tatouage rouge et bleu, compos� de raies transversales; mais sur la joue droite, ce sauvage ornement disparaissait presque enti�rement dans la profondeur d'une cicatrice commen�ant au-dessous de l'oeil et allant se perdre dans sa barbe h�riss�e. De lourdes plaques d'or grossi�rement travaill�es, attach�es � ses oreilles, les distendaient et tombaient sur ses �paules; un gros collier d'argent faisait deux ou trois fois le tour de son cou et tombait jusque sur sa poitrine demi-nue. Il avait pour v�tement, pardessus sa tunique de toile, presque noire tant elle �tait

malpropre, un casque de peau de b�te. Ses chausses, de m�me �toffe et de m�me salet� que sa tunique, la rejoignaient et y �taient assujetties par un large ceinturon de cuir o� pendaient, d'un c�t�, une longue �p�e, de l'autre une hache de pierre tranchante; de larges bandes de peau tann�e (de peau humaine peut-�tre) se croisaient sur ses chausses, depuis le cou-de-pied jusqu'au-dessus du genou; il s'appuyait sur une demi-pique arm�e d'un fer aigu. Les autres rois qui accompagnaient N�roweg �taient � peu pr�s tatou�s, v�tus et arm�s comme lui; tous avaient les traits empreints d'une gravit� farouche. Elwig, toujours agenouill�e silencieusement pr�s de moi, avait jusqu'alors cach� ma figure � N�roweg. Il toucha brutalement, du bout du manche de sa pique, les �paules de sa soeur, et lui dit durement: -- Pourquoi m'as-tu envoy� qu�rir avant de faire bouillir pour tes augures ce chien gaulois... dont mes �corcheurs voulaient me donner la peau? -- L'heure n'est pas propice, reprit la pr�tresse d'un ton myst�rieux et saccad�; l'heure de la nuit... de la nuit noire, vaut mieux pour sacrifier aux dieux infernaux... Ce Gaulois dit avoir �t� charg� d'un message pour toi, � puissant roi! par Victoria et par son fils. N�roweg s'approcha davantage et me regarda d'abord avec une d�daigneuse indiff�rence; puis, m'examinant plus attentivement, et se baissant pour mieux m'envisager, ses traits prirent soudain une expression de haine et de rage triomphante, et il s'�cria, comme s'il ne pouvait en croire ses yeux: -- C'est luit!... c'est le cavalier au cheval gris... c'est lui!... -- Tu le connais, demanda Elwig � son fr�re. Tu connais ce prisonnier?... -- Va-t-en! reprit brusquement N�roweg. Hors d'ici! Puis, me contemplant de nouveau, il r�p�ta: C'est lui... le cavalier au cheval gris!... -- L'as-tu donc rencontr� � la bataille? demanda de nouveau Elwig � son fr�re. R�ponds... -- T'en iras-tu! reprit N�roweg en levant son b�ton sur la pr�tresse. J'ai parl�! va-t-en!... J'avais les yeux, � ce moment, fix�s sur le groupe des guerriers noirs; je vis Riowag, le roi des guerriers noirs, � peine contenu par ses compagnons, porter la main � son �p�e, pour venger sans doute l'insulte faite � Elwig par N�roweg. Mais la pr�tresse, loin d'ob�ir � son fr�re, et craignant sans doute qu'en son absence je ne parlasse � l'Aigle terrible des projets fratricides de sa soeur incestueuse, et des riches pr�sent de Victoria, s'�cria:

-- Non... non... je reste ici... Ce prisonnier m'appartient pour mes augures... Je ne m'�loigne pas de lui... je le garde... N�roweg, pour toute r�ponse, ass�na plusieurs coups du manche de sa pique sur le dos d'Elwig; puis il fit un signe, et plusieurs hommes de ceux dont il �tait accompagn� repouss�rent violemment la pr�tresse, ainsi que les deux vieilles, dans la caverne, dont ils gard�rent l'issue l'�p�e � la main. Il fallut que les guerriers noirs qui entouraient leur roi Riowag fissent de grands efforts pour l'emp�cher de se pr�cipiter, l'�p�e � la main, sur l'Aigle terrible; mais, celui-ci, ne songeant qu'� moi, ne s'aper�ut pas de la fureur de son rival, et me dit d'une voix tremblante de col�re, en me crossant du pied: -- Me reconnais-tu, chien? -- Je te reconnais... -- Cette blessure, reprit N�roweg en portant son doigt � la profonde cicatrice dont sa joue �tait sillonn�e, cette blessure, la reconnais-tu? -- Oui, c'est mon oeuvre... Je t'ai combattu en soldat... -- Tu mens!... tu m'as combattu en l�che... deux contre un... -- Tu attaquais avec furie le fils de Victoria la Grande; il �tait d�j� bless�... sa main pouvait � peine soutenir son �p�e... je suis venu � son aide... -- Et tu m'as marqu� � la face de ton sabre gaulois... chien... En disant cela, N�roweg m'ass�na plusieurs coups du manche de sa pique, � la grande ris�e des autres rois. Je me rappelai mon a�eul Guilhern, encha�n� comme esclave, et supportant avec dignit� les l�ches et cruels traitements des Romains, apr�s la bataille de Vannes... Je l'imitai, je dis simplement � N�roweg: -- Tu frappes un soldat d�sarm�, garrott�, qui, confiant dans la tr�ve, est venu pacifiquement vers toi... c'est une grande l�chet�!... Tu n'oserais pas lever ton b�ton sur moi, si j'�tais debout, une �p�e � la main... Le chef Frank, se mettant � rire d'un rire cruel et grossier, me r�pondit: -- Fou est celui qui, pouvant tuer son ennemi d�sarm�, ne le tue pas... Je voudrais pouvoir te tuer deux fois... Tu es doublement mon ennemi... Je te hais parce que tu es Gaulois; je te hais parce que ta race poss�de la Gaule, le pays du soleil, du bon vin et des belles femmes... je te hais parce que tu m'as marqu� � la face, et que cette blessure fait ma honte �ternelle... Je veux donc te faire tant souffrir, que tes souffrances vaillent deux morts, mille morts, si je peux... chien gaulois!...

-- Le chien gaulois est un noble animal de chasse et de guerre, lui dis-je; le loup frank est un animal de rapine et de carnage, mais avant peu les braves chiens gaulois auront chass� de leurs fronti�res cette bande de loups voraces, sortis des for�ts du Nord... Prends garde!... Si tu refuses d'�couter le message de Victoria la Grande et de son vaillant fils... prends garde!... Entre le loup frank et le chien gaulois, ce sera une guerre � mort, une guerre d'extermination. N�roweg, grin�ant les dents de rage, saisit � son c�t� sa hache, et la tenant des deux mains, la leva sur moi pour me briser la t�te... Je me crus � mon heure derni�re; mais deux des autres rois arr�t�rent le bras du fr�re d'Elwig, et ils lui dirent quelques mots � voix basse, qui parurent le calmer. Il ce concerta ensuite avec ses compagnons, et me dit: -- Quel est le message dont tu es charg� par Victoria pour les rois des Franks? -- Le messager de Victorin et de Victoria la Grande doit parler debout, sans liens, le front haut... et non �tendu � terre et garrott� comme le boeuf qui attend le couteau du boucher... Faismoi d�livrer de mes liens, et je parlerai... sinon, non!... -- Parle � l'instant... sans condition, chien gaulois!... -- Non! -- Je saurai te faire parler! -- Essaye! N�roweg dit quelques mots � l'un des autres rois. Celui-ci alla prendre sous la cuve d'airain deux tisons enflamm�s; l'on me saisit par les �paules et par les pieds, afin de m'emp�cher de faire un mouvement, tandis que le Frank, pla�ant et maintenant les tisons sur le fer de ma cuirasse, y �tablissait ainsi une sorte de brasier, aux �clats de rire de N�roweg, qui me dit: -- Tu parleras! ou tu sera grill� comme la tortue dans son �caille. Le fer de ma cuirasse commen�ait � s'�chauffer sous ce brasier, que deux rois franks attisaient de leur souffle. Je souffrais beaucoup et je m'�criai: -- Ah! N�roweg... N�roweg!... l�che bourreau! j'endurerais ces tortures avec joie pour me trouver une fois encore face � face avec toi, une bonne �p�e � la main, et te marquer � l'autre joue!... Oh! tu l'as dit... entre nos deux races... haine � mort!... -- Quel est le message de Victoria? reprit l'Aigle terrible. R�ponds... Je restai muet, quoique la douleur devint pour moi fort grande... le fer de ma cuirasse s'�chauffant de plus en plus, et dans toutes ses parties.

-- Parleras-tu? s'�cria de nouveau le chef frank, qui parut �tonn� de ma constance. -- Je te l'ai dit: le messager de Victoria parle debout et libre! ai-je r�pondu, sinon, non!... Soit que le roi frank cr�t de son int�r�t de conna�tre le message que j'apportais, soit qu'il se rendit aux observations de ses compagnons, moins f�roces que lui, l'un d'eux d�boucla la mentonni�re de mon casque, me l'�ta de dessus la t�te et alla remplir d'eau � la fontaine qui sourdait entre les roches de la caverne, et versa cette eau fra�che sur ma cuirasse br�lante, elle se refroidit ainsi peu � peu. -- D�livrez-le de ses liens, dit N�roweg, mais entourez-le... et qu'il tombe perc� de coups s'il veut tenter de fuir... Je repris mes forces pendant que l'on �tait mes liens, car la douleur m'avait fait presque d�faillir. Je bus un peu d'eau restant au fond de mon casque; puis je me levai au milieu des rois franks qui m'entouraient afin de me couper toute retraite. N�roweg me dit: -- Quel est ton message? -- Une tr�ve a �t� convenue entre nos deux arm�es... Victoria et son fils m'envoient vous dire ceci: Depuis que vous avez quitt� vos for�ts du Nord, vous poss�dez tous le pays d'Allemagne qui s'�tend sur la rive gauche du Rhin... Ce sol est aussi fertile que celui de la Gaule. Avant votre invasion, il produisait tout avec abondance; vos violences, vos cruaut�s ont fait fuir presque tous ses habitants; mais le sol reste un sol fertile... Pourquoi ne le cultivez-vous pas, au lieu de nous guerroyer sans cesse et de vivre de rapines? Est-ce l'amour de batailler qui vous pousse? Nous comprenons mieux que personne, nous autres Gaulois, cette outre-vaillance, et nous y voulons bien satisfaire; envoyez � chaque lune nouvelle, mille, deux mille guerriers d'�lite, dans une des grandes �les du Rhin, notre fronti�re commune; nous enverrons pareil nombre de guerriers; on se battra rudement, et selon le bon plaisir de chacun, mais du moins, vous, Franks, d'un c�t� du Rhin, nous Gaulois, de l'autre, nous pourrons en paix cultiver nos champs, travailler, fabriquer, enrichir nos pays, sans �tre oblig�s, chose mauvaise, d'avoir toujours un oeil sur la fronti�re et une �p�e pendue au manche de la charrue. Si vous refusez ceci, nous vous ferons une guerre d'extermination pour vous chasser de nos fronti�res et vous refouler dans vos for�ts. Lorsqu'on est si voisins, et seulement s�par�s par un fleuve, il faut �tre amis, ou que l'un des deux peuples d�truise l'autre... Choisissez!... J'ai dit, au nom de Victoria la Grande et de son fils Victorin, j'ai dit! N�roweg se consulta avec plusieurs des rois dont il �tait entour�, et me r�pondit insolemment: -- Le Frank n'est pas de race vile, comme la race gauloise, qui cultive la terre et travaille: le Frank aime la bataille; mais il

aime surtout le soleil, le bon vin, les belles armes, les belles �toffes, les coupes d'or et d'argent, les riches colliers, les grandes villes bien b�ties, les palais superbes � la mode romaine, les jolies femmes gauloises, les esclaves laborieux et soumis au fouet, qui travaillent pour leurs ma�tres, tandis que ceux-ci boivent, chantent, dorment, font l'amour ou la guerre... Dans leur pays du Nord, les Franks ne trouvent ni bon soleil, ni bon vin, ni belles femmes, ni belles �toffes, ni coupes d'or et d'argent, ni grandes villes bien b�ties, ni palais superbes, ni jolies femmes gauloises... Tout cela se trouve chez vous, chiens gaulois... Nous voulons vous le prendre... oui, nous voulons nous �tablir dans votre pays fertile... jouir de tout ce qu'il renferme, tandis que vous travaillerez pour nous, courb�s sous notre forte �p�e, et que vos femmes, vos filles, vos soeurs coucheront dans notre lit, fileront la toile de nos chemises et les laveront au lavoir... Entends-tu cela, chien gaulois? Les autres chefs approuv�rent les paroles de N�roweg par leurs rires et leurs clameurs, et tous r�p�t�rent: -- Oui... voil� ce que nous voulons... Entends-tu cela, chien gaulois? -- J'entends..., ai-je r�pondu ne pouvant m'emp�cher de railler cette sauvage insolence. J'entends... vous voulez nous conqu�rir et nous asservir comme l'ont fait pendants un temps les Romains, apr�s que notre race a eu domin�, vaincu l'univers durant des si�cles... Mais, honn�tes barbares, qui aimez tant le soleil, le bien, le pays et les femmes d'autrui, vous oubliez que les Romains, malgr� leur puissance universelle et leurs innombrables arm�es, ont �t� forc�s par nos armes de nous rendre une � une toutes nos libert�s, de sorte qu'� cette heure les Romains ne sont plus nos conqu�rants, mais nos alli�s... Or, mes honn�tes barbares, qui aimez tant le soleil, le pays, le bien et les femmes d'autrui, �coutez ceci: Nous autres Gaulois, seuls et sans l'alliance romaine, nous vous chasserons de nos fronti�res, ou nous vous exterminerons jusqu'au dernier, si vous persistez � �tre de mauvais voisins, et � pr�tendre nous larronner notre vieille Gaule!... -- Oui, larrons nous sommes! s'�cria N�roweg, et, par les neiges de la Germanie, nous larronnerons la Gaule!... Notre arm�e est quatre fois plus nombreuse que la v�tre; vous avez � d�fendre vos palais, vos villes, vos richesses, vos femmes, votre soleil, votre terre fertile... Nous n'avons, nous, rien � d�fendre et tout � prendre: nous campons sous nos huttes et nous dormons sur l'�paule de nos chevaux; notre seule richesse est notre �p�e; nous n'avons rien � perdre, tout � gagner... Nous gagnerons tout, et nous asservirons ta race, chien gaulois!... -- Va demander aux Romains, dont l'arm�e �tait plus nombreuse que la tienne, combien la vieille terre des Gaules a d�vor� de cohortes �trang�res! Les plus grandes batailles qu'ils aient livr�es, ces conqu�rants du monde, ne leur ont pas co�t� le quart de soldats que nos p�res, esclaves insurg�s, ont extermin�s � coups de faux et de fourche... Prends garde! prends garde quand il d�fend son sol, son foyer, sa famille, sa libert�, bien forte est l'�p�e du soldat gaulois... bien tranchante est la faux, bien

lourde est la fourche du paysan gaulois! Prenez garde! prenez garde! si vous restez mauvais voisins, la faux et la fourche gauloises suffiront pour vous chasser dans vos neiges, gens de paresse, de rapine et de carnage, qui voulez jouir du travail, du sol, de la femme et du soleil d'autrui, de par le vol et le massacre! -- Et c'est toi, chien gaulois, qui oses parler ainsi? s'�cria N�roweg en grin�ant les dents, toi, prisonnier! toi, sous la pointe de nos �p�es!... -- Le moment me para�t bon, � moi, pour dire ceci. -- Et le moment me para�t bon, � moi, pour te faire souffrir mille morts! s'�cria le chef frank, non moins furieux que ses compagnons. Oui, tu vas souffrir mille morts... Apr�s quoi, ma seule r�ponse � l'audacieux messager de ta Victoria sera de lui envoyer ta t�te, et de lui faire dire de ma part, � moi N�roweg, l'Aigle terrible, puisqu'elle est belle encore, ta Victoria la Grande, qu'avant que le soleil se soit lev� six fois, j'irai la prendre au milieu de son camp, qu'elle partagera mon lit, et qu'apr�s je la livrerai � mes hommes pour qu'ils s'amusent � leur tour de Victoria, la grande et fi�re Gauloise. � cette f�roce insolence, dite sur la femme que je v�n�rais le plus au monde, j'ai perdu, malgr� moi, mon sang-froid; j'�tais d�sarm�, mais j'ai ramass� � mes pieds l'un des tisons alors �teints, dont les Franks s'�taient servis pour me torturer. J'ai saisi cette lourde b�che, et j'en ai si rudement frapp� N�roweg � la t�te, qu'�tourdi du coup et faisant deux pas en arri�re, il a tr�buch� et est tomb� sans mouvement, sans connaissance. Aussit�t dix coups d'�p�e me frapp�rent � la fois; mais mon casque et ma cuirasse me pr�serv�rent; car, dans leur aveugle rage, les chefs franks me port�rent au hasard les premi�res atteintes en criant: -- � mort! Riowag, le chef des guerriers noirs, Riowag seul ne chercha pas � venger sur moi le coup que j'avais port� � son rival N�roweg; il profita du tumulte pour entrer dans la caverne o� l'on avait repouss� Elwig; car les deux chefs, qui, l'�p�e � la main, gardaient l'issue de cette grotte, �taient accourus au secours de l'Aigle terrible, renvers� � quelques pas de l�. Peu d'instants apr�s que Riowag fut entr� dans la grotte, la pr�tresse et les deux vieilles se pr�cipit�rent hors de leur repaire, les cheveux en d�sordre, l'air hagard, les mains lev�es au ciel en s'�criant: -- L'heure est venue... le soleil baisse... la nuit approche... � mort � mort, le Gaulois!... Il a frapp� l'Aigle terrible... � mort! � mort, le Gaulois!... Garrottez-le!... Nous allons lire les augures dans l'eau magique o� il va bouillir. -- Oui... � mort! cri�rent les Franks en se pr�cipitant sur moi, et me chargeant de nouveaux liens. Qu'il p�risse dans un long

supplice. -- Les pr�tresses du supplice, c'est nous! s'�cri�rent � la fois Elwig et les deux vieilles en redoublant de contorsions bizarres qui semblaient peu � peu frapper les chefs franks d'une terreur superstitieuse. -- � toi, qui as frapp� mon fr�re, le sang de mon sang! s'�criait Elwig en se tordant les bras, poussant des hurlements affreux, et se jetant sur moi avec une furie feinte ou r�elle, je ne savais encore, les dieux infernaux t'ont livr� � moi!... Venez, venez... entra�nons-le dans la caverne, ajouta-t-elle en s'adressant aux deux vieilles; il faut le pr�parer � la mort par les tortures... Le trouble jet� au milieu des Franks par le coup que j'avais port� � N�roweg les emp�cha d'abord de s'opposer au dessein d'Elwig et des deux vieilles; plusieurs chefs m�me se joignirent � elles pour me pousser dans la caverne, tandis que d'autres s'empressaient autour de l'Aigle terrible, �tendu � terre, p�le, inanim�, le front sanglant. -- Notre grand chef n'est pas mort, disaient les uns; ses mains sont chaudes et son coeur bat. -- Il faut le transporter dans sa hutte. -- S'il meurt, nous tirerons au sort ses cinq chevaux noirs et sa belle �p�e gauloise � poign�e d'or. -- Les chevaux et les armes de N�roweg appartiennent au plus ancien chef apr�s lui! s'�cria l'un de ceux qui soutenaient l'Aigle terrible. Et ce chef, c'est moi... � moi donc les chevaux et les armes! -- Tu mens!... dit celui qui soutenait N�roweg de l'autre c�t�. Ses chevaux et ses armes m'appartiennent; je suis son plus ancien compagnon de guerre; il m'a dit: �Si je meurs, mes armes et mes chevaux seront � toi.� -- Non! cri�rent les autres chefs, non! tout ce qui vient de N�roweg doit �tre tir� au sort entre nous. Du seuil de la caverne, o� j'entrais alors, je vis la dispute s'animer; les �p�es brill�rent et se crois�rent au milieu d'un bruyant tumulte, pendant que N�roweg, toujours inanim�, �tait abandonn� et foul� aux pieds pendant cette lutte; elle allait devenir sanglante, lorsque Elwig, me laissant aux abords de son repaire, s'�lan�a parmi les combattants, qu'elle s'effor�a de s�parer, en criant d'une voix �clatante: -- Honte et malheur aux l�ches qui se disputent les d�pouilles du fr�re devant sa soeur! ... Honte et malheur aux impies qui troublent le repos des lieux consacr�s aux dieux infernaux! Puis, l'air inspir�, terrible, elle se dressa de toute sa hauteur, leva ses mains ferm�es au-dessus de sa t�te en s'�criant: -- J'ai les deux mains remplies de malheurs redoutables... Faut-il

que je les ouvre sur vous? Tremblez! tremblez! � cette menace, les barbares effray�s courb�rent involontairement la t�te, comme s'ils eussent craint d'�tre atteints par ces myst�rieux malheurs, qui allaient s'�chapper des mains de la pr�tresse. Ils remirent leurs �p�es dans le fourreau: un grand silence se fit. -- Emportez l'Aigle terrible dans sa hutte, dit alors Elwig, la soeur va accompagner son fr�re bless�... le prisonnier gaulois sera gard� dans cette caverne par _Map_ et _Mob_, qui m'aident aux sacrifices... Deux d'entre vous resteront � l'entr�e de la caverne, l'�p�e � la main... La nuit approche... Quand elle sera venue, Elwig reviendra ici avec N�roweg... Le supplice du prisonnier commencera, et je lirai les augures dans les eaux magiques o� il doit bouillir jusqu'� la mort!... Mon dernier espoir m'abandonna: Elwig, devant revenir avec son fr�re, renon�ait sans doute au dessein que lui avait inspir� sa cupidit�, dessein o� je voyais mon salut... J'�tais solidement garrott�, les mains fix�es derri�re le dos; un ceinturon enla�ant mes jambes � peine de marcher � tr�s-petits pas. Je suivis les deux vieilles dans la grotte, dont l'entr�e fut gard�e par plusieurs chefs arm�s. Plus j'avan�ais dans l'int�rieur de ce souterrain, plus il devenait obscur. Apr�s avoir ainsi assez longtemps march� sous la conduite des deux vieilles, l'une d'elles me dit: -- Couche-toi � terre si tu veux; le soleil a disparu; je vais, avec ma compagne, en attendant le retour d'Elwig, entretenir le feu sous la chaudi�re... tu n'attendras pas beaucoup. Les vieilles me quitt�rent... je restai seul. Je voyais au loin l'entr�e de la caverne devenir de plus en plus sombre, � mesure que le cr�puscule faisait place � la nuit. Bient�t, de ce c�t�, les t�n�bres furent compl�tes; seulement, de temps � autre, le feu aviv� par les vieilles sous la cuve d'airain jetait dans la nuit noire des clart�s rouge�tres, qui venaient mourir au seuil de la grotte. J'essayai de rompre mes liens; une fois les jambes et les mains libres, j'aurais tent� de d�sarmer l'un des Franks, gardiens de l'antre, et l'�p�e � la main, prot�g� par l'obscurit�, je me serais dirig� vers les bords du Rhin, guid� par le bruit des grandes eaux du fleuve. Peut-�tre Douarnek, malgr� mes ordres, ne se serait-il pas encore �loign� de la rive pour regagner notre camp; mais, malgr� mes efforts, je ne pus rompre les cordes d'arc et les ceinturons dont j'�tais garrott�. D�j� une sourde et croissante rumeur m'annon�ait qu'un grand nombre d'hommes arrivaient et se rassemblaient aux abords de la caverne, sans doute afin d'assister � mon supplice et d'entendre les augures de la pr�tresse. Je crus n'avoir plus qu'� me r�signer � mon sort; je donnai une derni�re pens�e � ma femme et � mon enfant, � Victorin et � Victoria.

Soudain, au milieu des t�n�bres dont j'�tais entour�, j'entendis, � deux pas derri�re moi, la voix d'Elwig. Je tressaillis de surprise; j'�tais certain qu'elle n'�tait point venue par l'entr�e de la caverne. -- Suis-moi, me dit-elle. Et en m�me temps sa main br�lante saisit la mienne. -- Comment es-tu ici? lui dis-je stup�fait, en renaissant � l'esp�rance et m'effor�ant de marcher. -- La caverne a deux issues, r�pondit Elwig: l'une d'elles est secr�te et connue de moi seule... c'est par l� que je viens d'arriver jusqu'� toi, tandis que les rois m'attendent autour de la chaudi�re... Viens! viens!... conduis-moi � la barque o� est le tr�sor! -- J'ai les jambes li�es, lui dis-je, je peux � peine mettre un pied devant l'autre. Elwig ne r�pondit rien; mais je sentis qu'� l'aide de son couteau elle tranchait le cuir des ceinturons et les cordes d'arc qui me garrottaient aux coudes et aux jambes... J'�tais libre!... -- Et ton fr�re, lui dis-je en marchant sur ses pas, est-il revenu � lui? -- N�roweg est encore � demi �tourdi, comme le boeuf mal atteint par l'assommoir... Il attend dans sa hutte le moment de ton supplice. Je dois aller lui annoncer l'heure des augures; il veut te voir longtemps souffrir... Viens, viens!... -- L'obscurit� est si grande que je ne vois pas devant moi. -- Donne-moi ta main. -- Si ton fr�re, lass� d'attendre, lui dis-je en me laissant conduire, entre avec les chefs dans cette caverne par l'autre issue, et qu'ils ne trouvent ici ni toi ni moi, ne se mettront-ils pas � notre poursuite? -- Moi seule connais cette issue secr�te: mon fr�re et les chefs croiront, en ne nous trouvant plus ici, que je t'ai fait descendre chez les dieux infernaux... Ils me craindront davantage... Viens, viens! ... Pendant qu'Elwig me parlait ainsi, je la suivais � travers un chemin si �troit, que je sentais de chaque c�t� les parois des roches... Puis ce sentier sembla s'enfoncer dans les entrailles de la terre; ensuite il devint, au contraire, si rude � gravir pour mes jambes encore engourdies par la violente pression de mes liens, que j'avais peine � suivre les pas pr�cipit�s de la pr�tresse. Bient�t un courant d'air frais me frappa au visage: je supposai que nous allons bient�t sortir de ce souterrain. -- Cette nuit, lorsque j'aurai eu tu� mon fr�re, pour me venger de ses outrages et de ses violences, me dit Elwig d'une voix br�ve,

haletante, je fuirai avec un roi que j'aime... Il nous attend au dehors de cette caverne. Ce chef est robuste, vaillant, bien arm�; il nous accompagnera jusqu'� ton bateau... Si tu m'as tromp�e, Riowag te tuera... entends-tu, Gaulois?... Cette menace m'effraya peu... j'avais les mains et les jambes libres... Ma seule inqui�tude �tait de ne plus retrouver Douarnek et la barque. Au bout de quelques instants nous �tions sortis de la grotte... Les �toiles brillaient si vivement au ciel, qu'une fois hors du bois o� nous nous trouvions encore, l'on devait voir � quelques pas devant soi. La pr�tresse s'arr�ta un moment et appela: -- Riowag!... -- Riowag est l�... r�pondit une voix si proche, que le roi des guerriers noirs, qui venait de r�pondre � l'appel de la pr�tresse, �tait sans doute tout pr�s de moi, � me toucher. Pourtant ce fut en vain que j'essayai de distinguer sa forme noire au milieu de la nuit. Je compris plus que jamais combien ces guerriers, se confondant avec l'ombre, devaient �tre redoutables pour les embuscades nocturnes. -- Y a-t-il loin d'ici les bords du Rhin? demandai-je � Riowag. Tu dois conna�tre l'endroit o� j'ai d�barqu�, puisque tu �tais le chef de ceux qui nous ont envoy� une gr�le de fl�ches. -- Nous n'avons pas longtemps � marcher pour regagner l'endroit o� tu as pris terre me r�pondit Riowag. -- Nous faudra-t-il traverser le camp? lui dis-je, en voyant � peu de distance la lueur des feux allum�s par les Franks. Mes deux conducteurs ne me r�pondirent pas, �chang�rent � voix basse quelques paroles, me prirent chacun par un bras, et nous suiv�mes un chemin qui s'�loignait du camp. Bient�t le bruit des grandes eaux du Rhin arriva jusqu'� moi. Nous approchions de plus en plus du rivage; enfin j'aper�us, du haut de l'escarpement o� je me trouvais, une sorte de nappe blanch�tre � travers l'obscurit� de la nuit... c'�tait le fleuve! -- Nous allons remonter maintenant deux cents pas sur la gr�ve, me dit Riowag; nous atteindrons ainsi l'endroit o� tu as d�barqu� sous nos fl�ches... Ton bateau doit t'attendre � peu de distance de l�... Si tu nous as tromp�s, ton sang rougira la gr�ve et les eaux du Rhin entra�neront ton cadavre... -- Peut-on crier du rivage vers le large, demandai-je au Frank, sans �tre entendu des avant-postes de ton camp? -- Le vent souffle de la rive vers le Rhin, me dit Riowag avec sa sagacit� de sauvage, tu peux crier; l'on ne t'entendra pas du camp et l'on t'entendra jusque vers le milieu du fleuve.

Apr�s avoir encore march� pendant quelque temps, Riowag s'arr�ta et me dit: -- C'est ici que tu as d�barqu�... ton bateau devrait �tre ancr� non loin d'ici... Moi, guerrier de nuit, j'ai l'habitude de voir � travers les t�n�bres, et ce bateau, je ne le vois pas. -- Oh! tu nous as tromp�s! tu nous as tromp�s! murmura Elwig d'une voix sourde, tu mourras... -- Peut-�tre, leur dis-je, la barque, apr�s m'avoir vainement attendu, n'a quitt� son ancrage que depuis peu de temps... Le vent porte au loin la voix, je vais appeler. Et je poussai notre cri de ralliement de guerre, bien connu de Douarnek. Le bruit du vent et des grandes eaux me r�pondit seul. Douarnek avait sans doute suivi mes ordres et regagn� notre camp au coucher du soleil. Je poussai une seconde fois notre cri de guerre. Le bruit du vent et des grandes eaux me r�pondit encore. Voulant gagner du temps et me mettre en d�fense, je dis � Elwig: -- Le vent souffle de la rive; il porte ma voix au large; mais il repousse les voix qui ont peut-�tre r�pondu � mon signal... Attendons... En parlant ainsi, je t�chais de voir � travers les t�n�bres de quelle mani�re Riowag �tait arm�. Il portait � sa ceinture un poignard, et tenait sa courte et large �p�e, qu'il venait de tirer du fourreau; Elwig avait son couteau � la main... Quoiqu'ils fussent c�te � c�te et pr�s de moi, je pouvais d'un bond leur �chapper... j'attendis encore. Soudain j'entendis nu loin le bruit cadenc� des rames... Mon appel �tait parvenu aux oreilles de Douarnek. � mesure que l'heure d�cisive approchait, l'angoisse d'Elwig et de son compagnon devait augmenter... Me tuer, c'�tait pour eux renoncer aux tr�sors que mes soldats, leur avais-je dit, n'apporteraient qu'� ma voix; permettre � ceux-ci de d�barquer, c'�tait laisser venir � moi des auxiliaires qui mettaient la force de mon c�t�. Elwig s'aper�ut alors sans doute que sa cupidit� sauvage l'avait men�e trop loin, car voyant la barque s'approcher de plus en plus, elle me dit d'une voix alt�r�e: -- On vante la parole gauloise... Tu me dois la vie... M'aurais-tu tromp�e par une fausse promesse? Cette pr�tresse de l'enfer, incestueuse, f�roce, qui avait eu la pens�e de me couper la langue pour s'assurer de mon silence, et qui pensait froidement � ajouter le fratricide � ses autres crimes, ne m'avait sauv� la vie que par un sentiment de basse cupidit�. Cependant je ne pus rester insensible � son appel � la

loyaut� gauloise; je regrettai presque mon mensonge, quoiqu'il p�t �tre excus� par la trahison des Franks; mais, en ce moment, je dus songer � mon salut... Je sautai sur Riowag, et je parvins � le d�sarmer apr�s une lutte violente dans laquelle Elwig n'osa pas intervenir, de peur de blesser son amant en voulant me frapper... Me mettant alors en d�fense, l'�p�e � la main, je m'�criai: -- Non, je n'ai pas de tr�sors � te livrer, Elwig; mais si tu crains de retourner chez ton fr�re, suis-moi. Victoria te traitera avec bont�; tu ne seras pas prisonni�re... je t'en donne ma parole... fie-toi � la foi gauloise... La pr�tresse et Riowag, sans vouloir m'entendre, �clat�rent en rugissements de rage et se pr�cipit�rent sur moi avec furie. Dans cet engagement, je tuai le chef des guerriers noirs, qui voulut me frapper de son poignard, et je fus bless� au bras par Elwig, en lui arrachant son couteau, que je jetai dans le fleuve au moment o� Douarnek et un autre soldat, attir�s par le bruit de la lutte, s'�lan�aient sur le rivage. -- Scanvoch me dit Douarnek, nous n'avons pas, selon tes ordres, regagn� notre camp au soleil couch�; nous sommes rest�s � notre ancrage, d�cid�s � t'attendre jusqu au jour; mais, pensant que peut-�tre tu viendrais � un autre endroit du rivage, nous l'avons long�, retournant de temps � autre � notre point de d�part; c'est � l'un de ces retours que nous avons entendu ton appel, et, il n'y a qu'un instant, le bruit d'une lutte; nous avons d�barqu� pour venir � ton aide. Ce matin, lorsque nous t'avons vu envelopp� par ces diables noirs, notre premier mouvement a �t� de ramer droit � terre et d'aller nous faire tuer � tes c�t�s... mais je me suis rappel� tes ordres, et nous avons r�fl�chi que, nous faire tuer, c'�tait t'�ter tout moyen de retraite... Enfin, te voici: croismoi, regagnons le camp. Mauvais voisinage est celui de ces �corcheurs. Pendant que Douarnek m'avait ainsi parl�, Elwig s'�tait jet�e sur le corps de Riowag en poussant des rugissements de fureur m�l�s de sanglots d�chirants. Si d�testable que f�t cette cr�ature, son acc�s de douleur me toucha... Je m'appr�tais � lui parler, lorsque Douarnek s'�cria. -- Scanvoch, vois-tu au loin ces torches? Et il me montra, dans la direction du camp des Franks, plusieurs lueurs rouge�tres qui semblaient approcher avec rapidit�. -- On s'est aper�u de ta fuite, Elwig, lui dis-je en t�chant de l'arracher du corps de son amant qu'elle tenait �troitement embrass� en redoublant ses cris; ton fr�re est � ta poursuite... il n'y a pas un instant � perdre... viens! viens!... -- Scanvoch, me dit Douarnek pendant que j'essayais en vain d'entra�ner Elwig qui ne me r�pondait que par des sanglots, ces torches sont port�es par des cavaliers... Entends-tu leurs hurlements de guerre? entends-tu le rapide galop de leurs chevaux?... Ils ne sont plus � six port�es de fl�che de nous... J'ai fait �chouer notre barque pour arriver plus vite pr�s de toi; � peine aurons-nous le temps de la remettre � flot... Veux-tu nous

faire tuer ici? Soit... faisons-nous bravement tuer; mais si tu veux fuir, fuyons... -- C'est ton fr�re, c'est la mort qui vient! criai-je une derni�re fois � Elwig, que je ne pouvais abandonner sans regret; car elle m'avait, apr�s tout, sauv� la vie. Dans un instant il sera trop tard... Et comme la pr�tresse ne me r�pondait pas, je criai � Douarnek: -- Aide-moi... enlevons-la de force! Pour arracher Elwig du cadavre de Riowag, qu'elle enla�ait avec une force convulsive, il e�t fallu emporter les deux corps: Douarnek et moi, nous y avons renonc�. Les cavaliers franks s'approchaient si rapidement, que la lueur de leurs torches, faites de brandons r�sineux, se projetait jusque sur la gr�ve... Il n'�tait plus temps de sauver Elwig... Notre barque, gr�ce � nos efforts, fut remise � flot: je saisis le gouvernail; Douarnek et les deux autres soldats ram�rent avec vigueur. Nous n'�tions qu'� une port�e de trait du rivage, lorsqu'� la clart� de leurs flambeaux, nous v�mes les cavaliers franks accourir; et, � leur t�te, je reconnus N�roweg, l'Aigle terrible, remarquable par sa stature colossale. Suivi de plusieurs cavaliers qui; comme lui, hurlaient de rage, il poussa jusqu'au poitrail son cheval dans le fleuve; ses compagnons l'imit�rent, agitant d'une main leurs longues lances, et de l'autre les torches dont les rouges reflets �clairaient au loin les eaux du fleuve et notre barque qui s'�loignait � force de rames. Assis au gouvernail, je tournai bient�t le dos au rivage, et je dis tristement � Douarnek: -- � cette heure, la mis�rable cr�ature est �gorg�e par ces barbares!... Et notre barque continua de voler sur les eaux. -- Est-ce un homme, une femme, un d�mon qui nous suit? s'�cria Douarnek au bout de quelques instants en abandonnant ses rames et se dressant pour regarder dans le sillage de notre barque, que la lueur lointaine des torches, agit�es par les cavaliers qui renon�aient � nous poursuivre, �clairait encore. Je me levai aussi, regardant du m�me c�t�; puis, apr�s un moment d'observation, je m'�criai: -- Haut les rames, enfants ne ramez plus... c'est elle... c'est Elwig! ... Douarnek, donne-moi un aviron! je vais le lui tendre... ses forces semblent �puis�es!... En parlant ainsi, j'avais agi. La pr�tresse, fuyant son fr�re et une mort certaine, avait d�, pour nous rejoindre, nager avec une �nergie extraordinaire. Elle saisit l'extr�mit� de la rame d'une main crisp�e: deux coups d'aviron firent reculer le canot jusqu'�

elle, et � l'aide d'un soldat je pus recueillir Elwig � bord de notre barque. -- B�nis soient les dieux! m'�criai-je; je me serais toujours reproch� ta mort! La pr�tresse ne me r�pondit rien, se laissa tomber sur le banc de l'un des rameurs, et, repli�e sur elle-m�me, la figure cach�e entre ses genoux, elle garda un silence farouche. Pendant que les soldats ramaient vigoureusement, je regardai au loin derri�re moi: les torches des cavaliers franks n'apparaissaient plus que comme des lueurs incertaines � travers la brume de la nuit et l'humide vapeur des eaux du fleuve. Le terme de notre travers�e approchait; d�j� nous apercevions les feux de notre camp sur l'autre rive. Plusieurs fois j'avais adress� la parole � Elwig, sans qu'elle m'e�t r�pondu... Je jetai sur ses �paules et sur ses habits tremp�s de l'eau glac�e du Rhin l'�paisse casaque de nuit d'un des soldats. En m'occupant de ce soin, je touchai l'un de ses bras, il �tait br�lant; �trang�re � ce qui se passait dans le bateau, elle ne sortait pas de son farouche silence. En abordant au rivage, je dis � la soeur de N�roweg: -- Demain, je te conduirai pr�s de Victoria; jusque-l�, je t'offre l'hospitalit� dans ma maison: ma femme et la soeur de ma femme te traiteront en amie. Elle me fit signe de marcher devant elle et me suivit. Alors Douarnek me dit � demi-voix: -- Si tu m'en crois, Scanvoch, apr�s que cette diablesse qui t'a suivi � la nage, je ne sais pourquoi, se sera essuy�e et r�chauff�e � ton foyer, enferme-la jusqu'au jour; elle pourrait, cette nuit, �trangler ta femme et ton enfant... Rien n'est plus sournois et plus f�roce que les femmes franques. -- Cette pr�caution sera bonne � prendre, dis-je � Douarnek. Et je me dirigeai vers ma demeure, accompagn� d'Elwig, qui me suivait comme un spectre. La nuit �tait avanc�e; je n'avais plus que quelques pas � faire pour arriver � la porte de mon logis, lorsqu'� travers l'obscurit� je vis un homme mont� sur le rebord d'une des fen�tres de ma maison: il semblait examiner les volets. Je tressaillis... cette crois�e �tait celle de la chambre occup�e par ma femme Ell�n. Je dis tout bas � Elwig en lui saisissant le bras: -- Ne bouge pas... attends... Elle s'arr�ta immobile... Ma�trisant mon �motion, je m'approchai avec pr�caution, t�chant de ne pas faire crier le sable sous mes pieds... Mon attente fut tromp�e, mes pas furent entendus; l'homme, averti, sauta du rebord de la fen�tre et prit la fuite. Je m'�lan�ais � sa poursuite, lorsque Elwig, croyant que je voulais l'abandonner, courut apr�s moi, me rejoignit, se cramponna � mon bras, me disant avec terreur:

-- Si l'on me trouve seule dans le camp gaulois, on me tuera. Malgr� mes efforts, je ne pus me d�barrasser de l'�treinte d'Elwig que lorsque l'homme eut disparu dans l'obscurit�. Il avait trop d'avance sur moi, la nuit �tait trop sombre, pour qu'il me f�t possible de l'atteindre. Surpris et inquiet de cette aventure, je frappai � la porte de ma demeure. Presque aussit�t j'entendis au dedans du logis les voix de ma femme et de sa soeur, inqui�tes sans doute de la dur�e de mon absence; quoiqu'elles ignorassent que j'�tais all� au camp des Franks, elles ne s'�taient pas couch�es. -- C'est moi! leur criai-je, c'est moi Scanvoch! � peine la porte fut-elle ouverte qu'� la clart� de la lampe que tenait Sampso, ma femme se jeta dans mes bras, en me disant d'un ton doux et de tendre reproche: -- Enfin, te voil�!... nous commencions � nous alarmer, ne te voyant pas revenir depuis ce matin... -- Nous qui comptions sur vous pour notre petite f�te, ajouta Sampso; mais vous vous �tes trouv� avec d'anciens compagnons de guerre... et les heures ont vite pass�. -- Oui, l'on aura longuement parl� batailles, ajouta Ell�n, toujours suspendue � mon cou, et mon bien-aim� Scanvoch a un peu oubli� sa femme... Ell�n fut interrompue par un cri de Sampso... Elle n'avait pas d'abord aper�u Elwig, rest�e dans l'ombre � c�t� de la porte; mais � la vue de cette sauvage cr�ature, p�le, sinistre, immobile, la soeur de ma femme ne put cacher sa surprise et son effroi involontaire. Ell�n se d�tacha brusquement de moi, remarqua aussi la pr�sence de la pr�tresse, et, me regardant non moins �tonn�e que sa soeur, elle me dit: -- Scanvoch, cette femme, quelle est-elle? -- Ma soeur! s'�cria Sampso oubliant la pr�sence d'Elwig et me consid�rant plus attentivement, vois donc, les manches de la saie de Scanvoch sont ensanglant�es... il est bless�!... Ma femme p�lit, se rapprocha vivement de moi, et me regarda avec angoisse. -- Rassure-toi, lui dis-je, ces blessures sont l�g�res... je vous avais cach�, � toi et � ta soeur, le but de mon absence: j'�tais all� au camp des Franks, charg� d'un message de Victoria. -- Aller au camp des Franks! s'�cri�rent Ell�n et Sampso avec terreur, c'�tait la mort! -- Et voil� celle qui m'a sauv� de la mort, dis-je � ma femme en lui montrant Elwig, toujours immobile. Je vous demande � toutes deux vos soins pour elle jusqu'� demain... Je la conduirai chez Victoria.

En apprenant que je devais la vie � cette �trang�re, ma femme et sa soeur all�rent vivement � elle dans l'expansion de leur reconnaissance; mais presque aussit�t elles s'arr�t�rent, intimid�es, effray�es par la sinistre et impassible physionomie d'Elwig, qui semblait ne pas les apercevoir et dont l'esprit devait �tre ailleurs. -- Donnez-lui seulement quelques v�tements secs, les siens sont tremp�s d'eau, dis-je � ma femme et � sa soeur. Elle ne comprend pas le gaulois, vos remerc�ments seraient inutiles. -- Si elle ne t'avait sauv� la vie, me dit Ell�n, je trouverais � cette femme l'air sombre et mena�ant. -- Elle est sauvage comme ses sauvages compatriotes... Lorsque vous lui aurez donn� des v�tements, je la conduirai dans la petite chambre basse, o� je l'enfermerai pour plus de prudence. Sampso �tant all�e chercher une tunique et une mante pour Elwig, je dis � ma femme: -- Cette nuit... peu de temps avant mon retour... tu n'as entendu aucun bruit � la fen�tre de ta chambre? -- Aucun... ni Sampso non plus, car elle ne m'a pas quitt�e de la soir�e, tant nous �tions inqui�tes de la dur�e de ton absence... Mais pourquoi me fais-tu cette question? Je ne r�pondis pas tout d'abord � ma femme, car, voyant sa soeur revenir avec des v�tements, je dis � Elwig en les lui remettant: -- Voici des habits que ma femme et sa soeur t'offrent pour remplacer les tiens qui sont mouill�s... As-tu besoin d'autre chose? ... As-tu faim?... as-tu soif? Enfin, que veux-tu? -- Je veux la solitude, me r�pondit Elwig en repoussant les v�tements du geste, je veux la nuit noire... -- Suis-moi donc, lui dis-je. Et marchant devant elle, j'ouvris la porte d'une petite chambre, et j'ajoutai en �levant la lampe, afin de lui montrer l'int�rieur de ce r�duit: -- Tu vois cette couche... repose toi... et que les dieux te rendent paisible la nuit que tu vas passer dans ma demeure! Elwig ne r�pondit rien, et se jeta sur le lit en se cachant la figure entre les mains. -- Maintenant, dis-je en fermant la porte, ce devoir hospitalier accompli, je br�le d'aller embrasser mon petit A�lguen. Je le trouvai, mon enfant, dans ton berceau, dormant d'un paisible sommeil; je te couvris de mille baisers, dont je sentis d'autant mieux la douceur que j'avais un moment craint de ne te revoir jamais. Ta m�re et sa soeur examin�rent et pans�rent mes

blessures... elles �taient l�g�res. Pendant qu'Ell�n et Sampso me donnaient ces soins, je leur parlai de l'homme qui, mont� sur le rebord de la fen�tre, m'avait paru examiner sa fermeture. Elles furent tr�s-surprises de mes paroles; elles n'avaient rien entendu, ayant toutes deux pass� la soir�e aupr�s du berceau de mon fils. En causant ainsi, Ell�n me dit: -- Sais-tu, Scanvoch, la nouvelle d'aujourd'hui? -- Non. -- T�trik, gouverneur d'Aquitaine et parent de Victoria, est arriv� ce soir... La m�re des camps est all�e � cheval � sa rencontre... nous l'avons vue passer. -- Et Victorin, dis-je � ma femme, accompagnait-il sa m�re? -- Il �tait � ses c�t�s... c'est pour cela sans doute que nous ne l'avons pas vu dans la journ�e. L'arriv�e de T�trik me donna beaucoup � r�fl�chir. Sampso me laissa seul avec Ell�n... La nuit �tait avanc�e... je devais, le lendemain, d�s l'aube, aller rendre compte � Victoria et � son fils du r�sultat de mon message aupr�s des chefs franks. CHAPITRE III Le jour venu, je me suis rendu chez Victoria. On arrivait � cette modeste demeure par une ruelle �troite et assez longue, bord�e des deux c�t�s par de hauts retranchements, d�pendant des fortifications d'une des portes de Mayence. J'�tais � environ vingt pas du logis de la _m�re des camps_, lorsque j'entendis derri�re moi ces cris, pouss�s avec un accent d'effroi: -- Sauvez-vous! sauvez-vous!... En me retournant, je vis, non sans crainte, arriver sur moi, avec rapidit�, un char � deux roues, attel� de deux chevaux, dont le conducteur n'�tait plus ma�tre. Je ne pouvais me jeter ni � droite ni � gauche de cette ruelle �troite, afin de laisser passer ce char, dont les roues touchaient presque de chaque c�t� les murs; je me trouvais aussi trop loin de l'entr�e du logis de Victoria pour esp�rer de m'y r�fugier, si rapide que f�t ma course: je devais, avant d'arriver � la porte, �tre broy� sous les pieds des chevaux... Mon premier mouvement fut donc de leur faire face, d'essayer de les saisir par leur mors et de les arr�ter ainsi, malgr� ma presque certitude d'�tre �cras�. Je m'�lan�ai les deux mains en avant; mais, � prodige! � peine j'eus touch� le frein des chevaux, qu'ils s'arr�t�rent subitement sur leurs jarrets, comme si mon geste e�t suffi pour mettre un terme � leur course imp�tueuse... Heureux d'�chapper � une mort presque certaine, mais ne me croyant pas magicien et capable de refr�ner, d'un seul geste, des chevaux emport�s, je me demandais,

en reculant de quelques pas, la cause de cet arr�t extraordinaire, lorsque bient�t je remarquai que les chevaux, quoique forc�s de rester en place, faisaient de violents efforts pour avancer, tant�t se cabrant, tant�t s'�lan�ant en avant et roidissant leurs traits, comme si le chariot e�t �t� tout � coup enray� ou retenu par une force insurmontable. Ne pouvant r�sister � ma curiosit�, je me rapprochai; puis, me glissant entre les chevaux et le mur de retranchement, je parvins � monter sur l'avant-train du char, dont le cocher, plus mort que vif, tremblait de tous ses membres; de l'avant-train je courus � l'arri�re, et je vis, non sans stupeur, un homme de la plus grande taille et d'une carrure d'Hercule, cramponn� � deux esp�ces d'ornements recourb�s qui terminaient le dossier de cette voiture, qu'il venait ainsi d'arr�ter dans sa course, gr�ce � une force surhumaine. -- Le capitaine Marion! m'�criai-je, j'aurais d� m'en douter: lui seul, dans l'arm�e gauloise, est capable d'arr�ter un char dans sa course rapide. -- Dis donc � ce cocher du diable de raccourcir ses guides et de contenir ses chevaux... mes poignets commencent � se lasser, me dit le capitaine. Je transmettais cet ordre au cocher, qui commen�ait � reprendre ses esprits, lorsque je vis plusieurs soldats, de garde chez Victoria, sortir de la maison, et, accourant au bruit, ouvrir la porte de la cour, et donner ainsi libre entr�e au char. -- Il n'y a plus de danger, dis-je au cocher; conduis maintenant tes chevaux doucement jusqu'au logis. Mais � qui appartient cette voiture? -- � T�trik, gouverneur de Gascogne, arriv� d'hier � Mayence; il demeure chez Victoria, me r�pondit le cocher en calmant de la voix ses chevaux. Pendant que le char entrait dans la maison de la m�re des camps, j'allai vers le capitaine pour le remercier de son secours inattendu. Marion avait, je l'ai dit, mon enfant, quitt�, pour la guerre, son enclume de forgeron; il �tait connu et aim� dans l'arm�e autant par son courage h�ro�que et sa force extraordinaire que par son rare bon sens, sa ferme raison, l'aust�rit� de ses moeurs et son extr�me bonhomie. Il s'�tait redress� sur ses jambes, et, son casque � la main, il essuyait son front baign� de sueur. Il portait une cuirasse de mailles d'acier par-dessus sa saie gauloise, et une longue �p�e � son c�t�; ses bottes poudreuses annon�aient qu'il venait de faire une longue course � cheval. Sa grosse figure h�l�e, � demi couverte d'une barbe �paisse et d�j� grisonnante, �tait aussi ouverte qu'avenante et joviale. -- Capitaine Marion, lui dis-je, je te remercie de m'avoir emp�ch� d'�tre �cras� sous les roues de ce char.

-- Je ne savais pas que c'�tait toi qui risquais d'�tre foul� aux pieds des chevaux, ni plus ni moins qu'un chien ahuri, sotte mort pour un brave soldat comme toi, Scanvoch; mais quand j'ai entendu ce cocher du diable s'�crier: �Sauvez-vous!� j'ai devin� qu'il allait �craser quelqu'un; alors j'ai t�ch� d'arr�ter ce char, et, heureusement, ma m�re m'a dou� de bons poignets et de solides jarrets. Mais o� est donc mon cher ami Eustache? ajouta le capitaine en regardant autour de lui. -- De qui parles-tu? -- D'un brave gar�on, mon ancien compagnon d'enclume: comme moi, il a quitt� le marteau pour la lance: les hasards de la guerre m'ont mieux servi que lui, car, malgr� sa bravoure, mon ami Eustache est rest� simple cavalier, et je suis devenue capitaine... Mais le voici l�-bas, les bras crois�s, immobile comme une borne... H�! Eustache! Eustache!... � cet appel, le compagnon du capitaine Marion s'approcha lentement, les bras toujours crois�s sur sa poitrine. C'�tait un homme de stature moyenne et vigoureuse; sa barbe et ses cheveux d'un blond p�le, son teint bilieux, sa physionomie dure et morose, offraient un contraste frappant avec l'ext�rieur avenant du capitaine Marion. Je me demandais quelles singuli�res affinit�s avaient pu rapprocher dans une �troite et constante amiti� deux hommes de dehors et de caract�res si dissemblables. -- Comment, mon ami Eustache, lui dit le capitaine, tu restes l�, les bras crois�s, � me regarder, tandis que je m'efforce d'arr�ter un char lanc� � toute bride? -- Tu es si fort! r�pondit Eustache. Quelle aide peut apporter le ciron au taureau? -- Cet homme doit �tre jaloux et haineux, me suis-je dit en entendant cette r�ponse, et en remarquant l'expression des traits de l'ami du capitaine. -- Va pour le ciron et le taureau, mon ami Eustache, reprit le capitaine avec sa bonhomie habituelle, et paraissant flatt� de la comparaison; mais quand le ciron et le taureau sont camarades, si gros que soit celui-ci, si petit que soit celui-l�, l'un n'abandonne pas l'autre... -- Capitaine, r�pondit le soldat avec un sourire amer, t'ai-je jamais abandonn� au jour du danger, depuis que nous avons quitt� la forge? -- Jamais! s'�cria Marion en prenant cordialement la main d'Eustache, jamais; car, aussi vrai que l'�p�e que tu portes est la derni�re arme que j'ai forg�e, pour t'en faire un don d'amiti�, ainsi que cela est grav� sur la lame, tu as toujours, � la bataille, _march� dans mon ombre_, comme nous disons au pays. -- Qu'y a-t-il d'�tonnant � cela? reprit le soldat; aupr�s de toi, si vaillant et si robuste... j'�tais ce que l'ombre est au corps.

-- Par le diable! quelle ombre! mon ami Eustache, dit en riant le capitaine. Et, s'adressant � moi, il ajouta, montrant son compagnon Eustache: -- Qu'on me donne deux ou trois mille ombres comme celle-l�, et � la premi�re bataille je ram�ne un troupeau de prisonniers franks. -- Tu es un capitaine renomm�! Moi, comme tant d'autres pauvres h�res, nous ne sommes bons qu'� ob�ir, � nous battre et � nous faire tuer, r�pondit l'ancien forgeron en plissant ses l�vres minces. -- Capitaine, dis-je � Marion, n'avez-vous pas � parler � Victorin ou � sa m�re? -- Oui, j'ai � rendre compte � Victorin d'un voyage dont moi et mon vieux camarade nous arrivons. -- Je t'ai suivi comme soldat, dit Eustache; le nom d'un obscur cavalier ne m�rite pas l'honneur d'�tre prononc� devant Victoria la Grande. Le capitaine haussa les �paules avec impatience, et de son poing �norme il mena�a famili�rement son ami. -- Capitaine, dis-je � Marion, h�tons-nous d'entrer chez Victoria; le soleil est d�j� haut et je devais me rendre chez elle � l'aube. -- Ami Eustache, dit Marion en se dirigeant vers la maison, veuxtu rester ici, ou aller m'attendre chez nous? -- Je t'attendrai ici � la porte... c'est la place d'un subalterne... -- Croiriez-vous, Scanvoch, reprit Marion en riant, croiriez-vous que depuis tant�t vingt ans que ce mauvais gar�on et moi nous vivons et guerroyons ensemble comme deux fr�res, il ne veut pas oublier que je suis capitaine et me traiter en simple batteur d'enclume, comme nous nous traitions jadis?... -- Je ne suis pas seul � reconna�tre la diff�rence qu'il y a entre nous, Marion, r�pondit Eustache; tu es l'un des capitaines les plus renomm�s de l'arm�e... je ne suis, moi que le dernier de ses soldats. Et il s'assit sur une pierre � la porte de la maison en rongeant ses ongles. -- Il est incorrigible, me dit le capitaine. Et nous sommes tous deux entr�s chez Victoria. -- Il faut que le capitaine Marion soit �trangement aveugl� par l'amiti� pour ne pas s'apercevoir que son compagnon est d�vor� d'une haineuse envie, pensai-je � part moi. La demeure de la m�re des camps �tait d'une extr�me simplicit�. Le capitaine Marion ayant demand� � l'un des soldats de garde si

Victorin pouvait le recevoir, le soldat r�pondit que le jeune g�n�ral n'avait point pass� la nuit au logis. Marion, malgr� la vie des camps, conservait une grande aust�rit� de moeurs; il parut choqu� d'apprendre que Victorin n'�tait pas encore rentr� chez lui, et il me regarda d'un air m�content. Je voulus, sans pourtant mentir, excuser le fils de Victoria, et je r�pondis au capitaine: -- Ne nous h�tons pas de mal juger Victorin: hier, T�trik, gouverneur de Gascogne, est arriv� au camp, il se peut que Victorin ait pass� la nuit en conf�rence avec lui. -- Tant mieux... car je voudrais voir ce jeune homme, aujourd'hui chef des Gaules, sortir des griffes de _cette peste de luxure_ qui nous pousse � tant de mauvais actes... Quant � moi, d�s que j'aper�ois un coqueluchon ou un jupon court, je d�tourne la vue comme si je voyais le d�mon en personne. -- Victorin s'amende, et il s'amendera davantage encore; l'�ge viendra, dis-je au capitaine; mais, que voulez-vous! il est jeune, il aime le plaisir... -- Et moi aussi, j'aime le plaisir, et furieusement encore!... reprit le bon capitaine. Ainsi... rien ne me pla�t plus, mon service accompli, que de rentrer chez moi pour vider un pot de cervoise, bien rafra�chissant, avec mon ami Eustache, en causant de notre m�tier d'autrefois, ou en nous amusant � fourbir nos armes en fins armuriers... Voil� des plaisirs! Et pourtant, malgr� leur vivacit�, ils n'ont rien que d'honn�tet�... Esp�rons, Scanvoch, que Victorin les pr�f�rera quelque jour � ses orgies impudiques et diaboliques... -- Esp�rons, capitaine; mieux vaut l'esp�rance que la d�sesp�rance... Mais, en l'absence de Victorin, vous pouvez conf�rer avec sa m�re... Je vais la pr�venir de votre arriv�e. Je laissai Marion seul, et passant dans une pi�ce voisine, j'y trouvai une vieille servante qui m'introduisit aupr�s de la m�re des camps. Je veux, mon enfant, pour toi et pour notre descendance, tracer ici le portrait de cette illustre Gauloise, une des gloires de notre bien-aim�e patrie. J'ai trouv� Victoria assise � c�t� du berceau de son petit-fils _Victorinin_, joli enfant de deux ans qui dormait d'un profond sommeil. Elle s'occupait d'un travail de couture, selon son habitude de bonne m�nag�re. Elle avait alors mon �ge, trente-huit ans; mais on lui e�t � peine donn� trente ans; dans sa jeunesse, on l'avait justement compar�e � la _Diane chasseresse;_ dans son �ge m�r, on la comparait non moins justement � la _Minerve antique_: grande, svelte et virile, sans perdre pour cela des chastes gr�ces de la femme, elle avait une taille incomparable; son beau visage, d'une expression grave et douce, avait un grand caract�re de majest� sous sa noire couronne de cheveux, form�e de deux longues tresses enroul�es autour de son front auguste. Envoy�e tout enfant dans un coll�ge de nos druidesses v�n�r�es, et

ayant prononc� � quinze ans les voeux myst�rieux qui la liaient d'une mani�re indissoluble � la religion sacr�e de nos p�res, elle avait depuis lors, quoique mari�e, toujours conserv� les v�tements noirs que les druidesses et les matrones de la vieille Gaule portaient d'habitude: ses larges et longues manches, fendues � la hauteur de la saign�e, laissaient voir ses bras aussi blancs, aussi forts que ceux de ces vaillantes Gauloises qui ont h�ro�quement combattu les Romains � la bataille de Vannes, sous les yeux de notre a�eule Margarid, et pr�f�r� la mort aux hontes de l'esclavage. Au milieu de la chambre, et non loin du si�ge o� la m�re des camps �tait assise, aupr�s du berceau de son petit-fils, on voyait plusieurs rouleaux de parchemin et tout ce qu'il fallait pour �crire; accroch�s � la muraille �taient les deux casques et les deux �p�es du p�re et du mari de Victoria, tu�s � la guerre... L'un de ces casques �tait surmont� d'un coq gaulois en bronze dor�, les ailes � demi ouvertes, tenant sous les pattes une alouette qu'il mena�ait du bec. Cet embl�me avait �t� adopt� comme ornement de guerre par le p�re de Victoria, apr�s un combat h�ro�que, o�, � la t�te d'une poign�e de soldats, il avait extermin� une l�gion romaine qui portait une alouette sur ses enseignes. Au-dessous de ces armes on voyait une coupe d'airain o� trempaient sept brins de gui, car la Gaule avait retrouv� sa libert� religieuse en recouvrant son ind�pendance. Cette coupe d'airain et ces brins de gui, symboles druidiques, �taient accompagn�s d'une croix de bois noir, en comm�moration de la mort de J�sus de Nazareth, pour qui la m�re des camps, sans �tre chr�tienne, professait une profonde admiration; elle le regardait comme l'un des sages qui honoraient le plus l'humanit�. Telle �tait, mon enfant, Victoria la Grande, cette illustre Gauloise dont notre descendance prononcera toujours le nom avec orgueil et respect. La m�re des camps, � ma vue, se leva vivement, vint � moi d'un air content, me disant de sa voix sonore et douce: -- Sois le bienvenu, voyant pas de retour envoyer chez toi, de inqui�te de la dur�e heureuse... fr�re; ta mission �tait p�rilleuse... Ne te avant la fin du jour, je n'ai pas voulu crainte d'alarmer ta femme en me montrant de ton absence... Te voici, je suis

Et elle serra tendrement mes mains dans les siennes. Les paroles qu'elle m'adressait ayant troubl� sans doute le sommeil du petit-fils de Victoria, il fit entendre un l�ger murmure; elle retourna promptement vers lui, le baisa au front; puis se rasseyant et posant le bout de son pied sur une bascule qui soutenait le berceau, Victoria lui imprima ainsi un l�ger balancement, tout en continuant de causer avec moi. -- Et le message? me dit-elle. Comment ces barbares l'ont-ils accueilli?... Veulent-ils la paix?... Veulent-ils une guerre d'extermination? Au moment o� j'allais lui r�pondre, ma soeur de lait m'interrompit

d'un geste, et ajouta ensuite, apr�s un moment de r�flexion: -- Sais-tu que T�trik, mon bon parent, est ici depuis hier? -- Je le sais. -- Il ne peut tarder � venir; je pr�f�re que devant lui seulement tu me rendes compte de ce message. -- Il en sera donc ainsi... Pouvez-vous recevoir le capitaine Marion? En entrant je l'ai rencontr�; il venait conf�rer avec Victorin... -- Scanvoch, mon fils a encore pass� la nuit hors de son logis! me dit Victoria en imprimant � son aiguille un mouvement plus rapide, ce qui annon�ait toujours chez elle une vive contrari�t�. -- Sachant la venue de votre parent de Gascogne, j'ai pens� que peut-�tre de graves int�r�ts avaient retenu Victorin en conf�rence avec T�trik durant cette nuit... Voil� du moins ce que j'ai laiss� supposer au capitaine Marion, en lui disant que vous pourriez sans doute l'entendre. Victoria resta quelques moments silencieuse; puis, laissant son ouvrage de couture sur ses genoux, elle releva la t�te et reprit d'un ton � la fois douloureux et contenu: -- Victorin a des vices..., ils �toufferont ses qualit�s! -- Ayez confiance et espoir... l'�ge le m�rira. -- Depuis deux ans ses vices augmentent, ses qualit�s d�clinent! -- Sa bravoure, sa g�n�rosit�, sa franchise, n'ont pas d�g�n�r�... -- Sa bravoure n'est plus cette calme et pr�voyante bravoure qui sied � un g�n�ral..., elle devient aveugle... folle... Sa g�n�rosit� ne choisit plus entre les dignes et les indignes; sa raison faiblit, le vin et la d�bauche le perdent... Par H�sus! ivrogne et d�bauch�!..., lui, mon fils! l'un des deux chefs de notre Gaule, aujourd'hui libre... et demain peut-�tre sans �gale parmi les nations du monde... Scanvoch, je suis une malheureuse m�re!... -- Victorin m'aime..., je lui dirai de paternelles mais s�v�res paroles... -- Crois-tu donc que tes paroles feront ce que n'ont pas fait les paroles de sa m�re, de celle-l� qui depuis plus de vingt ans ne l'a pas quitt�, le suivant aux arm�es, souvent � la bataille? Scanvoch, H�sus me punit... j'ai �t� trop fi�re de mon fils... -- Et quelle m�re n'e�t pas �t� fi�re de lui, ce jour o� toute une vaillante arm�e acclamait librement pour son chef ce g�n�ral de vingt ans, derri�re lequel on voyait... vous, sa m�re? -- Et qu'importe, s'il me d�shonore!... Et pourtant ma seule ambition �tait de faire de mon fils un citoyen, un homme digne de

nos p�res!... En le nourrissant de mon lait, ne l'ai-je pas aussi nourri d'un ardent et saint amour pour notre Gaule renaissante � la vie, � la libert�?... Qu'est-ce que j'ai toujours voulu, moi? Vivre obscure, ignor�e, mais employer mes veilles, mes jours, mon intelligence, ma science du pass�, qui me donne la conscience du pr�sent, et parfois la connaissance de l'avenir... employer enfin toutes les forces de mon �me et de mon esprit � rendre mon fils vaillant, sage, �clair�, digne en tout de guider les hommes libres qui l'ont librement �lu pour chef... Et alors, H�sus m'en est t�moin! fi�re comme Gauloise, heureuse comme m�re d'avoir enfant� un tel homme, j'aurais joui de sa gloire et de la prosp�rit� de mon pays du fond de ma retraite... Mais avoir un fils ivrogne et d�bauch�! Courroux du ciel! Cet insens� ne comprend donc pas qu'� chaque exc�s il soufflette sa m�re! S'il ne le comprend pas, nos soldats le sentent, eux autres... Hier, je traversais le camp, trois vieux cavaliers viennent � ma rencontre et me saluent... Sais-tu ce qu'ils me disent? M�re, nous le plaignons!... Puis ils se sont �loign�s tristement... Scanvoch, je te le dis... je suis une malheureuse m�re!... -- �coutez-moi, depuis quelque temps nos soldats se d�saffectionnent de Victorin, je l'avoue, je le comprends; car l'homme que des hommes libres ont choisi pour chef doit �tre pur de tout exc�s et vaincre m�me les entra�nements de son �ge... Cela est vrai, ma soeur, et souvent n'ai-je pas bl�m� votre fils devant vous?... -- J'en conviens. -- Je le d�fends surtout � cette heure, parce que ces soldats, aujourd'hui si scrupuleux sur des d�fauts fr�quents chez les jeunes chefs militaires, ob�issent moins � leurs scrupules... qu'� des excitations perfides. -- Que veux--tu dire? -- On est jaloux de votre fils, de son influence sur les troupes; et, pour le perdre, on exploite ses d�fauts afin de donner cr�ance � des calomnies inf�mes. -- Qui serait jaloux de Victorin? Qui aurait int�r�t � r�pandre ces calomnies? -- C'est surtout depuis un mois, n'est-ce pas? que cette hostilit� contre votre fils s'est manifest�e, et qu'elle va s'empirant. -- Oui, oui; mais encore une fois qui soup�onnes-tu de l'avoir excit�e? -- Ma soeur, ce que je vais vous dire est grave... -- Ach�ve... -- Il y a un mois, un de nos parents, gouverneur de Gascogne, est venu � Mayence... -- T�trik?

-- Oui; puis il est reparti au bout de quelques jours? -- Eh bien? -- Presque aussit�t apr�s le d�part de T�trik la sourde hostilit� contre votre fils s'est d�clar�e et a toujours �t� croissante!... Victoria me regarda en silence, comme si elle n'avait pas d'abord compris mes paroles; puis, une id�e subite lui venant � l'esprit, elle s'�cria d'un ton de reproche: -- Quoi! tu soup�onnerais T�trik... mon parent, mon meilleur ami! lui, le plus sage des hommes! lui, l'un des meilleurs esprits de ce temps; lui qui, jusque dans les distractions qu'il cherche dans les lettres, se montre grand po�te! lui, l'un des plus utiles d�fenseurs de la Gaule, bien qu'il ne soit pas homme de guerre; lui qui, dans son gouvernement de Gascogne, r�pare, � force de soins, les maux de la guerre civile, autrefois soulev�e pour reconqu�rir notre ind�pendance?... Ah! fr�re! fr�re! j'attendais mieux de ton loyal coeur et de ta raison. -- Je soup�onne cet homme... -- Mais tu es insens�! le soup�onner, lui qui, p�re d'un fils que lui a laiss� une femme toujours regrett�e, puise dans ses habitudes de paternelle indulgence une excuse aux vices de Victorin... Ne l'aime-t-il pas, ne le d�fend-il pas aussi chaleureusement que tu le d�fends toi-m�me?... -- Je soup�onne cet homme. -- Oh! t�te de fer! caract�re inflexible!... Pourquoi soup�onnestu T�trik? De quel droit? Qu'a-t-il fait? Par H�sus! si tu n'�tais mon fr�re... si je ne connaissais ton coeur..., je te croirais jaloux de l'amiti� que j'ai pour mon parent! � peine Victoria eut-elle prononc� ces paroles, qu'elle les regretta et me dit: -- Oublie ces paroles... -- Elles me seraient p�nibles, ma soeur, si le doute injuste qu'elles expriment vous aveuglait sur la v�rit� que je dis. � ce moment, la servante entra et demanda si T�trik pouvait �tre introduit. -- Qu'il vienne, r�pondit Victoria, qu'il vienne � l'instant! En m�me temps parut T�trik. C'�tait un petit homme entre les deux �ges, d'une figure fine et douce; un sourire affable effleurait toujours ses l�vres; il avait enfin tellement l'ext�rieur d'un homme de bien, que Victoria, le voyant entrer, ne put s'emp�cher de me jeter un regard qui semblait encore me reprocher mes soup�ons. T�trik alla droit � Victoria, la baisa au front avec une

familiarit� paternelle et lui dit: -- Salut � vous, ch�re Victoria. Puis, s'approchant du berceau o� continuait de dormir le petitfils de la m�re des camps, le gouverneur de Gascogne, contemplant l'enfant avec tendresse, ajouta tout bas, comme s'il e�t craint de le r�veiller: -- Dors, pauvre petit! Tu souris � tes songes enfantins, et tu ignores que l'avenir de notre Gaule bien-aim�e repose peut-�tre sur ta t�te... Dors, enfant pr�destin� sans doute � poursuivre la t�che entreprise par ton glorieux p�re! noble t�che qu'il accomplira durant de longues ann�es sous l'inspiration de ton auguste a�eule!... Dors, pauvre petit, ajouta T�trik dont les yeux se remplirent de larmes d'attendrissement, les dieux secourables et propices � la Gaule veilleront sur toi!... Victoria, pendant que son parent essuyait ses yeux humides, m'interrogea de nouveau du regard, comme pour me demander si c'�taient l� le langage et la physionomie d'un tra�tre, d'un homme perfidement ennemi du p�re de cet enfant. T�trik, s'adressant alors � moi, me dit affectueusement: -- Salut au meilleur, au plus fid�le ami de la femme que j'aime et que je v�n�re le plus au monde. -- C'est la v�rit�; je suis le plus obscur, mais le plus d�vou� des amis de Victoria, ai-je r�pondu en regardant fixement T�trik; et le devoir d'un ami est de d�masquer les tra�tres! -- Je suis de votre avis, bon Scanvoch, reprit simplement T�trik; le premier devoir d'un ami est de d�masquer les fourbes; je crains moins le lion rugissant, la gueule ouverte, que le serpent rampant dans l'ombre. -- Alors, moi, Scanvoch, je vous dis ceci, � vous, T�trik: Vous �tes un de ces dangereux reptiles dont vous parlez... je vous crois un tra�tre! je vous accuse d'�tre un tra�tre!... -- Scanvoch! s'�cria Victoria d'un ton de reproche, songes-tu � tes paroles? -- Je vois que la vieille plaisanterie gauloise, une de nos franchises, nous est revenue avec nos dieux et notre libert�, reprit en souriant le gouverneur. Puis, se retournant vers Victoria, il ajouta: -- Notre ami Scanvoch poss�de la gausserie s�rieuse... la plus plaisante de toutes... -- Mon fr�re parte en honneur et conscience, reprit la m�re des camps. Il m'afflige, puisqu'en vous accusant il se trompe; mais il est sinc�re dans son erreur... T�trik, regardant tour � tour Victoria et moi avec une sorte de

stupeur, garda le silence; puis il reprit d'un ton grave, cordial et p�n�tr�: -- Tout ami fid�le est ombrageux; bon Scanvoch, inexplicable est pour moi votre d�fiance, mais elle doit avoir sa cause; franche est l'attaque, franche sera la r�ponse... Que me reprochez-vous? -- Il y a un mois, vous �tes venu � Mayence, un homme � vous, votre secr�taire, nomm� Morix, bien muni d'argent, a donn� � boire � beaucoup de soldats, t�chant de les irriter contre Victorin, leur disant qu'il �tait honteux que leur g�n�ral, l'un des deux chefs de la Gaule r�g�n�r�e, f�t un ivrogne et un dissolu... Votre secr�taire a-t-il, oui ou non, tenu ces propos?... -- Continuez, ami Scanvoch, continuez... -- Votre secr�taire a cit� un fait qui, depuis propag� dans le camp, a fait na�tre une grande irritation contre Victorin... Ce fait, le voici il y a quelques mois, Victorin et quelques officiers seraient all�s dans une taverne situ�e dans une �le des bords du Rhin; apr�s boire, anim� par le vin, Victorin aurait fait violence � l'h�tesse... et elle se serait tu�e de d�sespoir... -- Mensonge! s'�cria Victoria. Je sais et condamne les d�fauts de mon fils... mais il est incapable d'une pareille infamie! Le gouverneur m'avait �cout� dans un silence imperturbable; il reprit en souriant: -- Ainsi, bon Scanvoch, selon vous, mon secr�taire aurait, d'apr�s mes ordres, r�pandu dans le camp ces calomnies indignes? -- Oui. -- Quel serait mon but? -- Vous �tes ambitieux... -- Et comment ces calomnies serviraient-elles mon ambition? -- Les soldats se d�saffectionnant de Victorin, �lu par eux g�n�ral et l'un des chefs de la Gaule, vous useriez de votre influence sur Victoria, afin de l'amener � vous proposer aux soldats comme successeur de Victorin. -- Une m�re! y songez-vous, bon Scanvoch? r�pondit T�trik en regardant Victoria; une m�re sacrifier son fils � un ami!... -- Victoria, dans la grandeur de son amour pour son pays, sacrifierait son fils � votre �l�vation, si ce sacrifice �tait n�cessaire au salut de la Gaule... Ai-je menti, ma soeur? -- Non, me r�pondit Victoria, qui paraissait chagrine de mes accusations contre son parent. En cela tu dis la v�rit�; mais quant au reste, tu t'abuses... -- Et ce sacrifice h�ro�que bon Scanvoch, reprit le gouverneur, Victoria le ferait, sachant que par mes calomnies souterraines

j'aurais t�ch� de perdre son fils dans l'esprit de nos soldats. -- Ma soeur e�t ignor� ces men�es, si je ne les avais point d�masqu�es... D'ailleurs, souvent je lui ai entendu dire avec raison que, si la paix s'affermissait enfin dans notre pays, il vaudrait mieux que son chef, au lieu d'�tre toujours enclin � batailler, songe�t � gu�rir les maux des guerres pass�es; souvent elle vous a cit� comme l'un de ces hommes qui pr�f�rent sagement la paix � la guerre. -- Je pense, il est vrai, que l'�p�e, bonne pour d�truire, est impuissante � reconstruire, reprit Victoria; et, la libert� de la Gaule affermie, je voudrais que mon fils songe�t plus � la paix qu'� la guerre... Aussi t'ai-je engag�, Scanvoch, � tenter une derni�re d�marche aupr�s des chefs franks en t'envoyant pr�s d'eux. -- Permettez--moi de vous interrompre, Victoria, reprit -- T�trik, et de demander � notre ami Scanvoch s'il n'a pas d'autre accusation � porter contre moi... -- Je t'accuse d'�tre, ou l'agent secret de l'empereur romain, GALIEN, ou l'agent du chef de la nouvelle religion. -- Moi! s'�cria le gouverneur, moi, l'agent des chr�tiens!... -- J'ai dit l'agent du chef de la nouvelle religion... Je veux parler de l'�v�que qui si�ge � Rome. -- Moi, l'agent d'�tienne, �v�que de Rome! Moi, l'agent de cet ambitieux pontife!... -- Oui... � moins que, trompant � la fois et l'empereur romain et le pape de Rome, vous ne les serviez tous deux, quitte � sacrifier l'un ou l'autre, selon les n�cessit�s de votre ambition. -- Que je serve les Romains, passe encore, Scanvoch, r�pondit T�trik avec son inalt�rable placidit�; votre soup�on, si cruel qu'il soit pour moi, peut, � la rigueur, se comprendre; car, enfin, si par la force des armes nous sommes parvenus � reconqu�rir pas � pas, depuis pr�s de trois si�cles, presque toutes les libert�s de la vieille Gaule, les empereurs romains ont vu avec douleur notre pays �chapper � leur domination; je comprendrais donc, bon Scanvoch, que vous m'accusiez de vouloir arriver au gouvernement de la Gaule, afin de la rendre t�t ou tard aux Romains, en la trahissant, il est vrai, d'une mani�re inf�me... Mais croire que j'agis dans l'int�r�t du pape des chr�tiens, de ces malheureux partout pers�cut�s, martyris�s... n'est-ce pas insens�?... Que pourrais-je faire pour eux? Que pourraient-ils faire pour moi?... J'allais r�pondre; Victoria m'interrompit d'un geste, et dit � T�trik, en lui montrant la croix de bois noir, symbole de la mort de J�sus, plac�e � c�t� de la coupe d'airain, o� trempaient sept brins de gui, symbole druidique: -- Voyez cette croix, T�trik, elle vous dit que, fid�le � nos dieux, je v�n�re cependant Celui qui a dit:

�_Que nul homme n'avait le droit d'opprimer son semblable..._ �_Que les coupables m�ritaient piti�, consolation, et non le m�pris et la rigueur..._ �_Que les fers des esclaves devaient �tre bris�s..._ Glorifi�es soient donc ces maximes; les plus sages de nos druides les ont accept�es comme saintes, c'est vous dire combien j'aime la tendre et pure morale de ce jeune ma�tre de Nazareth... Mais, voyez-vous, T�trik, ajouta Victoria d'un air pensif, il y a une chose �trange, myst�rieuse, qui m'�pouvante... Oui, bien des fois, durant mes longues veilles aupr�s du berceau de mon petit-fils, songeant au pr�sent et au pass�... j'ai �t� tourment�e d'une vague terreur pour l'avenir. -- Et cette terreur, demanda T�trik, d'o� vient-elle? -- Quelle a �t� depuis trois si�cles l'implacable ennemie de la Gaule? reprit Victoria; quelle a �t� l'impitoyable dominatrice du monde? -- Rome, r�pondit le gouverneur, Rome pa�enne! -- Oui, cette tyrannie qui pesait sur le monde avait son si�ge � Rome, reprit Victoria. Alors, dites-moi par quelle fatalit� les �v�ques, les papes de cette nouvelle religion qui aspirent, ils ne le cachent pas, � r�gner sur l'univers en dominant les souverains du monde, non par la force, mais par la croyance... oui, r�pondez! par quelle fatalit� ces papes ont-ils �tabli � Rome le si�ge de leur nouveau pouvoir? Quoi! J�sus de Nazareth avait fl�tri de sa br�lante parole les princes des pr�tres comme des hypocrites! Il avait surtout pr�ch� l'humilit�, le pardon, l'�galit� parmi les hommes, et voil� qu'en son nom divinis� de nouveaux princes des pr�tres se donnent pour les futurs dominateurs de l'univers; les voil� d�j�, comme le pape �tienne, accus�s d'ambition, d'intol�rance, m�me par les autres �v�ques chr�tiens! Oh! s'�cria la m�re des camps avec exaltation, j'aime... j'admire ces pauvres chr�tiens mourant dans d'horribles tortures, en confessant l'�galit� des hommes devant Dieu! l'affranchissement des esclaves, l'amour et le pardon des coupables!... Oh! pour ces h�ro�ques martyrs, piti�, v�n�ration!... Mais je redoute, pour l'avenir de la Gaule, ceux-l� qui se disent les chefs, les papes de ces chr�tiens... Oui, je les redoute, ces princes des pr�tres, venant �tablir � Rome le si�ge de leur myst�rieux empire! � Rome, ce centre de la plus effroyable tyrannie qui ait jamais �cras� le monde... Esp�rent-ils donc que l'univers, ayant eu longtemps l'habitude de subir l'oppression de la Rome des C�sars..., subira patiemment l'oppression de la Rome des papes?... -- Victoria, reprit T�trik vous exag�rez la puissance de ces pontifes chr�tiens; grand nombre d'entre eux, pers�cut�s par les empereurs romains, n'ont ils pas subi le martyre comme les plus pauvres n�ophytes?... -- Je le sais... toute bataille a ses morts, et ces papes luttent contre les empereurs pour leur ravir la domination du monde!... Je sais encore que, parmi ces �v�ques, il s'en est trouv� de dignes

de parler et de mourir au nom de J�sus... Mais s'il se rencontre de dignes pontifes, le gouvernement des pr�tres n'en est pas moins � craindre! Est-ce � moi de vous rappeler notre histoire, T�trik? Dites, n'a-t-il pas �t� despotique, impitoyable, le gouvernement de nos pr�tres � nous? Il y a dix si�cles, dans ces temps primitifs o� nos druides, laissant, par un calcul odieux, les peuples dans une crasse ignorance, les dominaient par la barbarie, la superstition et la terreur!... Ces temps n'ont-ils pas �t� les plus d�testables de l'histoire de la Gaule?... Ces temps d'oppression et d'abrutissement n'ont-ils pas dur� jusqu'� ces si�cles glorieux et prosp�res, o� nos druides, fondus dans le corps de la nation, comme citoyens, comme p�res, comme soldats, ont particip� � la vie commune, aux joies de la famille, aux guerres nationales contre l'�tranger... eux, toujours les premiers � soulever les populations asservies? T�trik avait silencieusement �cout� Victoria; mais, au lieu de lui r�pondre, il reprit en souriant, comme toujours, avec s�r�nit�: -- Nous voici loin de l'accusation que notre ami Scanvoch a port�e contre moi... et pourtant, Victoria, vos paroles, au sujet des craintes que vous inspirent pour l'avenir les _princes des pr�tres chr�tiens_, comme vous les appelez, nous ram�nent � cette accusation... Ainsi, selon vous, Scanvoch, le but des perfidies que vous me reprochez serait d'arriver au gouvernement de la Gaule, afin de la trahir au profit de Rome pa�enne ou de Rome catholique? -- Oui, lui dis-je, je crois cela. -- En deux mots, Scanvoch, je vais me justifier; Victoria m'aidera plus que personne... L'un de mes secr�taires, dites-vous, a t�ch� d'exciter l'hostilit� de nos soldats contre Victorin; votre r�v�lation me semble tardive; puis... -- Je n'ai su cela qu'hier soir, dis-je au gouverneur de Gascogne en l'interrompant. -- Peu importe, reprit-il; ce secr�taire, je l'ai chass� derni�rement de chez moi, apprenant, par hasard, qu'en effet, irrit� contre Victorin, qui, plusieurs fois ici l'avait raill�, il s'�tait veng� en r�pandant sur lui des calomnies encore plus ridicules qu'odieuses. Mais laissons ces mis�res... Je suis ambitieux, dites-vous, ami Scanvoch? Je vise au gouvernement de la Gaule, duss�-je y arriver par d'indignes manoeuvres?... Demandez � Victoria quel est le but de mon nouveau voyage � Mayence... -- T�trik pense qu'il serait urgent pour la paix et la prosp�rit� de la Gaule de proposer aux soldats d'acclamer le fils de mon fils comme h�ritier du gouvernement de son p�re... T�trik se croit certain du consentement de l'empereur Galien. -- T�trik pr�voit donc la mort prochaine de Victorin? ai-je r�pondu regardant fixement le gouverneur. Mais celui-ci, dont on rencontrait rarement les yeux qu'il tenait ordinairement baiss�s, r�pondit:

-- Les Franks sont de l'autre c�t� du Rhin... et Victorin est d'une bravoure t�m�raire; mon vif d�sir est qu'il vive de longues ann�es; mais, selon moi, la Gaule trouverait un gage de s�curit� pour l'avenir, si elle savait qu'apr�s Victorin le pouvoir restera au fils de celui que l'arm�e a acclam� comme chef, surtout lorsque cet enfant aurait eu pour �ducatrice Victoria la Grande... Victoria, l'auguste m�re des camps!... -- Oui, ai-je r�pondu en t�chant de nouveau, mais en vain, de rencontrer le regard du gouverneur; mais dans le cas o� Victorin mourrait prochainement, qui me dit que vous, T�trik, vous n'esp�rez pas �tre le tuteur de cet enfant, exercer le pouvoir en son nom, et arriver ainsi, par une autre voie, au gouvernement de la Gaule? -- Parlez-vous s�rieusement, Scanvoch? reprit T�trik. Demandez � Victoria si elle a besoin de mon aide pour faire de son petit-fils un homme digne d'elle et du pays?... La croyez-vous de ces femmes assez faibles pour partager avec autrui une t�che glorieuse? L'idol�trie des soldats, pour elle ne vous est-elle pas un s�r garant qu'elle seule, dans le cas o� Victorin mourrait pr�matur�ment, qu'elle seule pourrait conserver la tutelle de son petit-fils et gouverner pour lui? Victoria secoua la t�te d'un air pensif et reprit: -- Je n'aime pas votre projet, T�trik. Quoi! d�signer au choix des soldats un enfant encore au berceau! Qui sait ce que sera cet enfant? qui sait ce qu'il vaudra? -- Ne vous a-t-il pas pour �ducatrice? reprit T�trik. -- N'ai-je pas aussi �t� l'�ducatrice de Victorin? r�pondit tristement la m�re des camps; cependant, malgr� mes soins vigilants, mon fils a des d�fauts qui autorisent des calomnies redoutables, auxquelles je vous crois �tranger, je vous le dis sinc�rement, T�trik; j'esp�re maintenant que mon fr�re Scanvoch rendra, comme moi, justice � votre loyaut�. -- Je l'ai dit, et je le r�p�te: je soup�onne cet homme, ai-je r�pondu � Victoria. Elle s'�cria avec impatience: -- Et moi, j'ai dit et je r�p�te que tu es une t�te de fer, une vraie t�te bretonne, rebelle � toute raison, lorsqu'une id�e fausse s'est implant�e dans ta dure cervelle. Convaincu par instinct de la perfidie de T�trik, je n'avais pas de preuves contre lui, je me suis tu. T�trik a repris en souriant: -- Ni vous ni moi, Victoria, nous ne persuaderons le Scanvoch de son erreur; laissons ce soin � une irr�sistible s�ductrice: _la v�rit�_. Avec le temps, elle prouvera ma loyaut�. Nous reparlerons, Victoria, de votre r�pugnance � faire acclamer par l'arm�e votre petit-fils comme h�ritier du pouvoir de son p�re,

j'esp�re vaincre vos scrupules. Mais, dites-moi, j'ai vu tout � l'heure, en me rendant chez vous, le capitaine Marion, cet ancien ouvrier forgeron, qu'� mon autre voyage au camp vous m'avez pr�sent� comme l'un des plus vaillants hommes de l'arm�e. -- Sa vaillance �gale son bon sens et sa ferme raison, reprit la m�re des camps; c'est aussi un noble coeur, car, malgr� son �l�vation, il a continu� d'aimer comme un fr�re un de ses anciens compagnons de forge, rest� simple soldat. -- Et moi, dis-je � Victoria, duss�-je encore passer pour une t�te de fer..., je crois que dans cette affection, le bon coeur et le bon sens du capitaine Marion se trompent. Selon moi, il aime un ennemi... Puissiez-vous, Victoria, n'�tre pas aussi aveugle que le capitaine Marion! -- Le fid�le compagnon du capitaine Marion serait son ennemi? reprit Victoria. Tu es dans un jour de m�fiance, mon fr�re... -- Un envieux est toujours un ennemi. L'homme dont je parle est rest� soldat; il porte envie � son ancien camarade, devenu l'un des premiers capitaines de l'arm�e... De l'envie � la haine, il n'y a qu'un pas. En disant ceci, j'avais encore, mais en vain, t�ch� de rencontrer le regard du gouverneur de Gascogne; mais je remarquai chez lui, non sans surprise, une sorte de tressaillement de joie lorsque j'affirmai que le capitaine Marion avait pour ennemi secret son camarade de guerre. T�trik, toujours ma�tre de lui, craignant sans doute que son tressaillement ne m'e�t pas �chapp�, reprit: -- L'envie est un sentiment si r�voltant, que je ne puis en entendre parler sans �motion. Je suis vraiment chagrin de ce que Scanvoch, qui, je l'esp�re, se trompe cette fois encore, nous apprend sur le camarade du capitaine Marion... Mais si ma pr�sence vous emp�che de recevoir le capitaine, dites-le-moi, Victoria... je me retire. -- Je d�sire au contraire que vous assistiez � l'entretien que je dois avoir avec Marion et mon fr�re Scanvoch; tous deux ont �t� charg�s par mon fils d'importants messages... et pourtant, ajoutat-elle avec un soupir, la matin�e s'avance, et mon fils n'est pas ici... � ce moment la porte de la chambre s'ouvrit, et Victorin parut, accompagn� du capitaine Marion. Victorin �tait alors �g� de vingt-deux ans. Je t'ai dit, mon enfant, que l'on avait frapp� plusieurs m�dailles o� il figurait sous les traits du dieu _Mars_, � c�t� de sa m�re, coiff�e d'un casque ainsi que la _Minerve_ antique; Victorin aurait pu en effet servir de mod�le � une statue du dieu de la guerre. Grand, svelte, robuste, sa tournure, � la fois �l�gante et martiale, plaisait � tous les yeux; ses traits, d'une beaut� rare comme ceux de sa m�re, en diff�raient par une expression joyeuse et hardie. La franchise, la g�n�rosit� de son caract�re, se lisaient sur son visage; malgr� soi, l'on oubliait en le voyant les d�fauts qui d�paraient ce vaillant naturel, trop vivace, trop fougueux pour

refr�ner les entra�nements de l'�ge. Victorin venait sans doute de passer une nuit de plaisir; pourtant sa figure �tait aussi repos�e que s'il f�t sorti de son lit. Un chaperon de feutre, orn� d'une aigrette, couvrait � demi ses cheveux noirs, boucl�s autour de son m�le et brun visage, � demi ombrag� d'une l�g�re barbe brune; sa saie gauloise, d'�toffe de soie ray�e de pourpre et de blanc, �tait serr�e � sa taille par un ceinturon de cuir brod� d'argent, o� pendait son �p�e � poign�e d'or curieusement cisel�e, v�ritable chef-d'oeuvre de l'orf�vrerie d'Autun. Victorin en entrant chez sa m�re, suivi du capitaine Marion, alla droit � Victoria avec un m�lange de tendresse et de respect; il mit un genou � terre, prit une de ses mains qu'il baisa, puis, �tant son chaperon, il tendit son front en disant: -- Salut, ma m�re! Il y avait un charme si touchant, dans l'attitude, dans l'expression des traits du jeune g�n�ral, ainsi agenouill� devant sa m�re, que je la vis h�siter un instant entre le d�sir d'embrasser ce fils qu'elle adorait et la volont� de lui t�moigner son m�contentement aussi, repoussant l�g�rement de la main le front de Victorin, elle lui dit d'une voix grave, en lui montrant le berceau plac� � c�t� d'elle: -- Embrassez votre fils... vous ne l'avez pas vu depuis hier matin... Le jeune g�n�ral comprit ce reproche indirect, se releva tristement, s'approcha du berceau, prit l'enfant entre ses bras, et l'embrassa avec effusion en regardant Victoria, semblant ainsi se d�dommager de la s�v�rit� maternelle. Le capitaine Marion s'�tait approch� de moi; il me dit tout bas: -- C'est pourtant un bon coeur que ce Victorin; combien il aime sa m�re... combien il aime son enfant!... Il leur est certes aussi attach� que je le suis, moi, � mon ami Eustache, qui compose � lui seul toute ma famille... Quel dommage que cette _peste de luxure_ (le bon capitaine pronon�ait peu de paroles sans y joindre cette exclamation), quel dommage que cette peste de luxure tienne si souvent ce jeune homme entre ses griffes! -- C'est un malheur!... Mais croyez-vous Victorin capable de l'inf�me l�chet� dont on l'accuse dans le camp? ai-je r�pondu au capitaine de mani�re � �tre entendu de T�trik, qui, parlant tout bas � Victoria, semblait lui reprocher sa s�v�rit� � l'�gard de son fils. -- Non, par le diable! reprit Marion, je ne crois pas Victorin capable de ces indignit�s... surtout quand je le vois ainsi entre son fils et sa m�re. Le jeune g�n�ral, apr�s avoir soigneusement replac� dans le berceau l'enfant qui lui tendait ses bras, dit affectueusement au gouverneur de Gascogne: -- Salut, T�trik!...j'aime toujours a voir ici le sage et fid�le ami de ma m�re. -- Puis se tournant vers moi: -- Je savais ton

retour, Scanvoch... En l'apprenant, ma joie a �t� grande, et grande aussi mon inqui�tude durant ton absence. Ces bandits franks nous ont souvent prouv� comment ils respectaient les tr�ves et les parlementaires. Mais, remarquant sans doute la tristesse encore empreinte sur les traits de Victoria, son fils s'approcha d'elle, et lui dit avec autant de franchise que de tendre d�f�rence: -- Tenez, ma m�re... avant de parler ici des messages du capitaine Marion et de Scanvoch... laissez-moi vous dire ce que j'ai sur le coeur... peut-�tre votre front s'�claircira-t-il... et je ne verrai plus ce m�contentement dont je m'afflige... T�trik est notre bon parent, le capitaine Marion notre ami, Scanvoch votre fr�re... je n'ai rien � cacher ici... Avouez-le, ch�re m�re, vous �tes chagrine parce que j'ai pass� cette nuit dehors? -- Vos d�sordres m'affligent, Victorin... je m'afflige davantage encore de ce que ma voix n'est plus �cout�e par vous. -- M�re... je veux tout vous avouer; mais, je vous le jure, je me suis plus cruellement reproch� ma faiblesse que vous ne me la reprocherez vous-m�me... Hier soir, fid�le � ma promesse de m'entretenir longuement avec vous pendant une partie de la nuit sur de graves int�r�ts, je rentrais sagement au logis... j'avais refus�... oh! h�ro�quement refus� d'aller souper avec trois capitaines des derni�res l�gions de cavalerie arriv�es � Mayence et venant de B�ziers... Ils avaient eu beau me vanter de grandes vieilles cruches de vin de ce pays du vin par excellence, soigneusement apport�es par eux dans leur chariot de guerre pour f�ter leur bienvenue... j'�tais rest� impitoyable... ils crurent alors me gagner en me parlant de deux chanteuses boh�miennes de Hongrie, Kidda et Flory... (Pardon, ma m�re, de prononcer de pareils noms devant vous, mais la v�rit� m'y oblige.) Ces boh�miennes, disaient mes tentateurs, arriv�es � Mayence depuis peu de temps, �taient belles comme des astres, lutines comme des d�mons, et chantaient comme des rossignols! -- Ah! je la vois... je la vois venir d'ici, cette peste de luxure, marchant sur ses pattes velues, comme une tigresse sournoise et affam�e! s'�cria Marion. Que je voudrais donc faire danser ces effront�es diablesses de Boh�me sur des plaques de fer rougies au feu... c'est alors qu'elles chanteraient d'une mani�re douce � mes oreilles... -- J'ai �t� encore plus sage que toi, brave Marion, reprit Victorin; je n'ai voulu les voir chanter et danser d'aucune fa�on... j'ai fui � grands pas mes tentateurs pour revenir ici... -- Tu auras eu beau fuir, cette damn�e luxure a les jambes aussi longues que les bras et les dents! dit le capitaine; elle t'aura rattrap�, Victorin! -- Daignez m'�couter, ma m�re, reprit Victorin voyant ma soeur de lait faire un geste de d�go�t et d'impatience. Je n'�tais plus qu'� deux cents pas du logis... la nuit �tait noire, une femme envelopp�e d'une mante � capuchon m'aborde... -- Et de trois! s'�cria le bon capitaine en joignant les mains.

Voici les deux boh�miennes renforc�es d'une femme � coqueluchon... Ah! malheureux Victorin! l'on ne sait pas les pi�ges diaboliques cach�s sous ces coqueluchons... mon ami Eustache serait encoqueluchonn�...que je le fuirais!... �-- Mon p�re est un vieux soldat, me dit cette femme, reprit Victorin; une de ses blessures s'est rouverte, il se meurt. Il vous a vu na�tre, Victorin... il ne veut pas mourir sans presser une derni�re fois la main de son jeune g�n�ral; refuserez-vous cette gr�ce � mon p�re expirant?� Voil� ce que m'a dit cette inconnue d'une voix touchante. Qu'aurais-tu fait, toi, Marion? -- Malgr� mon �pouvante des coqueluchons, je serais, ma foi, all� voir ce vieux homme, r�pondit le capitaine; certes j'y serais all�, puisque ma pr�sence pouvait lui rendre la mort plus agr�able... -- Je fais donc ce que tu aurais fait, Marion, je suis l'inconnue; nous arrivons � une maison obscure, la porte s'ouvre, ma conductrice me prend la main, je marche quelques pas dans les t�n�bres; soudain une vive lumi�re m'�blouit, je me vois entour� par les trois capitaines des l�gions de B�ziers, et par d'autres officiers; la femme voil�e laisse tomber sa mante, et je reconnais... -- Une de ces damn�es boh�mes! s'�cria le capitaine. Ah! je te disais bien, Victorin, que les coqueluchons cachaient d'horribles choses! -- Horribles?... H�las! non, Marion; et je n'ai pas eu le courage de fermer les yeux... Aussit�t je suis cern� de tous c�t�s; l'autre boh�mienne accourt, les officiers m'entourent; les portes sont ferm�es, on m'entra�ne � la place d'honneur. Kidda se met � ma droite, Flory � ma gauche; devant moi se dresse une de ces grosses vieilles cruches, remplie d'un divin nectar, disaient ces maudits, et... -- Et le jour vous surprend dans cette nouvelle orgie, dit gravement Victoria en interrompant son fils. Vous oubliez ainsi dans la d�bauche l'heure qui vous rappelait aupr�s de moi. Est-ce l� une excuse? -- Non, ch�re m�re, c'est un aveu... car j'ai �t� faible... mais aussi vrai que la Gaule est libre, je revenais sagement pr�s de vous sans la ruse qu'on a employ�e pour me retenir. Ne me serezvous pas indulgente, cette fois encore? Je vous en supplie! ajouta Victorin en s'agenouillant de nouveau devant ma soeur de lait. Ne soyez plus ainsi soucieuse et s�v�re; je sais mes torts! L'�ge me gu�rira... Je suis trop jeune, j'ai le sang trop vif; l'ardeur du plaisir m'emporte souvent malgr� moi... Pourtant, vous le savez, ma m�re, je donnerais ma vie pour vous... -- Je le crois; mais vous ne me feriez pas le sacrifice de vos folles et mauvaises passions... -- � voir Victorin ainsi respectueux et repentant aux genoux de sa m�re, ai-je dit tout bas � Marion, penserait-on que c'est l� ce g�n�ral illustre et redout� des ennemis de la Gaule, qui, � vingt-

deux ans a d�j� gagn� cinq grandes batailles? -- Victoria, reprit T�trik de sa voix insinuante et douce, je suis p�re aussi et enclin � l'indulgence... De plus, dans mes d�lassements, je suis po�te et j'ai �crit une _ode � la Jeunesse_. Comment serais-je s�v�re?... J'aime tant les vaillantes qualit�s de notre cher Victorin, que le bl�me m'est difficile! Serez-vous donc insensible aux tendres paroles de votre fils? Sa jeunesse est son seul crime... Il vous l'a dit, l'�ge le gu�rira... et son affection pour vous, sa d�f�rence � vos volont�s, h�teront la gu�rison... Au moment o� le gouverneur de Gascogne parlait ainsi, un grand tumulte se fit au dehors de la demeure de Victoria, et bient�t on entendit ce cri: -- _Aux armes! aux armes!_ Victorin et sa m�re, pr�s de laquelle il s'�tait tenu agenouill�, se lev�rent brusquement. -- On crie aux armes! dit vivement le capitaine Marion en pr�tant l'oreille. -- Les Franks auront rompu la tr�ve! m'�criai-je � mon tour; hier un de leurs chefs m'avait menac� d'une prochaine attaque contre le camp; je n'avais pas cru � une si prompte r�solution. -- On ne rompt jamais une tr�ve avant son terme, sans notifier cette rupture, dit T�trik. -- Les Franks sont des barbares capables de toutes les trahisons! s'�cria Victorin en courant vers la porte. Elle s'ouvrit devant un officier couvert de poussi�re, et haletant qu'il ne put d'abord � peine parler. -- Vous �tes du poste de l'avant-garde du camp, � quatre lieues d'ici, dit le jeune g�n�ral au nouveau venu, car Victorin connaissait tout les officiers de l'arm�e; que se passe-t-il? -- Une innombrable quantit� de radeaux, charg�s de troupes et remorqu�s par des barques, commen�aient � para�tre vers le milieu du Rhin, lorsque, d'apr�s l'ordre du commandant du poste, je l'ai quitt� pour accourir � toute bride vous annoncer cette nouvelle, Victorin... Les hordes franques doivent � cette heure avoir d�barqu�... -- Le poste que je quitte, trop faible pour r�sister � une arm�e, s'est sans doute repli� sur le camp; en le traversant j'ai cri� aux armes! Les l�gions et les cohortes se forment � la h�te. -- C'est la r�ponse de ces barbares � notre message port� par Scanvoch, dit la m�re des camps � Victorin. -- Que t'ont r�pondu les Franks? me demanda le jeune g�n�ral. -- N�roweg, un des principaux rois de leur arm�e, a repouss� toute id�e de paix, ai-je dit � Victorin; ces barbares veulent envahir la Gaule, s'y �tablir et nous asservir... J'ai menac� leur chef

d'une guerre d'extermination; il m'a r�pondu que le soleil ne se l�verait pas six fois avant qu'il f�t venu ici, dans notre camp, enlever _Victoria la Grande_... -- S'ils marchent sur nous, il n'y a pas un instant � perdre! s'�cria T�trik effray� en s'adressant au jeune g�n�ral qui, calme, pensif, les bras crois�s sur la poitrine, r�fl�chissait en silence; il faut agir, et promptement agir! -- Avant d'agir, r�pondit Victoria toujours m�ditatif, il faut penser. -- Mais, reprit le gouverneur, si les Franks s'avancent rapidement vers le camp... -- Tant, mieux! dit Victoria avec impatience, tant mieux, laissons-les s'approcher... La r�ponse de Victoria surprit T�trik, et, je l'avoue, j'aurais �t� moi-m�me �tonn�, presque inquiet d'entendre le jeune g�n�ral parler de temporisation en pr�sence d'une attaque imminente, si je n'avais eu de nombreuses preuves de la s�ret� de jugement de Victorin. Sa m�re fit signe au gouverneur de le laisser r�fl�chir � son plan de bataille, qu'il m�ditait sans doute, et dit � Marion: -- Vous arrivez ce matin de votre voyage au milieu des peuplades de l'autre c�t� du Rhin, si souvent pill�es par ces barbares. Quelles sont les dispositions de ces tribus? -- Trop faibles pour agir seules, elles se joindront � nous au premier appel... Des feux allum�s par nous, ou le jour ou la nuit, sur la colline de B�rak, leur donneront le signal; des veilleurs l'attendent; aussit�t qu'ils l'apercevront, ils se tiendront pr�ts � marcher; un de nos meilleurs capitaines, apr�s le signal donn�, fera embarquer quelques troupes d'�lite, traversera le Rhin et op�rera sa jonction avec ces tribus, pendant que le gros de notre arm�e agira d'un autre c�t�. -- Votre projet est excellent, capitaine Marion, dit Victoria; en ce moment surtout une pareille alliance nous est d'un grand secours... Vous avez, comme d'habitude, vu juste et loin... -- Quand on a de bons yeux, il faut t�cher de s'en servir de son mieux, r�pondit avec bonhomie le capitaine; aussi ai-je dit � mon ami Eustache... -- Quel ami? demanda Victoria; de qui parlez-vous, capitaine? -- D'un soldat... mon ancien camarade d'enclume: je l'avais emmen� avec moi dans le voyage d'o� j'arrive; or, au lieu de ruminer en moi-m�me mes petits projets, je les dis tout haut � mon ami Eustache; il est discret, point sot du tout, bourru en diable, et souvent il me grommelle des observations dont je profite. -- Je sais votre amiti� pour ce soldat, reprit Victoria, elle vous honore.

-- C'est chose simple que d'aimer un vieil ami; je lui ai donc dit �Vois-tu, Eustache, un jour ou l'autre ces �corcheurs franks tenteront une attaque d�cisive contre nous; ils laisseront, pour assurer leur retraite, une r�serve � la garde de leur camp et de leurs chariots de guerre; cette r�serve ne sera pas un bien gros morceau � avaler pour nos tribus alli�es, renforc�es d'une bonne l�gion d'�lite command�e par un de nos capitaines... de sorte que si ces �corcheurs sont battus de ce c�t�-ci du Rhin, toute retraite leur sera coup�e sur l'autre rive.� Ce que je pr�voyais arrive aujourd'hui; les Franks nous attaquent; il faudrait donc, je crois, envoyer sur l'heure aux tribus alli�es quelques troupes d'�lite, command�es par un capitaine �nergique, prudent et avis�. -- Ce capitaine... ce sera vous, Marion, dit Victoria. -- Moi, soit... Je connais le pays... mon projet est fort simple... Pendant que les Franks viennent nous attaquer, je traverse le Rhin, afin de br�ler leur camp, leurs chariots et d'exterminer leur r�serve... Que Victorin les batte sur notre rive, ils voudront repasser le fleuve et me trouveront sur l'autre bord avec mon ami Eustache, pr�t � leur tendre autre chose que la main pour les aider � aborder. Grande vanit� d'ailleurs pour eux d'aborder en ce lieu, puisqu'ils n'y trouveraient plus ni r�serve, ni camp, ni chariots. -- Marion, reprit ma soeur de lait apr�s avoir attentivement �cout� le capitaine, le gain de la bataille est certain, si vous ex�cutez ce plan avec votre bravoure et votre sang-froid ordinaires. -- J'ai bon espoir, car mon ami Eustache m'a dit d'un ton encore plus hargneux que d'habitude: �Il n'est point d�j� si sot, ton projet, il n'est point d�j� si sot.� Or, l'approbation d'Eustache m'a toujours port� bonheur. -- Victoria, dit � demi-voix T�trik, ne pouvant contraindre davantage son anxi�t�, je ne suis pas homme de guerre... j'ai une confiance enti�re dans le g�nie militaire de votre fils; mais de moment en moment un ennemi qui nous est deux ou trois fois sup�rieur en nombre s'avance contre nous... et Victorin ne d�cide rien, n'ordonne rien! -- Il vous l'a dit avec raison: �Avant d'agir, il faut penser,� r�pond Victoria. Ce calme r�fl�chi... au moment du p�ril, est d'un homme sage... N'est-il pas insens� de courir en aveugle au-devant du danger? Soudain Victorin frappa dans ses mains, sauta au cou de sa m�re, qu'il embrassa en s'�criant: -- Ma m�re... H�sus m'inspire... Pas un de ces barbares n'�chappera, et pour longtemps la paix de la Gaule sera du moins assur�e... Ton projet est excellent, Marion... il se lie � mon plan de bataille comme si nous l'avions con�u � nous deux. -- Quoi! tu m'as entendu? dit le capitaine �tonn�, moi qui te croyais absorb� dans tes r�flexions!

-- Un amant, si absorb� qu'il paraisse, entend toujours ce qu'on dit de sa ma�tresse, mon brave Marion, r�pondit gaiement Victorin; et ma souveraine ma�tresse, � moi... c'est la guerre! -- Encore cette peste de luxure, me dit � demi-voix le capitaine. H�las! elle le poursuit partout, jusque dans ses id�es de bataille! -- Marion, reprit Victorin, nous avons ici, sur le Rhin, deux cents barques de guerre � six rames? -- Tout autant et bien �quip�es. -- Cinquante de ces barques te suffiront pour transporter le renfort de troupes d'�lite que tu vas conduire � nos alli�s de l'autre c�t� du fleuve? -- Cinquante me suffiront. -- Les cent cinquante autres, mont�es chacune par dix rameurs soldats arm�s de haches, et par vingt archers choisis, se tiendront pr�tes � descendre le Rhin jusqu'au promontoire d'Herfeld, o� elles attendront de nouvelles instructions; donne cet ordre au capitaine de la flottille en t'embarquant. -- Ce sera fait... -- Ex�cute ton plan de point en point, brave Marion... Extermine la r�serve des Franks, incendie leur camp, leurs chariots... La journ�e est � nous si je force ces �corcheurs � la retraite. -- Et tu les y forceras, Victorin... c'est chez toi vieille habitude, quoique ta barbe soit naissante. Je cours chercher mon bon ami Eustache et ex�cuter tes ordres... Avant de sortir, le capitaine Marion tira son �p�e, la pr�senta par la poign�e � la m�re des camps, et lui dit: -- Touchez, s'il vous pla�t, cette �p�e de votre main, Victoria... ce sera d'un bon augure pour la journ�e... -- Va, brave et bon Marion, r�pondit la m�re des camps en rendant l'arme, apr�s en avoir serr� virilement la poign�e dans sa belle et blanche main, va, H�sus est pour la Gaule, qui veut vivre libre et prosp�re. -- Notre cri de guerre sera: _Victoria la Grande!_ et on l'entendra d'un bord � l'autre du Rhin, dit Marion avec exaltation. Puis il ajouta en sortant pr�cipitamment: -- Je cours chercher mon ami Eustache, et � nos barques! � nos barques! Au moment o� Marion sortait, plusieurs chefs de l�gions et de cohortes, instruits du d�barquement des Franks par l'officier qui, porteur de cette nouvelle, avait sur son passage r�pandu l'alarme

dans le camp, accoururent prendre les ordres du jeune g�n�ral. -- Mettez-vous � la t�te de vos troupes, leur dit-il. Rendez-vous avec elles au champ d'exercice. L�, j'irai vous rejoindre, et je vous assignerai votre marche de bataille; je veux auparavant en conf�rer avec ma m�re. -- Nous connaissons ta vaillance et ton g�nie militaire, r�pondit le plus �g� de ces chefs de cohortes, robuste vieillard � barbe blanche. Ta m�re, l'ange de la Gaule veille � tes c�t�s. Nous attendrons tes ordres avec confiance. -- Ma m�re, dit le jeune g�n�ral d'une voix touchante, votre pardon, � la face de tous, et un baiser de vous, me donneraient bon courage pour cette grande journ�e de bataille! -- Les �garements de la jeunesse de mon fils ont souvent attrist� mon coeur, ainsi que le v�tre, � vous, qui l'avez vu na�tre, dit Victoria aux chefs de cohortes; pardonnez-lui comme je lui pardonne... Et elle serra passionn�ment son fils contre sa poitrine. -- D'inf�mes calomnies ont couru dans l'arm�e contre Victorin, reprit le vieux capitaine; nous n'y avons pas cru, nous autres; mais, moins �clair� que nous, le soldat est prompt au bl�me comme � la louange... Suis donc les conseils de ton auguste m�re Victorin, ne donne plus pr�texte aux calomnies... Nous te disons ceci comme � notre fils, � toi l'enfant des camps, dont Victoria la Grande est la m�re: nous allons attendre tes ordres; compte sur nous, nous comptons sur toi. -- Vous me parlez en p�re, r�pondit Victorin, �mu de ces simples et dignes paroles, je vous �couterai en fils; votre vieille exp�rience m'a guid� tout enfant sur les champs de bataille; votre exemple a fait de moi le soldat que je suis; je t�cherai, aujourd'hui encore, de me montrer digne de vous et de ma m�re... -- C'est ton devoir, puisque nous nous glorifions en toi et en elle, -- r�pondit le vieux capitaine. Puis, s'adressant � Victoria: -- L'arm�e ne te verra-t-elle pas tout � l'heure avant de marcher au combat? Pour nos soldats et pour nous, ta pr�sence est toujours un bon pr�sage... -- J'accompagnerai mon fils jusqu'au champ d'exercice, et puis bataille et triomphe!... Les aigles romaines planaient sur notre terre asservie! le coq gaulois les en a chass�es... et il ne chasserait pas cette nu�e d'oiseaux de proie qui veulent s'abattre sur la Gaule! s'�cria la m�re des camps avec un �lan si fier, si superbe, que je crus voir en elle la d�esse de la patrie et de la libert�. Par H�sus! le Frank barbare nous conqu�rir! Il ne resterait donc en Gaule ni une lance, ni une �p�e, ni une fourche, ni un b�ton, ni une pierre!... � ces m�les paroles, les chefs des l�gions, partageant l'exaltation de Victoria, tir�rent spontan�ment leurs �p�es, les choqu�rent les unes contre les autres, et s'�cri�rent � ce bruit guerrier:

-- Par le fer de ces �p�es, Victoria, nous te le jurons, la Gaule restera libre, ou tu ne nous reverras pas!... -- Oui... par ton nom auguste et cher, Victoria! nous combattrons jusqu'� la derni�re goutte de sang!... Et tous sortirent en criant: -- Aux armes! nos l�gions!... -- Aux armes! nos cohortes!... Durant toute cette sc�ne, o� s'�taient si puissamment r�v�l�s le g�nie militaire de Victorin, sa tendre d�f�rence pour sa m�re, l'imposante influence qu'elle et lui exer�aient sur les chefs de l'arm�e, j'avais souvent, � la d�rob�e, jet� les yeux sur le gouverneur de Gascogne, retir� dans un coin de la chambre; �taitce sa peur de l'approche des Franks? �tait-ce sa secr�te rage de reconna�tre en ce moment la vanit� de ses calomnies contre Victorin (car malgr� la doucereuse habilet� de sa d�fense, je soup�onnais toujours T�trik)? Je ne sais; mais sa figure livide, alt�r�e, devenait de plus en plus m�connaissable... Sans doute de mauvaises passions, qu'il avait int�r�t � cacher, l'animaient alors; car, apr�s le d�part des chefs de l�gions, la m�re des camps s'�tant retourn�e vers le gouverneur, celui-ci t�cha de reprendre son masque de douceur habituelle, et dit � Victoria en s'effor�ant de sourire: -- Vous et votre fils, vous �tes dou�s de magie... Selon ma faible raison, rien n'est plus inqui�tant que cette approche de l'arm�e franque, dont vous ne semblez pas vous soucier, d�lib�rant aussi paisiblement ici que si le combat devait avoir lieu demain... Et pourtant votre tranquillit�, en de pareilles circonstances, me donne une aveugle confiance... -- Rien de plus naturel que notre tranquillit�, reprit Victorin; j'ai calcul� le temps n�cessaire aux Franks pour achever de traverser le Rhin, de d�barquer leurs troupes, de former leurs colonnes, et d'arriver � un passage qu'ils doivent forc�ment traverser... H�ter mes mouvements serait une faute, ma lenteur me sert. Puis, s'adressant � moi, Victorin me dit: -- Scanvoch, va t'armer; j'aurai des ordres � te donner apr�s avoir conf�r� avec ma m�re. -- Tu me rejoindras avant que d'aller retrouver mon fils sur le champ d'exercice, me dit � son tour Victoria; j'ai aussi, moi, quelques recommandations � te faire. -- J'oubliais moment, ai-je d'�tre mise � barbares avec de te dire une chose importante peut-�tre en ce repris. La soeur d'un des _rois_ franks, craignant mort par son fr�re, est venue hier du camp des moi.

-- Cette femme pourra servir d'otage, dit T�trik, il faut la

garder �troitement comme prisonni�re. -- Non, ai-je r�pondu au gouverneur, j'ai promis � cette femme qu'elle serait libre ici, et je l'ai assur�e de la protection de Victoria. -- Je tiendrai ta promesse, reprit ma soeur de lait. O� est cette femme? -- Dans ma maison. -- Fais-la conduire ici apr�s le d�part des troupes, je la verrai. Je sortais, ainsi que le gouverneur de Gascogne, afin de laisser Victorin seul avec sa m�re, lorsque j'ai vu entrer chez elle plusieurs bardes et druides qui, selon notre antique usage, marchaient toujours � la t�te de l'arm�e, afin de l'animer encore par leurs chants patriotiques et guerriers. En quittant la demeure de Victoria, je courus chez moi pour m'armer et prendre mon cheval. De toutes parts les trompettes, les buccins, les clairons retentissaient au loin dans le camp; lorsque j'entrai dans ma maison, ma femme et Sampso, d�j� pr�venues par la rumeur publique du d�barquement des Franks, pr�paraient mes armes; Ell�n fourbissait de son mieux ma cuirasse d'acier, dont le poli avait �t� la veille alt�r� par le feu du brasier allum� sur mon armure par l'ordre de N�roweg, _l'Aigle terrible_, ce puissant Roi des Franks. -- Tu es bien la vraie femme d'un soldat, dis-je � Ell�n en souriant de la voir si contrari�e de ne pouvoir rendre brillante la place ternie qui contrastait avec les autres parties de ma cuirasse. L'�clat des armes de ton mari est ta plus belle parure. -- Si nous n'�tions pas si press�es par le temps, me dit Ell�n, nous serions parvenues � faire dispara�tre cette place noire; car, depuis une heure, Sampso et moi, nous cherchons � deviner comment tu as pu noircir et ternir ainsi ta cuirasse. -- On dirait des traces de feu, reprit Sampso, qui, de son c�t�, fourbissait activement mon casque avec un morceau de peau; le feu seul peut ainsi ronger le poli de l'acier. -- Vous avez devin�, Sampso, ai-je r�pondu en riant prendre mon �p�e, ma hache d'armes et mon poignard: grand feu au camp des Franks; ces gens hospitaliers m'approcher du brasier; la soir�e �tait fra�che, et plac� un peu trop pr�s du foyer. et allant il y avait m'ont engag� � je me suis

-- L'annonce du combat te rend joyeux, mon Scanvoch, reprit ma femme; c'est ton habitude, je le sais depuis longtemps. -- Et l'annonce du combat ne t'attriste pas, mon Ell�n, parce que tu as le coeur ferme. -- Je puise ma fermet� dans la foi de nos p�res, mon Scanvoch; elle m'a enseign� que nous allons revivre ailleurs avec ceux-l� que nous avons aim�s dans ce monde-ci, me r�pondit doucement

Ell�n, en m'aidant, ainsi que Sampso, � boucher ma cuirasse. Voil� pourquoi je pratique cette maxime de nos m�res: �La Gauloise ne p�lit jamais lorsque son vaillant �poux part pour le combat, et elle rougit de bonheur � son retour.� S'il ne revient plus, elle songe avec fiert� qu'il est mort en brave, et chaque soir elle se dit: �Encore un jour d'�coul�, encore un pas de fait vers ces mondes inconnus o� l'on va retrouver ceux qui nous ont �t� chers!� -- Ne parlons pas d'absence, mais de retour, dit Sampso en me pr�sentant mon casque si soigneusement fourbi de ses mains, qu'elle aurait pu mirer dans l'acier sa douce figure; vous avez �t� jusqu'ici heureux � la guerre, Scanvoch, le bonheur vous suivra, vous nous le ram�nerez avec vous. -- J'en crois votre assurance, ch�re Sampso... Je pars, heureux de votre affection de coeur et de l'amour d'Ell�n; heureux je reviendrai surtout si j'ai pu marquer de nouveau � la face certain _roi_ de ces �corcheurs franks, en reconnaissance de sa loyale hospitalit� d'hier envers moi; mais me voici arm�... Un baiser � mon petit A�lguen, et � cheval!... Au moment o� je me dirigeais vers la chambre de ma femme, Sampso m'arr�tant: -- Mon fr�re... et cette �trang�re? -- Vous avez raison, Sampso, je l'oubliais. J'avais, par prudence, enferm� Elwig; j'allai heurter � sa porte, et je lui dis: -- Veux-tu que j'entre chez toi? Elle ne me r�pondit pas; inquiet de ce silence, j'ouvris la porte: je vis Elwig assise sur le bord de sa couche, son front entre ses mains. � mon aspect, elle jeta sur moi un regard farouche et resta muette. Je lui demandai: -- Le sommeil t'a-t-il calm�e? -- Il n'est plus de sommeil pour moi... m'a-t-elle brusquement r�pondu. Riowag est mort!... -- Vers le milieu du jour, ma femme et ma soeur te conduiront aupr�s de Victoria la Grande; elle te traitera en amie... Je lui ai annonc� ton arriv�e au camp. La soeur de N�roweg, _l'Aigle terrible_, me r�pondit par un geste d'insouciance. -- As-tu besoin de quelque chose? lui ai-je dit. Veux-tu manger? veux-tu boire?... -- Je veux de l'eau... J'ai soif... je br�le!... Sampso, malgr� le refus de la pr�tresse, alla chercher quelques provisions, une cruche d'eau, d�posa le tout pr�s d'Elwig toujours sombre, immobile et muette; je fermai la porte, et remettant la

clef � ma femme: -- Toi et Sampso, vous accompagnerez cette malheureuse cr�ature chez Victoria vers le milieu du jour; mais veille � ce qu'elle ne puisse �tre seule avec notre enfant. -- Que crains-tu? -- Il y a tout � craindre de ces femmes barbares, aussi dissimul�es que f�roces... J'ai tu� son amant en me d�fendant contre lui, elle serait peut-�tre capable par vengeance d'�trangler notre fils. � ce moment je te vis accourir � moi, mon cher enfant. Entendant ma voix du fond de la chambre de ta m�re, tu avais quitt� ton lit, et tu venais demi-nu, les bras tendus vers moi, tout riant � la vue de mon armure, dont l'�clat r�jouissait tes yeux. L'heure me pressait, je t'embrassai tendrement, ainsi que ta m�re et ta soeur; puis j'allai seller mon cheval. Apr�s un dernier regard jet� sur ta m�re, qui te tenait entre ses bras, je partis au galop, afin de rejoindre Victoria sur le champ d'exercice o� l'arm�e devait �tre r�unie. Le bruit lointain des clairons, les hennissements des chevaux auxquels il r�pondait, anim�rent mon cheval; il bondissait avec vigueur... Je le calmai de la voix, je le caressai de la main, afin de l'assagir et de m�nager ses forces pour cette rude journ�e. � peu de distance du camp d'exercice, j'ai vu � cent pas devant moi Victoria, escort�e de quelques cavaliers. Je l'eus bient�t rejointe... T�trik, mont� sur une petite haquen�e, se tenait � la gauche de la m�re des camps, elle avait � sa droite un barde druide, nomm� Rolla, qu'elle affectionnait pour sa bravoure, son noble caract�re et son talent de po�te. Plusieurs autres druides �taient diss�min�s parmi les diff�rents corps de l'arm�e, afin de marcher c�te � c�te des chefs � la t�te des troupes. Victoria, coiff�e du l�ger casque d'airain de la Minerve antique, surmont� du coq gaulois en bronze dor�, tenant sous ses pattes une alouette expirante, montait, avec sa fi�re aisance, son beau cheval blanc, dont la robe satin�e brillait de reflets argent�s; sa housse, �carlate comme sa bride, tra�nait presque � terre � demi cach�e sous les plis de la longue robe noire de la m�re des camps, qui, assise de c�t� sur sa monture, chevauchait fi�rement; son m�le et beau visage semblait anim� d'une ardeur guerri�re: une l�g�re rougeur colorait ses joues; son sein palpitait, ses grands yeux bleus brillaient d'un incomparable �clat sous leurs sourcils noirs... Je me joignis, sans �tre aper�u d'elle, aux autres cavaliers de son escorte... Les cohortes, banni�res d�ploy�es, clairons et buccins en t�te, se rendant au champ d'exercice, passaient successivement � nos c�t�s d'un pas rapide: les officiers saluaient Victoria de l'�p�e, les banni�res s'inclinaient devant elle, et soldats, capitaines, chefs de cohortes, tous enfin criaient d'une m�me voix avec enthousiasme: -- Salut � Victoria la Grande!... -- Salut � la m�re des camps!...

Parmi les premiers soldats d'une des cohortes qui pass�rent ainsi pr�s de nous, j'ai reconnu Douarnek, un de mes quatre rameurs de la veille; malgr� sa blessure r�cente, le courageux Breton marchait � son rang... Je m'approchai de lui au pas de mon cheval, et lui dis: -- Douarnek, les dieux envoient � Victorin une occasion propice de prouver � l'arm�e que malgr� d'indignes calomnies il est toujours digne de la commander. -- Tu as raison, Scanvoch, me r�pondit le Breton. Que Victorin gagne cette bataille, comme il en a gagn� d'autres, et le soldat, dans la joie du triomphe de son g�n�ral, oubliera bien des choses... Quelques l�gions romaines, alors nos alli�s, partageaient l'enthousiasme de nos troupes: en passant sous les yeux de Victoria, leurs acclamations la saluaient aussi... Toute l'arm�e, la cavalerie aux ailes, l'infanterie au centre, fut bient�t r�unie dans le champ d'exercice, plaine immense, situ�e en dehors du camp; elle avait pour limites, d'un c�t�, la rive du Rhin, de l'autre, le versant d'une colline �lev�e; au loin on apercevait un grand chemin tournant et disparaissant derri�re plusieurs rampes montueuses... Les casques, les cuirasses, les armes, les banni�res, surmont�es du coq gaulois en cuivre dor�, �tincelants aux rayons du soleil, offraient une sorte de fourmillement lumineux, admirable � l'oeil du soldat... Victoria, d�s qu'elle entra dans le champ de manoeuvres, mit son cheval au galop, afin d'aller rejoindre son fils, plac� au centre de cette plaine immense, et environn� d'un groupe de chefs de l�gions et de cohortes, auxquels il donnait ses ordres. � peine la m�re des camps, reconnaissable � tous les regards par son casque d'airain, sa robe noire et le cheval blanc qu'elle montait, eut-elle paru devant le front de l'arm�e, qu'un seul cri, immense, retentissant, partant de ces cinquante mille poitrines de soldats, salua Victoria la Grande. -- Que ce cri soit entendu de H�sus, dit au barde druide ma soeur de lait d'une voix �mue. Que les dieux donnent � la Gaule une nouvelle victoire! La justice et les droits sont pour nous... Ce n'est pas une conqu�te que nous cherchons, nous voulons d�fendre notre sol, notre foyer, nos familles et notre libert�!... -- Notre cause est sainte entre toutes les causes! r�pondit Rolla, le barde druide. H�sus rendra nos armes invincibles!... Nous nous sommes rapproch�s de Victorin... Jamais, je crois, je ne l'avais vu plus beau, plus martial, sous sa brillante armure d'acier, et sous son casque, orn�, comme celui de sa m�re, du coq gaulois et d'une alouette. Victoria elle-m�me, en s'approchant de son fils, ne put s'emp�cher de se tourner vers moi, et de trahir, par un regard compris de moi seul peut-�tre, son orgueil maternel. Plusieurs officiers, porteurs des ordres du jeune g�n�ral pour divers corps de l'arm�e, partirent au galop dans des directions diff�rentes. Alors je m'approchai de ma soeur de lait, et je lui dis � mi-voix: -- Tu reprochais � ton fils de n'avoir plus cette froide bravoure

qui doit distinguer le chef d'arm�e; vois, cependant, comme il est calme, pensif... Ne lis-tu pas sur son m�le visage la sage et prudente pr�occupation du g�n�ral qui ne veut pas aventurer follement la vie de ses soldats, la fortune de son pays? -- Tu dis vrai, Scanvoch; il �tait ainsi calme et pensif au moment de la grande bataille d'Offenbach... une de ses plus belles... une de ses plus utiles victoires! puisqu'elle nous a rendu notre fronti�re du Rhin en refoulant ces Franks maudits de l'autre c�t� du fleuve!... -- Et cette journ�e compl�tera la victoire de ton fils, si, comme je l'esp�re, nous chassons pour toujours ces barbares de nos fronti�res! -- Mon fr�re, me dit ma soeur de lait, selon ton habitude, tu ne quitteras pas Victorin? -- Je te le promets... -- Il est calme � cette heure; mais, l'action engag�e, je redoute l'ardeur de son sang, l'entra�nement de la bataille... Tu le sais, Scanvoch, je ne crains pas le p�ril pour Victorin; je suis fille, femme et m�re de soldat... mais je crains que par trop de fougue, et voulant, par seule outre-vaillance, payer de sa personne, il ne compromette par sa mort le succ�s de cette journ�e, qui peut d�cider du repos de la Gaule! -- J'userai de tout mon pouvoir pour convaincre Victorin qu'un g�n�ral doit se m�nager pour son arm�e, dont il est la t�te et la pens�e... -- Scanvoch, me dit ma soeur de lait d'une voix �mue, tu es toujours le meilleur des fr�res! Puis, me montrant encore son fils du regard, et ne voulant pas, sans doute, laisser p�n�trer � d'autres qu'� moi ta lutte de ses anxi�t�s maternelles contre la fermet� de son caract�re, elle ajouta tout bas: Tu veilleras sur lui? -- Comme sur mon fils. Le jeune g�n�ral, apr�s avoir donn� ses derniers ordres, descendit respectueusement de cheval � la vue de Victoria, s'approcha d'elle et lui dit: -- L'heure est venue, ma m�re... J'ai arr�t� avec les autres capitaines les derni�res dispositions du plan de bataille, que je vous ai soumis et que vous approuvez... Je laisse dix mille hommes de r�serve pour la garde du camp, sous le commandement de Robert, un de nos chefs les plus exp�riment�s... il prendra vos ordres... Que les dieux prot�gent encore cette fois nos armes!... Adieu, ma m�re je vais faire de mon mieux... Et il fl�chit le genou. -- Adieu, mon fils, ne reviens pas ou reviens victorieux de ces barbares...

En disant ceci, la m�re des camps se courba du haut de son cheval, et tendit sa main � Victorin, qui la baisa en se relevant. -- Bon courage, mon jeune C�sar, dit le gouverneur de Gascogne au fils de ma soeur de lait, les destin�es de la Gaule sont entre vos mains... et gr�ce aux dieux, vos mains sont vaillantes... Donnezmoi l'occasion d'�crire une belle ode sur cette nouvelle victoire. Victorin remonta � cheval; quelques instants apr�s, notre arm�e se mettait en marche, les �claireurs � cheval pr�c�dant l'avantgarde; puis, derri�re cette avant-garde, Victorin se tenait � la t�te du corps d'arm�e. Nous laissons la rive du Rhin � notre droite; quelques troupes l�g�res d'archers et de cavaliers se dispers�rent en �claireurs, afin de pr�server notre flanc gauche de toute surprise. Victorin m'appela, je poussai mon cheval pr�s du sien, dont il h�ta un peu l'allure de sorte que tous deux nous avons d�pass� l'escorte dont le jeune g�n�ral �tait entour�. -- Scanvoch, me dit-il, tu es un vieux et bon soldat; je vais en deux mots te dire mon plan de bataille convenu avec ma m�re... Ce plan, je l'ai confi� au chef qui doit me remplacer au commandement si je suis tu�... Je veux aussi t'instruire de mes projets; tu en rappellerais au besoin l'ex�cution. -- Je t'�coute. -- Il y a maintenant pr�s de trois heures que les radeaux des Franks ont �t� vus vers le milieu du fleuve... Ces radeaux, charg�s de troupes et remorqu�s par des barques naviguant lentement, ont d� employer plus d'une heure pour atteindre le rivage et d�barquer... -- Ton calcul est juste; mais pourquoi n'as-tu pas h�t� la marche de l'arm�e, afin de t�cher d'arriver sur le rivage avant le d�barquement des Franks? Des troupes qui prennent terre sont toujours en d�sordre; ce d�sordre e�t favoris� notre attaque. -- Deux raisons m'ont emp�ch� d'agir ainsi; tu vas les savoir. Combien crois-tu qu'il ait fallu de temps � l'officier qui est venu annoncer le d�barquement de l'ennemi pour se rendre � toute bride des avant-postes � Mayence? -- Une heure et demie... car de cet avant-poste au camp il y a presque cinq lieues. -- Et pour accomplir le m�me trajet, combien faut-il de temps � une arm�e, marchant en bon ordre et d'un pas acc�l�r�, point trop h�t� cependant, afin de ne pas essouffler ni fatiguer les soldats avant la bataille? -- Il faut environ deux heures et demie. -- Tu le vois, Scanvoch, il nous �tait impossible d'arriver assez t�t pour attaquer les Franks au moment de leur d�barquement ...L'indiscipline de ces barbares est grande; ils auront mis quelque temps � se reformer en bataille; nous arriverons donc avant eux, et nous les attendrons aux d�fil�s d'Armstadt, seule route militaire qu'ils puissent prendre pour venir attaquer notre

camp, � moins qu'ils ne se jettent � travers des marais et des terrains bois�s, o� leur cavalerie, leur principale force, ne pourrait se d�velopper. -- Ceci est juste. -- J'ai donc temporis�, afin de laisser les Franks s'approcher des d�fil�s. -- S'ils s'engagent dans ce passage... ils sont perdus. -- Je l'esp�re Nous les poussons ensuite, l'�p�e dans les reins, vers le fleuve; nos cent cinquante barques bien arm�es, parties du port, selon mes ordres, en m�me temps que nous, coulerons bas les radeaux de ces barbares et leur couperons toute retraite Le capitaine Marion a travers� le Rhin avec des troupes d'�lite; il se joindra aux peuplades de l'autre c�t� du fleuve, marchera droit au camp des Franks, o� ils ont d� laisser une furie r�serve, et leurs chariots de guerre... Tout sera d�truit! Victorin me d�veloppait ce plan de bataille habilement con�u, lorsque nous v�mes accourir � toute bride quelques cavaliers envoy�s en avant pour �clairer notre marche. L'un d'eux, arr�tant son cheval blanc d'�cume, dit � Victorin: -- L'arm�e des Franks s'avance; on l'aper�oit au loin du sommet des escarpements: leurs �claireurs se sont approch�s des abords du d�fil�, ils ont �t� tu�s � coups de fl�che par les archers que nous avions emmen�s en croupe, et qui s'�taient embusqu�s dans les buissons; pas un des cavaliers franks n'a �chapp�. -- Bien vis�! reprit Victorin; ces �claireurs auraient pu rencontrer les n�tres et retourner avertir l'arm�e franque de notre approche; peut-�tre alors ne se serait-elle pas engag�e dans les d�fil�s; mais je veux aller moi-m�me juger de la position de l'ennemi... Suis-moi, Scanvoch. Victorin met son cheval au galop, je l'imite; l'escorte nous suit; nous d�passons rapidement notre avant-garde, � qui Victorin donne l'ordre de s'arr�ter. Les soldats salu�rent de leurs acclamations le jeune g�n�ral, malgr� les calomnies inf�mes dont il avait �t� l'objet. Nous sommes arriv�s � un endroit d'o� l'on dominait les d�fil�s d'Armstadt: cette route, fort large, s'encaissait � nos pieds entre deux escarpements; celui de droite, coup� presque � pic, et surplombant la route, formait une sorte de promontoire du c�t� du Rhin; l'escarpement de gauche, compos� de plusieurs rampes rocheuses, servait pour ainsi dire de base aux immenses plateaux au milieu desquels avait �t� creus�e cette route profonde, qui s'abaissait de plus en plus pour d�boucher dans une vaste plaine, born�e � l'est et au nord par la courbe du fleuve, � l'ouest par des bois et des marais, et derri�re nous par les plateaux �lev�s, o� nos troupes faisaient halte. Bient�t nous avons distingu� � une grande distance d'innombrables masses noires et confuses, c'�tait l'arm�e franque... Victorin resta pendant quelques instants silencieux et pensif, observant attentivement la disposition des troupes de l'ennemi et le terrain qui s'�tendait � nos pieds.

-- Mes pr�visions et mes calculs ne m'avaient pas tromp�, me ditil. L'arm�e des Franks est deux fois sup�rieure � la n�tre; s'ils connaissaient une tactique moins sauvage, au lieu de s'engager dans ce d�fil�, ainsi qu'ils vont le faire, si j'en juge d'apr�s leur marche, ils tenteraient, malgr� la difficult� de cette sorte d'assaut, de gravir ces plateaux en plusieurs endroits � la fois, me for�ant ainsi � diviser sur une foule de points mes forces si inf�rieures aux leurs... alors notre succ�s e�t �t� douteux. Cependant, par prudence, et pour engager l'ennemi dans le d�fil�, j'userai d'une ruse de guerre... Retournons � l'avant-garde, Scanvoch, l'heure du combat a sonn�!... -- Et cette heure, lui dis-je, est toujours solennelle... -- Oui, me dit-il d'un ton m�lancolique, cette heure est toujours solennelle, surtout pour le g�n�ral, qui joue � ce jeu sanglant des batailles, la vie de ses soldats et les destin�es de son pays. Allons, viens, Scanvoch... et que l'�toile de ma m�re me prot�ge!... Je retournai vers nos troupes avec Victorin, me demandant par quelle contradiction �trange ce jeune homme, toujours si ferme, si r�fl�chi, lors des grandes circonstances de sa vie, se montrait d'une inconcevable faiblesse dans sa lutte contre ses passions. Le jeune g�n�ral eut bient�t rejoint l'avant-garde. Apr�s une conf�rence de quelques instants avec les officiers, les troupes prennent leur poste de bataille: trois cohortes d'infanterie, chacune de mille hommes, re�oivent l'ordre de sortir du d�fil� et de d�boucher dans la plaine, afin d'engager le combat avec l'avant-garde des Franks, et de t�cher d'attirer ainsi le gros de leur arm�e dans ce p�rilleux passage. Victorin, plusieurs officiers et moi, group�s sur la cime d'un des escarpements les plus �lev�s, nous dominions la plaine o� allait se livrer cette escarmouche. Nous distinguions alors parfaitement l'innombrable arm�e des Franks: le gros de leurs troupes, mass� en corps compacte, se trouvait encore assez �loign�e; une nu�e de cavaliers le devan�aient et s'�tendaient sur les ailes. � peine nos trois cohortes furent-elles sorties du d�fil�, que ces milliers de cavaliers, �pars comme une vol�e de frelons, accoururent de tous c�t�s pour envelopper nos cohortes, ne cherchant qu'� se devancer les uns les autres; ils s'�lanc�rent � toute bride et sans ordre sur nos troupes. � leur approche, elles firent halte et se form�rent en _coin_ pour soutenir le premier choc de cette cavalerie; elles devaient ensuite feindre une retraite vers les d�fil�s. Les cavaliers franks poussaient des hurlements si retentissants, que, malgr� la grande distance qui nous s�parait de la plaine, et l'�l�vation des plateaux, leurs cris sauvages parvenaient jusqu'� nous comme une sourde rumeur m�l�e au son lointain de nos clairons... Nos cohortes ne pli�rent pas sous cette imp�tueuse attaque; bient�t, � travers un nuage de poussi�re, nous n'avons plus vu qu'une masse confuse, au milieu de laquelle nos soldats se distinguaient par le brillant �clat de leur armure. D�j� nos troupes op�raient leur mouvement de retraite vers le d�fil�, c�dant pied � pied le terrain � ces nu�es d'assaillants, de moment en moment augment�es par de nouvelles hordes de cavaliers, d�taches de l'avant-garde de l'arm�e franque,

dont le corps principal s'approchait � marche forc�e. -- Par le ciel! s'�cria Victorin les yeux ardemment fix�s sur le champ de bataille, le brave Firmian, qui commande ces trois cohortes, oublie, dans son ardeur, qu'il doit toujours se replier pas � pas vers le d�fil� afin d'y attirer l'ennemi. Firmian ne continue pas sa retraite, il s'arr�te et ne rompt plus maintenant d'une semelle... il va faire inutilement �charper ses troupes... Puis, s'adressant � un officier: -- Courez dire � Ruper d'aller au pas de course, avec ses trois vieilles cohortes, soutenir la retraite de Firmian... Cette retraite, Ruper la fera ex�cuter sur l'heure, et rapidement... Le gros de l'arm�e franque n'est plus qu'� cent port�es de trait de l'entr�e des d�fil�s. L'officier partit � toute bride; bient�t, selon l'ordre du g�n�ral, trois vieilles cohortes sortirent du d�fil� au pas de course; elles all�rent rejoindre et soutenir nos autres troupes. Peu de temps apr�s, la feinte retraite s'effectua en bon ordre. Les Franks, voyant les Gaulois l�cher pied, pouss�rent des cris de joie sauvage, et leur avant-garde s'approcha de plus en plus des d�fil�s. Tout � coup Victorin p�lit: l'anxi�t� se peignit sur son visage, et il s'�cria: -- Par l'�p�e de mon p�re! me serais-je tromp� sur les dispositions de ces barbares?... Vois-tu leur mouvement?... -- Oui, lui dis-je; au lieu de suivre l'avant-garde et de s'engager comme elle dans le d�fil�, l'arm�e franque s'arr�te, se forme en nombreuses colonnes d'attaques et se dirige vers les plateaux. Courroux du ciel! ils font cette habile manoeuvre que tu redoutais... Ah! nous avons appris la guerre � ces barbares... Victorin ne me r�pondit pas; il me parut nombrer les colonnes d'attaque de l'ennemi; puis, rejoignant au galop notre front de bataille, il s'�cria: -- Enfants! ce n'est plus dans les d�fil�s que nous devons attendre ces barbares... il faut les combattre en rase campagne... �lan�ons-nous sur eux du haut de ces plateaux qu'ils veulent gravir... refoulons ces hordes dans le Rhin... Ils sont deux ou trois contre un... tant mieux!... Ce soir, de retour au camp, notre m�re Victoria nous dira: �Enfants, vous avez �t� vaillants!� -- Marchons! s'�cri�rent tout d'une voix les troupes qui avaient entendu les paroles du jeune g�n�ral, marchons! Alors le barde Rolla improvisa ce chant de guerre, qu'il entonna d'une voix �clatante: �-- Ce matin nous disons: Combien sont-ils donc ces barbares qui veulent nous voler notre terre, nos femmes et notre soleil? �-- Oui, combien sont-ils donc ces Franks?

* * * �-- Ce soir nous dirons: R�ponds, terre rougie du sang de l'�tranger... R�pondez, flots profonds du Rhin... R�pondez, corbeaux de la gr�ve!... R�pondez... r�pondez... �Combien �taient-ils donc ces voleurs de terre, de femmes et de soleil? �Oui, combien �taient-ils donc, ces Franks?� * * * Et les troupes se sont �branl�es en chantant le refrain de ce bardit, qui vola de bouche en bouche jusqu'aux derniers rangs. Moi, ainsi que plusieurs officiers et cavaliers d'escorte, pr�c�dant les l�gions, nous avons suivi Victorin. Bient�t notre arm�e s'est d�velopp�e sur la cime des plateaux dominant au loin la plaine immense, born�e � l'extr�me horizon par une courbe du Rhin. Au lieu d'attendre l'attaque dans cette position avantageuse, Victorin voulut, � force d'audace, terrifier l'ennemi; malgr� notre inf�riorit� num�rique, il donna l'ordre de fondre de la cr�te de ces hauteurs sur les Franks. Au m�me instant, la colonne ennemie qui, attir�e par une feinte retraite, s'�tait engag�e dans les d�fil�s, �tait refoul�e dans la plaine par une partie de nos troupes; reprenant l'offensive, notre arm�e descendit presque en m�me temps des plateaux. La bataille s'engagea, elle devint g�n�rale... J'avais promis � Victoria de ne pas quitter son fils; mais au commencement de l'action, il s'�lan�a si imp�tueusement sur l'ennemi � la t�te d'une l�gion de cavalerie, que le flux et le reflux de la m�l�e me s�par�rent d'abord de lui. Nous combattions alors une troupe d'�lite bien mont�e, bien arm�e; les soldats ne portaient ni casque, ni cuirasse, mais leur double casaque de peaux de b�tes, recouverte de longs poils, et leurs bonnets de fourrure, int�rieurement garnis de bandes de fer, valaient nos armures: ces Franks se battaient avec furie, souvent avec une f�rocit� stupide... J'en ai vu se faire tuer comme des brutes, pendant qu'au fort de la m�l�e ils s'acharnaient � trancher, � coups de hache, la t�te d'un cadavre gaulois, afin de se faire un troph�e de cette d�pouille sanglante... Je me d�fendais contre deux de ces cavaliers, j'avais fort � faire; un autre de ces barbares, d�mont� et d�sarm�, s'�tait cramponn� � ma jambe afin de me d�sar�onner; n'y pouvant parvenir, il me mordit avec tant de rage, que ses dents travers�rent le cuir de ma bottine, et ne s'arr�t�rent qu'� l'os de ma jambe. Tout en ripostant � mes deux adversaires, je trouvai le loisir d'ass�ner un coup de masse d'armes sur le cr�ne de ce Frank. Apr�s m'�tre d�barrass� de lui, je faisais de vains efforts pour rejoindre Victorin, lorsque, � quelques pas de moi, j'aper�ois dans la m�l�e, qu'il dominait de sa taille gigantesque, N�roweg, _l'Aigle terrible_... � sa vue, au souvenir des outrages dont je m'�tais � peine veng� la veille, en lui jetant une b�che � la t�te, mon sang, qu'animait d�j� l'ardeur de la bataille, bouillonna plus vivement encore... En dehors m�me de la col�re que devait m'inspirer N�roweg pour ses l�ches insultes, je ressentais contre lui je ne sais quelle haine

profonde, myst�rieuse, comme s'il e�t personnifi� cette race pillarde et f�roce, qui voulait nous asservir... Il me semblait (chose �trange, inexplicable), que j'abhorrais N�roweg autant pour l'avenir que pour le pr�sent... comme si cette haine devait nonseulement se perp�tuer entre nos deux races franque et gauloise, mais entre nos deux familles... Que te dirai-je, mon enfant? j'oubliai m�me la promesse faite � ma soeur de lait de veiller sur son fils; au lieu de m'efforcer de rejoindre Victorin, je ne cherchai qu'� me rapprocher de N�roweg... Il me fallait la vie de ce Frank... lui seul parmi tant d'ennemis excitait personnellement en moi cette soif de sang... Je me trouvais alors entour� de quelques cavaliers de la l�gion � la t�te de laquelle Victorin venait de charger si imp�tueusement l'arm�e franque... Nous devions, sur ce point, refouler l'ennemi vers le Rhin, car nous marchions toujours en avant... Deux de nos soldats, qui me pr�c�daient, tomb�rent eux et leurs chevaux sous la lourde francisque de _l'Aigle terrible_, et je l'aper�us � travers cette br�che humaine... N�roweg, rev�tu d'une armure gauloise, d�pouille de quelqu'un des n�tres, tu� dans l'une des batailles pr�c�dentes, portait un casque de bronze dor�, dont la visi�re cachait � demi son visage tatou� de bleu et d'�carlate; sa longue barbe, d'un rouge de cuivre, tombait jusque sur le corselet de fer qu'il avait endoss� par-dessus sa casque de peau de b�te; d'�paisses toisons de mouton, assujetties par des bandelettes crois�es, couvraient ses cuisses et ses jambes; il montait un sauvage �talon des for�ts de la Germanie, dont la robe, d'un fauve p�le, �tait �� et l� pommel�e de noir; les flots de son �paisse crini�re noire tombaient plus bas que son large poitrail; sa longue queue flottante fouettait ses jarrets nerveux lorsqu'il se cabrait, impatient de son mors � bossettes et � r�nes d'argent terni, provenant aussi de quelque d�pouille gauloise; un bouclier de bois, rev�tu de lames de fer, grossi�rement peint de bandes jaunes et rouges, couleurs de sa banni�re, couvrait le bras gauche de N�roweg; de sa main droite il brandissait sa tranchante et lourde francisque, d�gouttante de sang; � son c�t� pendait une esp�ce de grand couteau de boucher � manche de bois, et une magnifique �p�e romaine � poign�e d'or cisel�e, fruit de quelque autre rapine... N�roweg poussa un hurlement de rage en me reconnaissant et s'�cria: -- L'homme au cheval gris!... Frappant alors le flanc de son coursier du plat de sa hache, il lui fit franchir d'un bond �norme le corps et la monture d'un cavalier renvers� qui nous s�paraient. L'�lan de N�roweg fut si violent, qu'en retombant � terre son cheval heurta le mien front contre front, poitrail contre poitrail; tous deux, � ce choc terrible, pli�rent sur leurs jarrets et se renvers�rent avec nous... D'abord �tourdi de ma chute, je me d�gageai promptement; puis, raffermi sur mes jambes, je tirai mon �p�e, car ma masse d'armes s'�tait �chapp�e de mes mains... N�roweg, un moment engag� comme moi sous son cheval, se releva et se pr�cipita sur moi. La mentonni�re de son casque s'�tant bris�e dans sa chute, il avait la t�te nue; son �paisse chevelure rouge, relev�e au sommet de sa t�te, flottait sur ses �paules comme une crini�re.

-- Ah! cette fois, chien gaulois! me cria-t-il en grin�ant des dents et me portant un coup furieux que je parai, j'aurai ta vie et ta peau!... -- Et moi, loup frank! je te marquerai mort ou vif cette fois encore � la face, pour que le diable te reconnaisse dans ce monde ou dans les autres!... Et nous nous sommes pendant quelques instants battus avec acharnement, tout en �changeant des outrages qui redoublaient notre rage. -- Chien!... me disait N�roweg, tu m'as enlev� ma soeur Elwig! -- Je l'ai enlev�e � ton amour inf�me! puisque dans sa bestialit� ta race immonde s'accouple comme les animaux... fr�re et soeur!... fille et p�re!... -- Tu oses parler de ma race, dogue b�tard! moiti� Romain, moiti� Gaulois! Notre race asservira la v�tre, fils d'esclaves r�volt�s! nous vous remettrons sous le joug... et nous vous prendrons vos biens, votre vin, votre terre et vos femmes!... -- Vois donc au loin ton arm�e en d�route, � grand roi! vois donc tes bandes de loups franks, aussi l�ches que f�roces, fuir les crocs des braves chiens gaulois!... C'est au milieu de ce torrent d'injures que nous combattions avec une rage croissante, sans nous �tre cependant jusqu'alors atteints. Plusieurs coups, rudement ass�n�s, avaient gliss� sur nos cuirasses, et nous nous servions de l'�p�e aussi habilement l'un que l'autre... Soudain, malgr� l'acharnement de notre combat, un spectacle �trange nous a, malgr� nous, un moment distraits: nos chevaux, apr�s avoir roul� sous un choc commun, s'�taient relev�s; aussit�t, ainsi que cela arrive souvent entre �talons, ils s'�taient pr�cipit�s l'un sur l'autre, en hennissant, pour s'entre-d�chirer; mon brave _Tom-Bras_, dress� sur ses jarrets, faisant ployer sous ses durs sabots les reins de l'autre coursier, le tenait par le milieu du cou et le mordait avec fr�n�sie... N�roweg, irrit� de voir son cheval sous les pieds du mien, s'�cria tout en continuant ainsi que moi de combattre: -- _Folg!_ te laisseras-tu vaincre par ce pourceau gaulois? D�fends-toi des pieds et des dents... mets-le en pi�ces!... -- Hardi, _Tom-Bras!_ criai-je � mon tour, tue le cheval, je vais tuer son ma�tre... J'ai soif de son sang, comme si sa race devait poursuivre la mienne � travers les si�cles!... J'achevais � peine ces mots, que l'�p�e du Frank me traversait la cuisse entre chair et peau, cela au moment o� je lui ass�nais sur la t�te un coup qui devait �tre mortel... Mais, � un mouvement en arri�re que fit N�roweg en retirant son glaive de ma cuisse, mon arme d�via, ne l'atteignit qu'� l'oeil, et, par un hasard singulier, lui laboura la face du c�t� oppos� � celui o� je l'avais d�j� bless�... -- Je te l'ai dit, mort ou vivant je te marquerai encore � la

face! m'�criai-je au moment o� N�roweg, dont l'oeil �tait crev�, le visage inond� de sang, se pr�cipitait sur moi en hurlant de douleur et de rage... M'opini�trant � le tuer, je restais sur la d�fensive, cherchant l'occasion de l'achever d'un coup s�r et mortel. Soudain, l'�talon de N�roweg, roulant sous les pieds de Tom-Bras, de plus en plus acharn� contre lui, tomba presque sur nous, et faillit nous culbuter... Une l�gion de notre cavalerie de r�serve, dont quelques moments auparavant j'avais entendu le pi�tinement sourd et lointain, arrivait alors, broyant sous les pieds des chevaux imp�tueusement lanc�s tout ce qu'elle rencontrait sur son passage... Cette l�gion, form�e sur trois rangs, arrivait avec la rapidit� d'un ouragan; nous devions �tre, N�roweg et moi, mille fois �cras�s, car elle pr�sentait un front de bataille de deux cents pas d'�tendue. Euss�-je eu le temps de remonter � cheval, il m'aurait �t� presque impossible de gagner de vitesse ou la droite ou la gauche de cette longue ligne de cavalerie, et d'�chapper ainsi � son terrible choc... J'essayai pourtant, et malgr� mon regret de n'avoir pu achever le _roi_ frank, tant ma haine contre lui �tait f�roce... Je profitai de l'accident, qui, par la chute du cheval de N�roweg, avait interrompu un moment notre combat, pour sauter sur Tom-Bras alors � ma port�e. Il me fallut user rudement du mors et du plat de mon �p�e pour faire l�cher prise � mon coursier, acharn� sur le corps de l'autre �talon, qu'il d�vorait en le frappant de ses pieds de devant. J'y parvins � l'instant o� la longue ligne de cavalerie, m'enveloppant de toute part, et h�tant encore de la voix et des talons le galop pr�cipit� de Tom-Bras, je m'�lan�ai, devan�ant toujours la l�gion, et jetant derri�re moi un dernier regard sur le _roi_ frank; la figure ensanglant�e, il me poursuivait �perdu en brandissant son �p�e... Soudain je le vis dispara�tre dans le nuage de poussi�re soulev� par le galop imp�tueux des cavaliers. -- H�sus m'a exauc�! me suis-je �cri�; N�roweg doit �tre mort... cette l�gion vient de lui passer sur le corps... Gr�ce � l'�tonnante vitesse de Tom-Bras, j'eus bient�t assez d'avance sur la ligne de cavalerie dont j'�tais suivi pour donner � ma course une direction telle qu'il me fut possible de prendre place � la droite du front de bataille de la l�gion. M'adressant alors � l'un des officiers, je lui demandai des nouvelles de Victorin et du combat; il me r�pondit: -- Victorin se bat en h�ros!... Un cavalier qui est venu donner ordre � notre r�serve de s'avancer nous a dit que jamais le g�n�ral ne s'�tait montr� plus habile dans ses manoeuvres. Les Franks, deux fois nombreux comme nous, se battent avec acharnement, et surtout avec une science de la guerre qu'ils n'avaient pas montr�e jusqu'ici; tout fait croire que nous gagnerons la victoire, mais elle sera ch�rement pay�e... Le cavalier disait vrai: Victorin s'est battu cette fois encore en soldat intr�pide et en g�n�ral consomm�... Le coeur bien joyeux, je l'ai retrouv� au fort de la m�l�e: il n'avait, par miracle, re�u qu'une l�g�re blessure... Sa r�serve, prudemment m�nag�e jusqu'alors, d�cida du succ�s de la bataille; elle a dur� sept heures... Les Franks en d�route, men�s battant pendant trois

lieues, furent refoul�s vers le Rhin, malgr� la r�sistance opini�tre de leur retraite. Apr�s des pertes �normes, une partie de leurs hordes fut culbut�e dans le fleuve, d'autres parvinrent � regagner en d�sordre les radeaux et � s'�loigner du rivage remorqu�s par les barques; mais alors la flottille de cent cinquante grands bateaux, ob�issant aux ordres de Victorin (il avait tout pr�vu), fit force de rames, doubla une pointe de terre, derri�re laquelle elle s'�tait jusqu'alors tenue cach�e, atteignit les radeaux... Et apr�s les avoir cribl�s d'une gr�le de traits, nos barques les abord�rent de tous c�t�s... Ce fut un dernier et terrible combat sur ces immenses ponts flottants: leurs bateaux remorqueurs furent coul�s bas � coups de hache; le petit nombre de Franks �chapp�s � cette lutte supr�me s'abandonn�rent au courant du fleuve, cramponn�s aux d�bris des radeaux d�sempar�s et entra�n�s par les eaux... Notre arm�e, cruellement d�cim�e, mais encore toute fr�missante de la lutte, et mass�e sur les hauteurs du rivage, assistait � cette d�sastreuse d�route, �clair�e par les derniers rayons du soleil couchant. Alors tous les soldats entonn�rent en choeur ces h�ro�ques paroles des bardes qu'ils avaient chant�es en commen�ant l'attaque. �-- Ce matin nous disions: �-- Combien sont-ils ces barbares, qui veulent nous voler notre terre, nos femmes et notre soleil? �-- Oui, combien sont-ils donc ces Franks? * * * �-- Ce soir nous disons: �-- R�ponds, terre rougie du sang de l'�tranger!... R�pondez, flots profonds du Rhin!... R�pondez, corbeaux de la gr�ve... R�pondez!... r�pondez!... �-- Combien �taient-ils, ces voleurs de terre, de femmes et de soleil? �-- Oui, combien �taient-ils donc ces Franks?� * * * Nos soldats achevaient ce refrain des bardes, lorsque de l'autre c�t� du fleuve, si large en cet endroit que l'on ne pouvait distinguer la rive oppos�e, d�j� voil�e d'ailleurs par la brume du soir, j'ai remarqu� dans cette direction une lueur qui, devenant bient�t immense, embrasa l'horizon comme les reflets d'un gigantesque incendie!... Victorin s'�cria: -- Le brave Marion a ex�cut� son plan � la t�te d'une troupe d'�lite et des tribus alli�es de l'autre c�t� du Rhin, il a march� sur le camp des Franks... Leur derni�re r�serve aura �t� extermin�e, leurs huttes et leurs chariots de guerre livr�s aux flammes! Par H�sus! la Gaule, enfin d�livr�e du voisinage de ces f�roces pillards, va jouir des douceurs d'une paix f�conde! � ma

m�re!... ma m�re... tes voeux sont exauc�s! Victorin, radieux, venait de prononcer ces paroles, lorsque je vis s'avancer lentement vers lui une troupe assez nombreuse de soldats appartenant � divers corps de cavalerie et d'infanterie de l'arm�e; tous ces soldats �taient vieux; � leur t�te marchait Douarnek, l'un des quatre rameurs qui m'avaient accompagn� la veille dans mon voyage au camp des Franks. Lorsque cette d�putation fut arriv�e pr�s du jeune g�n�ral, autour duquel nous �tions tous rang�s, Douarnek s'avan�ant seul de quelques pas dit d'une voix grave et ferme: -- �coute, Victorin; chaque l�gion de cavalerie, chaque cohorte d'infanterie a choisi son plus ancien soldat; ce sont les camarades qui sont l� m'accompagnant; ainsi que moi, ils t'ont vu na�tre, ainsi que moi, ils t'ont vu, tout enfant, dans les bras de Victoria, la m�re des camps, l'auguste m�re des soldats. Nous t'avons, vois tu, Victorin, longtemps aim� pour l'amour d'elle et de toi; tu m�ritais cela... Nous t'avons acclam� notre g�n�ral et l'un des deux chefs de la Gaule... tu m�ritais cela... Nous t'avons aim�, nous v�t�rans, comme notre fils, en t'ob�issant comme � notre p�re... tu as m�rit� cela. Puis est venu le jour, t'ob�issant toujours, � toi notre g�n�ral, � toi, chef de la Gaule, nous t'avons moins aim�... -- Et pourquoi m'avez-vous moins aim�? reprit Victorin frapp� de l'air presque solennel du vieux soldat; oui, pourquoi m'avez-vous moins aim�? -- Pourquoi? Parce que nous t'avons moins estim�... tu m�ritais cela; mais si tu as eu tes torts, nous avons eu les n�tres... La bataille d'aujourd'hui nous le prouve. -- Voyons, reprit affectueusement Victorin, voyons, mon vieux Douarnek, car je sais ton nom, puisque je sais le nom des plus braves soldats de l'arm�e; voyons, mon vieux Douarnek, quels sont mes torts? quels sont les v�tres? -- Voici les tiens, Victorin: tu aimes trop... beaucoup trop le vin et le cotillon. -- Par toutes les ma�tresses que tu as eues, par toutes les coupes que tu as vid�es et que tu videras encore, vieux Douarnek, pourquoi ces paroles le soir d'une bataille gagn�e? r�pondit gaiement Victorin revenant peu � peu � son naturel, que les pr�occupations du combat ne temp�raient plus. Franchement, sont-ce l� des reproches que l'on se fait entre soldats? -- Entre soldats? non, Victorin, reprit s�v�rement Douarnek; mais de soldat � g�n�ral on se les fait, ces reproches... Nous t'avons librement choisi pour chef, nous devons te parler librement... Plus nous t'avons �lev�... plus nous t'avons honor�, plus nous sommes en droit de te dire: Honore-toi... -- J'y t�che, brave Douarnek... j'y t�che en me battant de mon mieux. -- Tout n'est pas dit quand on a glorieusement bataill�... Tu n'es

pas seulement capitaine, mais aussi chef de la Gaule. -- Soit; mais pourquoi diable t'imagines-tu, brave Douarnek, que comme g�n�ral et chef de la Gaule je doive �tre plus insensible qu'un soldat � l'�clat de deux beaux yeux noirs ou bleus, au bouquet d'un vin vieux, blanc ou rouge? -- Moi, soldat, je te dis ceci, � toi g�n�ral, � toi chef de la Gaule: L'homme �lu chef par des hommes libres doit, m�me dans les choses de sa vie priv�e, garder une sage mesure, s'il veut �tre aim�, ob�i, respect�. Cette mesure, l'as-tu gard�e? Non... Aussi, comme nous t'avions vu avaler des pois, nous t'avons cru capable d'avaler un boeuf... -- Quoi! mes enfants, reprit en riant le jeune g�n�ral, vous m'avez cru la bouche si grande?... -- Nous t'avions vu souvent en pointe de vin... nous te savions coureur de cotillons; on nous a dit qu'�tant ivre, tu avais fait violence � une femme qui s'�tait tu�e de d�sespoir... nous avons cru cela... -- Courroux du ciel! s'�cria Victorin avec une douloureuse indignation, vous... vous avez cru cela du fils de ma m�re? -- Oui, reprit le v�t�ran, oui... l� a �t� notre tort... Donc, nous avons eu nos torts, toi les tiens; nous venons te pardonner, pardonne-nous aussi, afin que nous t'aimions et que tu nous aimes comme par le pass�... Est-ce dit, Victorin? -- Oui, r�pondit Victorin �mu de ces loyales et touchantes paroles, c'est dit... -- Ta main, reprit Douarnek, au nom de mes camarades, ta main!... -- La voil�, dit le jeune g�n�ral en se penchant sur le cou de son cheval pour serrer cordialement la main du v�t�ran. Merci de votre franchise, mes enfants... je serai � vous comme vous serez � moi, pour la gloire et le repos de la Gaule... Sans vous, je ne peux rien; car si le g�n�ral porte la couronne triomphale, c'est la bravoure du soldat qui la tresse, cette couronne, et l'empourpre de son g�n�reux sang!... -- Donc... c'est dit, Victorin, reprit Douarnek dont les yeux devinrent humides. � toi notre sang... et � notre Gaule bienaim�e: � ta gloire!... -- Et � ma m�re, qui m'a fait ce que je suis! reprit Victorin avec une �motion croissante; et � ma m�re, notre respect, notre amour, notre d�vouement, mes enfants!... -- Vive la m�re des camps! s'�cria Douarnek d'une voix sonore; vive Victorin, son glorieux fils! Les compagnons de Douarnek, les soldats, les officiers, nous tous enfin pr�sents � cette sc�ne, nous avons cri� comme Douarnek: -- Vive la m�re des camps! vive Victorin, son glorieux fils!...

Bient�t l'arm�e s'est mise en marche pour regagner le camp, pendant que, sous la protection d'une l�gion destin�e � garder nos prisonniers, les druides m�decins et leurs aides restaient sur le champ de bataille pour secourir �galement les bless�s gaulois et franks. L'arm�e reprit donc le chemin de Mayence, par une superbe nuit d'�t�, en faisant r�sonner du chant des bardes les �chos des bords du Rhin. Victorin, dans sa h�te d'aller instruire sa m�re du gain de la bataille, remit le commandement des troupes � l'un des plus anciens capitaines; nous laiss�mes nos montures harass�es � des cavaliers qui, d'habitude, conduisaient en main des chevaux frais pour le jeune g�n�ral; lui et moi, nous nous sommes rapidement dirig�s vers Mayence. La nuit �tait sereine, la lune resplendissait parmi des milliers d'�toiles, ces mondes inconnus o� nous allons revivre en quittant ce monde-ci. Chose �trange! tout en songeant avec un bonheur ineffable au triomphe de notre arm�e, qui assurait la paix et la prosp�rit� de la Gaule; tout en songeant � mon prochain retour aupr�s de ta m�re et de toi, mon enfant, apr�s cette rude journ�e de bataille, j'ai soudain �prouv� un acc�s de m�lancolie profonde... J'avais, dans l'�lan de ma reconnaissance, lev� les yeux vers le ciel pour remercier les dieux de notre succ�s... La lune brillait d'un radieux �clat... Je ne sais pourquoi, � ce moment, je me suis rappel� avec une sorte de pieuse tristesse, en pensant � nos a�eux, tous les faits glorieux, touchants ou terribles accomplis par eux, et que l'astre sacr� de la Gaule avait aussi �clair�s de son �ternelle lumi�re depuis tant de g�n�rations!... Je fus tir� de mes r�flexions par la voix joyeuse de Victorin. -- � quoi r�ves-tu, Scanvoch? Toi, l'un des vainqueurs de cette belle journ�e, te voil� muet comme un vaincu... -- Victorin, je pense aux temps qui ne sont plus... -- Quel songe creux!... reprit le jeune g�n�ral dans l'entra�nement de son imp�tueuse gaiet�. Laissons le pass� avec les coupes vides et les anciennes ma�tresses! Moi, je pense d'abord � la joie de ma m�re en apprenant notre victoire; puis je pense, et beaucoup, aux br�lants yeux noirs de Kidda, la boh�mienne qui m'attend, car cette nuit, en la quittant � la fin du souper o� elle m'avait attir� par ruse, elle m'a donn� rendezvous pour ce soir... Journ�e compl�te, Scanvoch! Bataille gagn�e le matin! et le soir, souper joyeux avec une belle ma�tresse sur ses genoux! Ah! qu'il fait bon �tre soldat et avoir vingt ans!... -- �coute, Victorin. Tant qu'� dur� chez toi la pr�occupation du combat, je t'ai vu sage, grave, r�fl�chi, digne en tout de ta m�re et de toi-m�me... -- Et par les beaux yeux de Kidda, ne suis-je pas toujours digne de moi-m�me en pensant � elle apr�s la bataille?

-- Sais-tu, Victorin, que c'est une grave d�marche que celle tent�e aupr�s de toi par Douarnek, venant te parler au nom de l'arm�e? Sais-tu que cette d�marche prouve la fi�re ind�pendance de nos soldats, dont la volont� seule t'a fait g�n�ral? Sais-tu que de telles paroles, prononc�es par de tels hommes, ne sont et ne seront pas vaines... et qu'il serait funeste de les oublier?... -- Bon! une boutade de v�t�ran, regrettant ses jeunes ann�es... paroles de vieillard bl�mant les plaisirs qu'il n'a plus... -- Victorin, tu affectes une indiff�rence �loign�e de ton coeur... Je t'ai vu touch�, profond�ment touch� du langage de ce vieux soldat... -- L'on est si content le soir d'une bataille gagn�e, que tout vous pla�t... Et d'ailleurs, quoique assez bourrues, ces paroles ne prouvent-elles pas l'affection de l'arm�e pour moi? -- Ne t'y trompe pas, Victorin, l'affection de l'arm�e s'�tait retir�e de toi... Elle t'est revenue apr�s la victoire d'aujourd'hui; mais prends garde, de nouveaux exc�s commis par toi feraient na�tre de nouvelles calomnies de la part de ceux qui veulent te perdre... -- Quelles gens auraient int�r�t � me perdre? -- Un chef a toujours des envieux, et pour confondre ces envieux tu n'auras pas chaque jour une bataille � gagner; car, gr�ce aux dieux, l'an�antissement de ces hordes barbares assure pour jamais la paix de la Gaule!... -- Tant mieux, Scanvoch, tant mieux! Alors, redevenu le plus obscur des citoyens, accrochant mon �p�e, d�sormais inutile, � c�t� de celle de mon p�re, je pourrai sans contrainte vider des coupes sans nombre et courtiser toutes les boh�miennes de l'univers! -- Victorin, prends garde! je te le r�p�te... Souviens-toi des paroles du vieux soldat... -- Au diable le vieux soldat et ses paroles!... Je ne me souviens, � cette heure, que de Kidda... Ah! Scanvoch, si tu la voyais danser avec son court jupon �carlate et son corset de toile d'argent! -- Prends garde, le camp et la ville ont les yeux fix�s sur ces cr�atures; ta liaison avec elles fera scandale... Crois-moi, sois r�serv� dans ta conduite, recherche le secret et l'obscurit� dans tes amours. -- L'obscurit�! le secret! Arri�re l'hypocrisie! J'aime � montrer � tous les yeux les ma�tresses dont je suis fier! et je serai plus fier de Kidda que de ma victoire d'aujourd'hui. -- Victorin, Victorin! cette femme te sera fatale! -- Tiens, Scanvoch, si tu entendais Kidda chanter tout en dansant

et s'accompagnant d'un petit tambour � grelots... oui, si tu la voyais, tu deviendrais comme moi fou de Kidda la boh�mienne... Mais, ajouta le jeune g�n�ral en s'interrompant et regardant au loin devant lui, vois donc l�-bas ces flambeaux... Bonheur du ciel! c'est ma m�re... Dans son inqui�tude, elle aura voulu se rapprocher du champ de bataille pour savoir des nouvelles de la journ�e... Ah! Scanvoch, je suis jeune, imp�tueux, ardent aux plaisirs, jamais ils ne me lassent, j'en jouis avec ivresse... Pourtant, je t'en fais le serment par l'�p�e de mon p�re! je donnerais toutes mes joies � venir pour ce que je vais �prouver dans quelques instants, lorsque ma m�re me pressera sur sa poitrine! Et en disant ceci, il s'�lan�a � toute bride et sans m'attendre vers Victoria, qui s'approchait en effet. Lorsque je les eus rejoints, ils �taient tous deux descendus de cheval; Victoria tenait Victorin �troitement embrass�, lui disant avec un accent impossible � rendre: -- Mon fils, je suis une heureuse m�re!... � la lueur des torches que portaient les cavaliers de l'escorte de Victoria, je remarquai seulement alors que sa main droite �tait envelopp�e de linges. Victorin dit avec anxi�t�: -- Seriez-vous bless�e, ma m�re? -- L�g�rement, r�pondit Victoria. Puis, s'adressant � moi, elle me tendit affectueusement la main: -- Fr�re, te voil�, mon coeur est joyeux... -- Mais cette blessure, qui vous l'a faite? -- La femme franque qu'Ell�n et Sampso ont conduite pr�s de moi... -- Elwig! m'�criai-je avec horreur. Oh! la maudite!... elle s'est montr�e digne de sa race odieuse!... -- Scanvoch! me dit Victoria d'un air grave, il ne faut pas maudire les morts... Celle que tu appelles Elwig n'existe plus... -- Ma m�re, reprit Victorin avec une anxi�t� croissante, ma ch�re m�re, vous nous l'attestez, cette blessure est l�g�re? -- Tiens, mon fils, regarde. Et pour rassurer Victorin, elle d�roula la bande dont sa main droite �tait envelopp�e. -- Tu le vois, ajouta-t-elle, je me suis seulement coup�e � deux endroits la paume de la main en t�chant de d�sarmer cette femme... En effet, les blessures de ma soeur de lait n'offraient aucune gravit�. -- Elwig arm�e? ai-je dit en t�chant de rappeler mes souvenirs de

la veille. O� a-t-elle trouv� une arme? � moins qu'hier soir, avant de nous rejoindre � la nage, elle ait ramass� son couteau sur la gr�ve, et l'ait cach� sous sa robe. -- Mais, cette femme, � quel moment a-t-elle voulu vous frapper, ma m�re? Vous �tiez donc seule avec elle? -- J'avais pri� Scanvoch de faire conduire cette Elwig chez moi vers le milieu du jour, dans la pens�e d'�tre secourable � cette femme. Ell�n et Sampso me l'ont amen�e... Je m'entretenais avec Robert, chef de notre r�serve, nous causions des dispositions � prendre pour d�fendre le camp et la ville en cas de d�faite de notre arm�e. On fit entrer Elwig dans une pi�ce voisine, et la femme et la belle-soeur de Scanvoch laiss�rent seule l'�trang�re, pendant que j'envoyais chercher un interpr�te pour me faire entendre d'elle. Robert, notre entretien termin�, me demanda des secours pour la veuve d'un soldat, j'entrai dans la chambre o� m'attendait Elwig, je voulais prendre quelque argent dans un coffre o� se trouvaient aussi plusieurs bijoux gaulois, h�ritage de ma m�re... -- Si le coffre �tait ouvert, m'�criai-je songeant � la sauvage cupidit� de la soeur du grand roi N�roweg, Elwig aura voulu, en vraie fille de race pillarde, s'emparer de quelque objet pr�cieux. -- Tu l'as dit, Scanvoch; au moment o� j'entrais dans cette chambre, la femme franque tenait entre ses mains un collier d'or d'un travail pr�cieux; elle le contemplait avidement. � ma vue, elle a laiss� tomber le collier � ses pieds; puis, croisant ses deux bras sur sa poitrine, elle m'a d'abord contempl�e en silence d'un air farouche: son p�le visage s'est empourpr� de honte ou de rage; puis, me regardant d'un oeil sombre, elle a prononc� mon nom; j'ai cru qu'elle me demandait si j'�tais Victoria; je lui fis un signe de t�te affirmatif en lui disant: �Oui, je suis Victoria.� � peine avais-je prononc� ces mots, qu'Elwig s'est jet�e � mes pieds; son front touchait presque le plancher, comme si elle e�t humblement implor� ma protection... Sans doute cette femme a profit� de ce moment pour tirer son couteau de dessous sa robe sans �tre vue de moi, car je me baissais pour la relever, lorsqu'elle s'est redress�e, les yeux �tincelants de f�rocit�, en me portant un coup de couteau, et r�p�tant avec un accent de haine: _Victoria! Victoria!_ � ces paroles de sa m�re, quoique le danger f�t pass�, Victorin tressaillit, se rapprocha de ma soeur de lait, et pr�t entre ses deux mains sa main bless�e qu'il baisa avec un redoublement de pieuse tendresse. -- Voyant le couteau d'Elwig lev� sur moi, ajouta Victoria, mon, premier mouvement fut de parer le coup et de t�cher de saisir la lame en m'�criant: �� moi, Robert!� Celui-ci, au bruit de la lutte, accourut de la pi�ce voisine; il me vit aux prises avec Elwig... Mon sang coulait... Robert me crut dangereusement bless�e; il tira son �p�e, saisit cette Elwig � la gorge, et la tua avant que j'aie pu m'opposer � cette inutile vengeance... Je regrette la mort de cette Franque, venue volontairement pr�s de moi.

-- Vous la plaignez, ma m�re, dit vivement Victorin, cette cr�ature pillarde et f�roce, comme ceux de sa race! Vous la plaignez! et elle n'a sans doute suivi Scanvoch qu'afin de trouver l'occasion de s'introduire pr�s de vous pour vous voler et vous �gorger ensuite! -- Je la plains d'�tre n�e d'une telle race, reprit tristement Victoria; je la plains d'avoir eu la pens�e d'un meurtre! -- Croyez-moi, ai-je dit � ma soeur de lait, la mort de cette femme met un terme � une vie souill�e de forfaits dont fr�mit la nature... Fassent les dieux que, comme Elwig, son fr�re, le roi N�roweg, ait aujourd'hui perdu la vie, et que sa race soit �teinte en lui, sinon je regretterais toujours de n'avoir pas achev� cet homme... Je ne sais pourquoi, il me semble que sa descendance sera funeste � la mienne... Victoria me regardait, surprise de ces paroles, dont elle ne comprenait pas le sens, lorsque Victorin s'�cria: -- B�ni soit H�sus, ma m�re! c'est un jour heureux pour la Gaule que celui-ci!... Vous avez �chapp� � un grand danger, nos armes sont victorieuses, et les Franks sont chass�s de nos fronti�res... Puis, s'interrompant et pr�tant au loin l'oreille, Victorin ajouta: -- Entendez-vous, ma m�re? entendez-vous ces chants que le vent nous apporte?... Tous nous avons fait silence, et ces refrains lointains, r�p�t�s en choeur par des milliers de voix, vibrantes de la joie du triomphe, sont venus jusqu'� nous � travers la sonorit� de la nuit: �Ce soir nous disons: �Combien �taient-ils donc, Ces barbares? �Ce soir nous disons: �Combien �taient-ils donc, ces Franks?...� CHAPITRE IV Plusieurs ann�es se sont pass�es depuis que j'ai �crit pour toi, mon enfant, le r�cit de la grande bataille du Rhin. L'extermination des hordes franques et de leurs �tablissements sur l'autre rive du fleuve a d�livr� la Gaule des craintes que lui inspirait cette invasion barbare toujours mena�ante. Les Franks, retir�s maintenant au fond des for�ts de la Germanie, attendent peut-�tre une occasion favorable pour fondre de nouveau sur la Gaule. Je reprends donc ce r�cit d'autrefois apr�s des ann�es de douleur am�re... De grands malheurs ont pes� sur ma vie; j'ai vu se d�rouler une �pouvantable trame d'hypocrisie et de haine; cette trame, dont j'avais en soup�on d�s le r�cit pr�c�dent, a envelopp� ce que j'avais de plus cher au monde... Depuis lors, une tristesse

incurable s'est empar�e de mon �me... J'ai quitt� les bords du Rhin pour la Bretagne; je suis �tabli avec ta seconde m�re et toi, mon enfant, aux m�mes lieux o� fut jadis le berceau de notre famille, pr�s des pierres sacr�es de la for�t de Karnak, t�moins du sacrifice h�ro�que de notre a�eule H�na... * * * J'ai interrompu mon r�cit, cher enfant; ma main s'est arr�t�e, inond�e des pleurs qui coulaient de mes yeux; puis je suis tomb� dans l'un de ces acc�s de morne tristesse que je ne peux vaincre... lorsque je me rappelle les terribles �v�nements domestiques qui se sont pass�s apr�s notre victoire sur le Rhin; mais j'ai repris courage en songeant au devoir que je dois accomplir afin d'ob�ir aux derniers voeux de notre a�eul Jo�l, qui vivait il y a pr�s de trois si�cles dans ces m�mes lieux o� nous sommes aujourd'hui revenus, apr�s les vicissitudes sans nombre de notre famille. Lorsque tu auras lu ces pages, mon enfant, tu comprendras la cause des acc�s de tristesse mortelle o� tu me vois souvent plong�, malgr� ta tendresse et celle de ta seconde m�re, que je ne saurais jamais trop ch�rir... Oui, lorsque tu auras lu les derni�res et solennelles paroles de VICTORIA, la _m�re des camps, _paroles effrayantes... tu comprendras que, si douloureux que soit pour moi le pass�, en ce qui touche ma famille, ce n'est pas seulement le pass� qui m'attriste jusqu'� la mort, mais les pr�visions de l'avenir r�serv� peut-�tre � la Gaule par la myst�rieuse volont� de H�sus... � mon enfant! ces appr�hensions pleines d'angoisses, tu les partageras en lisant cette r�flexion sage et profonde de notre a�eul Sylvest: -- _H�las! � chaque blessure de la patrie, la famille saigne..._ Oui, car si elles se r�alisent jamais, les redoutables proph�ties de Victoria, dou�e peut-�tre, comme tant d'autres de nos druidesses v�n�r�es, de la science de l'avenir... si elles se r�alisent, ces redoutables proph�ties, malheur � la Gaule! malheur � notre race! malheur � notre famille! * * * Je reprends donc ce r�cit, mon enfant, au point o� je l'ai laiss�, il y a plusieurs ann�es. Sans doute, je l'interromprai plus d'une fois encore... * * * Victorin, le soir de la bataille du Rhin, regagna Mayence avec sa m�re, apr�s l'avoir longuement entretenue du r�sultat de la journ�e; il pr�texta d'une grande fatigue et de sa l�g�re blessure pour se retirer. Rentr� chez lui, il se d�sarma, se mit au bain; puis, envelopp� d'un manteau, il se rendit chez les boh�miennes vers le milieu de la nuit. -- _Cette femme te sera fatale!_ avais-je dit au g�n�ral... H�las! ma pr�vision devait s'accomplir. � propos de ces cr�atures, rappelle-toi, mon enfant, cette circonstance, que j'ai connue

depuis, et tu appr�cieras plus tard l'importance de ce souvenir: �Ces boh�miennes, arriv�es � Mayence la surveille du jour o� T�trik �tait arriv� lui-m�me dans cette ville, venaient de Gascogne, pays qu'il gouvernait.� Cette r�v�lation, et bien d'autres, amen�es par la suite des temps, m'ont donn� une connaissance si exacte de certains faits, que je pourrai te les raconter comme si j'en avais �t� spectateur. Victorin quitta donc son logis au milieu de la nuit pour aller au rendez-vous o� l'attendait Kidda, la boh�mienne; il la connaissait seulement depuis la veille. Elle avait fait sur ses sens une vive impression: il �tait jeune, beau spirituel, g�n�reux; il venait de gagner le jour m�me une glorieuse bataille; il savait la facilit� de moeurs de ces chanteuses vagabondes, il se croyait certain de poss�der l'objet de son caprice. Quels furent sa surprise, son d�pit, lorsque Kidda lui dit avec un apparent m�lange de fermet�, de tristesse et de passion contenue: -- Je ne vous parlerai pas, Victorin, de ma vertu, vous ririez de la vertu d'une chanteuse boh�mienne; mais vous me croirez si je vous dis que, longtemps avant de vous voir, votre glorieux nom �tait venu jusqu'� moi; votre renomm�e de courage et de bont� avait fait battre mon coeur, ce coeur indigne de vous, puisque je suis une pauvre cr�ature d�grad�e... Voyez-vous, Victorin, ajoutat-elle les larmes aux yeux, si j'�tais pure, vous auriez mon amour et ma vie; mais je suis fl�trie, je ne m�rite pas vos regards; je vous aime trop passionn�ment, je vous honore trop pour jamais vous offrir les restes d'une existence avilie par des hommes si peu dignes de vous �tre compar�s... Cet hypocrite langage, loin de refroidir l'ardeur de Victorin, l'excita davantage; son caprice sensuel pour cette femme, irrit� par ses refus, se changea bient�t en une passion d�vorante, insens�e. Malgr� ses protestations de tendresse, malgr� ses pri�res, malgr� ses larmes, car il pleurait aux pieds de cette mis�rable, la boh�mienne resta inexorable dans sa r�solution. Le caract�re de Victorin, jusqu'alors joyeux, avenant et ouvert, s'aigrit; il devint sombre, taciturne. Sa m�re et moi, nous ignorions alors les causes de ce changement; � nos pressantes questions, le jeune g�n�ral r�pondait que, frapp� des sympt�mes de d�saffection manifest�s par l'arm�e � son �gard, il ne voulait plus s'exposer � une pareille d�faveur et que d�sormais sa vie sera aust�re et retir�e. Sauf pendant quelques heures consacr�es chaque jour � sa m�re, Victorin ne sortait plus de chez lui, fuyant la soci�t� de ses anciens compagnons de plaisir. Les soldats, frapp�s de ce brusque revirement dans sa conduite, virent dans cette r�forme salutaire le r�sultat de leurs observations, pr�sent�es en leur nom au jeune g�n�ral par Douarnek avec une amicale franchise; ils s'affectionn�rent � lui plus que jamais. J'ai su plus tard que ce malheureux, dans sa solitude volontaire, buvait jusqu'� l'ivresse pour oublier sa fatale passion, allant cependant chaque soir chez la boh�mienne, et la trouvant toujours impitoyable. Un mois environ se passa de la sorte: T�trik �tait rest� � Mayence afin de t�cher de vaincre la r�pugnance de Victoria � faire

acclamer son petit-fils comme h�ritier du pouvoir de son p�re mais Victoria r�pondait au gouverneur d'Aquitaine: -- Ritha-Ga�r, qui s'est fait une saie de la barbe des rois qu'il a ras�s, a renvers�, il y a dix si�cles, la royaut� en Gaule. Mon petit-fils est un enfant au berceau; nul ne sait s'il aura un jour les qualit�s n�cessaires au gouvernement d'un grand peuple comme le n�tre. Reconna�tre aujourd'hui cet enfant comme h�ritier du pouvoir de son p�re, ce serait r�tablir une sorte de royaut�. T�trik, esp�rant vaincre par sa persistance la r�solution de la m�re des camps, restait dans la ville (j'ai du moins longtemps cru que tel �tait le seul but de son s�jour � Mayence), et s'�tonnait non moins que nous de la transformation du caract�re de Victorin. Celui-ci, quoique plong� dans une morne tristesse, s'�tait toujours montr� affectueux pour moi; plusieurs fois m�me je le vis sur le point de m'ouvrir son coeur et de me confier ce qu'il cachait � tous; craignant sans doute mes reproches, il retint ses aveux. Plus tard, ne venant plus chez moi, comme par le pass�, il �vita m�me les occasions de me rencontrer; ses traits, nagu�re si beaux, si ouverts, n'�taient plus reconnaissables; p�lis par la souffrance, creus�s par les exc�s de l'ivresse solitaire � laquelle il se livrait, leur expression semblait de plus en plus sinistre; parfois une sorte d'�garement se trahissait dans la sombre fixit� de son regard. Environ cinq semaines apr�s la grande victoire du Rhin, Victorin redevint assidu chez moi; seulement il choisit pour ses visites � ma femme et � Sampso les heures o� d'habitude j'allais chez Victoria pour �crire les lettres qu'elle me dictait. Ell�n accueillit le fils de ma soeur de lait avec son affabilit� accoutum�e. Je crus d'abord que, regrettant de s'�tre �loign� de moi sans motif et par caprice, il cherchait � amener entre nous un rapprochement par l'interm�diaire de ma femme; car, malgr� sa persistance � �viter ma rencontre, il ne parlait de moi � Ell�n qu'avec affection. Sampso assistait aux entretiens de sa soeur et de Victorin. Une seule fois elle les laissa seuls; en rentrant, elle fut frapp�e de l'expression douloureuse de la physionomie de ma femme et de l'embarras de Victorin, qui sortit aussit�t. -- Qu'as-tu, Ell�n? lui dit Sampso. -- Ma soeur, je t'en conjure, d�sormais ne me laisse pas seule avec le fils de Victoria... -- Quelle est la cause de ton trouble? -- Fassent les dieux que je me sois tromp�e; mais � certains demimots de Victorin, � l'expression de son regard, j'ai cru deviner qu'il ressent pour moi un coupable amour... et pourtant il sait ma tendresse, mon d�vouement pour Scanvoch! -- Ma soeur, reprit Sampso, les exc�s de Victorin m'ont toujours r�volt�e; mais depuis quelque temps il semble s'amender. Le sacrifice de ses go�ts d�sordonn�s lui co�te sans doute beaucoup, car chacun, tout en louant le changement de conduite du jeune g�n�ral, remarque sa profonde tristesse... Je ne peux donc le croire capable de songer � d�shonorer ton mari, lui qui aime

Victorin comme son fils, lui qui � la guerre lui a sauv� la vie... Tu es dans l'erreur, Ell�n... non, une pareille indignit� est impossible. -- Puisses-tu dire vrai, Sampso! Mais, je t'en conjure, si Victorin revient � la maison, ne me laisse pas seule avec lui, et quoi qu'il en soit, je veux tout dire � Scanvoch. -- Prends garde, Ell�n... Si, comme je le crois, tu te trompes, c'est jeter un soup�on affreux dans l'esprit de ton mari; tu sais son attachement pour Victoria et pour son fils; juge du d�sespoir de Scanvoch � une telle r�v�lation!... Ell�n, suis mon conseil, re�ois une fois encore Victorin seul � seul, et si tu acquiers la certitude de ce que tu redoutes, alors n'h�site plus... R�v�le tout � Scanvoch, car s'il est imprudent � toi d'�veiller dans son esprit des soup�ons peut-�tre mal fond�s, tu dois d�masquer un inf�me hypocrite, lorsque tu n'as plus de doute sur ses projets. Ell�n promit � sa soeur d'�couter ses avis; mais de ce jour Victorin ne revint plus... Je n'ai connu ces d�tails que plus tard. Ceci s'�tait pass� durant les cinq ou six premi�res semaines qui suivirent la grande bataille du Rhin, et huit jours avant les terribles �v�nements qu'il me faut, h�las mon enfant, te raconter... Ce jour-l� j'avais pass� la premi�re partie de la soir�e aupr�s de Victoria, conf�rant avec elle d'une mission tr�s-urgente pour laquelle je devais partir le soir m�me, et qui me pouvait retenir plusieurs jours. Victorin, quoiqu'il l'e�t promis � sa m�re, ne se rendit pas � cet entretien dont il savait l'objet. Je ne m'�tonnai pas de son absence, je te l'ai dit, depuis quelque temps, et sans qu'il m'e�t �t� possible de p�n�trer la cause de cette bizarrerie, il �vitait les occasions de se rencontrer avec moi. Victoria me dit d'une voix �mue au moment o� je la quittais � l'heure accoutum�e: -- Les affections priv�es doivent se taire devant les int�r�ts de l'�tat: j'ai longuement parl� avec toi de la mission dont tu te charges, Scanvoch; maintenant, la m�re te dira ses douleurs. Ce matin encore j'ai eu un triste entretien avec mon fils; en vain je l'ai suppli� de me confier la cause du chagrin secret qui le d�vore; il m'a r�pondu avec un sourire navrant: �-- Autrefois, ma m�re, vous me reprochiez ma l�g�ret�, mon go�t trop ardent pour les plaisirs... ces temps sont loin d�j�... je vis dans la retraite et la m�ditation. Ma demeure, o� retentissait jadis, pendant la nuit, le joyeux tumulte des chants et des festins aux flambeaux, est aujourd'hui solitaire, silencieuse et sombre... sombre comme moi-m�me... Nos scrupuleux soldats, �difi�s de ma conversion, ne me reprochent plus, je crois, aujourd'hui d'aimer trop la joie, le vin et les ma�tresses. Que faut-il de plus, ma m�re?... �-- Il me faut de plus que tu paraisses heureux comme par le pass�, lui ai-je r�pondu sans pouvoir retenir mes larmes; car tu souffres, tu souffres d'une peine que j'ignore. La conscience d'une vie sage et r�fl�chie, comme doit l'�tre celle du chef d'un grand peuple, donne au visage une expression grave, mais sereine,

tandis que ton visage est p�le, sinistre, sardonique comme celui d'un d�sesp�r�...� -- Que vous a r�pondu Victorin? -- Rien, il est retomb� dans ce morne silence o� je le vois si souvent plong�, et dont il ne sort que pour jeter autour de lui des regards presque �gar�s... Alors je lui ai pr�sent� son enfant, que je tenais entre mes bras; il l'a pris et l'a embrass� plusieurs fois avec tendresse; puis il l'a replac� dans son berceau, et s'est retir� brusquement sans prononcer une parole, sans doute pour me cacher ses larmes; car j'ai vu qu'il pleurait... Ah! Scanvoch, mon coeur se brise en songeant � l'avenir que je voyais si beau pour la Gaule, pour mon fils et pour moi... J'ai t�ch� de consoler Victoria en cherchant inutilement avec elle la cause du myst�rieux chagrin de son fils; puis l'heure me pressant, car je devais voyager la nuit, afin d'accomplir ma mission le plus promptement possible, j'ai quitt� ma soeur de lait pour rentrer chez moi et embrasser ta m�re et toi, mon enfant, avant de me mettre en route. J'ai trouv� Ell�n et sa soeur assises aupr�s de ton berceau... En me voyant, Sampso s'�cria: -- Vous arrivez � propos, Scanvoch, pour m'aider � convaincre Ell�n que sa faiblesse est sans excuse... voyez ses larmes... -- Qu'as-tu, mon Ell�n? lui dis-je avec inqui�tude, d'o� vient ton chagrin? Elle baissa la t�te, ne me r�pondit pas et continua de pleurer. -- Elle n'ose vous avouer la cause de son chagrin, Scanvoch: mais savez-vous pourquoi ma soeur se d�sole ainsi? C'est parce que vous partez... -- Quoi? dis-je � Ell�n d'un ton de tendre reproche, toi toujours si courageuse quand je partais pour la bataille, te voici craintive, �plor�e, alors que je m'�loigne pour un voyage de quelques jours au plus, entrepris au milieu de la Gaule, en pleine paix!... Ell�n... tes inqui�tudes n'ont pas de motif. -- Voil� ce que je ne cesse de r�p�ter � ma soeur, reprit Sampso. Votre voyage ne vous expose � aucun danger, et si vous partez cette nuit c'est que votre mission est urgente. -- Sans doute, et n'est-ce pas d'ailleurs un v�ritable plaisir que de voyager, ainsi que je vais le faire, par une douce nuit d'�t� au milieu de notre beau pays, si tranquille aujourd'hui? -- Je sais tout cela, reprit Ell�n d'une voix alt�r�e, ma faiblesse est insens�e; mais, malgr� moi, ce voyage m'�pouvante... -- Puis, tendant vers moi ses mains suppliantes: -- Scanvoch mon �poux bien-aim�! ne pars pas, je t'en conjure, ne pars pas... -- Ell�n, lui dis-je tristement, pour la premi�re fois de ma vie je suis oblig� de r�pondre � ton d�sir par un refus.

-- Je t'en supplie... reste pr�s de moi. -- Je te sacrifierais tout, hormis mon devoir... La mission dont m'a charg� Victoria est importante... j'ai promis de la remplir, je tiendrai ma promesse... -- Pars donc, me dit ma femme en sanglotant avec d�sespoir, pars donc, et que ma destin�e s'accomplisse! Tu l'auras voulu... -- Sampso, ai-je dit le coeur navr�, de quelle destin�e parle-telle? -- H�las! ma soeur est accabl�e depuis ce matin de noirs pressentiments; ils lui paraissent, ainsi qu'� moi, inexplicables, pourtant elle ne peut les vaincre; elle se persuade qu'elle ne vous verra plus... ou qu'un grand malheur vous menace pendant votre voyage. -- Ell�n, ma femme bien-aim�e, lui ai-je dit en la serrant contre ma poitrine, ignores-tu que, si courte que doive �tre notre s�paration, il m'en co�te toujours de m'�loigner d'ici?... Veux-tu joindre � ce chagrin celui que j'aurai en te laissant ainsi d�sol�e? -- Pardonne-moi, me dit Ell�n en faisant un violent effort sur elle-m�me; tu dis vrai, ma faiblesse est indigne de la femme d'un soldat... Tiens, vois je ne pleure plus, je suis calme..., tes paroles me rassurent; j'ai honte de mes l�ches terreurs... Mais au nom de notre enfant qui dort l� dans son berceau, ne t'en vas pas irrit� contre moi; que tes adieux soient bons et tendres comme toujours... j'ai besoin de cela, vois-tu... oui, j'ai besoin de cela pour retrouver le courage dont je manque aujourd'hui sans savoir pourquoi. Ma femme, malgr� son apparente r�signation, semblait tant souffrir de la contrainte qu'elle s'imposait, qu'un moment, afin de rester aupr�s d'Ell�n, je songeai � prier Victoria de donner au capitaine Marion la mission dont je m'�tais charg�; une r�flexion me retint: le temps pressait, puisque je partais de nuit; il faudrait employer plusieurs heures � mettre le capitaine Marion au courant d'une affaire � laquelle il �tait rest� jusqu'alors compl�tement �tranger, et qui, pour r�ussir, devait �tre trait�e avec une extr�me c�l�rit�. Ob�issant � mon devoir, et, il faut le dire aussi, convaincu de la vanit� des craintes d'Ell�n, je ne c�dai pas � son d�sir; je la serrai tendrement entre mes bras, et, la recommandant � l'excellente affection de Sampso, je suis parti � cheval. Il �tait alors environ dix heures du soir; un cavalier devait me servir d'escorte et de messager pour le cas o� j'aurais � �crire � Victoria pendant la route; choisi par le capitaine Marion, � qui j'avais demand� un homme s�r et discret, ce cavalier m'attendait � l'une des portes de Mayence; je l'ai bient�t rejoint. Quoique la lune se lev�t tard, la nuit �tait pourtant assez claire, gr�ce au rayonnement des �toiles; j'ai remarqu�, sans attacher d'importance � cette circonstance, que, malgr� la douceur de la saison, mon compagnon de voyage portait une grosse casaque dont le capuchon se rabattait sur son casque, de sorte qu'en plein jour j'aurais eu

m�me quelque difficult� � distinguer les traits de cet homme. Simple soldat comme moi, au lieu de chevaucher � mes c�t�s, il me laissa le d�passer sans m'adresser une parole; puis il me suivit. En toute autre occasion, et enclin, comme tout Gaulois, � la causerie, je n'aurais pas accept� cette marque de d�f�rence exag�r�e, qui m'e�t priv� de l'entretien d'un compagnon pendant un long trajet; mais, attrist� par les adieux de ma femme, et songeant, malgr� moi, � mesure que je m'�loignais, aux sinistres pressentiments dont elle avait �t� agit�e, je ne fus pas f�ch� de rester seul avec mes r�flexions durant une partie de la nuit; je m'�loignai donc de la ville, suivi du cavalier non moins silencieux que moi... Nous avions, sans �changer une parole, chevauch� environ deux heures, car la lune, qui devait se lever vers minuit, commen�ait de poindre derri�re une colline bornant l'horizon. Nous nous trouvions � un carrefour o� se croisaient trois grandes routes trac�es et ex�cut�es par les Romains. J'avais ralenti l'allure de _Tom-Bras_, afin de reconna�tre le chemin que je devais suivre, lorsque soudain mon compagnon de voyage, �levant la voix derri�re moi, m'a cri�: -- Scanvoch! reviens � toute bride sur tes pas... un grand crime se commet � cette heure dans ta maison!... � ces mots je me retournai vivement sur ma selle, et gr�ce � la demi-obscurit� de la nuit je vis le cavalier, faisant faire � son cheval un bond �norme, franchir le talus de la route et dispara�tre dans l'ombre d'un grand bois, dont nous longions la lisi�re depuis quelque temps... Frapp� de stupeur, je restai quelques moments immobile, et lorsque, c�dant � une curiosit� pleine d'angoisse, je voulus m'�lancer � la poursuite du cavalier, afin d'avoir l'explication de ses paroles, il �tait trop tard; la lune ne jetait pas encore assez de clart� pour qu'il me f�t possible de m'aventurer � travers des bois que je ne connaissais pas; le cavalier avait d'ailleurs sur moi une avance qui s'augmentait � chaque instant. Pr�tant attentivement l'oreille, j'entendis, au milieu du profond silence de la nuit, le galop rapide et d�j� lointain du cheval de cet homme; il me parut reprendre par la for�t, et cons�quemment par une voie plus courte, la direction de Mayence. Un moment j'h�sitai dans ma r�solution; mais, me rappelant les inexplicables pressentiments de ma femme, et les rapprochant surtout des paroles du cavalier, je regagnai la ville � toute bride... -- Si par un hasard inconcevable, me disais-je, l'avertissement auquel j'ob�is est aussi mal fond� que les pressentiments d'Ell�n, avec lesquels il concorde pourtant d'une mani�re �trange, si mon alarme a �t� vaine, je prendrai au camp un cheval frais pour recommencer mon voyage, qui n'aura d'ailleurs subi qu'un retard de trois heures. J'excitai donc des talons et de la voix la rapide allure de mon vigoureux _Tom-Bras_, et me dirigeai vers Mayence avec une folle vitesse. � mesure que je me rapprochais des lieux o� j'avais laiss� ma femme et mon enfant, les plus noires pens�es venaient m'assaillir. Quel pouvait �tre ce crime qui se commettait dans ma maison? �tait-ce � un ami? �tait-ce � un ennemi que je devais

cette r�v�lation? Parfois il me semblait que la voix du cavalier ne m'�tait pas inconnue, sans qu'il me f�t possible de me souvenir o� je l'avais d�j� entendue; mais ce qui redoublait surtout mon anxi�t�, c'�tait ce myst�rieux accord entre le malheur dont on venait de me menacer et les pressentiments d'Ell�n. La lune, s'�tant lev�e, facilitait la pr�cipitation de ma course en �clairant la route; les arbres, les champs, les maisons, disparaissaient derri�re moi avec une rapidit� vertigineuse. Je mis moins d'une heure � parcourir cette m�me route, parcourue nagu�re par moi en deux heures; j'atteignis enfin les portes de Mayence... Je sentais _Tom-Bras_ faiblir entre mes jambes, non par faute d'ardeur et de courage, mais parce que ses forces �taient � bout. Avisant un soldat en faction, je lui dis: -- As-tu vu un cavalier rentrer cette nuit dans la ville? -- Il y a un quart d'heure � peine, me r�pondit le soldat, un cavalier, v�tu d'une casaque � capuchon, a pass� au galop devant cette porte; il se dirigeait vers le camp. -- C'est lui, ai-je pens� en reprenant ma course, au risque de voir Tom-Bras expirer sous moi. Plus de doute, mon compagnon de voyage m'aura devanc� par le chemin de la for�t; mais pourquoi se rend-il au camp, au lieu d'entrer dans la ville? Quelques instants apr�s j'arrivais devant ma maison: je sautai � bas de mon cheval, qui hennit en reconnaissait notre logis. Je courus � la porte, j'y frappai � grands coups... Personne ne vint m'ouvrir, mais j'entendis des cris �touff�s; je heurtai de nouveau, et tout aussi vainement, avec le pommeau de mon �p�e; les cris redoubl�rent; il me sembla reconna�tre la voix de Sampso... J'essayai de briser la porte... impossible... Soudain la fen�tre de la chambre de ma femme s'ouvre, j'y cours l'�p�e � la main. Au moment o� j'arrive devant cette crois�e, on poussait du dedans les volets qui la fermaient. Je m'�lance' � travers ce passage, je me trouve ainsi face � face avec un homme... L'obscurit� ne me permit pas de reconna�tre ses traits; il fuyait de la chambre d'Ell�n, dont les cris d�chirants parvinrent jusqu'� moi. Saisir cet homme � la gorge au moment o� il mettait le pied sur l'appui de la fen�tre pour s'�chapper, le repousser dans la chambre pleine de t�n�bres, o� je me pr�cipite avec lui, le frapper plusieurs fois de mon �p�e avec fureur, en criant �Ell�n! me voici...� tout cela se passa avec la rapidit� de la pens�e. Je retirais mon �p�e du corps �tendu � mes pieds pour l'y replonger encore, car j'�tais fou de rage, lorsque deux bras m'�treignent avec une force convulsive... Je me crois attaqu� par un autre adversaire; je traverse de mon �p�e ce corps, qui dans l'obscurit� se suspendait � mon cou, et aussit�t j'entends ces paroles prononc�es d'une voix expirante: -- Scanvoch... tu m'as tu�e..., merci, mon bien-aim�... il m'est doux de mourir de ta main... je n'aurais pu vivre avec ma honte... C'�tait la voix d'Ell�n!... Ma femme �tait accourue dans sa muette terreur pour se mettre sous ma protection: ses bras, qui m'avaient d'abord enserr�, se d�tach�rent brusquement de moi... je l'entendis tomber sur le

plancher... Je restai foudroy�... mon �p�e s'�chappa de mes mains, et pendant quelques instants un silence de mort se fit dans cette chambre compl�tement obscure, sauf une tra�n�e de p�le lumi�re, jet�e par la lune entre les deux volets � demi referm�s par le vent... Soudain, ils s'ouvrirent compl�tement du dehors, et � la clart� lunaire, je vis une femme svelte, grande, v�tue d'une jupe rouge et d'un corset de toile d'argent, mont�e au dehors sur l'appui de la fen�tre. -- Victorin, dit-elle, beau Tarquin d'une nouvelle Lucr�ce, quitte cette maison, la nuit s'avance. Je t'ai vu � minuit, l'heure convenue, entrer par la porte en l'absence du mari... Tu vas sortir de chez ta belle par la fen�tre, chemin des amants... tu as accompli ta promesse... maintenant je suis � toi... Viens, mon char nous attend, fuyons... -- Victorin! m'�criai-je avec horreur, me croyant le jouet d'un r�ve �pouvantable, c'�tait lui... je l'ai tu�!... -- Le mari! reprit Kidda, la boh�mienne, en sautant en arri�re... C'est le diable qui l'a ramen�!... Et elle disparut. Quelques instants apr�s j'entendis le bruit des roues d'un char et le tintement du grelot de la mule qui l'entra�nait rapidement, tandis que, au loin, du c�t� de la porte du camp, s'�levait une rumeur lointaine et toujours croissante, comme celle d'une foule qui s'approche en tumulte. � ma premi�re stupeur succ�da une angoisse terrible, m�l�e d'une derni�re esp�rance: Ell�n n'�tait peut-�tre pas morte... Je courus � la porte de la chambre, ferm�e en dedans; j'appelai Sampso � grands cris; sa voix me r�pondit d'une pi�ce voisine; on l'y avait enferm�e... Je la d�livrai, m'�criant: -- J'ai frapp� Ell�n dans l'obscurit�... la blessure n'est peut�tre pas mortelle; courez chez _Omer_, le druide... -- J'y cours, me r�pondit Sampso sans m'interroger davantage. Elle se pr�cipita vers la porte de la maison verrouill�e � l'int�rieur. Au moment, o� elle l'ouvrait, je vis s'avancer sur la place o� �tait situ�e ma maison, tout proche de la porte du camp, une foule de soldats: plusieurs portaient des torches; tous poussaient des cris mena�ants, au milieu desquels revenait sans cesse le nom de _Victorin_. � la t�te de ce rassemblement, j'ai reconnu le v�t�ran Douarnek, brandissant son �p�e. -- Scanvoch, me dit-il, le bruit vient de se r�pandre dans le camp qu'un crime affreux a �t� commis dans ta maison. -- Et le criminel est Victorin! cri�rent plusieurs voix qui couvrirent la mienne. � mort, l'inf�me! -- � mort, l'inf�me! qui a fait violence � la chaste �pouse de son ami...

-- Comme il a fait violence � l'h�tesse de la taverne des bords du Rhin... -- Ce n'�tait pas une calomnie! -- Le l�che hypocrite avait feint de s'amender! -- Oui, pour commettre ce nouveau forfait. -- D�shonorer la femme d'un soldat! d'un des n�tres! Scanvoch, qui aimait ce d�bauch� comme son fils!... -- Et qui � la guerre lui avait sauv� la vie. -- � mort! � mort!... Il m'avait �t� impossible de dominer de la voix ces cris furieux... Sampso, d�sesp�r�e, faisait de vains efforts pour traverser la foule exasp�r�e. -- Par piti�! laissez-moi passer! criait Sampso d'une voix suppliante: je vais chercher un druide m�decin... Ell�n respire encore... Sa blessure peut n'�tre pas mortelle... Du secours! du secours!... Ces mots redoubl�rent l'indignation et la fureur des soldats. Au lieu d'ouvrir leurs rangs � la soeur de ma femme, ils la repouss�rent en se ruant vers la porte, bient�t ainsi encombr�e d'une foule imp�n�trable, fr�missante de col�re, et d'o� s'�lev�rent de nouveaux cris... -- Malheur! malheur � Victorin!... -- Ce monstre a �gorg� la femme de Scanvoch apr�s l'avoir violent�e! -- Elle meurt comme l'h�tesse de la taverne de l'�le du Rhin. -- Victorin! s'�cria Douarnek, nous t'avions pardonn�, nous avions cru � ta foi de soldat; tu es l'un des chefs de la Gaule... tu es notre g�n�ral... tu n'�chapperas pas � la peine de tes crimes! Plus nous t'avons aim�, plus nous t'abhorrons!... -- Nous serons tes bourreaux! -- Nous t'avons glorifi�... nous te ch�tierons! -- Un g�n�ral tel que toi d�shonore la Gaule et l'arm�e! -- Il faut un exemple terrible! -- � mort, Victorin! � mort!... -- Impossible d'aller chercher du secours; ma soeur est perdue, me dit Sampso avec d�sespoir, pendant que je t�chais, mais toujours en vain, de me faire entendre de cette foule en d�lire, dont les mille cris couvraient ma voix.

-- Je vais essayer de sortir par la fen�tre, me dit Sampso. Et elle s'�lan�a vers la chambre mortuaire. Moi, faisant tous mes efforts pour emp�cher les soldats furieux contre leur g�n�ral d'envahir ma demeure, je criais: -- Retirez-vous... laissez-moi seul dans cette maison de deuil... Justice est faite!... retirez-vous... Le tumulte, toujours croissant, �touffa mes paroles; je vis revenir Sampso te portant dans ses bras, mon enfant; elle me dit en sanglotant: -- Mon fr�re, plus d'espoir! Ell�n est glac�e... son coeur ne bat plus... elle est morte!... -- Morte! morte! H�sus, ayez piti� de moi! ai-je murmur� en m'appuyant contre la muraille du vestibule, car je me sentais d�faillir. Mais soudain je revins � moi et tressaillis de tous mes membres, en entendant ces mots circuler parmi les soldats: -- Voici Victoria! voici notre m�re!... Et la foule, d�gageant les abords de ma maison, reflua vers le milieu de la place pour aller au-devant de ma soeur de lait. Tel �tait le respect que cette femme auguste inspirait � l'arm�e, que bient�t le silence succ�da aux furieuses clameurs des soldats; ils comprirent la terrible position de cette m�re qui, attir�e par des cris de justice et de vengeance prof�r�s contre son fils accus� d'un crime horrible, s'approchait dans la majest� de sa douleur maternelle. Mon coeur, � moi, se brisa... Victoria, ma soeur de lait... cette femme, pour qui ma vie n'avait �t� qu'un long jour de d�vouement, Victoria allait trouver dans ma maison le cadavre de son fils tu� par moi... qui l'avais vu na�tre... qui l'avais aim� comme mon enfant!... Je voulus fuir... je n'en eus pas la force... Je restai adoss� � la muraille... regardant devant moi, incapable de faire un mouvement. Soudain, la foule des soldats s'�carte, forme une sorte de haie de chaque c�t� d'un large passage, et je vois s'avancer lentement, � la clart� de la lune et des torches, Victoria, v�tue de sa longue robe noire, tenant son petit-fils entre ses bras... Elle esp�rait sans doute apaiser l'exasp�ration des soldats en offrant � leurs yeux cette innocente cr�ature. T�trik, le capitaine Marion et plusieurs officiers, qui avaient pr�venu Victoria du tumulte et de ses causes, la suivaient. Ils parvinrent � calmer l'effervescence des troupes: le silence devint solennel... La m�re des camps n'�tait plus qu'� quelques pas de ma maison, lorsque Douarnek s'approcha d'elle, et lui dit en fl�chissant le genou: -- M�re, ton fils a commis un grand crime... nous te plaignons... mais tu nous feras justice... nous voulons justice...

-- Oui, oui, justice! s'�cri�rent les soldats dont l'irritation, muette depuis quelques instants, �clata de nouveau avec une violence croissante en mille cris divers: Justice! ou nous nous la ferons nous-m�mes... -- Mort � l'inf�me! -- Mort � celui qui a d�shonor� la femme de son ami! -- Victorin est notre chef... son crime sera-t-il impuni? -- Si l'on nous refuse justice, nous nous la ferons nous-m�mes. -- Maudit soit le nom de Victorin! -- Oui, maudit... maudit... r�p�t�rent une foule de voix mena�antes; maudit soit � jamais son nom! Victoria, p�le, calme et imposante, s'�tait un instant arr�t�e devant Douarnek, qui fl�chissait le genou en lui parlant... Mais lorsque les cris de �Mort � Victorin! maudit soit son nom!� firent de nouveau explosion, ma soeur de lait, dont le m�le et beau visage trahissait une angoisse mortelle, �tendit les bras en pr�sentant par un geste touchant son petit-fils aux soldats, comme si l'enfant e�t demand� gr�ce et piti� pour son p�re. Ce fut alors qu'�clat�rent avec plus de violence ces cris: -- Mort � Victorin! ... maudit soit son nom! � ce moment j'ai vu mon compagnon de route, reconnaissable � sa casaque, dont le capuchon �tait toujours rabaiss� sur son visage, s'avancer d'un air mena�ant vers Victoria en criant: -- Oui, maudit soit le nom de Victorin... p�risse � jamais sa race!... Et cet homme arracha violemment l'enfant des bras de Victoria, le prit par les deux pieds, puis il le lan�a avec furie sur les cailloux du chemin, o� il lui brisa la t�te. Cet acte de f�rocit� fut si brusque, si rapide, que lorsque Douarnek et plusieurs soldats indign�s se jet�rent sur l'homme au capuchon, pour sauver l'enfant, cette innocente cr�ature gisait sur le sol, la t�te fracass�e... J'entendis un cri d�chirant pouss� par Victoria, mais je ne pus l'apercevoir pendant quelques instants, les soldats l'ayant entour�e, la croyant menac�e de quelque danger. J'appris ensuite qu'� la faveur du tumulte et de la nuit, l'auteur de ce meurtre horrible avait �chapp�... Les rangs des soldats s'�tant ouverts de nouveau au milieu d'un morne silence, j'ai revu, � quelques pas de ma maison, Victoria, le visage inond� de larmes, tenant entre ses bras le petit corps inanim� du fils de Victorin. Alors du seuil de ma porte je dis � la foule muette et constern�e: -- Vous demandez justice? Justice est faite!... Moi, Scanvoch, j'ai tu� Victorin: il est innocent du meurtre de ma femme. Retirez-vous... laissez la m�re des camps entrer dans ma maison pour y pleurer sur le corps de son fils et de son petit-fils...

Victoria me dit alors d'une voix ferme en s'arr�tant au seuil de mon logis: -- Tu as tu� mon fils pour venger ton outrage? -- Oui, ai-je r�pondu d'une voix �touff�e; oui, et dans l'obscurit� j'ai aussi frapp� ma femme... -- Viens, Scanvoch, viens fermer les paupi�res d'Ell�n et de Victorin. Et l� elle entra chez moi au milieu du religieux silence des soldats group�s au dehors; le capitaine Marion et T�trik la suivirent; elle leur fit signe de demeurer � la porte de la chambre mortuaire, o� elle voulut rester seule avec moi et Sampso. � la vue de ma femme, �tendue morte sur le plancher, je me suis jet� � genoux en sanglotant; j'ai relev� sa belle t�te, alors p�le et froide, j'ai clos ses paupi�res, puis, enlevant le corps entre mes bras, je l'ai plac� sur son lit; je me suis agenouill�, le front appuy� au chevet, et n'ai plus contenu mes g�missements... Je suis rest� longtemps ainsi � pleurer, entendant les sanglots �touff�s de Victoria. Enfin sa voix m'a rappel� � moi-m�me et � ce qu'elle devait aussi souffrir; je me suis retourn� je l'ai vue assise � terre aupr�s du cadavre de Victorin; sa t�te reposait sur les genoux maternels. -- Scanvoch, me dit ma soeur de lait en �cartant les cheveux qui couvraient le front glac� de Victorin, mon fils n'est plus... je peux pleurer sur lui, malgr� son crime... Le voil� donc mort! mort... � vingt-deux ans � peine! -- Mort... tu� par moi... qui l'aimais comme mon enfant!... -- Fr�re, tu as veng� ton honneur... je te pardonne et te plains... -- H�las! j'ai frapp� Victorin dans l'obscurit�... je l'ai frapp� en proie � un aveugle acc�s de rage... je l'ai frapp� ignorant que ce f�t lui! H�sus m'en est t�moin! Si j'avais reconnu votre fils, � ma soeur! je l'aurais maudit, mais mon �p�e serait tomb�e � mes pieds... Victoria m'a regard� silencieuse... Mes paroles ont paru la soulager d'un grand poids en lui apprenant que j'avais tu� son fils sans le reconna�tre; elle m'a tendu vivement la main; j'y ai port� mes l�vres avec respect... Pendant quelque temps nous sommes rest�s muets; puis elle a dit � la soeur d'Ell�n: -- Sampso, vous �tiez ici cette nuit? Parlez, je vous prie... que s'est-il pass�?... -- Il �tait minuit, r�pondit Sampso d'une voix oppress�e; depuis deux heures Scanvoch nous avait quitt�es pour se mettre en route; je reposais ici aupr�s de ma soeur... j'ai entendu frapper � la porte de la maison... j'ai jet� un manteau sur mes �paules... Je suis all�e demander qui �tait l�: une voix de femme, � l'accent �tranger, m'a r�pondu...

-- Une voix de femme? lui dis-je avec un accent de surprise que partageait Victoria; une voix de femme vous a r�pondu, Sampso? -- Oui, c'�tait un pi�ge; cette voix m'a dit: �--Je viens de la part de Victoria donner � Ell�n, femme de Scanvoch, parti depuis deux heures, un avis tr�s-important.� Victoria et moi, � ces paroles de Sampso, nous avons �chang� un regard d'�tonnement croissant; elle a continu�: -- N'ayant aucune d�fiance contre la messag�re de Victoria, je lui ai ouvert... Aussit�t, au lieu d'une femme, un homme s'est pr�sent� devant moi, m'a repouss�e violemment dans le couloir d'entr�e, et a verrouill� la porte en dedans... � la clart� de la lampe, que j'avais d�pos�e � terre, j'ai reconnu Victorin... Il �tait p�le, effrayant... il pouvait � peine se soutenir sur ses jambes, tant il �tait ivre. -- Oh! le malheureux! le malheureux! me suis-je �cri�; il n'avait plus sa raison! Sans cela jamais... oh! non, jamais... il n'e�t commis pareil crime!... -- Continuez, Sampso, lui dit Victoria �touffant un soupir, continuez... -- Sans m'adresser une parole, Victorin m'a montr� l'entr�e de la chambre que j'occupais, lorsque je ne partageais pas celle de ma soeur en l'absence de Scanvoch... Dans ma terreur j'ai tout devin�... j'ai cri� � Ell�n �Ma soeur, enferme-toi!� Puis de toutes mes forces, j'ai appel� au secours... Mes cris ont exasp�r� Victorin; il s'est pr�cipit� sur moi et m'a jet�e dans ma chambre... Au moment o� il m'y enfermait, j'ai vu accourir Ell�n dans le couloir, p�le, �pouvant�e, demi-nue... J'ai entendu le bruit d'une lutte, les cris d�chirants de ma soeur appelant � son aide... et je n'ai plus rien entendu, plus rien... Je ne sais combien de temps s'�tait pass�, lorsque l'on a frapp� et appel� au dehors avec force... C'�tait Scanvoch... J'ai r�pondu � sa voix du fond de ma chambre, dont je ne pouvais sortir... Au bout de quelques instants ma porte s'est ouverte... et j'ai vu Scanvoch... -- Et toi, me dit Victoria, comment es-tu revenu si brusquement ici? -- � quatre lieues de Mayence, l'on m'a averti qu'un crime se commettait dans ma maison. -- Cet avertissement, qui te l'a donn�? -- Un soldat, mon compagnon de voyage. -- Ce soldat, qui �tait-il? me dit Victoria. Comment avait-il connaissance de ce crime? -- Je l'ignore... il a disparu � travers la for�t en me donnant ce sinistre avis... Ce soldat, revenu ici avant moi... ce soldat est le m�me qui, arrachant ton petit-fils d'entre tes bras, l'a tu� �

tes pieds... -- Scanvoch, reprit Victoria en fr�missant et portant ses deux mains � son front, mon fils est mort... je ne veux ni l'accuser ni l'excuser... mais, crois-moi... ce crime cache quelque horrible myst�re!... -- �coutez, lui dis-je me rappelant plusieurs circonstances dont le souvenir m'avait �chapp� dans le premier �garement de ma douleur: arriv� devant la porte de ma maison, j'ai heurt�; les cris lointains de Sampso m'ont seuls r�pondu... Peu d'instants apr�s, la fen�tre basse de la chambre de ma femme s'est ouverte, j'y ai couru: les volets s'�cartaient pour livrer passage � un homme, tandis qu'Ell�n criait au secours... J'ai repouss� l'homme dans la chambre, alors noire comme une tombe, et j'ai, dans l'ombre, frapp� votre fils. Presque aussit�t deux bras m'ont �treint... Je me suis cru attaqu� par un nouvel assaillant... J'ai encore frapp� dans l'ombre... c'�tait Ell�n que je tuais... Et je n'ai pu contenir mes sanglots. -- Fr�re, fr�re... m'a dit Victoria, c'est une terrible et fatale nuit que celle-ci... -- �coutez encore... et surtout �coutez ceci... ai-je dit � ma soeur de lait, en surmontant mon �motion. Au moment o� je reconnaissais la voix expirante de ma femme j'ai vu � la clart� lunaire une femme debout sur l'appui de la crois�e... -- Une femme! s'�cria Victoria. -- Celle-l� peut-�tre dont la voix m'avait tromp�e, dit Sampso, en m'annon�ant un message de la m�re des camps... -- Je le crois, ai-je repris, et cette femme, sans doute complice du crime de Victorin, l'a appel�, lui disant qu'il fallait fuir... qu'elle �tait � lui, puisqu'il avait tenu sa promesse. -- Sa promesse? reprit Victoria quelle promesse? -- Le d�shonneur d'Ell�n!... Ma soeur de lait tressaillit et ajouta: -- Je te dis, Scanvoch, que ce crime est entour� d'un horrible myst�re... Mais cette femme, qui �tait-elle? -- Une des deux boh�miennes arriv�es � Mayence depuis quelque temps... �coutez encore... La boh�mienne ne recevant pas de r�ponse de Victorin, et entendant au loin le tumulte des soldats accourant furieux, la boh�mienne a disparu; et bient�t apr�s, le bruit de son chariot m'apprenait sa fuite... Dans mon d�sespoir, je n'ai pas song� � la poursuivre... Je venais de tuer Ell�n � c�t� du berceau de mon fils... Ell�n, ma pauvre et bien-aim�e femme!... En disant ces mots, je n'ai pu m'emp�cher de pleurer encore... Sampso et Victoria gardaient le silence.

-- C'est un ab�me! reprit la m�re des camps, un ab�me o� ma raison se perd ... Le crime de mon fils est grand... son ivresse, loin de l'excuser, le rend plus honteux encore... et cependant, Scanvoch, tu ne sais peut-�tre pas combien ce malheureux enfant t'aimait... -- Ne me dites pas cela, Victoria, ai-je murmur� en cachant mon visage entre mes mains; ne me dites pas cela... mon d�sespoir ne peut �tre plus affreux!... -- Ce n'est pas un reproche, mon fr�re, a repris Victoria. Moi, t�moin du crime de mon fils, je l'aurais tu� de ma main, pour qu'il ne d�shonor�t pas plus longtemps et sa m�re et la Gaule qui l'a choisi pour chef... Je te rappelle l'affection de Victorin pour toi, parce que je crois que, sans son ivresse et je ne sais quelle machination t�n�breuse, il n'e�t pas commis ce forfait... -- Et moi, ma soeur, cette trame infernale, je crois la saisir... -- Toi? --Avant la grande bataille du Rhin une calomnie inf�me a �t� r�pandue contre Victorin. L'arm�e s'�loignait de lui... est-ce vrai? -- C'est vrai... -- La victoire de ton fils lui avait ramen� l'affection des soldats... Voici qu'aujourd'hui cette ancienne calomnie devient une terrible r�alit�... Le crime de Victorin lui co�te la vie... ainsi qu'� son fils sa race est �teinte, un nouveau chef doit �tre donn� � la Gaule, est-ce vrai? -- Oui. -- Ce soldat inconnu, mon compagnon de route, en me r�v�lant cette nuit qu'un crime se commettait dans ma maison, ne savait-il pas que si je n'arrivais pas � temps pour tuer Victorin dans le premier acc�s de ma rage, il serait massacr� par les troupes soulev�es contre lui � la nouvelle de ce forfait? -- Et ce forfait, dit Sampso, comment l'arm�e l'a-t-elle connu sit�t, puisque personne encore n'avait pu sortir de cette maison?... La m�re des camps, frapp�e de cette r�flexion de Sampso, me regarda. Je continuai: -- Quel est l'homme, Victoria, qui, arrachant de vos bras votre petit-fils, l'a tu� � vos pieds? Encore ce soldat inconnu! -- C'est vrai... r�pondit Victoria pensive, c'est vrai... -- Ce soldat a-t-il c�d� � un emportement de fureur aveugle contre cet innocent enfant? Non... Il a donc �t� l'instrument d'une ambition aussi t�n�breuse que f�roce... Un seul homme avait int�r�t au double meurtre qui vient d'�teindre votre race, ma soeur... car votre race �teinte, la Gaule doit choisir un nouveau

chef... Et l'homme que je soup�onne, l'homme que j'accuse veut depuis longtemps gouverner la Gaule!... -- Son nom? s'�cria Victoria en attachant sur moi un regard plein d'angoisse, le nom de cet homme que tu soup�onnes, que tu accuses?... -- Son nom est T�trik, oui, T�trik, gouverneur de Gascogne, et votre parent, ma soeur... Pour la premi�re fois, Victoria, depuis que je lui avais exprim� mes doutes sur son parent, sembla les partager; elle jeta les yeux sur son fils avec une expression de piti� douloureuse, baisa de nouveau et � plusieurs reprises son front glac�; puis, apr�s quelques instants de r�flexion profonde, elle prit une r�solution supr�me, se releva, et me dit d'une voix ferme: -- O� est T�trik? -- Il attend au dehors avec le capitaine Marion. -- Qu'ils viennent tous deux! -- Quoi! vous voulez?... -- Je veux qu'ils viennent tous deux � l'instant. -- Ici... dans cette chambre mortuaire? -- Ici, dans cette chambre mortuaire... Oui, ici, Scanvoch, devant les restes inanim�s de ta femme, de mon fils et de son enfant. Si cet homme a nou� cette t�n�breuse et horrible trame, cet homme, f�t-il un d�mon d'hypocrisie et de f�rocit�, se trahira par son trouble � la vue de ses victimes... � la vue d'une m�re entre les corps de son fils et de son petit-fils... � la vue d'un �poux pr�s du corps de sa femme! Va, mon fr�re, qu'ils viennent... qu'ils viennent!... Il faut aussi retrouver � tout prix ce soldat inconnu, ton compagnon de route. -- J'y songe, ajoutai-je frapp� d'un souvenir soudain, c'est le capitaine Marion qui a choisi ce cavalier dont j'�tais escort�... il le conna�t. -- Nous interrogerons le capitaine... Va, mon fr�re, qu'ils viennent... qu'ils viennent!... J'ob�is � Victoria... J'appelai T�trik et Marion; ils accoururent. J'eus le courage, malgr� ma douleur, d'observer attentivement la physionomie du gouverneur de Gascogne... D�s qu'il entra, le premier objet qui parut frapper ses regards fut le cadavre de Victorin... Les traits de T�trik prirent aussit�t une expression d�chirante, ses larmes coul�rent � flots, et se jetant � genoux aupr�s du corps en joignant les mains, il s'�cria d'une voix entrecoup�e: -- Mort � la fleur de son �ge... mort... lui si vaillant...si g�n�reux! lui, l'espoir, la forte �p�e de la Gaule... Ah! j'oublie

les �garements de cet infortun� devant l'affreux malheur qui frappe mon pays... Par ta mort! Victorin... oh! Victorin... T�trik ne put continuer, les sanglots �touff�rent sa voix. � genoux et affaiss� sur lui-m�me, le visage cach� entre ses deux mains, pleurant � chaudes larmes, il restait comme �cras� de douleur aupr�s du corps de Victorin. Le capitaine Marion, debout et immobile au seuil de la porte, semblait en proie � une profonde �motion int�rieure; il n'�clatait pas en g�missements, il ne versait pas de larmes, mais il ne cessait de contempler avec une expression navrante le corps du petit-fils de Victoria, �tendu sur le berceau de mon fils, � moi; puis j'entendis seulement Marion dire tout bas, en regardant tour � tour l'innocente victime et Victoria: -- Quel malheur!... Ah! le pauvre enfant!..., ah! la pauvre m�re!... S'avan�ant ensuite de quelques pas, le capitaine ajouta d'une voix br�ve et entrecoup�e: -- Victoria, vous �tes tr�s � plaindre, et je vous plains... Victorin vous ch�rissait... c'�tait un digne fils! je l'aimais aussi. J'ai la barbe grise, et je me plaisais � servir sous ce jeune homme. Je le sentais mon g�n�ral; c'�tait le premier capitaine de notre temps... aucun d'entre nous ne le remplacera; il n'avait que deux vices: le go�t du vin, et surtout sa peste de luxure; je l'ai souvent beaucoup querell� l�-dessus... j'avais raison, vous le voyez... Enfin, il n'y a plus � le quereller maintenant... C'�tait, au fond, un brave coeur! oui, oh! oui, un brave coeur... Je ne peux vous en dire davantage, Victoria d'ailleurs, � quoi bon? On ne console pas une m�re... Ne me croyez pas insensible parce que je ne pleure point... On pleure quand on le peut; mais enfin je vous assure que je vous plains, que je vous plains du fond de mon �me... J'aurais perdu mon ami Eustache, que je ne serais ni plus afflig�, ni plus abattu... Et se reculant de quelques pas, Marion jeta de nouveau, et tour � tour, les yeux sur Victoria et sur le corps de son petit-fils en r�p�tant: -- Ah! le pauvre enfant! ah! la pauvre m�re! T�trik, toujours agenouill� aupr�s de Victorin, ne cessait de sangloter, de g�mir. Aussi expansive que celle du capitaine Marion semblait contenue, sa douleur semblait sinc�re. Cependant mes soup�ons r�sistaient � cette �preuve, et ma soeur de lait partageait mes doutes. Elle fit de nouveau un violent effort sur elle-m�me, et dit: -- T�trik, �coutez-moi. Le gouverneur de Gascogne ne parut pas entendre la voix de sa parente. -- T�trik, reprit Victoria en se baissant pour toucher son parent � l'�paule, je vous parle, r�pondez-moi.

-- Qui me parle? s'�cria le gouverneur d'un air �gar�. Que me veut-on? O� suis-je?... Puis, levant tes yeux sur ma soeur de lait, il s'�cria: -- Vous ici..., ici, Victoria?... Oui, tout � accompagnais... je ne me le rappelais plus... t�te perdue... H�las! je suis p�re... j'ai un l'�ge de cet infortun�; mieux que personne je d�sespoir, Victoria. l'heure je vous Excusez-moi, j'ai la fils presque de compatis � votre

-- Le temps presse et le moment est grave, reprit ma soeur de lait d'une voix solennelle, en attachant sur T�trik un regard p�n�trant, afin de lire au plus profond de la pens�e de cet homme. La douleur priv�e doit se taire devant l'int�r�t public... Il me reste toute ma vie pour pleurer mon fils et mon petit-fils... Nous n'avons que quelques heures pour songer au remplacement du chef de la Gaule et du g�n�ral de son arm�e... -- Quoi! s'�cria T�trik, dans un tel moment... vous voulez... -- Je veux qu'avant la fin de la nuit, moi, le capitaine Marion et vous, T�trik, vous, mon parent, vous, l'un de mes plus fid�les amis, vous, si d�vou� � la Gaule, vous qui regrettez si am�rement, si sinc�rement Victorin, nous cherchions tous trois, dans notre sagesse, quel homme nous devons proposer demain matin � l'arm�e comme successeur de mon fils. -- Victoria, vous �tes une femme h�ro�que! s'�cria T�trik en joignant les mains avec admiration. Vous �galez par votre courage, par votre patriotisme, les femmes les plus augustes dont s'honore l'histoire du monde! -- Quel est votre avis, T�trik, sur le successeur de Victorin?... Le capitaine Marion et moi, nous parlerons apr�s vous, reprit la m�re des camps sans para�tre entendre les louanges du gouverneur de Gascogne. Oui, quel homme croyez-vous capable de remplacer mon fils... � la gloire et � l'avantage de la Gaule? -- Comment pourrais-je vous donner mon avis? reprit T�trik avec accablement. Moi, vous conseiller sur un sujet aussi grave, lorsque j'ai le coeur bris�, la raison troubl�e par la douleur... est-ce donc possible? -- Cela est possible, puisque me voici, moi... entre le corps de mon fils et celui de mon petit-fils, pr�te � donner mon avis... -- Vous l'exigez, Victoria?... Je parlerai, si je puis toutefois rassembler deux id�es... Il faudrait, selon moi, pour gouverner la Gaule, un homme sage, ferme, �clair�, plus enclin � la paix qu'� la guerre... maintenant surtout que nous n'avons plus � redouter le voisinage des Franks, gr�ce � l'�p�e de ce jeune h�ros, que j'aimais et que je regretterai �ternellement... Le gouverneur s'interrompit pour donner de nouveau cours � ses larmes.

-- Nous pleurerons plus tard... reprit Victoria. La vie est longue... mais cette nuit s'avance... T�trik continua, en essuyant ses yeux: -- Il me semble donc que le successeur de notre Victorin doit �tre un homme surtout recommandable par son bon sens, sa ferme raison et par son d�vouement longuement �prouv� au service de notre bienaim�e patrie... Or, si je ne me trompe, le seul qui r�unisse ces excellentes qualit�s, c'est le capitaine Marion que voici... -- Moi? s'�cria le capitaine en levant au plafond ses deux mains �normes, moi! chef de la Gaule... Le chagrin vous rend donc fou... Moi! chef de la Gaule!... -- Capitaine Marion, reprit douloureusement T�trik, certes, la mort affreuse de Victorin et de son innocent enfant jette dans mon coeur le trouble et la d�solation; mais je crois parler en ce moment, non pas en fou, mais en sage, et Victoria partagera mon avis. Sans jouir de l'�clatante renomm�e militaire de notre Victorin, � jamais regrett�... vous avez m�rit�, capitaine Marion, la confiance et l'affection des troupes par vos bons et nombreux services. Ancien ouvrier forgeron, vous avez quitt� le marteau pour l'�p�e; les soldats verront en vous un de leurs �gaux devenu leur chef par sa vaillance et leur libre choix; ils s'affectionneront � vous davantage encore, sachant surtout que, parvenu aux grades �minents, vous n'avez jamais oubli� votre amiti� pour votre ancien camarade d'enclume. -- Oublier mon ami Eustache! dit Marion; oh! jamais!... non, jamais!... -- L'aust�rit� de vos moeurs est connue, reprit T�trik; votre excellent bon sens, votre droiture, votre froide raison sont, selon mon pauvre jugement, un s�r garant de votre avenir... Vous mettez en pratique cette sage pens�e de Victoria, qu'� cette heure le temps de guerres st�riles est fini, et que le moment est venu de songer � la paix f�conde... Un dernier, mot, capitaine, ajouta T�trik voyant que Marion allait l'interrompre. J'en conviens, la t�che est lourde, elle doit effrayer votre modestie; mais cette femme h�ro�que, qui, dans ce moment terrible, oublie son d�sespoir maternel pour ne songer qu'au salut de notre bien-aim�e patrie, Victoria, j'en suis certain, en vous pr�sentant aux soldats comme successeur de son fils, et certaine de vous faire accepter par eux, prendra l'engagement de vous aider de ses pr�cieux conseils, de m�me qu'elle inspirait les meilleures r�solutions de son valeureux fils... Et maintenant, capitaine Marion, si ma faible voix peut �tre �cout�e de vous je vous adjure... je vous supplie, au nom du salut de la Gaule, d'accepter le pouvoir. Victoria se joint � moi pour vous demander cette nouvelle preuve de d�vouement � notre glorieux pays! -- T�trik, reprit Marion d'un ton grave, vous avez sup�rieurement d�fini l'homme qu'il faudrait pour gouverner la Gaule; il n'y a qu'une chose � changer dans cette peinture, c'est le nom du portrait... Au lieu de mon nom, mettez-y le v�tre... tout sera bien... et tout sera fait...

-- Moi! s'�cria T�trik, moi, chef de la Gaule! Moi, qui de ma vie n'ai tenu l'�p�e! -- Victoria l'a dit, reprit Marion, le temps de la guerre est fini, le temps de la paix est venu; en temps de guerre, il faut des hommes de guerre... en temps de paix, des hommes de paix... Vous �tes de ceux-l�, T�trik... c'est � vous de gouverner... N'est-ce point votre avis, Victoria? -- T�trik, par la mani�re dont il a gouvern� la Gascogne, a montr� comment il gouvernerait la Gaule, r�pondit ma soeur de lait; je me joins donc � vous, capitaine, pour prier... mon parent... mon ami... de remplacer mon fils... -- Que vous avais-je dit, T�trik? reprit Marion en s'adressant au gouverneur. Oserez-vous refuser maintenant? -- �coutez-moi, Victoria, �coutez-moi, capitaine, �coutez aussi, Scanvoch, reprit le gouverneur en se tournant vers moi, oui, vous aussi, �coutez-moi, Scanvoch, vous non moins malheureux en ce jour que la m�re de Victorin... vous qui, dans l'ombrageuse d�fiance de votre amiti� pour cette femme auguste, avez dout� de moi, croyez tous � mes paroles... Je suis � jamais frapp�... l�, au coeur, par les �v�nements de cette nuit terrible; ils nous ont � la fois ravi, dans la personne de notre infortun� Victorin et de son innocent enfant, le pr�sent et l'avenir de la Gaule... C'�tait pour assurer, pour affermir cet avenir, en engageant Victoria � proposer aux troupes son petit-fils comme futur h�ritier de Victorin, que j'�tais, elle le sait, venu � Mayence... Mes esp�rances sont d�truites... un deuil �ternel les remplace... Le gouverneur, s'�tant un moment interrompu pour donner cours � ses larmes intarissables, poursuivit ainsi: -- Ma r�solution est prise... Non-seulement je refuse le pouvoir que l'on m'offre, mais je renonce au gouvernement de Gascogne... Le peu de jours que les dieux m'accordent encore � vivre s '�couleront d�sormais aupr�s de mon fils dans la retraite et la douleur. En d'autres temps j'aurais pu rendre quelques services au pays, mais tout est fini pour moi... J'emporterai dans ma solitude de moins cruels regrets en sachant l'avenir de mon pays entre des mains aussi dignes que les v�tres, capitaine Marion... en sachant enfin que Victoria, le divin g�nie de la Gaule, veillera toujours sur elle. Maintenant, Scanvoch, ajouta le gouverneur de Gascogne en se tournant vers moi, ai-je d�truit vos soup�ons? Me croyezvous encore un ambitieux? Mon langage, mes actes, sont-ils ceux d'un perfide? d'un tra�tre? H�las! h�las! je ne pensais pas que les affreux malheurs de cette nuit me donneraient sit�t l'occasion de me justifier... -- T�trik, dit Victoria en tendant la main � son parent, si j'avais pu douter de votre loyaut�, je reconna�trais � cette heure combien mon erreur �tait grande... -- Je l'avoue, mes soup�ons n'�taient pas fond�s, ai-je ajout� � mon tour; car, apr�s tout ce que je venais de voir et d'entendre, je fus convaincu, comme Victoria, de l'innocence de son parent...

Cependant, songeant toujours au myst�re dont les �v�nements de la nuit restaient envelopp�s, je dis � Marion, qui, muet et pensif, semblait constern� des offres qu'on lui faisait: -- Capitaine, hier, dans la journ�e, je vous ai demand� un homme discret et s�r pour me servir d'escorte. -- C'est vrai. -- Vous savez le nom du soldat d�sign� par vous pour ce service? -- Ce n'est pas moi qui l'ai choisi... j'ignore son nom. -- Qui donc a fait ce choix? demanda Victoria. -- Mon ami Eustache conna�t chaque soldat mieux que moi; je l'ai charg� de me trouver un homme s�r, et de lui donner l'ordre de se rendre, la nuit venue, � la porte de la ville, o� il attendrait le cavalier qu'il devait accompagner. -- Et depuis, ai-je dit au capitaine, vous n'avez pas revu votre ami Eustache? -- Non; il est de garde aux avant-postes du camp depuis hier soir, et il ne sera relev� de service que ce matin. -- On pourra du moins savoir par cet homme le nom du cavalier qui escortait Scanvoch, reprit Victoria. Je vous dirai plus tard, T�trik, l'importance que j'attache � ce renseignement, et vous me conseillerez... -- Vous m'excuserez, Victoria, de ne pas me rendre � votre d�sir, reprit le gouverneur en soupirant. Dans une heure, au point du jour, j'aurai quitt� Mayence... la vue de ces lieux m'est trop cruelle... Je poss�de une humble retraite en Gascogne, c'est l� que je vais aller ensevelir ma vie, en compagnie de mon fils, car il est d�sormais la seule consolation qui me reste... -- Mon ami, reprit Victoria d'un ton de douloureux reproche, vous m'abandonneriez dans un pareil moment?... L'aspect de ces lieux vous est cruel, dites-vous? Et � moi... ces lieux ne me rappelleront-ils pas chaque jour d'affreux souvenirs? Pourtant je ne quitterai Mayence que lorsque le capitaine Marion n'aura plus besoin de mes conseils, s'il croit devoir m'en demander dans les premiers temps de son gouvernement. -- Victoria, reprit Marion d'un accent r�solu, pendant cet entretien, o� l'on a dispos� de moi, je n'ai rien dit; je suis peu parleur, et cette nuit j'ai le coeur tr�s-gros; j'ai donc peu parl�, mais j'ai beaucoup r�fl�chi... Mes r�flexions, les voici: J'aime le m�tier des armes, je sais ex�cuter les ordres d'un g�n�ral, je ne suis pas malhabile � commander aux troupes qu'on me confie; je sais, au besoin, concevoir un plan d'attaque, comme celui qui a compl�t� la grande victoire de Victorin, en d�truisant le camp et la r�serve des Franks... C'est vous dire, Victoria, que je ne me crois pas plus sot qu'un autre... En raison de quoi, j'ai le bon sens de comprendre que je suis incapable de gouverner la

Gaule... -- Cependant, capitaine Marion, reprit T�trik, j'en atteste Victoria, cette tache n'est pas au-dessus de vos forces, et je... -- Oh quant � ma force, elle est connue, reprit Marion en interrompant le gouverneur. Amenez-moi un boeuf, je le porterai sur mon dos, ou je l'assommerai d'un coup de poing; mais des �paules carr�es ne vous font pas le chef d'un grand peuple... Non, non..., je suis robuste, soit; mais le fardeau est trop lourd... Donc, Victoria, ne me chargez point d'un tel poids, je faiblirais dessous... et la Gaule faiblirait � son tour sous ma d�faillance... Et puis, enfin, il faut tout dire, j'aime, apr�s mon service, � rentrer chez moi pour vider un pot de cervoise en compagnie de mon ami Eustache, en causant de notre ancien m�tier de forgeron, ou en nous amusant � fourbir nos armes en fins armuriers... Tel je suis, Victoria, tel j'ai toujours �t�... tel je veux demeurer... -- Et ce sont l� des hommes! � H�sus!... s'�cria la m�re des camps avec indignation. Moi, femme... moi, m�re... j'ai vu mourir cette nuit mon fils et mon petit-fils... j'ai le courage de contenir ma douleur... et ce soldat, � qui l'on offre le poste le plus glorieux qui puisse illustrer un homme, ose r�pondre par un refus, pr�textant de son go�t pour la cervoise et le fourbissement des armures!... Ah! malheur! malheur � la Gaule! si ceux-l� qu'elle regarde comme ses plus valeureux enfants l'abandonnent aussi l�chement!... Les reproches de la m�re des camps impressionn�rent le capitaine Marion; il baissa la t�te d'un air confus, garda pendant quelques instants le silence; puis il reprit: -- Victoria, il n'y a ici qu'une �me forte; c'est la v�tre... Vous me donnez honte de moi-m�me... Allons, ajouta-t-il avec un soupir, allons... vous le voulez... j'accepte... Mais les dieux m'en sont t�moins... j'accepte par devoir et � mon coeur d�fendant; si je commets des fautes comme chef de la Gaule, on sera mal venu � me le reprocher... J'accepte donc, Victoria, sauf deux conditions sans lesquelles rien n'est fait. -- Quelles sont ces conditions? demanda T�trik. -- Voici la premi�re, reprit Marion: la m�re des camps continuera de rester � Mayence et me donnera ses conseils... Je suis aussi neuf � mon nouveau m�tier qu'un apprenti forgeron mettant pour la premi�re fois le fer au brasier, et je crains de me br�ler les doigts. -- Je vous l'ai promis, Marion, reprit ma soeur de lait; je resterai ici tant que ma pr�sence et mes conseils vous seront n�cessaires... -- Victoria, si votre esprit se retirait de moi, je serais un corps sans �me... Aussi, je vous remercie du fond du coeur. La promesse que vous me faites l� doit vous co�ter beaucoup, pauvre femme... Pourtant, ajouta le capitaine avec sa bonhomie habituelle, n'allez pas me croire assez sottement glorieux pour

m'imaginer que c'est � ce bon gros taureau de guerre, nomm� Marion, que Victoria la Grande fait ce sacrifice, d'oublier ses chagrins pour le guider... Non, non... c'est � notre vieille Gaule que Victoria le fait, ce sacrifice; et, en bon fils, je suis aussi reconnaissant du bien que l'on veut � ma vieille m�re que s'il s'agissait de moi-m�me... -- Noblement dit, noblement pens�, Marion, reprit Victoria touch�e de ces paroles du capitaine; mais votre droiture, votre bon sens, vous mettront bient�t � m�me de vous passer de mes conseils, et alors, ajouta-t-elle avec un accent de douleur profonde et contenue, je pourrai, comme vous, T�trik, aller m'ensevelir dans quelque solitude avec mes regrets... -- H�las! reprit le gouverneur, pleurer en paix est la seule consolation des pertes irr�parables. Mais, ajouta-t-il en s'adressant au capitaine, vous aviez parl� de deux conditions; Victoria accepte la premi�re, quelle est la seconde? -- Oh! la seconde... et le capitaine secoua la t�te, la seconde est pour moi aussi importante que la premi�re... -- Enfin, quelle est-elle? demanda ma soeur de lait. Expliquez-vous, Marion. -- Je ne sais, reprit le bon capitaine d'un air na�f et embarrass�, je ne sais si je vous ai parl� de mon ami Eustache? -- Oui, et plus d'une fois, r�pondit T�trik. Mais qu'a de commun votre ami Eustache avec vos nouvelles fonctions? -- Comment! s'�cria Marion, vous me demandez ce que mon ami Eustache a de commun avec moi? Alors demandez ce que la garde de l'�p�e a de commun avec la lame, le marteau avec son manche, le soufflet avec la forge... -- Vous �tes enfin li�s l'un � l'autre d'une ancienne et �troite amiti�, nous le savons, reprit Victoria. D�sirez-vous, capitaine, accorder quelque faveur � votre ami? -- Je ne consentirais jamais � me s�parer de lui; il n'est pas gai, il est toujours maussade, et souvent hargneux; mais il m'aime autant que je l'aime, et nous ne pouvons nous passer l'un de l'autre... Or l'on trouvera peut-�tre surprenant que le chef de la Gaule ait pour ami intime et pour commensal un soldat, un ancien ouvrier forgeron... Mais, je vous l'ai dit, Victoria, s'il faut me s�parer de mon ami Eustache, rien n'est fait... je refuse... Son amiti� seule peut me rendre le fardeau supportable. -- Scanvoch, mon fr�re de lait, rest� simple cavalier de l'arm�e, n'est-il pas mon ami? dit Victoria. Personne ne s'�tonne d'une amiti� qui nous honore tous deux. Il en sera ainsi, capitaine Marion, de votre amiti� pour votre ancien compagnon de forge. -- Et votre �l�vation, capitaine Marion, doublera votre mutuelle affection, dit T�trik; car dans son tendre attachement, votre ami jouira peut-�tre de votre �l�vation plus que vous-m�me.

-- Je ne crois pas que mon ami Eustache se r�jouisse fort de mon �l�vation, reprit Marion; Eustache n'est point glorieux, tant s'en faut; il aime en moi son ancien camarade d'enclume, et non le capitaine; il se souciera peu de ma nouvelle dignit�... Seulement, Victoria, rappelez-vous toujours ceci: De m�me que vous me dites aujourd'hui: �Marion, vous �tes n�cessaire...� ne vous contraignez jamais, je vous en conjure, pour me dire: �Marion, allez-vous-en, vous n'�tes plus bon � rien; un autre remplira mieux la place que vous...� Je comprendrai � demi-mot, et bien all�grement je retournerai bras dessus bras dessous, avec mon ami Eustache, � notre pot de cervoise et � nos armures; mais tant que vous me direz: �Marion, on a besoin de vous,� je resterai chef de la Gaule, -- et il �touffa un dernier soupir, -- puisque chef je suis... -- Et chef vous resterez longtemps, � la gloire de la Gaule, reprit T�trik. Croyez-moi, capitaine, vous vous ignorez vous-m�me; votre modestie vous aveugle; mais ce matin, lorsque Victoria va vous proposer aux soldats comme chef et g�n�ral, les acclamations de toute l'arm�e vous apprendront enfin vos m�rites. -- Le plus �tonn� de mes m�rites, ce sera moi, reprit na�vement le bon capitaine. Enfin, j'ai promis, c'est promis... Comptez sur moi, Victoria, vous avez ma parole. Je me retire... je vais maintenant aller attendre mon ami Eustache... Voici l'aube, il va revenir des avant-postes, o� il est de garde depuis hier soir, et il serait inquiet de ne point me trouver ce matin. -- N'oubliez pas, capitaine, lui ai-je dit, de demander � votre ami le nom du soldat qu'il avait choisi pour m'accompagner. -- J'y songerai, Scanvoch. -- Et maintenant, adieu... dit d'une voix �touff�e le gouverneur � Victoria, adieu... Le soleil va bient�t para�tre... Chaque instant que je passe ici est pour moi un supplice... -- Ne resterez-vous pas du moins � Mayence jusqu'� ce que les cendres de mes deux enfants soient rendues � la terre? dit Victoria au gouverneur. N'accorderez-vous pas ce religieux hommage � la m�moire de ceux-l� qui viennent de nous aller pr�c�der dans ces mondes inconnus o� nous irons les retrouver un jour?... Fasse H�sus que ce jour arrive bient�t pour moi! -- Ah! notre foi druidique sera toujours la consolation des fortes �mes et le soutien des faibles, reprit T�trik. H�las! sans la certitude de rejoindre un jour ceux que nous avons aim�s, combien leur mort nous serait plus affreuse!... Croyez-moi, Victoria, je reverrai avant vous ceux-l� que nous pleurons; et, selon votre d�sir, je leur rendrai aujourd'hui, avant mon d�part, un dernier et religieux hommage. T�trik et le capitaine Marion nous laiss�rent seuls, Victoria, Sampso et moi. Ne contraignant plus nos larmes, nous avons, dans un pieux et muet recueillement, par� Ell�n de ses habits de mariage, pendant que,

c�dant au sommeil, tu dormais dans ton berceau, mon enfant. Victoria, pour s'occuper des plus grands int�r�ts de la Gaule, avait h�ro�quement contenu sa douleur; elle lui donna un libre cours apr�s le d�part de T�trik et de Marion; elle voulut laver elle-m�me les blessures de son fils et de son petit-fils; et de ses mains maternelles, elle les ensevelit dans un m�me linceul. Deux b�chers furent dress�s sur les bords du Rhin: l'un destin� � Victoria et son enfant, et l'autre � ma femme Ell�n. Vers le milieu du jour, deux chariots de guerre, couverts de feuillage, et accompagn�s de plusieurs de nos druides et de nos druidesses v�n�r�es, se rendirent � ma maison. Le corps de ma femme Ell�n fut d�pos� dans l'un des chariots, et dans l'autre furent plac�s les restes de Victorin et de son fils. -- Scanvoch, me dit Victoria, je suivrai � pied le char o� repose ta bien-aim�e femme. Sois mis�ricordieux, mon fr�re... suis le char o� sont d�pos�s les restes de mon fils et de mon petit-fils. Aux yeux de tous, toi, l'�poux outrag�, tu pardonneras ainsi � la m�moire de Victorin... Et moi aussi, aux yeux de tous, je te pardonnerai, comme m�re, la mort, h�las! trop m�rit�e de mon fils... J'ai compris ce qu'il y avait de touchant dans cette mutuelle pens�e de mis�ricorde et de pardon. Le voeu de ma soeur de lait a �t� accompli. Une d�putation des cohortes et des l�gions accompagna ce deuil... Je le suivis avec Victoria, Sampso, T�trik et Marion. Les premiers officiers du camp se joignirent � nous. Nous marchions au milieu d'un morne silence. La premi�re exaltation contre Victorin pass�e, l'arm�e se souvint de sa bravoure, de sa bont�, de sa franchise; tous, me voyant, moi, victime d'un outrage qui me co�tait la vie d'Ell�n, donner un tel gage de pardon � Victorin, en suivant le char o� il reposait; tous, voyant sa m�re suivre le char o� reposait Ell�n, tous n'eurent plus que des paroles de pardon et de piti� pour la m�moire du jeune g�n�ral. Le convoi fun�bre approchait des bords du fleuve, o� se dressaient les deux b�chers, lorsque Douarnek, qui marchait � la t�te d'une d�putation des cohortes, profita d'un moment de halte, s'approcha de moi, et me dit tristement: -- Scanvoch, je te plains... Donne l'assurance � Victoria, ta soeur, que nous autres soldats, nous ne nous souvenons plus que de la vaillance de son glorieux fils... Il a �t� si longtemps aussi notre fils bien-aim� � nous... Pourquoi faut-il qu'il ait m�pris� l�s franches et sages paroles que je lui ai port�es au nom de notre arm�e, le soir de la grande bataille du Rhin?... Si Victorin, suivant nos conseils, s'�tait amend�, tant de malheurs ne seraient pas arriv�s. -- Ce que tu me dis consolera Victoria dans sa douleur, ai-je r�pondu � Douarnek. Mais sais-tu ce qu'est devenu ce soldat, v�tu d'une casaque � capuchon, qui a eu la barbarie de tuer le petitfils de Victoria? -- Ni moi, ni ceux qui m'entouraient au moment o� cet abominable

crime a �t� commis, nous n'avons pu rejoindre ce sc�l�rat, que ne d�savoueraient pas les �corcheurs franks; il nous a �chapp� � la faveur du tumulte et de l'obscurit�. Il se sera sauv� du c�t� des avant-postes du camp, o� il a, gr�ce aux dieux, re�u le prix de son forfait. -- Il est mort!... -- Tu connais peut-�tre Eustache, cet ancien ouvrier forgeron, l'ami du brave capitaine Marion? -- Oui. -- Il �tait de garde cette nuit aux avant-postes... Il para�t qu'Eustache a quelque amourette en ville... Excuse-moi, Scanvoch, de t'entretenir de telles choses en un moment si triste, mais tu m'interroges, je te r�ponds... -- Poursuis, ami Douarnek. -- Eustache, donc, au lieu de rester � son poste, a, malgr� la consigne, pass� une partie de la nuit � Mayence... Il s'en revenait, une heure avant l'aube, esp�rant, m'a-t-il dit, que son absence n'aurait pas �t� remarqu�e, lorsqu'il a rencontr�, non loin des postes, sur les bords du Rhin, l'homme � la casaque haletant et fuyant: �-- O� cours-tu ainsi? lui dit-il. �-- Ces brutes me poursuivent, reprit-il; parce que j'ai bris� la t�te du petit-fils de Victoria sur les cailloux, ils veulent me tuer. -- C'est justice, car tu m�rites la mort,� a r�pondu Eustache indign�, en per�ant de son �p�e cet inf�me meurtrier. De sorte que l'on a retrouv� ce matin, sur la gr�ve, son cadavre couvert de sa casaque. La mort de ce soldat d�truisait mon dernier espoir de d�couvrir le myst�re dont �tait envelopp�e cette funeste nuit. Les restes d'Ell�n, de Victorin et de son fils furent d�pos�s sur les b�chers, au bruit des chants des bardes et des druides... La flamme immense s'�leva vers le ciel, et lorsque les chants cess�rent, l'on ne vit plus rien qu'un peu de poussi�re... La cendre du b�cher de Victorin et de son fils fut pieusement recueillie par Victoria dans une urne d'airain; elle fut plac�e sous un marbre tumulaire avec cette simple et touchante inscription: _Ici reposent les deux Victorin!_ Le soir de ce jour, o� les deux boh�miennes de Hongrie avaient disparu, T�trik quitta Mayence apr�s avoir �chang� avec Victoria les plus touchants adieux. Le capitaine Marion, pr�sent� aux troupes par la m�re des camps, fut acclam� chef de la Gaule et

g�n�ral de l'arm�e. Ce choix n'avait rien de surprenant, et d'ailleurs, propos� par Victoria, dont l'influence avait pour ainsi dire encore augment� depuis la mort de son fils et de son petit-fils, il devait �tre accept�. La bravoure, le bon sens, la sagesse de Marion, �taient d'ailleurs depuis longtemps connus et aim�s des soldats. Le nouveau g�n�ral, apr�s son acclamation, pronon�a ces paroles que j'ai vues plus tard reproduites par un historien contemporain: �Camarades, je sais que l'on peut m'objecter le m�tier que j'ai fait dans ma jeunesse: me bl�me qui voudra; oui, qu'on me reproche tant qu'on voudra d'avoir �t� forgeron, pourvu que l'ennemi reconnaisse que j'ai forg� pour sa ruine; mais, � votre tour, mes bons camarades, n'oubliez jamais que le chef que vous venez de choisir n'a su et ne saura jamais tenir que l'�p�e.� * * * Marion, dou� d'un rare bon sens, d'un esprit droit et ferme, recherchant sans cesse les conseils de Victoria, gouverna sagement, et s'attacha l'arm�e, jusqu'au jour o�, deux mois apr�s son acclamation, il fut victime d'un crime horrible. Les circonstances de ce crime, il me faut te les raconter, mon enfant, car elles se rattachent � la trame sanglante qui devait un jour envelopper presque tous ceux que j'aimais et que je v�n�rais. Deux mois s'�taient donc �coul�s depuis la funeste femme Ell�n, Victorin et son fils avaient perdu la de ma maison m'�tait devenu insupportable; de trop souvenirs s'y rattachaient. Victoria me demanda de chez elle avec Sampso, qui te servait de m�re. nuit o� ma vie. Le s�jour cruels venir demeurer

-- Me voici maintenant seule au monde, et s�par�e de mon fils et de mon petit-fils jusqu'� la fin de mes jours... me dit ma soeur de lait. Tu le sais, Scanvoch, toutes les affections de ma vie se concentraient sur ces deux �tres si chers � mon coeur; ne me laisse pas seule... Toi, ton fils et Sampso, venez habiter avec moi; vous m'aiderez � porter le poids de mes chagrins... J'h�sitai d'abord � accepter l'offre de Victoria... Par nue fatalit� terrible, j'avais tu� son fils; elle savait, il est vrai, que malgr� la grandeur de l'outrage de Victorin, j'aurais �pargn� sa vie, si je l'avais reconnu; elle savait, elle voyait les regrets que me causait ce meurtre involontaire et cependant l�gitime... mais enfin, affreux souvenir pour elle! j'avais tu� son fils... et je craignais que, malgr� son voeu de m'avoir pr�s d'elle, que, malgr� la force et l'�quit� de son �me, ma pr�sence d�sir�e dans le premier moment de sa douleur ne lui dev�nt bient�t cruelle et � charge; mais je dus c�der aux instances de Victoria; et plus lard Sampso me disait souvent: -- H�las! Scanvoch, en vous entendant sans cesse parler si tendrement de Victorin avec sa m�re, qui � son tour vous parle d'Ell�n, ma pauvre soeur, en termes si touchants, je comprends et j'admire, ainsi que tous ceux qui vous connaissent, ce qui d'abord m'avait sembl� impossible, votre rapprochement � vous, les deux survivants de ces victimes de la fatalit�...

Lorsque Victoria surmontait sa douleur pour s'entretenir avec moi des int�r�ts du pays, elle s'applaudissait d'avoir pu d�cider le capitaine Marion � accepter le poste �minent dont il se montrait de plus en plus digne; elle �crivit plusieurs fois en ce sens � T�trik. Il avait quitt� le gouvernement de la province de Gascogne pour se retirer avec son fils, alors �g� de vingt ans environ, dans une maison qu'il poss�dait pr�s de Bordeaux, cherchant, disait-il, dans la po�sie une sorte de distraction aux chagrins que lui causait la mort de Victorin et de son fils. Il avait compos� des vers sur ces cruels �v�nements; rien de plus touchant, en effet, qu'une ode �crite par T�trik � ce sujet sous ce titre _les Deux Victorin_, et envoy�e par lui � Victoria. Les lettres qu'il lui adressa pendant les deux premiers mois du gouvernement de Marion furent aussi empreintes d'une profonde tristesse; elles exprimaient d'une fa�on � la fois si simple, si d�licate, si attendrissante, son affection et ses regrets, que l'attachement de ma soeur de lait pour son parent s'augmenta de jour en jour. Moim�me je partageai la confiance aveugle qu'elle ressentait pour lui, oubliant ainsi mes soup�ons par deux fois �veill�s contre T�trik, et d'ailleurs ces soup�ons avaient d� tomber devant la r�ponse d'Eustache, interrog� par moi sur ce soldat, mon myst�rieux compagnon de voyage, et l'auteur du meurtre du petitfils de Victoria. -- Charg� par le capitaine Marion de lui d�signer, pour votre escorte, un homme s�r, m'avait r�pondu Eustache, je choisis un cavalier nomm� Bertal; il re�ut l'ordre d'aller vous attendre � la porte de Mayence. La nuit venue, je quittai, malgr� la consigne, l'avant-poste du camp pour me rendre secr�tement � la ville. Je me dirigeais de ce c�t�, lorsque, sur les bords du fleuve, j'ai rencontr� ce soldat � cheval; il allait vous rejoindre; je lui ai demand� de garder le silence sur notre rencontre, s'il trouvait en chemin quelque camarade; il a promis de se taire; je l'ai quitt�. Le lendemain, longeant le fleuve, je revenais de Mayence, o� j'avais pass� une partie de la nuit, j'ai vu Bertal accourir � moi; il �tait � pied, il fuyait �perdu la juste fureur de nos camarades. Apprenant par lui-m�me l'horrible crime dont il osait se glorifier, je l'ai tu�... Voil� tout ce que je sais de ce mis�rable... Loin de s'�claircir, le myst�re qui enveloppait cette nuit sinistre s'obscurcit encore. Les boh�miennes avaient disparu, et tous les renseignements pris sur Bertal, mon compagnon de route, et plus tard l'auteur d'un crime horrible, le meurtre d'un enfant, s'accord�rent cependant � repr�senter cet homme comme un brave et honn�te soldat, incapable de l'acte affreux dont on l'accusait, et que l'on ne peut expliquer que par l'ivresse ou une folie furieuse. Ainsi donc, mon enfant, je te l'ai dit, Marion gouvernait depuis deux mois la Gaule � la satisfaction de tous. Un soir, peu de temps avant le coucher du soleil, esp�rant trouver quelque distraction � mes chagrins, j'�tais all� me promener dans un bois, � peu de distance de Mayence. Je marchais depuis longtemps machinalement devant moi, cherchant le silence et l'obscurit�, m'enfon�ant de plus en plus dans ce bois, lorsque mes pas heurtant un objet que je n'avais pas aper�u, je tr�buchai, et fus ainsi tir� de ma triste r�verie... Je vis � mes pieds un casque dont la

visi�re et le garde-cou �taient �galement relev�s; je reconnus aussit�t le casque de Marion, le sien seul ayant cette forme particuli�re. J'examinai plus attentivement le terrain � la clart� des derniers rayons du soleil qui traversaient difficilement la feuill�e des arbres, je remarquai sur l'herbe des traces de sang, je les suivis; elles me conduisirent � un �pais fourr� o� j'entrai. L�, �tendu sur des branches d'arbre, pli�es ou bris�es par sa chute, je vis Marion, t�te nue et baign� dans son sang. Je le croyais �vanoui, inanim�, je me trompais... car en me baissant vers lui pour le relever et essayer de le secourir, je rencontrai son regard fixe, encore assez clair, quoique d�j� un peu terni par les approches de la mort. -- Va-t'en! -- me dit Marion avec col�re et d'une voix oppress�e. -- Je me tra�ne ici pour mourir tranquille... et je suis relanc� jusque dans ce taillis... Va-t'en, Scanvoch, laisse-moi... Te laisser! m'�criai-je en le regardant avec stupeur et voyant sa saie rougie de sang, sur laquelle il tenait ses deux mains crois�es et appuy�es un peu au-dessous du coeur; te laisser... lorsque ton sang inonde tes habits, et que ta blessure est mortelle peut-�tre... -- Oh! peut-�tre... reprit Marion avec un sourire sardonique; elle est bel et bien mortelle, gr�ce aux dieux! -- Je cours � la ville! m'�criai-je sans me rendre compte de la distance que je venais de parcourir, absorb� dans mon chagrin. Je retourne chercher du secours... -- Ah! ah! ah! courir � la ville, et nous en sommes � deux lieues, reprit Marion avec un nouvel �clat de rire douloureux. Je ne crains pas tes secours, Scanvoch... je serai mort avant un quart d'heure... Mais, au nom du ciel! qui t'a amen�? va-t'en! -- Tu veux mourir... tu t'es donc frapp� toi-m�me de ton �p�e? -- Tu l'as dit. -- Non, tu me trompes... ton �p�e est � ton c�t�... dans son fourreau... -- Que t'importe? va-t'en!... Tu as �t� frapp� par un meurtrier, ai-je repris en courant ramasser une �p�e sanglante encore, que je venais d'apercevoir � peu de distance voici l'arme dont on s'est servi contre toi. -- Je me suis battu en loyal combat... laisse-moi!... -- Tu ne t'es pas battu, tu ne t'es pas frapp� toi-m�me. Ton �p�e, je le r�p�te, est � ton c�t�, dans son fourreau... Non, non, tu es tomb� sous les coups d'un l�che meurtrier... Marion, laisse-moi visiter ta plaie; tout soldat est un peu m�decin... il suffirait peut-�tre d'arr�ter le sang...

-- Arr�ter le sang! cria Marion en me jetant un regard furieux. Viens un peu essayer d'arr�ter mon sang, et tu verras comme je te recevrai... -- Je tenterai de te sauver, lui dis-je, et malgr� toi, s'il le faut... Eu parlant ainsi, je m'�tais approch� de Marion, toujours �tendu sur le dos; mais au moment o� je me baissais vers lui, il replia ses deux genoux sur son ventre, puis il me lan�a si violemment ses deux pieds dans la poitrine, que je fus renvers� sur l'herbe, tant �tait grande encore la force de cet Hercule expirant. -- Voudras-tu encore me secourir malgr� moi? me dit Marion pendant que je me relevais, non pas irrit�, mais d�sol� de sa brutalit�; car, aurais-je eu le dessus dans cette triste lutte, il me fallait renoncer � venir en aide � Marion. -- Meurs donc, lui ai-je dit, puisque tu le veux... meurs donc, puisque tu oublies que la Gaule a besoin de tes services; mais ta mort sera veng�e... on d�couvrira le nom de ton meurtrier... -- Il n'y a pas eu de meurtrier... je me suis frapp� moi-m�me... -- Cette �p�e appartient � quelqu'un, ai-je dit en ramassant l'arme. En l'examinant plus attentivement, je crus voir � travers le sang dont elle �tait couverte quelques caract�res grav�s sur la lame; pour m'en assurer, je l'essuyai avec des feuilles d'arbre pendant que Marion s'�criait: -- Laisseras-tu cette �p�e?... Ne frotte pas ainsi la lame de cette �p�e!... Oh! les forces me manquent pour me lever et aller t'arracher cette arme des mains... Mal�diction sur toi, qui viens ainsi troubler mes derniers moments!... Ah! c'est le diable qui t'envoie! -- Ce sont les dieux qui m'envoient! me suis-je �cri� frapp� d'horreur. C'est H�sus qui m'envoie pour la punition du plus affreux des crimes... Un ami... tuer son ami!... -- Tu mens... tu mens... -- C'est Eustache qui t'a frapp�! -- Tu mens!... Oh! pourquoi faut-il que je sois si d�faillant?... J'�toufferais ces paroles dans ta gorge maudite!... -- Tu as �t� frapp� par cette �p�e, don de ton amiti� � cet inf�me meurtrier... -- C'est faux!... -- _Marion a forg� cette �p�e pour son cher ami Eustache_... tels sont les mots grav�s sur la lame de cette arme, lui ai-je dit en lui montrant du doigt cette inscription creus�e dans l'acier.

-- Cette inscription ne prouve rien..., reprit Marion avec angoisse. Celui qui m'a frapp� avait d�rob� l'�p�e de mon ami Eustache, voil� tout... -- Tu excuses encore cet homme... Oh! il n'y aura pas de supplice assez cruel pour ce meurtrier!... -- �coute, Scanvoch, reprit Marion d'une voix affaiblie et suppliante, je vais mourir... on ne refuse rien � la pri�re d'un mourant... -- Oh! parle, parle, bon et brave soldat... Puisque, pour le malheur de la Gaule, la fatalit� m'emp�che de te secourir, parle, j'ex�cuterai tes derni�res volont�s... -- Scanvoch, le serment que l'on se fait entre soldats, au moment de la mort... est sacr�, n'est-ce pas? -- Oui... -- Jure-moi... de ne dire � personne que tu as trouv� ici l'�p�e de mon ami Eustache... -- Toi, sa victime... tu veux le sauver?... -- Promets-moi ce que je te demande... -- Arracher ce monstre � un supplice m�rit�? Jamais!... -- Scanvoch... je t'en supplie... -- Jamais!... -- Sois donc maudit! toi, qui dis: _Non_, � la pri�re d'un mourant, � la pri�re d'un soldat, qui pleure... car, tu le vois... est-ce agonie, faiblesse? je ne sais; mais je pleure... Et de grosses larmes coulaient sur son visage d�j� livide. -- Bon Marion! ta mansu�tude me navre... toi, implorer la gr�ce de ton meurtrier! -- Qui s'int�resserait maintenant... � ce malheureux... si ce n'est moi? me r�pondit-il avec une expression d'ineffable mis�ricorde. -- Oh! Marion, ces paroles sont dignes du jeune ma�tre de Nazareth que mon a�eule Genevi�ve a vu mourir � J�rusalem! -- Ami Scanvoch... merci ... tu ne diras rien... je compte sur ta promesse... -- Non! non! ta c�leste commis�ration rend le crime plus horrible encore... Pas de piti� pour le monstre qui a tu� son ami... un ami tel que toi! -- Va-t'en! murmura Marion en sanglotant; c'est toi qui rends mes derniers moments affreux! Eustache n'a tu� que mon corps... toi,

sans piti� pour mon agonie, tu tortures mon �me. Va-t'en!... -- Ton d�sespoir me navre... et pourtant, �coute-moi... Tout me dit que ce n'est pas seulement l'ami, le vieil ami que ce meurtrier a frapp� en toi... -- Depuis vingt-trois ans... nous ne nous �tions pas quitt�s, Eustache et moi..., reprit le bon Marion en g�missant. Amis depuis vingt-trois ans!... -- Non, ce n'est pas seulement l'ami que ce monstre a frapp� en toi, c'est aussi, c'est surtout peut-�tre le chef de la Gaule, le g�n�ral de l'arm�e... La cause myst�rieuse de ce crime int�resse peut-�tre l'avenir du pays... Il faut qu'elle soit recherch�e, d�couverte... -- Scanvoch, tu ne connais pas Eustache... Il se souciait bien, ma foi! que je sois ou non chef de la Gaule et g�n�ral... Et puis, qu'est-ce que cela me fait... � cette heure o� je vais aller vivre ailleurs?... Seulement, accorde-moi cette derni�re demande... ne d�nonce pas mon ami Eustache... -- Soit, je te garderai le secret, mais � une condition... -- Dis-la vite... -- Tu m'apprendras comment ce crime s'est commis... -- As-tu bien le coeur de marchander ainsi... le repos �... un mourant?... -- Il y va peut-�tre du salut de la Gaule, te dis-je. Tout me donne � penser que ta mort se rattache � une trame infernale, dont les premi�res victimes ont �t� Victorin et son fils. Voil� pourquoi les d�tails que je te demande sont si importants. -- Scanvoch... tout � l'heure je distinguais ta figure... la couleur de tes v�tements... maintenant, je ne vois plus devant moi qu'une forme... vague... H�te-toi... h�te-toi... -- R�ponds... Comment le crime s'est-il commis? et par H�sus, je te jure de garder le secret... sinon... non... -- Scanvoch... -- Un mot encore. Eustache connaissait-il T�trik? -- Jamais Eustache ne lui a seulement adress�... la parole... -- En es-tu certain? -- Eustache me l'a dit... il �prouvait m�me... sans savoir pourquoi, de l'�loignement pour le gouverneur... Cela ne m'a pas surpris... Eustache n'aimait que moi... -- Lui?... Et il t'a tu�!... Parle, et je te le jure par H�sus! je te garde le secret... sinon... non...

-- Je parlerai... mais ton silence sur cette chose ne me suffit pas. Vingt fois j'ai propos� � mon ami Eustache de partager ma bourse avec lui... il a r�pondu � mes offres par des injures... Ah! ce n'est pas une �me v�nale... que la sienne... il n'a pas d'argent... comment pourra-t-il fuir?... -- Je favoriserai sa fuite... j'aurai h�te de d�livrer le camp et la ville de la pr�sence d'un pareil monstre! -- Un monstre! murmura Marion d'un ton de douloureux reproche. Tu n'as que ce mot-l� � la bouche... un monstre!... -- Comment et � propos de quoi t'a-t-il frapp�? -- Depuis mon acclamation comme chef... nous... Mais, s'interrompant, Marion ajouta: Tu me jures de favoriser la fuite d'Eustache? -- Par H�sus, je te le jure! Mais ach�ve... -- Depuis mon acclamation comme chef de la Gaule... et g�n�ral (ah! combien j'avais donc raison... de refuser cette peste, d'�l�vation... c'�tait s�rement un pressentiment...) mon ami Eustache �tait devenu encore plus hargneux, plus bourru... que d'habitude... il craignait, la pauvre �me... que mon �l�vation ne me rend�t fier... Moi, fier... Puis, s'interrompant encore, Marion ajouta en agitant �� et l� ses mains autour de lui... Scanvoch, o� es-tu? -- L�, lui ai-je dit en pressant entre les miennes sa main d�j� froide. Je suis l�, pr�s de toi... -- Je ne te vois plus... Et sa voix s'affaiblissait de moment en moment. -- Soul�ve-moi... appuie-moi le dos contre un arbre... le coeur me tourne... j'�touffe... J'ai fait, non sans peine, ce que me demandait Marion, tant son corps d'Hercule �tait pesant; je suis parvenu � l'adosser � un arbre. Il a ainsi continu� d'une voix de plus en plus d�faillante: -- � mesure que la chagrine humeur de mon ami Eustache augmentait... je t�chais de lui �tre encore plus amical qu'autrefois... Je comprenais sa d�fiance... D�j�, lorsque j'�tais capitaine, il ne pouvait s'accoutumer � me traiter en ancien camarade d'enclume... G�n�ral et chef de la Gaule, il me crut un potentat... Il se montrait donc de plus en plus hargneux et sombre... Moi, toujours certain de ne pas le d�saimer, au contraire... je riais � coeur joie de ces hargneries... je riais... c'�tait � tort, il souffrait... Enfin, aujourd'hui, il m'a dit �Marion, il y a longtemps que nous ne nous sommes promen�s ensemble... Viens-tu dans le bois hors de la ville?� J'avais � conf�rer avec Victoria; mais, dans la crainte de f�cher mon ami Eustache, j'�cris � la m�re des camps... afin de m'excuser... puis lui et moi nous partons bras dessus bras dessous pour la

promenade... Cela me rappelait nos courses d'apprentis forgerons dans la for�t de Chartres... o� nous allions d�nicher des piesgri�ches... J'�tais tout content, et malgr� ma barbe grise, et comme personne ne nous voyait, je m'�vertuais � des singeries pour d�rider Eustache: j'imitais, comme dans notre jeune temps, le cri des pies-gri�ches en soufflant dans une feuille d'arbre plac�e entre mes l�vres, et d'autres singeries encore... car... voil� qui est singulier, jamais je n'avais �t� plus gai qu'aujourd'hui... Eustache, au contraire, ne se d�ridait point... Nous �tions � quelques pas d'ici, lui derri�re moi... il m'appelle... je me retourne...et tu vas voir, Scanvoch, qu'il n'y a pas eu de sa part m�chancet�, mais folie... pure folie... Au moment o� je me retourne, il se jette sur moi l'�p�e � la main, me la plonge dans le c�t� en me disant: �_La reconnais-tu cette �p�e, toi qui l'as forg�e?_� Tr�s-surpris, je l'avoue, je tombe sur le coup... en disant � mon ami Eustache: �� qui en as-tu?... Au moins on s'explique... T'ai-je chagrin� sans le vouloir?� Mais je parlais aux arbres... le pauvre fou avait disparu... laissant son �p�e pr�s de moi, autre signe de folie... puisque cette arme, remarque ceci... Scanvoch, puisque... cette arme portait sur la lame: �_Cette �p�e a �t� forg�e par Marion... pour... son cher ami... Eustache_.� Telles ont �t� les derni�res paroles intelligibles de ce bon et brave soldat. Quelques instants apr�s, il expirait en pronon�ant des mots incoh�rents, parmi lesquels revenaient souvent ceux-ci: -- _Eustache... fuite... sauve-le_... Lorsque Marion eut rendu le dernier soupir, j'ai, en h�te, regagn� Mayence pour tout raconter � Victoria, sans lui cacher que je soup�onnais de nouveau T�trik de n'�tre pas �tranger � cette trame, qui, ayant d�j� envelopp� Victorin, son fils et Marion, laissait vacant le gouvernement de la Gaule. Ma soeur de lait, quoique d�sol�e de la mort de Marion, combattit mes d�fiances au sujet de T�trik; elle me rappela que moi-m�me, plus de trois mois avant ce meurtre, frapp� de l'expression de haine et d'envie qui se trahissait sur la physionomie et dans les paroles de l'ancien compagnon de forge du capitaine, je lui avais dit � elle, Victoria, devant T�trik, �que Marion devait �tre bien aveugl� par l'affection pour ne pas reconna�tre que son ami �tait d�vor� d'une implacable jalousie.� En un mot, Victoria partageait cette croyance du bon Marion: que le crime dont il venait d'�tre victime n'avait d'autre cause que la haineuse envie d'Eustache, pouss�e jusqu'au d�lire par la r�cente �l�vation de son ami; puis enfin, singulier hasard, ma soeur de lait recevait ce jour-l� m�me de T�trik, alors en route pour l'Italie, une lettre dans laquelle il lui apprenait que, sa sant� d�p�rissant de plus en plus, les m�decins n'avaient vu pour lui qu'une chance de salut: un voyage dans un pays m�ridional; il se rendait donc � Rome avec son fils. Ces faits, la conduite de T�trik depuis la mort de Victorin, ses lettres touchantes et les raisons irr�futables, je l'avoue, que me donnait Victoria, d�truisirent encore une fois ma d�fiance � l'�gard de l'ancien gouverneur de Gascogne je me persuadai aussi, chose d'ailleurs rigoureusement croyable d'apr�s les ant�c�dents d'Eustache, que l'horrible meurtre dont il s'�tait rendu coupable n'avait eu d'autre motif qu'une jalousie f�roce, exalt�e jusqu'� la folie furieuse par la r�cente et haute fortune de son ami.

J'ai tenu la promesse faite au bon et brave Marion � sa derni�re heure. Sa mort a �t� attribu�e � un meurtrier inconnu, mais non pas � Eustache. J'avais rapport� son �p�e � Victoria; aucun soup�on ne plana donc sur ce sc�l�rat, qui ne reparut jamais ni � Mayence ni au camp. Les restes de Marion, pleur� par l'arm�e enti�re, re�urent les pompeux honneurs militaires dus au g�n�ral et au chef de la Gaule. CHAPITRE V Le jour le plus n�faste de ma vie, apr�s celui ou j'ai accompagn� jusqu'aux b�chers, qui les ont r�duits en cendres, les restes de Victorin, de son fils et de ma bien-aim�e femme Ell�n, a �t� le jour o� sont arriv�s les �v�nements suivants. Ce r�cit, mon enfant, se passe cinq ans apr�s le meurtre de Marion, successeur de Victorin au gouvernement de la Gaule. Victoria n'habite plus Mayence, mais Tr�ves, grande et splendide ville gauloise de ce c�t�-ci du Rhin. Je continue de demeurer avec ma soeur de lait; Sampso, qui t'a servi de m�re depuis la mort de mon Ell�n toujours regrett�e, Sampso est devenue ma femme... Le soir de notre mariage, elle m'a avou� ce dont je ne m'�tais jamais dout�, qu'ayant toujours ressenti pour moi un secret penchant, elle avait d'abord r�solu de ne pas se marier et de partager sa vie entre Ell�n, moi et toi, mon enfant. La mort de ma femme, l'affection, la profonde estime que m'inspirait Sampso, ses vertus, les soins dont elle te comblait, ta tendresse pour elle, car tu la ch�rissais comme ta m�re qu'elle rempla�ait, les n�cessit�s de ton �ducation, enfin les instances de Victoria, qui, appr�ciant les excellentes qualit�s de Sampso, d�sirait vivement cette union: tout m'engageait � proposer ma main � ta tante. Elle accepta; sans le souvenir de la mort de Victorin et de celle d'Ell�n, dont nous parlions chaque jour avec Sampso, les larmes aux yeux, sans la douleur incurable de Victoria, songeant toujours � son fils et � son petit-fils, j'aurais retrouv� le bonheur apr�s tant de chagrins. J'habitais donc la maison de Victoria dans la ville de Tr�ves: le jour venait de se lever, je m'occupais de quelques �critures pour la m�re des camps, car j'avais conserv� mes fonctions pr�s d'elle, j'ai vu entrer chez moi sa servante de confiance, nomm�e _Mora_; elle �tait n�e, disait-elle, en Mauritanie, d'o� lui venait son nom de Mora; elle avait, ainsi que les habitants de ce pays, le teint bronz�, presque noir, comme celui des n�gres; cependant, malgr� la sombre couleur de ses traits, elle �tait jeune et belle encore. Depuis quatre ans (remarque cette date, mon enfant), depuis quatre ans que Mora servait ma soeur de lait, elle avait gagn� son affection par son z�le, sa r�serve et son d�vouement qui semblait � toute �preuve: parfois Victoria, cherchant quelque distraction � ses chagrins, demandait � Mora de chanter, car sa voix �tait remarquablement pure; elle savait des airs d'une m�lancolie douce et �trange. Un des officiers de l'arm�e �tait all� jusqu'au Danube; il nous dit un jour, en �coutant Mora, qu'il avait d�j� entendu ces chants singuliers dans les montagnes de Hongrie. More parut fort surprise, et r�pondit qu'elle avait appris tout enfant, dans son pays de Mauritanie, les m�lodies qu'elle nous r�p�tait.

-- Scanvoch, me dit Mora en entrant chez moi, ma ma�tresse d�sire vous parler. -- Je te suis, Mora. -- Un mot auparavant, je vous prie. -- Que veux-tu? -- Vous �tes l'ami, le fr�re de lait de ma ma�tresse... ce qui la touche vous touche... -- Sans doute... qu'y a-t-il? -- Hier, vous, avez quitt� ma ma�tresse apr�s avoir pass� la soir�e pr�s d'elle avec votre femme et votre enfant... -- Oui... et Victoria s'est retir�e pour se reposer... -- Non... car peu de temps apr�s votre d�part j'ai introduit pr�s d'elle un homme envelopp� d'un manteau. Apr�s un entretien, qui a dur� presque la moiti� de la nuit, avec cet inconnu, ma ma�tresse, au lieu de se coucher, a �t� si agit�e, qu'elle s'est promen�e dans sa chambre jusqu'au jour. -- Quel est cet homme? me suis-je dit tout haut dans le premier moment de ma surprise; car Victoria n'avait pas d'habitude de secrets pour moi. Quel myst�re? Mora, croyant que je l'interrogeais, indiscr�tion dont je me serais gard� par respect pour Victoria, me r�pondit: -- Apr�s votre d�part, Scanvoch, ma ma�tresse m'a dit: �Sors par le jardin; tu attendras � la petite porte... on y frappera d'ici � peu de temps; un homme en manteau gris se pr�sentera... tu l'introduiras ici... et pas un mot de cette entrevue � qui que ce soit...� -- Ce secret, Mora, tu aurais d� me le taire... -- Peut-�tre ai-je tort de ne pas garder le silence, m�me envers vous, Scanvoch, l'ami d�vou�, le fr�re de ma ma�tresse; mais elle m'a paru si agit�e apr�s le d�part de ce myst�rieux personnage, que j'ai cru devoir tout vous dire... Puis, enfin, autre chose encore m'a d�cid�e � m'adresser � vous... -- Ach�ve... -- Cet homme, je l'ai reconduit � la porte du jardin... Je marchais � quelques pas devant lui... Sa col�re �tait si grande, que je l'ai entendu murmurer de mena�antes paroles contre ma ma�tresse; cela surtout m'a d�termin�e � lui d�sob�ir au sujet du secret qu'elle m'avait recommand�... -- As-tu dit � Victoria que cet homme l'avait menac�e?

-- Non... car � peine j'�tais de retour aupr�s d'elle, qu'elle m'a ordonn� d'un ton brusque... elle, toujours si douce pour moi, de la laisser seule... Je me suis retir�e dans une chambre voisine... et jusqu'� l'aube, o� ma ma�tresse s'est jet�e toute v�tue sur son lit, je l'ai entendue marcher avec agitation... J'ai cependant longtemps h�sit� avant de me d�cider � ces r�v�lations, Scanvoch, mais lorsque tout � l'heure ma ma�tresse m'a appel�e pour m'ordonner de vous aller qu�rir, je n'ai pas regrett� ce que j'ai fait... Ah! si vous l'aviez vue! comme elle �tait p�le et sombre!... Je me rendis chez Victoria tr�s-inquiet... Je fus douloureusement frapp� de l'expression de ses traits... Mora ne m'avait pas tromp�. Avant de continuer ce r�cit, et pour t'aider � le comprendre, mon enfant, il me faut te donner quelques d�tails sur une disposition particuli�re de la chambre de Victoria... Au fond de cette vaste pi�ce se trouvait une sorte de cellule ferm�e par d'�pais rideaux d'�toffe; dans cette cellule, o� ma soeur de lait se retirait souvent pour regretter ceux qu'elle avait tant aim�s, se trouvaient, au-dessus des symboles sacr�s de notre foi druidique, les casques et les �p�es de son p�re, de son �poux et de Victorin; l� aussi se trouvait, ch�re et pr�cieuse relique... le berceau du petit-fils de cette femme tant �prouv�e par le malheur... Victoria vint � moi et me dit d'une voix alt�r�e: -- Fr�re... pour la premi�re fois de ma vie j'ai eu un secret pour toi... fr�re... pour la premi�re fois de ma vie je vais user de ruse et de dissimulation... Puis, me prenant la main, -- la sienne �tait br�lante, fi�vreuse, -- elle me conduisit vers la cellule, �carta les rideaux �pais qui la fermaient, et ajouta: -- Les moments sont pr�cieux; entre dans ce r�duit, restes-y muet, immobile... et ne perds pas un mot de ce que tu vas entendre tout � l'heure... Je te cache l� d'avance pour �loigner tout soup�on... Les rideaux de la cellule se referm�rent sur moi; je restai dans l'obscurit� pendant quelque temps; je n'entendis que le pas de Victoria sur le plancher; elle marchait avec agitation. J'�tais dans cette cachette depuis une demi-heure peut-�tre, lorsque la porte de la chambre de Victoria s'ouvrit, se referma, et une voix dit ces mots: -- Salut � Victoria la Grande. C'�tait la voix de T�trik, toujours mielleuse et insinuante. L'entretien suivant s'engagea entre lui et Victoria; ainsi qu'elle me l'avait recommand�, je n'en ai pas oubli� une parole, car dans la journ�e m�me je l'ai transcrit de souvenir, et parce que je sentais toute la gravit� de cette conversation, et parce que cette mesure m'�tait command�e par une circonstance que tu apprendras bient�t. -- Salut � Victoria la Grande, avait dit l'ancien gouverneur de

Gascogne. -- Salut � vous, T�trik. -- La nuit vous a-t-elle, Victoria, port� conseil? -- T�trik, r�pondit Victoria d'un ton parfaitement calme et qui contrastait avec l'agitation o� je venais de la voir plong�e, T�trik, vous �tes po�te? -- � quel propos, je vous prie, cette question? -- Enfin... vous faites des vers? -- Il est vrai... je cherche parfois dans la culture des lettres quelque distraction aux soucis des affaires d'�tat... et surtout aux regrets �ternels que m'a laiss�s la mort de notre glorieux et infortun� Victorin... auquel je survis contre mon attente... Je vous l'ai souvent r�p�t�, Victoria... en nous entretenant de ce jeune h�ros... que j'aimais aussi paternellement que s'il e�t �t� mon enfant... J'avais~ deux fils, il ne m'en reste qu'un... Je suis po�te, dites-vous? h�las! je voudrais �tre l'un de ces g�nies qui donnent l'immortalit� � ceux qu'ils chantent... Victorin vivrait dans la post�rit� comme il vit dans le coeur de ceux qui le regrettent! Mais � quoi bon me parler de mes vers... � propos de l'important sujet qui me ram�ne aupr�s de vous? -- Comme tous les po�tes... vous relisez plusieurs fois vos vers afin de les corriger? -- Sans doute... mais... -- Vous les oubliez, si cela se peut dire, � cette fin qu'en les lisant de nouveau vous soyez, frapp� davantage de ce qui pourrait blesser votre esprit et votre oreille? -- Certes, apr�s avoir d'inspiration �crit quelque ode, il m'est parfois arriv� de laisser, ainsi que l'on dit, _dormir ces vers_ pendant plusieurs mois; puis, les relisant, j'�tais choqu� de choses qui m'avaient d'abord �chapp�. Mais encore une fois, Victoria, il n'est pas question de po�sie... -- Il y a un grand avantage en effet � laisser ainsi dormir des id�es et � les reprendre ensuite, r�pondit ma soeur de lait avec un sang-froid dont j'�tais de plus en plus �tonn�. Oui, cette m�thode est bonne; ce qui, sous le feu de l'inspiration, ne nous avait pas d'abord bless�... nous blesse parfois, alors que l'inspiration s'est refroidie... Si cette �preuve est utile pour un frivole jeu d'esprit, ne doit-elle pas �tre plus utile encore lorsqu'il s'agit des circonstances graves de la vie?... -- Victoria... je ne vous comprends pas. -- Hier, dans la journ�e, j'ai re�u de vous une lettre con�ue en ces termes: �Ce soir, je serai � Tr�ves � l'insu de tous; je vous adjure au nom des plus grands int�r�ts de notre ch�re patrie, de me recevoir

en secret, et de ne parler � personne, pas m�me � votre ami et fr�re Scanvoch; j'attendrai vers minuit votre r�ponse � la porte du jardin de votre maison.� -- Et cette entrevue... vous me l'avez accord�e, Victoria... Malheureusement pour moi, elle n'a pas �t� d�cisive, et au lieu de retourner � Mayence sans que ma venue ait �t� connue dans cette ville, j'ai �t� forc� de rester aujourd'hui, puisque vous avez remis � ce matin la r�ponse et la r�solution que j'attends de vous. -- Cette r�solution, je ne saurais vous la faire conna�tre avant d'avoir soumis votre proposition � l'�preuve dont nous parlions tout � l'heure. -- Quelle �preuve? -- T�trik, j'ai laiss� dormir... ou plut�t j'ai dormi avec vos offres, faites-les moi de nouveau... Peut-�tre alors ce qui m'avait bless�e... ne me blessera plus... peut-�tre ce qui ne m'avait pas choqu�e me choquera-t-il... -- Victoria, vous, si s�rieuse, plaisanter en un pareil moment!... -- Celle-l� qui, avant d'avoir � pleurer son p�re et son �poux, son fils et son petit-fils, souriait rarement... celle-l� ne choisit pas le temps d'un deuil �ternel pour plaisanter... croyezmoi, T�trik... -- Cependant... -- Je vous le r�p�te, vos propositions d'hier m'ont paru si extraordinaires... elles ont soulev� dans mon esprit tant d'ind�cision, tant d'�tranges pens�es, qu'au lieu de me prononcer sous le coup de ma premi�re impression... je veux tout oublier et vous entendre encore, comme si pour la premi�re fois vous me parliez de ces choses. -- Victoria, votre haute raison, votre esprit d'une d�cision toujours si prompte, si s�re, ne m'avaient pas habitu�, je l'avoue, � ces temp�raments. -- C'est que jamais, dans ma vie, d�j� longue, je n'ai eu � me d�cider sur des questions de cette gravit�. -- De gr�ce, rappelez-vous qu'hier... -- Je ne veux rien me rappeler... Pour moi, notre entretien d'hier n'a pas eu lieu... Il est minuit, Mora vient d'aller vous qu�rir � la porte du jardin; elle vous a introduit pr�s de moi: vous parlez, je vous �coute... -- Victoria... -- Prenez garde... si vous me refusez, je vous r�pondrai peut-�tre selon ma premi�re impression d'hier... et, vous le savez, T�trik, lorsque je me prononce... c'est toujours d'une mani�re irr�vocable...

-- Votre premi�re impression m'est donc d�favorable? s'�cria-t-il avec un accent rempli d'anxi�t�. Oh! ce serait un grand malheur! -- Parlez donc de nouveau, si vous voulez que ce malheur soit r�parable... -- Qu'il en soit ainsi que vous le d�sirez, Victoria... bien qu'une pareille singularit� de votre part me confonde... Vous le voulez? soit... Notre entretien d'hier n'a pas eu lieu... je vous revois en ce moment pour la premi�re fois apr�s une assez longue absence, quoiqu'une fr�quente correspondance ait toujours eu lieu entre nous, et je vous dis ceci: Il y a cinq ans, frapp� au coeur par la mort de Victorin... mort � jamais funeste, qui emportait avec elle mes esp�rances pour le glorieux avenir de la Gaule!... j'�tais mourant en Italie, � Rome, o� mon fils m'avait accompagn�... Ce voyage, selon les m�decins, devait r�tablir ma sant�; ils se trompaient: mes maux empiraient... Dieu voulut qu'un pr�tre chr�tien me f�t secr�tement amen� par un de mes amis r�cemment converti... La foi m'�claira et, en m'�clairant, elle fit un miracle de plus, elle me sauva de la mort... Je revins � une vie pour ainsi dire nouvelle, avec une religion nouvelle... Mon fils abjura comme moi, mais en secret, les faux dieux que nous avions jusqu'alors ador�s... � cette �poque, je re�us une lettre de vous, Victoria; vous m'appreniez le meurtre de Marion: guid� par vous, et selon mes pr�visions, il avait sagement, gouvern� la Gaule... Je restai an�anti � cette nouvelle, aussi d�sesp�rante qu'inattendue; vous me conjuriez, au nom des int�r�ts les plus sacr�s du pays, de revenir en Gaule: personne, disiez-vous, n'�tait capable, sinon moi, de remplacer Marion... Vous alliez plus loin: moi seul, dans l'�re nouvelle et pacifique qui s'ouvrait pour notre pays, je pouvais, en le gouvernant, combler sa prosp�rit�; vous faisiez un v�h�ment appel � ma vieille amiti� pour vous, � mon d�vouement � notre patrie... Je quittai Rome avec mon fils; un mois apr�s j'�tais aupr�s de vous, � Mayence; vous me promettiez votre tout-puissant appui aupr�s de l'arm�e, car vous �tiez ce que vous �tes encore aujourd'hui, la m�re des camps... Pr�sent� par vous � l'arm�e, je fus acclam� par elle... Oui, gr�ce � vous seule, moi, gouverneur civil, moi, qui de ma vie n'avais touch� l'�p�e, je fus, chose unique jusqu'alors, acclam� chef unique de la Gaule, puisque vous d�clariez fi�rement de ce jour � l'empereur que la Gaule, d�sormais ind�pendante, n'ob�irait qu'� un seul chef gaulois librement �lu... L'empereur, engag� dans sa d�sastreuse guerre d'Orient contre la reine Z�nobie, votre h�ro�que �mule, l'empereur c�da... Seul, je gouvernai notre pays. Ruper, vieux g�n�ral �prouv� dans les guerres du Rhin, fut charg� du commandement des troupes; l'arm�e, dans sa constante idol�trie pour vous, voulut vous conserver au milieu d'elle... Moi, je m'occupai de d�velopper en Gaule les bienfaits de la paix... Toujours secr�tement fid�le � la foi chr�tienne, je ne crus pas politique de la confesser publiquement; je vous ai donc cach� � vous-m�me, Victoria, jusqu'� aujourd'hui, ma conversion � la religion dont le pape est � Rome. Depuis cinq ans la Gaule, prosp�re au dedans, est respect�e au dehors; j'ai �tabli le si�ge de mon gouvernement et du s�nat � Bordeaux, tandis que vous restiez au milieu de l'arm�e qui couvre nos fronti�res, pr�te � repousser, soit de nouvelles invasions des Franks, soit les Romains, s'ils voulaient maintenant attenter � notre compl�te

ind�pendance si ch�rement reconquise... Vous le savez, Victoria, je me suis toujours inspir� de votre haute sagesse, soit en venant souvent vous visiter � Tr�ves, depuis que vous avez quitt� Mayence, soit en correspondant journellement avec vous sur les affaires du pays; mais je ne m'abuse pas, Victoria, et je suis fier de reconna�tre cette v�rit�: votre main toute-puissante m'a seule �lev� au pouvoir, seule elle m'y soutient... Oui, du fond de sa modeste maison de Tr�ves, la m�re des camps est de fait imp�ratrice de la Gaule... et moi, malgr� le pouvoir dont je jouis, je suis, et je m'en honore, Victoria, je suis votre premier sujet... Ce rapide regard sur le pass� �tait indispensable pour �tablir nettement la position pr�sente... Ainsi que je vous l'ai dit hier, veuillez-vous le rappeler... -- Je ne me souviens plus d'hier... Poursuivez, T�trik... -- La d�plorable mort de Victorin et de son fils, le meurtre de Marion, vous prouvent la funeste fragilit� des pouvoirs �lectifs... Cette id�e n'est pas, vous le savez, nouvelle chez moi... J'�tais autrefois venu � Mayence afin de vous engager � acclamer l'enfant de Victorin l'h�ritier de son p�re... Dieu a voulu qu'un crime affreux ruin�t ce projet auquel vous eussiez peut-�tre consenti plus tard... -- Continuez... -- La Gaule est maintenant en paix, sa valeureuse arm�e vous est d�vou�e plus qu'elle ne l'a jamais �t� � aucun g�n�ral, elle impose � nos ennemis; notre beau pays, pour atteindre � son plus haut point de prosp�rit�, n'a plus besoin que d'une chose, la stabilit�; en un mot, il lui faut une autorit� qui ne soit plus livr�e au caprice d'une �lection intelligente aujourd'hui, stupide demain; il nous faut donc un gouvernement qui ne soit plus personnifi� dans un homme toujours � la merci du soul�vement militaire de ceux qui l'ont �lu, ou du poignard d'un assassin. L'institution monarchique, bas�e non sur un homme, mais sur un principe, existait en Gaule il y a des si�cles; elle peut seule aujourd'hui donner � notre pays la force, la prosp�rit�, qui lui manquent... La monarchie, vous disais-je hier, Victoria, seule, vous pouvez la r�tablir en Gaule: je viens vous en offrir les moyens, guid� par mon fervent amour pour mon pays... -- C'est cette offre que je veux vous entendre me proposer de nouveau, T�trik... -- Ainsi, vous exigez... -- Rien n'a �t� dit hier... parlez... -- Victoria, vous disposez de l'arm�e... moi, je gouverne le pays; vous m'avez fait ce que je suis... j'ai plaisir � vous le r�p�ter... vous �tes au vrai l'imp�ratrice de la Gaule, et moi, votre premier sujet... Unissons-nous dans un but commun pour assurer � jamais l'avenir de notre glorieuse patrie; unissons, non pas nos corps, je suis vieux... vous �tes belle et jeune encore, Victoria... mais unissons nos �mes devant un pr�tre de la religion nouvelle, dont le pape est � Rome... Embrassez le christianisme, devenez mon �pouse devant Dieu... et proclamez-nous, vous,

imp�ratrice, moi, empereur des Gaules... L'arm�e n'aura qu'une voix pour vous �lever au tr�ne... vous r�gnerez seule et sans partage... Quant � moi, vous le savez, je n'ai aucune ambition, et, malgr� mon vain titre d'empereur, je continuerai d'�tre votre premier sujet... Seulement, il sera, je crois, tr�s-politique d'adopter mon fils comme successeur au tr�ne; il est en �ge d'�tre mari�; nous choisirons pour lui une alliance souveraine... j'ai d�j� mes vues... et la monarchie des Gaules est � jamais fond�e... Voil�, Victoria, ce que je vous proposais hier... voil� ce que je vous propose aujourd'hui... Je vous ai, selon votre d�sir, expos� de nouveau mes projets pour le bien du pays; adoptez ce plan, fruit de longues ann�es de m�ditation, d'exp�rience... et la Gaule marche � la t�te des nations du monde... Un assez long silence de ma soeur de lait suivit ces paroles de son parent... Elle reprit, toujours calme: -- J'ai �t� sagement inspir�e en voulant vous entendre une seconde fois, T�trik... Et d'abord, dites-moi, vous avez abjur� pour la religion nouvelle l'antique foi de nos p�res? La Gaule, presque tout enti�re, est cependant rest�e fid�le � la foi druidique. -- Aussi ai-je tenu, par politique, mon abjuration secr�te; mais si, acceptant mon offre, vous abjuriez aussi votre idol�trie lors de notre mariage, je confesserais tr�s-haut ma nouvelle croyance; et, tr�s-probablement, votre conversion, � vous, Victoria, l'idole de notre peuple, entra�nerait la conversion des trois quarts du pays. -- Dites-moi, T�trik, vous avez abjur� la croyance de nos p�res pour la foi nouvelle, pour l'�vangile pr�ch� par ce jeune homme de Nazareth, crucifi� � J�rusalem il y a plus de deux si�cles... � cette foi nouvelle, vous croyez sans doute? -- L'aurais-je embrass�e sans cela? -- Cet �vangile, je l'ai lu... Une a�eule de Scanvoch a assist� aux derniers jours de J�sus, l'ami des esclaves et des afflig�s... Or, dans les tendres et divines paroles du jeune ma�tre de Nazareth, je n'ai trouv� que des exhortations au renoncement des richesses, � l'humilit�, � l'�galit� parmi les hommes... et voici que, fervent et nouveau converti, vous r�vez la royaut�... -- Un mot, Victoria... -- Durant sa vie, le jeune docteur de Nazareth disait: �Le ma�tre n'est pas plus que le disciple... l'esclave est autant que son seigneur...� Il se disait fils de Dieu, de m�me que notre foi druidique nous apprend que nous sommes tous fils d'un m�me Dieu... -- Pris en un sens absolu, l'�vangile de Notre-Seigneur J�susChrist ne serait, vous l'avouerez, qu'une machine d'�ternelle r�bellion du pauvre contre le riche, du serviteur contre son ma�tre, du peuple contre ses chefs, la n�gation enfin de toute autorit�; tandis que les religions, au contraire, doivent rendre l'autorit� plus puissante, plus redoutable... -- Je sais cela... Nos druides, au temps de leur barbarie

primitive, et avant de devenir les plus sublimes des hommes, se sont aussi rendus redoutables aux peuples ignorants, alors qu'ils les frappaient de terreur et les �crasaient sous leur pouvoir; mais-le jeune ma�tre de Nazareth a fl�tri ces fourberies atroces en disant avec indignation: �Vous voulez faire porter aux hommes des fardeaux �crasants, que vous ne touchez pas, vous, pr�tres du bout du doigt...� -- La raison d'�tat passe avant les principes... Rien de plus p�rilleux, Victoria, que d'abandonner la nomination d'un chef politique ou religieux au brutal caprice d'une �lection populaire... L'int�r�t du pr�sent et de l'avenir vous fait donc une loi d'accepter mes offres... Je me r�sume: Prenez-moi pour �poux; embrassez, comme moi, la foi nouvelle; faites-nous proclamer par l'arm�e, vous et moi, empereur et imp�ratrice; adoptez mon fils et sa post�rit�... La Gaule, � notre exemple, se fait tout enti�re chr�tienne; et, soutenus par les pr�tres et les �v�ques, nous poss�dons l'autorit� la plus souveraine, la plus absolue, dont aient jamais joui un empereur et une imp�ratrice!... Soudain la voix de Victoria, jusqu'alors calme et contenue, �clata indign�e, mena�ante: -- T�trik! vous me proposez l� un pacte sacril�ge... tyrannique... inf�me! -- Victoria, que signifie?... -- Hier, je vous croyais insens�..., aujourd'hui, que vous m'avez ouvert les profondeurs de votre �me infernale... je vous crois un monstre d'ambition et de sc�l�ratesse!... -- Moi! grand Dieu! -- Vous!... Oh! � cette heure le pass� �claire pour moi le pr�sent, et le pr�sent l'avenir... B�ni soyez-vous, � H�sus!... Je n'�tais pas seule � entendre cet effrayant complot!... -- Que dites-vous? -- Vous m'avez inspir�, � H�sus! et j'ai voulu avoir un t�moin cach�, qui affirmerait au besoin la r�alit� de ce projet monstrueux... car ma parole elle-m�me... non, la parole de Victoria ne serait pas crue si elle d�voilait tant d'horreurs!... Viens, mon fr�re... viens, Scanvoch!... � cet appel de Victoria, je m'�criai: -- Ma soeur... je ne dis plus comme autrefois: Je soup�onne cet homme!... je dis: J'accuse le criminel! -- Ce n'est pas d'aujourd'hui que vous m'accusez, Scanvoch, reprit T�trik avec un imp�rieux d�dain, ce n'est pas d'aujourd'hui que ces folles accusations sont tomb�es devant mon m�pris... -- Je te soup�onnais autrefois, T�trik, lui dis-je, d'avoir, par tes machinations t�n�breuses, amen� la mort de Victorin et celle de son fils au berceau... Aujourd'hui, moi, Scanvoch, je t'accuse

de cette horrible trame!... -- Prends garde, dit T�trik p�le, sombre, mena�ant, prends garde, mon pouvoir est grand... -- Mon fr�re, me dit Victoria, ta pens�e est la mienne... Parle sans crainte... moi aussi j'ai un grand pouvoir... -- T�trik, je te soup�onnais autrefois d'avoir tuer Marion... aujourd'hui, moi, Scanvoch, je t'accuse de ce crime!... -- Malheureux insens�! o� sont les preuves de ce que tu as l'audace d'avancer?... -- Oh! je le sais... tu es prudent et habile autant que patient, tu brises tes instruments dans l'ombre apr�s t'en �tre servi. -- Ce sont des mots, reprit T�trik avec un calme glacial; mais les preuves o� sont-elles?... -- Les preuves, s'�cria Victoria, elles sont dans tes propositions sacril�ges... �coute, T�trik, voici la v�rit�: tu as con�u le projet d'�tre empereur h�r�ditaire de la Gaule longtemps avant la mort de Victorin; ta proposition de faire acclamer mon petit-fils comme h�ritier du pouvoir de son p�re �tait � la fois un leurre destin� � me tromper sur tes desseins et un premier pas dans la voie que tu poursuivais... -- Victoria, la passion vous �gare. Quel maladroit ambitieux j'aurais �t�, moi, voulant arriver un jour � l'empire h�r�ditaire... vous conseiller de faire d�cerner ce pouvoir � votre race... -- Le principe �tait accept� par l'arm�e: l'h�r�dit� du pouvoir reconnue pour l'avenir; tu te d�barrassais ensuite de mon fils et de mon petit-fils, ce que tu as fait... -- Moi... -- Tout maintenant se d�voile � mes yeux... Cette boh�mienne maudite a �t� ton instrument; elle est venue � Mayence pour s�duire mon fils, pour le pousser, par ses refus, � l'acte inf�me aux prix duquel cette cr�ature mettait ses faveurs... Ce crime commis, mon fils devait �tre tu� par Scanvoch, rappel� � Mayence cette nuit-l� m�me, ou massacr� par l'arm�e, pr�venue et soulev�e � temps par tes �missaires... -- Des preuves, Victoria! des preuves!... -- Je n'en ai pas... mais cela est! Dans la m�me nuit, tu as fait tuer mon petit-fils entre mes bras: ma race a �t� �teinte... ton premier pas vers l'empire �tait marqu� dans le sang. Tu as ensuite refus� le pouvoir et propos� l'�l�vation de Marion... Oh! je l'avoue, � ce prodige d'astuce infernale, mes soup�ons, un moment �veill�s, se sont �vanouis... Deux mois apr�s son acclamation comme chef de la Gaule... Marion tombait sous le fer d'un meurtrier, ton instrument.

-- Des preuves..., reprit T�trik impassible, des preuves!... -- Je n'en ai pas, mais cela est... Tu restais seul: Victorin, son fils, Marion, tu�s... Alors, devenue, sans le savoir, ta complice, je t'ai adjur� de prendre le gouvernement du pays... Tu triomphais, mais � demi... tu gouvernais, mais, tu l'as dit, tu n'�tais que mon premier sujet, � moi, la m�re des camps... Oh! je le vois � cette heure, mon pouvoir te g�ne! l'arm�e, la Gaule, t'ont accept� pour leur chef, pr�sent� par moi; elles ne t'ont pas choisi... D'un mot je peux te briser comme je t'ai �lev�... Aveugl� par l'ambition, tu as jug� mon coeur d'apr�s le tien; tu m'as crue capable de vouloir changer mon influence sur l'arm�e contre la couronne d'imp�ratrice, et d'introniser � ce prix toi et ta race... Tu as conclu avec le pape et les �v�ques un pacte t�n�breux, dans l'espoir d'asservir un jour cet intelligent et fier peuple gaulois, qui, libre, choisit librement ses chefs, et reste fid�le � la religion de ses p�res. Quoi! il a bris� depuis des si�cles, par les mains sacr�es de Ritha-Ga�r, le joug des rois... et tu voudrais de nouveau lui imposer ce joug, en t'alliant avec la nouvelle �glise?... Eh bien, moi, Victoria, la m�re des camps, je te dis ceci � toi T�trik, chef de la Gaule: Devant le peuple et l'arm�e, je t'accuse de vouloir asservir la Gaule! je t'accuse d'avoir reni� la foi de tes p�res! je t'accuse d'avoir contract� une secr�te alliance avec les �v�ques! je t'accuse de vouloir usurper la couronne imp�riale pour toi et pour ta race... Oui, de ceci, moi, Victoria, je t'accuse, et je t'accuserai devant le peuple et l'arm�e, te d�clarant tra�tre, ren�gat, meurtrier, usurpateur... Je vais demander sur l'heure que tu sois jug� par le s�nat, et puni de mort pour tes crimes si tu es reconnu coupable!... Malgr� la v�h�mence des accusations de ma soeur de lait, T�trik revint � son calme habituel, dont il �tait un moment sorti pour me menacer, et r�pondit de sa voix la plus onctueuse: -- Victoria, j'avais cru profitable � la Gaule le projet que je vous ai soumis... n'y pensons plus... Vous m'accusez, je suis pr�t � r�pondre devant le s�nat et l'arm�e... Si ma mort, prononc�e par mes juges, � votre instigation, peut �tre d'un utile enseignement pour le pays, je ne vous disputerai pas le peu de jours qui me restent � vivre. Je reste � Tr�ves, o� j'attendrai la d�cision du s�nat... Adieu, Victoria... l'avenir prouvera qui de vous ou de moi aimait la Gaule d'un amour �clair�... Encore adieu, Victoria... Et il fit un pas vers la porte; j'y arrivai avant lui, et, barrant le passage, je m'�criai: -- Tu ne sortiras pas! tu veux fuir la punition due � tes crimes... T�trik me toisa des pieds � la t�te avec une hauteur glaciale, et dit en se tournant � demi vers Victoria: -- Quoi! dans votre maison, de la violence contre un vieillard... contre un parent venu chez vous sans d�fiance... -- Je respecterai ce qui est sacr� en tout pays, l'hospitalit�,

r�pondit la m�re des camps. Vous �tes venu ici librement, vous sortirez librement. -- Ma soeur! m'�criai-je, prenez garde! votre confiance vous a d�j� �t� funeste... Victoria, d'un geste, m'interrompit, r�fl�chit, et dit avec amertume: -- Tu as raison... ma confiance a �t� funeste au pays; elle me p�se comme un remords... ne crains rien cette fois. Et elle frappa vivement sur un timbre... Presque aussit�t Mora parut. Apr�s quelques mots que sa ma�tresse lui dit � l'oreille, la servante se retira. -- T�trik, reprit Victoria, j'ai envoy� qu�rir le capitaine Paul et plusieurs officiers; ils vont venir vous chercher ici; ils vous accompagneront � votre logis...vous n'en sortirez que pour para�tre devant vos juges... -- Mes juges? -- L'arm�e nommera un tribunal... ce tribunal vous jugera, T�trik... -- Je suis aussi justiciable du s�nat. -- Si le tribunal militaire vous condamne, vous serez renvoy� devant le s�nat... si le tribunal militaire vous absout, vous serez libre; la vengeance divine pourra seule vous atteindre. Mora rentra pour annoncer � sa ma�tresse l'ex�cution de ses ordres au sujet du capitaine Paul. Je me souvins plus tard, mais, h�las! trop tard, que Mora �changea quelques paroles � voix basse avec T�trik, assis pr�s de la porte. -- Scanvoch, met dit Victoria, tu as entendu ma conversation avec T�trik... tu te la rappelles? -- Parfaitement... -- Tu vas aller, sur l'heure, la transcrire fid�lement. -- Puis, se retournant vers le chef de la Gaule, elle ajouta: -- Ce sera votre acte d'accusation; il sera lu devant le tribunal militaire, et ensuite ce tribunal d�cidera de votre sort. -- Victoria, reprit froidement T�trik, �coutez les conseils d'un vieillard, autrefois et encore � cette heure votre meilleur ami. Accuser un homme est facile, prouver son crime est difficile... -- Tais-toi, d�testable hypocrite! s'�cria la m�re des camps avec emportement; ne me pousse point � bout... Je ne sais ce qui me tient de te livrer sur l'heure � la brutale justice des soldats. - Puis, joignant les mains: -- H�sus, donne-moi la force d'�tre �quitable, m�me envers cet homme... Apaise en moi, � H�sus! ces bouillonnements de col�re qui troubleraient mon jugement!

Mora, ayant entendu quelque bruit derri�re la porte, l'ouvrit, et revint dire � sa ma�tresse: -- On annonce l'arriv�e du capitaine Paul. Victoria fit signe � T�trik; il franchit le seuil en poussant un profond soupir, et en disant d'un accent p�n�tr�: -- Seigneur! Seigneur! dissipez l'aveuglement de mes ennemis... pardonnez-leur comme je leur pardonne... La m�re des camps, s'adressant � sa servante au moment o� elle sortait sur les pas du chef de la Gaule: -- Mora, j'ai la poitrine en feu... apporte-moi une coupe d'eau m�lang�e d'un peu de miel. La servante fit un signe de t�te empress�, puis elle disparut ainsi que T�trik, rest� pendant un instant au seuil de la porte. -- Ah! mon fr�re! murmura Victoria avec accablement lorsque nous f�mes seuls, ma longue lutte avec cet homme m'a �puis�e... la vue du mal me cause un abattement douloureux... je suis bris�e; tiens, prends ma main, elle br�le! -- L'insomnie, l'�motion, l'horreur longtemps contrainte que vous inspirait T�trik, ont caus� votre agitation fi�vreuse... Prenez un peu de repos, ma soeur; je vais aller transcrire votre entretien avec cet homme... Ce soir, justice sera faite. -- Tu as raison; il me semble que si je pouvais dormir, cela me soulagerait... Va, mon fr�re, ne quitte pas la maison... -- Voulez-vous que j'envoie Sampso veiller pr�s de vous? -- Non... je pr�f�re �tre seule: le sommeil me viendra plus facilement... Mora parut � ce moment, portant une coupe pleine de breuvage, qu'elle offrit � sa ma�tresse. Celle-ci prit le vase et en but le contenu avec avidit�. Laissant ma soeur de lait aux soins de sa servante, je remontai chez moi afin de relater fid�lement les paroles de T�trik. Je terminais ce travail, commenc� depuis deux heures, lorsque je vis entrer Mora, p�le, �pouvant�e. -- Scanvoch, me dit-elle d'une voix haletante, venez... venez vite!... Laissez l� cette �criture... -- Qu'y a-t-il? -- Ma ma�tresse... malheur! malheur!... Venez vite!... -- Victoria!... un malheur la menace? m'�criai-je en me dirigeant � la h�te vers l'appartement de ma soeur de lait, tandis que Mora, me suivant, disait:

-- Elle m'avait renvoy�e pour �tre seule... Tout � l'heure je suis all�e dans sa chambre... et alors... � malheur!... -- Ach�ve... -- Je l'ai vue sur son lit... les yeux ouverts... mais immobile et livide comme une morte... Jamais je n'oublierai le spectacle affreux dont je fus frapp� en entrant chez Victoria. Couch�e tout �tendue sur son lit, elle �tait, ainsi que me l'avait dit Mora, immobile et livide comme une morte. Ses yeux fixes, �tincelants, semblaient retir�s au fond de leur orbite; ses traits, douloureusement contract�s, avaient la froide blancheur du marbre... Une pens�e me traversa l'esprit comme un �clair sinistre... Victoria mourait empoisonn�e!... -- Mora, m'�criai-je en me jetant � genoux aupr�s du lit de la m�re des camps, envoie � l'instant chercher le druide m�decin, et cours dire � Sampso de venir ici... La servante disparut. Je saisis une des mains de Victoria d�j� roidies et glac�es, je la couvris de larmes en m'�criant: -- Ma soeur! c'est moi... Scanvoch!... -- Mon fr�re!... murmura-t-elle. Et � entendre sa voix sourde, affaiblie, il me sembla qu'elle me r�pondait du fond d'un tombeau. Ses yeux, d'abord fixes, se tourn�rent lentement vers moi. L'intelligence divine, qui avait jusqu'alors illumin� ce beau regard si auguste et si doux, paraissait �teinte. Cependant, peu � peu, la connaissance lui revint, et elle dit: -- C'est toi... mon fr�re?... Je vais mourir... Tournant alors p�niblement la t�te de c�t� et d'autre, comme si elle e�t cherch� quelque chose, elle reprit en t�chant de lever un de ses bras, qui retomba presque aussit�t pesamment sur sa couche: -- L�, ce grand coffre, ouvre-le... tu y verras un coffret de bronze; apporte-le... J'ob�is et je d�posai sur le lit un petit coffret de bronze assez lourd. Au m�me instant entrait Sampso, avertie par Mora. -- Sampso, dit Victoria, prenez ce coffret, emportez-le chez vous... serrez-le soigneusement... Dans trois jours vous l'ouvrirez... la clef est attach�e au couvercle... Puis s'adressant � moi: -- Tu as transcrit mon entretien avec T�trik? -- J'achevais ce travail lorsque Mora est accourue.

-- Sampso, portez ce coffret chez vous, � l'instant, et revenez aussit�t avec les parchemins sur lesquels Scanvoch a tout � l'heure �crit... Allez, il n'y a pas un instant � perdre. Sampso ob�it et sortit �perdue... Je restais seul avec Victoria. -- Mon fr�re, me dit-elle, les moments sont pr�cieux, ne m'interromps pas... Je me sens mourir; je crois deviner la main qui me frappe, sans savoir comment elle m'a frapp�e... Ce crime couronne une longue suite de forfaits t�n�breux... Ma mort est � cette heure un grand danger pour la Gaule; il faut le conjurer... Tu es connu dans l'arm�e... on sait ma confiance en toi... Rassemble les officiers, les soldats... instruis-les des projets de T�trik... Cet entretien, que tu as transcrit, je vais, si j'en ai la force, le signer, pour donner cr�ance � tes paroles... La vie m'abandonne... Oh! que n'ai-je le temps de r�unir ici, � mon lit de mort, les chefs de l'arm�e, qui, ce soir, entoureront mon b�cher... Sur ce b�cher, tu d�poseras les armes de mon p�re, de mon �poux et de Victorin, et aussi le berceau de mon petitfils!... -- Scanvoch! s'�cria Sampso en entrant pr�cipitamment dans la chambre, les parchemins, tu les avais laiss�s sur la table... ils n'y sont plus!... -- C'est impossible! ai-je r�pondu stup�fait, il n'y a qu'un instant, ils y �taient encore. -- Oui, je les y ai vus lorsque Mora est venue m'avertir du malheur qui nous mena�ait, m'a dit Sampso; ils auront �t� d�rob�s en ton absence. -- Ces parchemins d�rob�s? Oh! cela est funeste! murmura Victoria. Quelle main myst�rieuse s'�tend donc sur cette maison? Malheur! malheur � la Gaule!... H�sus! Dieu tout-puissant! tu m'appelles dans ces mondes inconnus d'o� l'on plane peut-�tre sur ce monde que je quitte pour aller revivre ailleurs... H�sus! abandonneraisje cette terre sans �tre rassur�e sur l'avenir de mon pays tant aim�, avenir qui m'�pouvante? � Tout-Puissant! que ton divin esprit m'�claire � cette heure supr�me! H�sus! m'as-tu entendue? ajouta Victoria d'une voix plus haute, et se dressant sur son s�ant, le regard inspir�. Que vois-je? est-ce l'avenir qui se d�voile � mes yeux?... Cette femme, si p�le, quelle est-elle?... Sa robe est ensanglant�e... Sa couronne de feuilles de ch�ne, l'arbre sacr� de la Gaule, est sanglante aussi... l'�p�e que tenait sa main virile est bris�e � ses c�t�s... Un de ces sauvages franks, la t�te orn�e d'une couronne, tient cette noble femme sous ses genoux... H�sus! cette femme ensanglant�e... c'est _la Gaule!_... ce barbare agenouill� sur elle... c'est un _roi frank!_... Encore du sang! un fleuve de sang! il entra�ne dans son cours, � la lueur des flammes de l'incendie, des ruines et des milliers de cadavre!... Oh! cette femme... _la Gaule_, la voici encore, h�ve, amaigrie, v�tue de haillons, portant au cou le collier de fer de la servitude; elle se tra�ne � genoux, �cras�e sous un pesant fardeau... Le roi frank h�te, � coups de fouet, la marche de la Gaule esclave! Encore un torrent de sang... encore des cadavres... encore des ruines... encore des lueurs d'incendie... Assez! assez de d�bris! assez de massacres!... �

H�sus! joies du ciel! s'�cria Victoria, dont les traits sembl�rent soudain rayonner d'une splendeur divine, la noble femme est debout! la voil�... je la vois, plus belle, plus fi�re que jamais... le front ceint d'une couronne de feuilles de ch�ne!... D'une main, elle tient une gerbe d'�pis, de raisins et de fleurs... de l'autre, un drapeau surmont� du coq gaulois... elle foule d'un pied superbe les d�bris de son collier d'esclavage, la couronne des rois franks. Oui, cette femme, enfin libre, fi�re, glorieuse, f�conde... c'est la Gaule!... H�sus! H�sus!... piti� pour elle... Ces derniers mots �puis�rent les forces de Victoria: elle c�da pourtant � un dernier �lan d'exaltation, leva les yeux vers le ciel en croisant ses deux bras sur sa m�le poitrine, poussa un long g�missement et retomba sur sa couche fun�bre... La m�re des camps, Victoria la Grande, �tait morte!... J'avais, pendant qu'elle parlait, fait des efforts surhumains pour contenir mon d�sespoir; mais lorsque je la vis expirer, le vertige me saisit, mes genoux fl�chirent, mes forces, ma pens�e m'abonn�rent, et je perdis tout sentiment au moment o� j'entendis un grand tumulte dans la pi�ce voisine, tumulte domin� par ces mots: -- T�trik, le chef de la Gaule, meurt par le poison!... * * * Pendant plusieurs jours, ta seconde m�re, Sampso, mon enfant, me vit � l'agonie. Deux semaines environ s'�taient pass�es depuis la mort de Victoria, lorsque, pour la premi�re fois, rassemblant et raffermissant mes souvenirs, j'ai pu m'entretenir avec Sampso de notre perte irr�parable... Les derniers mots qui frapp�rent mon oreille, lorsque, bris� de douleur, je perdais connaissance aupr�s du lit de ma soeur de lait, avaient �t� ceux-ci: -- T�trik, le chef de la Gaule, meurt par le poison!... En effet, T�trik avait �t�, ou plut�t, parut avoir �t� empoisonn� en m�me temps que Victoria. � peine arriv� dans la maison du g�n�ral de l'arm�e, il sembla en proie � de cruelles souffrances; et lorsque, quinze jours apr�s, je revins � la vie, on craignait encore pour les jours de T�trik. Je l'avoue, � cette nouvelle �trange, je restai stup�fait; ma raison se refusait � croire cet homme coupable d'un forfait dont il �tait lui-m�me une des victimes. La mort de Victoria jeta la consternation dans la ville de Tr�ves, dans l'arm�e; plus tard, dans toute la nation. Les fun�railles de l'auguste m�re des camps semblaient �tre les fun�railles de la Gaule; on y voyait le pr�sage de nouveaux malheurs pour le pays... Le s�nat gaulois d�cr�ta l'apoth�ose de Victoria; elle fut c�l�br�e � Tr�ves, au milieu du deuil et des larmes de tous. La pompeuse solennit� du culte druidique, le chant des bardes, donn�rent un imposant �clat � cette c�r�monie fun�bre... Pendant huit jours, Victoria, embaum�e et couch�e sur un lit d'ivoire, couverte d'un tapis de drap d'or, fut expos�e � la v�n�ration de

tous les citoyens, qui se pressaient en foule dans la maison mortuaire, sans cesse envahie par cette arm�e du Rhin, dont Victoria �tait v�ritablement la m�re. Enfin elle fut port�e sur un b�cher, selon l'antique usage de nos p�res: les parfums fum�rent dans les rues de Tr�ves, sur le passage du cort�ge, suivi de toute l'arm�e, pr�c�d� des bardes chantant sur leurs harpes d'or les louanges de cette femme illustre; puis, le b�cher mis en feu, elle disparut au milieu des flammes �tincelantes. Une m�daille, frapp�e le jour m�me de la c�r�monie fun�bre, repr�sente, d'un c�t�, la t�te de l'h�ro�ne gauloise, casqu�e comme Minerve, et de l'autre, un aigle aux ailes �ploy�es, s'�lan�ant dans l'espace, l'oeil fix� sur le soleil, symbole de la foi druidique... L'�me, abandonnant ce monde-ci, ne va-t-elle pas rev�tir un corps nouveau dans les mondes inconnus?... Au revers de cette m�daille fut grav�e la formule ordinaire: _Cons�cration_, accompagn�e de ces mots: VICTORIA, EMPEREUR La Gaule, par cette appellation virile, immortalisait ainsi, dans son enthousiasme, la glorieuse m�re des camps, en lui d�cernant un titre qu'elle avait toujours refus� pendant sa vie, vie aussi modeste que sublime, consacr�e tout enti�re � son p�re, � son �poux, � son fils, � la gloire et au salut de la patrie!... Ma perplexit� �tait profonde: l'empoisonnement de T�trik, luttant encore, disait-on, contre la mort; la disparition du parchemin contenant l'entretien de ce tra�tre avec Victoria, parchemin qu'elle n'avait pu d'ailleurs signer avant de mourir, rendait tr�s-difficile, sinon impossible, l'accusation que moi, soldat obscur, je devais porter contre T�trik, survivant et chef souverain de la Gaule, souverainet� d'autant plus imposante, qu'elle n'�tait plus balanc�e par l'immense influence de la m�re des camps. J'attendis, pour me d�terminer � une r�solution derni�re, que mon esprit, �branl� par de terribles secousses, e�t repris sa fermet�. Sampso, trois jours apr�s la mort de Victoria, et selon ses derni�res volont�s, ouvrit le coffret qu'elle lui avait remis... Ma femme y trouva une touchante et derni�re preuve de la sollicitude de ma soeur de lait; un parchemin contenait ces mots, �crits de sa main: �_Nous ne nous s�parerons qu'� la mort_, avons-nous dit souvent, mon bon fr�re Scanvoch: c'est ton d�sir, c'est le mien; mais si je dois aller revivre avant toi dans ces mondes inconnus o� nous nous retrouverons un jour, heureuse je serais de penser que tu iras attendre en Bretagne, berceau de ta famille, le jour de notre rencontre _ailleurs qu'ici_. �La conqu�te romaine avait d�pouill� ta race de ses champs paternels. La Gaule, redevenue libre, a d� l�gitimement revendiquer, au nom du droit ou par la force, l'h�ritage de ses enfants sur les descendants des Romains. Je ne sais quel sera l'�tat de notre pays lorsque nous serons s�par�s; quoi qu'il arrive, tu pourras revendiquer ton l�gitime h�ritage par trois moyens: le droit, l'argent ou la force... Tu as le droit, tu as la

force, tu as l'argent... car tu trouveras dans ce coffret une somme suffisante pour racheter, au besoin, les champs de ta famille, et vivre d�sormais heureux et libre pr�s des pierres sacr�es de Karnak, t�moins de la mort h�ro�que de ton a�eule H�na, _la vierge de l'�le de S�n_. �Tu m'as souvent montr� les pieuses reliques de ta famille... je veux y ajouter un souvenir... Tu trouveras dans ce coffret une _alouette_ en bronze dor�: je portais cet ornement � mon casque le jour de la bataille de Riffen�l, o� j'ai vu mon fils Victorin faire ses premi�res armes... Garde, et que ta race conserve aussi ce souvenir de fraternelle amiti�; il t'est laiss� par ta soeur de lait Victoria; elle est de ta famille... n'a-t-elle pas bu le lait de ta vaillante m�re?... �� l'heure o� tu liras ceci, mon bon fr�re Scanvoch, je revivrai ailleurs, aupr�s de ceux-l� que j'ai aim�s... �Continue d'�tre fid�le � la Gaule et � la foi de nos p�res... Tu t'es montr� digne de ta race; puissent ceux de ta descendance �tre dignes de toi, et �crire sans rougir l'histoire de leur vie, ainsi que l'a voulu ton a�eul _Jo�l, le brenn de la tribu de Karnak..._ �VICTORIA.� Ai-je besoin de te dire, mon enfant, combien je fus touch� de tant de sollicitude?... J'�tais alors plong� dans un morne d�sespoir et absorb� par la crainte des graves �v�nements qui pouvaient suivre la mort de Victoria. Je restai presque insensible � l'espoir de retourner prochainement en Bretagne pour y finir mes jours dans les m�mes lieux o� avaient v�cu mes a�eux. Ma sant� compl�tement r�tablie, je me rendis chez le g�n�ral commandant l'arm�e du Rhin: vieux soldat, il devait comprendre mieux que personne les suites funestes de la mort de Victoria. Je m'ouvris � lui sur les projets de T�trik; je dis aussi les soup�ons que m'avait inspir�s l'empoisonnement de ma soeur de lait... Telle fut la r�ponse du g�n�ral: -- Les crimes, les desseins, dont tu accuses T�trik sont si monstrueux, ils prouveraient une �me si infernale, que j'y croirais � peine, m'eussent-ils �t� attest�s par Victoria, notre auguste m�re, � jamais regrett�e. Tu es, Scanvoch, un brave et honn�te soldat; mais ta d�position ne suffit pas pour traduire le chef de la Gaule devant le s�nat et l'arm�e... D'ailleurs, T�trik est mourant; son empoisonnement m�me prouve jusqu'� l'�vidence qu'il est innocent de la mort de Victoria; tu serais donc le seul � accuser le chef de la Gaule, que chacun a aim� et v�n�r� jusqu'ici, parce qu'il s'est toujours comport� comme le premier sujet de Victoria, la v�ritable imp�ratrice de la Gaule... Croismoi, Scanvoch, raffermis tes esprits �branl�s par la mort de cette femme auguste... Ta raison, peut-�tre �gar�e par ce coup d�sastreux, prend sans doute de vagues appr�hensions pour des r�alit�s. T�trik a, jusqu'ici, sagement gouvern� le pays, gr�ce aux conseils de notre bien-aim�e m�re; s'il meurt, il aura nos regrets; s'il survit au crime myst�rieux dont il a �t� victime, nous continuerons d'honorer celui qui fut jadis d�sign� � notre choix par Victoria la Grande.

Cette r�ponse du g�n�ral me prouva que jamais je ne pourrais faire partager au s�nat, � l'arm�e, si pr�venus en faveur du chef de la Gaule, mes soup�ons et ma conviction � moi, soldat obscur. T�trik ne mourut pas: son fils accourut � Tr�ves, sachant le danger que courait son p�re... Celui-ci, convalescent, s'entretint longuement avec les s�nateurs et les chefs de l'arm�e; il manifesta, au sujet de la mort de Victoria, une douleur si profonde, et en apparence si sinc�re; il honora si pieusement sa m�moire par une c�r�monie fun�bre, o� il glorifia la femme illustre dont la main toute-puissante l'avait, disait-il, si longtemps soutenu, et � laquelle il s'enorgueillissait d'avoir d� son �l�vation; son chagrin parut enfin si d�chirant lorsque, p�le, affaibli, fondant en larmes, s'appuyant au bras de son fils, il se tra�na, chancelant, � la triste solennit� dont je parle, qu'il s'acquit plus �troitement encore l'affection du peuple et de l'arm�e par ces derniers hommages rendus aux cendres de Victoria. Je compris, d�s lors, combien il serait vain de renouveler mes accusations contre T�trik. Navr� de voir les destin�es de la Gaule entre les mains d'un homme que je savais un tra�tre, je me d�cidai � quitter Tr�ves avec toi, mon enfant, et Sampso, ta seconde m�re, afin d'aller chercher en Bretagne, notre pays natal, quelque consolation � mes chagrins. Je voulus cependant remplir ce que je consid�rais comme un devoir sacr�. � force d'interroger ma m�moire au sujet de l'entretien de T�trik et de Victoria, je parvins � transcrire de nouveau cette conversation presque mot pour mot; je fis une copie de ce r�cit, et je la portai, la veille de mon d�part, au g�n�ral de l'arm�e, lui disant: -- Vous croyez ma raison �gar�e... conservez cet �crit... puisse l'avenir ne pas vous prouver la r�alit� de cette accusation, � vos yeux insens�e!... Le g�n�ral garda le parchemin; mais il m'accueillit et me renvoya avec cette compatissante bont� que l'on accorde � ceux dont le cerveau est d�rang�. Je rentrai dans la maison de ma soeur de lait, o� j'avais demeur� depuis sa mort... Je m'occupai, avec Sampso, des pr�paratifs de notre voyage... Pendant cette derni�re nuit que je passai � Tr�ves, voici ce qui arriva: Mora, la servante, �tait aussi rest�e dans la maison; la douleur de cette femme, apr�s la mort de sa ma�tresse, m'avait touch�. La nuit dont je te parle, mon enfant, je m'occupais, t'ai-je dit, avec ta seconde m�re, des pr�paratifs de notre voyage; nous avions besoin d'un coffre; j'allai en chercher un dans une salle basse, s�par�e par une cloison du r�duit habit� par Mora. Plus de la moiti� de la nuit �tait �coul�e; en entrant dans la salle basse, je remarquai, non sans �tonnement, � travers les fentes de la cloison qui s�parait la chambre de la servante, une vive clart�. Pensant que peut-�tre le feu avait pris au lit de cette femme pendant son sommeil, je m'empressai de regarder � travers l'�cartement des planches; quelle fut ma surprise! je vis Mora se mirant dans un petit miroir d'argent, � la clart� des deux lampes

dont la lumi�re venait d'attirer mon attention!... Mais ce n'�tait plus Mora la Moresque! ou du moins la couleur bronz�e de ses traits avait disparu... je la revoyais p�le et brune, coiff�e d'un riche bandeau d'or orn� de pierreries, souriant � son image reproduite dans le miroir. Elle attachait � l'une de ses oreilles un long pendant de perles... elle portait enfin un corset de toile d'argent et un jupon �carlate. Je reconnus Kidda la boh�mienne. H�las! je ne l'avais vue qu'une fois... � la clart� de la lune; lors de cette nuit fatale o�, rappel� en toute h�te � Mayence par un sinistre avertissement de mon myst�rieux compagnon de voyage, j'avais tu� dans ma maison Victorin et ma bien-aim�e femme Ell�n! � ma stupeur succ�da la rage... un horrible soup�on traversa mon esprit; je fermai en dedans la porte de la salle basse; d'un violent coup d'�paule, car la fureur centuplait mes forces, j'enfon�ai une des planches de la cloison, et je parus soudain aux yeux de la boh�mienne �pouvant�e. D'une main, je la jetai � genoux; de l'autre, je saisis une des lourdes lampes de fer, et la devant au-dessus de la t�te de cette femme, je m'�criai: -- Je te brise le cr�ne... si tu n'avoues pas tes crimes. Kidda crut lire dans mon regard son arr�t de mort... elle devint livide et murmura: -- Ne me tue pas... je parlerai! -- Tu es Kidda la boh�mienne?... -- Oui. -- Autrefois... � Mayence... pour prix de tes honteuses faveurs... tu as exig� de Victorin... le d�shonneur de ma femme Ell�n? -- Oui. -- Tu ob�issais aux ordres de T�trik? -- Non... je ne lui ai jamais parl�. -- � qui donc ob�issais-tu? --� l'�cuyer de T�trik. -- Cet homme est prudent... Et ce soldat qui, dans cette nuit fatale, m'a averti qu'un grand crime se commettait dans ma maison, le connais-tu?... -- C'�tait le compagnon d'armes du capitaine Marion, ancien forgeron comme lui. -- Ce soldat, T�trik le connaissait aussi! -- Son �cuyer le voyait secr�tement � Mayence.

-- Et ce soldat, o� est-il � cette heure? -- Il est mort. -- Apr�s s'�tre servi de lui pour assassiner le capitaine Marion... T�trik l'a fait tuer? R�ponds... -- Je le crois. -- C'est encore l'�cuyer de T�trik qui t'a envoy�e dans cette maison sous les traits de Mora la Moresque?... Tu as teint ton visage pour te rendre m�connaissable? -- Oui. -- Tu devais �pier, et un jour empoisonner ta ma�tresse?... Tu te tais? Tu veux mourir... -- Tue-moi! -- Si tu as un Dieu... si ton �me infernale ose l'implorer en ce moment supr�me, implore-le... tu n'as plus qu'un instant � vivre... -- Aie piti� de moi! -- Avoue ton crime... tu l'as commis par ordre de T�trik? -- Oui. -- Quand... comment t'a-t-il donn� l'ordre d'ex�cuter ce crime? -- Lorsque je suis rentr�e... apr�s en avoir donn� l'ordre, d'aller qu�rir le capitaine Paul, afin de s'assurer de la personne de T�trik... -- Et le poison... tu l'as mis dans le breuvage que tu as pr�sent� � ta ma�tresse? -- Oui. -- Ce jour-l� m�me, ajoutai-je, car les souvenirs me revenaient en foule, lorsque je t'ai envoy�e chercher ma femme, tu as d�rob� sur ma table un parchemin �crit par moi? -- Oui, par ordre de T�trik... Il avait entendu parler de ce parchemin � Victoria... -- Pourquoi, le crime commis, es-tu rest�e dans cette maison jusqu'� ce jour? -- Afin de ne pas �veiller les soup�ons. -- Qui t'a port�e � empoisonner ta ma�tresse? -- Le don de ces pierreries, dont je m'amusais � me parer lorsque tu es entr�... Je me croyais seule pour la nuit.

-- T�trik a failli mourir par le poison... Crois-tu son �cuyer coupable de ce crime? -- Tout poison a son contre-poison, me r�pondit la boh�mienne avec un sourire sinistre. Celui qui en frappant para�t aussi frapp� �loigne de lui tout soup�on... La r�ponse de cette femme fut pour moi un trait de lumi�re... T�trik, par une ruse infernale, et sans doute garanti de la mort gr�ce � un antidote, avait pris assez de poison pour para�tre partager le sort de Victoria, en exag�rant d'ailleurs les apparences du mal. Saisir une �charpe sur le lit, et, malgr� la r�sistance de la boh�mienne, lui lier les mains et l'enfermer ensuite dans la salle basse, ce fut pour moi l'affaire d'un moment... Je courus aussit�t chez le g�n�ral de l'arm�e... Parvenant � grand peine, je lui racontai les aveux de Kidda. Il haussa les �paules d'un air m�content, et me dit: -- Toujours cette id�e fixe... Ton cerveau est compl�tement d�rang�... M'�veiller pour me conter de pareilles folies!... Tu choisis d'ailleurs mal ton moment pour accuser le v�n�rable T�trik: hier soir il a quitt� Tr�ves pour retourner � Bordeaux. Le d�part de T�trik �tait funeste... Cependant j'insistai si vivement aupr�s du g�n�ral, je lui parlai avec tant de chaleur et de raison, qu'il consentit � me faire accompagner par un de ses officiers, charg� de recueillir les aveux de la boh�mienne. Lui et moi, nous arriv�mes en h�te au logis... J'ouvris la porte de la salle basse, o� j'avais laiss� Kidda garrott�e... Sans doute elle avait rong� l'�charpe avec ses dents et pris la fuite par une fen�tre encore ouverte et donnant sur le jardin... Dans mon trouble et ma pr�cipitation, je n'avais pas song� � cette issue... -- Pauvre Scanvoch! me dit l'officier avec compassion, le chagrin te rend visionnaire... tu es compl�tement fou... Et, sans vouloir m'�couter davantage, il me quitta. La volont� des dieux s'accomplit... Je renon�ai � l'espoir de d�voiler les forfaits de T�trik... Le lendemain, je quittai avec toi et Sampso, ta seconde m�re, mon enfant, la ville de Tr�ves pour la Bretagne. Tu liras, h�las! non sans tristesse et crainte pour l'avenir, mon enfant, les quelques lignes qui terminent ce r�cit; tu y verras comment notre vieille Gaule, redevenue libre apr�s trois si�cles de luttes, redevenue grande et puissante sous l'influence de Victoria, devait �tre de nouveau, non plus soumise, mais du moins inf�od�e aux empereurs romains par l'inf�me trahison de T�trik! Voyant ses projets de mariage et d'usurpation, sous les auspices des �v�ques, repouss�s par la m�re des camps, ce monstre l'avait fait empoisonner... Seule, elle aurait pu, par son abjuration et par son union avec lui, frayer � son ambition le chemin de l'empire h�r�ditaire des Gaules... Victoria morte, il reconnut l'impuissance de ses projets; bient�t m�me il sentit que, n'�tant

plus soutenu par la sagesse et par la souveraine influence de cette femme auguste, il s'amoindrissait dans l'affection du peuple et de l'arm�e. Perdant chaque jour son ancien prestige, pr�voyant sa prochaine d�ch�ance, il songea d�s lors � accomplir l'une des deux trahisons dont je l'avais toujours soup�onn�. Il travailla, dans l'ombre, � replacer la Gaule, alors compl�tement ind�pendante, sous le pouvoir des empereurs de Rome. Longtemps � l'avance, et par mille moyens t�n�breux, il sema des germes de discordes civiles dans le pays; en le divisant, il l'affaiblit; il sut r�veiller les anciennes jalousies de province � province depuis longtemps apais�es; il suscita, par des pr�f�rences et des injustices calcul�es, d'ardentes rivalit�s entre les g�n�raux et les diff�rents corps de l'arm�e; puis, l'heure de la trahison sonn�e, il �crivit secr�tement � Aur�lien, empereur romain: �Le moment d'attaquer la Gaule est arriv�; vous aurez facilement raison d'un peuple affaibli par les divisions, et d'une arm�e dont les divers corps se jalousent... Je vous ferai conna�tre d'avance la disposition des troupes gauloises et de tus les mouvements qu'elles doivent faire, afin d'assurer votre triomphe.� Les deux arm�es se rencontr�rent sur les bords de la Marne, dans la vaste plaine de Ch�lons. Au plus fort de l'action, T�trik, selon sa promesse, se portant en avant avec le principal corps d'arm�e, se fit couper et envelopper par les Romains, tandis que les l�gions du Rhin combattaient avec leur valeur accoutum�e; mais, pr�venues dans leurs manoeuvres, �cras�es par le nombre, elles furent an�anties... T�trik et son fils se r�fugi�rent dans le camp ennemi. Notre arm�e d�truite, notre pays divis�, ainsi qu'aux plus tristes jours de notre histoire, rendirent aux Romains la victoire facile... La Gaule, compl�tement libre depuis tant d'ann�es, redevint une province romaine. L'empereur _Aur�lien_, comme autrefois _C�sar_, pour glorifier ce grand �v�nement, fit une entr�e solennelle au Capitole... Tous les captifs, ramen�s par cet empereur de ses longues guerres d'Asie, d�fil�rent devant son char. Parmi eux, on vit la reine d'Orient, l'h�ro�que �mule de Victoria... _Z�nobie_, charg�e de cha�nes d'or riv�es au carcan d'or qu'elle portait au cou. Apr�s Z�nobie venait T�trik, le dernier chef de la Gaule avant qu'elle f�t redevenue province romaine; lui et son fils marchaient libres, le front haut, malgr� leur trahison inf�me; ils portaient de longs manteaux de pourpre, une tunique et des braies de soie. Ils repr�sentaient, dans ce cort�ge, la r�cente soumission des Gaulois � Aur�lien, empereur. H�las! mon enfant, les r�cits de nos p�res t'apprendront qu'autrefois, il y a trois si�cles, un Gaulois marchait aussi devant le char triomphal de C�sar... Ce Gaulois ne s'avan�ait pas splendidement v�tu, l'air audacieux et souriant � son vainqueur; non, ce captif charg� de cha�nes, couvert de haillons, se soutenant � peine, sortait de son cachot; il y avait langui pendant quatre ans, apr�s avoir d�fendu pied � pied la libert� de la Gaule contre les armes victorieuses du grand C�sar... Ce captif, l'un des plus h�ro�ques martyrs de la patrie, de notre ind�pendance, se nommait VERCING�TORIX, _le chef des cent vall�es_... Apr�s le triomphe de C�sar, le vaillant d�fenseur de la Gaule eut la t�te tranch�e...

Apr�s le triomphe d'Aur�lien, T�trik, ce ren�gat qui avait livr� son pays � l'�tranger, fut conduit avec pompe dans un palais splendide, prix de sa trahison sacril�ge... Que ce rapprochement ne te fasse pas douter de la vertu, mon enfant; la justice d'H�sus est �ternelle, et les tra�tres, pour leur punition, iront revivre ailleurs qu'ici... * * * Tels sont les �v�nements qui se sont pass�s en Gaule apr�s la mort de Victoria la Grande, pendant que, retir�s ici, au fond de la Bretagne, dans les champs de nos p�res, rachet�s par moi aux descendants d'un colon romain, nous vivions paisibles avec ta seconde m�re, mon enfant; la Gaule est, il est vrai, redevenue province romaine; mais toutes nos libert�s, si ch�rement reconquises par nos insurrections sans nombre et pay�es du sang de nos p�res, nous sont conserv�es: nul n'aurait os�, nul n'oserait maintenant nous les ravir... Nous gardons nos lois, nos coutumes; nous jouissons de tous nos droits de citoyens; notre incorporation � l'empire, l'imp�t que nous payons au fisc et notre nom de _Gaule romaine_, tels sont les seuls signes de notre d�pendance. Cette cha�ne, si l�g�re qu'elle soit, est cependant une cha�ne; nous ou nos fils nous la briseront facilement un jour, je le crois... l� n'est pas le p�ril que je redoute pour notre pays... non, ce p�ril, si j'en crois les derni�res et effrayantes pr�dictions de Victoria... ce p�ril qui m'�pouvante pour l'avenir, je le vois dans cet amas de hordes frankes, toujours, toujours grossissant de l'autre c�t� du Rhin... * * * Or donc, moi, Scanvoch, pour ob�ir aux volont�s de notre a�eul Jo�l, _le brenn de la tribu de Karnak_, j'ai �crit ce r�cit pour toi, mon fils A�lguen, dans notre maison, situ�e pr�s des pierres sacr�es de la for�t de Karnak. Ce r�cit, trac� � plusieurs reprises, je l'ai termin� pendant la vingti�me ann�e de ton �ge, environ deux cent quatre-vingts ans apr�s que notre a�eule Genevi�ve a vu mourir sur la croix _le jeune homme de Nazareth_... Si quelques �v�nements venaient troubler la vie laborieuse et paisible dont nous jouissons, gr�ce � la sollicitude de Victoria la Grande, j'�crirais plus tard, sur ce parchemin, d'autres �v�nements. La mort est souvent soudaine et proche; demain appartient � H�sus; je te l�gue donc, d�s aujourd'hui, � toi, mon fils A�lguen, ces r�cits et les reliques de notre famille: La Faucille d'or _de notre a�eule H�na;_ La Clochette d'airain _de Guilhern;_ Le Morceau de collier de fer _de notre a�eul Sylvest;_

La Croix d'argent de _notre a�eule Genevi�ve;_ Et enfin l'Alouette du casque _de ma soeur de lait, Victoria la Grande._ Tu l�gueras ceci � ta descendance, pour ob�ir aux derni�res volont�s de notre a�eul Jo�l. Fin de l'Alouette du Casque.

[1] Voir _le Collier de fer_. [2] � Victoria, encore jeune, se faisait remarquer par une beaut� m�le; ses m�dailles la repr�sentent arm�e et coiff�e d'un casque, avec des traits grands et r�guliers, et sur la physionomie, id�alis�e sans doute, on trouve ce m�lange de force calme et de majest� qui fait dans les statues antiques l'attribut de Minerve. � (A. Thierry, _Histoire de la Gaule_, v. II, p. 377.) � Victoria joignait � l'autorit� d'une �me ferme et virile un esprit �tendu capable des r�solutions les plus �lev�es, et dont les inspirations furent bient�t �cout�es comme des oracles. Son ascendant sur l'arm�e se montra parfois si grand, si absolu, qu'on ne saurait s'en rendre compte sans la supposition de quelque chose d'extraordinaire, de merveilleux... Les soldats avaient proclam� solennellement Victoria LA M�RE DES CAMPS, _postea mater castrorum appellata est. � (Trebellius Pollion, Trig. Tyr. _apud_ A. Thierry, p. 375, v. II.) [3] Tacite, _de Mor. German., _43

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