The Project Gutenberg EBook of Nord contre sud, by Jules Verne This eBook is for the use of anyone

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Jules Verne

NORD CONTRE SUD

(1887)

Table des mati�res PREMI�RE PARTIE I � bord du steam-boat �Shannon� II Camdless-Bay III O� en est la guerre de S�cession IV La famille Burbank V La Crique-Noire VI Jacksonville VII Quand m�me! VIII La derni�re esclave IX Attente X La journ�e du 2 mars

XI La soir�e du 2 mars XII Les six jours qui suivent XIII Pendant quelques heures XIV Sur le Saint-John XV Jugement DEUXI�ME PARTIE I Apr�s l'enl�vement II Singuli�re op�ration III La veille IV Coup de vent de nord-est V Prise de possession VI Saint-Augustine VII Derniers mots et dernier soupir VIII De Camdless-Bay au lac Washington IX La grande cypri�re X Rencontre XI Les Everglades XII Ce qu'entend Zermah XIII Une vie double XIV Zermah � l'oeuvre XV Les deux fr�res XVI Conclusion

PREMI�RE PARTIE I � bord du steam-boat �Shannon� La Floride, qui avait �t� annex�e � la grande f�d�ration am�ricaine en 1819, fut �rig�e en �tat quelques ann�es plus tard. Par cette annexion, le territoire de la R�publique s'accrut de soixante-sept mille milles carr�s. Mais l'astre floridien ne brille que d'un �clat secondaire au firmament des trente-sept �toiles qui constellent le pavillon des �tats-Unis d'Am�rique. Ce n'est qu'une �troite et basse langue de terre, cette Floride. Son peu de largeur ne permet pas aux rivi�res qui l'arrosent -- le Saint-John except� -- d'y acqu�rir quelque importance. Avec un relief si peu accus�, les cours d'eau n'ont pas la pente n�cessaire pour y devenir rapides. Point de montagnes � sa surface. � peine quelques lignes de ces �bluffs� ou collines, si nombreux dans la r�gion centrale et septentrionale de l'Union. Quant � sa forme, on peut la comparer � une queue de castor qui trempe dans l'Oc�an, entre l'Atlantique � l'est et le golfe du Mexique � l'ouest. La Floride n'a donc aucun voisin, si ce n'est la G�orgie dont la fronti�re, vers le nord, confine � la sienne. Cette fronti�re forme l'isthme qui rattache la p�ninsule au continent. En somme, la Floride se pr�sente comme une contr�e � part, �trange m�me, avec ses habitants moiti� Espagnols, moiti� Am�ricains, et ses Indiens S�minoles, bien diff�rents de leurs cong�n�res du FarWest. Si elle est aride, sablonneuse, presque toute bord�e de dunes form�es par les atterrissements successifs de l'Atlantique

sur le littoral du sud, sa fertilit� est merveilleuse � la surface des plaines septentrionales. Son nom, elle le justifie � souhait. La flore y est superbe, puissante, d'une exub�rante vari�t�. Cela tient, sans doute, � ce que cette portion du territoire est arros�e par le Saint-John. Ce fleuve s'y d�roule largement, du sud au nord, sur un parcours de deux cent cinquante milles, dont cent sept sont ais�ment navigables jusqu'au lac Georges. La longueur, qui manque aux rivi�res transversales, ne lui fait point d�faut, gr�ce � son orientation. De nombreux rios l'enrichissent en s'y m�lant au fond des criques multiples de ses deux rives. Le SaintJohn est donc la principale art�re du pays. Elle le vivifie de ses eaux -- ce sang qui coule dans les veines terrestres. Le 7 f�vrier 1862, le steam-boat _Shannon_ descendait le SaintJohn. � quatre heures du soir, il devait faire escale au petit bourg de Picolata, apr�s avoir desservi les stations sup�rieures du fleuve et les divers forts des comt�s de Saint-Jean et de Putnam. Quelques milles au del�, il allait entrer dans le comt� de Duval, qui se d�veloppe jusqu'au comt� de Nassau, d�limit� par la rivi�re dont il a pris le nom. Picolata, par elle-m�me, n'a pas grande importance; mais ses alentours sont riches en plantations d'indigo, en rizi�res, en champs de cotonniers et de cannes � sucre, en immenses cypri�res. Aussi, les habitants n'y manquent-ils point dans un assez large rayon. D'ailleurs, sa situation lui vaut un mouvement relatif de marchandises et de voyageurs. C'est le point d'embarquement de Saint-Augustine, une des principales villes de la Floride orientale, situ�e � quelque douze milles, sur cette partie du littoral oc�anien que d�fend la longue �le d'Anastasia. Un chemin presque droit met en communication le bourg et la ville. Ce jour-l�, aux abords de l'escale de Picolata, on e�t compt� un plus grand nombre de voyageurs qu'� l'ordinaire. Quelques rapides voitures, des �stages�, sortes de v�hicules � huit places, attel�s de quatre ou six mules qui galopent comme des enrag�es sur cette route, � travers le mar�cage, les avaient amen�s de SaintAugustine. Il importait de ne point manquer le passage du steamboat, si l'on ne voulait �prouver un retard d'au moins quarantehuit heures, avant d'avoir pu regagner les villes, bourgs, forts ou villages b�tis en aval. En effet, le _Shannon _ne dessert pas quotidiennement les deux rives du Saint-John, et, � cette �poque, il �tait seul � faire le service de transport. Il faut donc �tre � Picolata, au moment o� il y fait escale. Aussi, les voitures avaient-elles d�pos�, une heure avant, leur contingent de passagers. En ce moment, il s'en trouvait une cinquantaine sur l'appontement de Picolata. Ils attendaient, non sans causer avec une certaine animation. On eut pu remarquer qu'ils se divisaient en deux groupes, peu enclins � se rapprocher l'un de l'autre. �tait-ce donc quelque grave affaire d'int�r�t, quelque comp�tition politique, qui les avait attir�s � Saint-Augustine? En tout cas, on peut affirmer que l'entente ne s'�tait point faite entre eux. Venus en ennemis, ils s'en retournaient de m�me. Cela ne se voyait que trop aux regards irrit�s qui s'�changeaient, � la d�marcation �tablie entre les deux groupes, � quelques paroles malsonnantes dont le sens provocateur semblait n'�chapper � personne.

Cependant de longs sifflets venaient de percer l'air en amont du fleuve. Bient�t le _Shannon _apparut au d�tour d'un coude de la rive droite, un demi-mille au-dessus de Picolata. D'�paisses volutes, s'�chappant de ses deux chemin�es, couronnaient les grands arbres que le vent de mer agitait sur la rive oppos�e. Sa masse mouvante grossissait rapidement. La mar�e venait de renverser. Le courant de flot, qui avait retard� sa descente depuis trois ou quatre heures, la favorisait maintenant en ramenant les eaux du Saint-John vers son embouchure. Enfin la cloche se fit entendre. Les roues, contrebattant la surface du fleuve, arr�t�rent le _Shannon, _qui vint se ranger pr�s de l'appontement au rappel de ses amarres. L'embarquement se fit aussit�t avec une certaine h�te. Un des groupes passa le premier � bord, sans que l'autre groupe cherch�t � le devancer. Cela tenait, sans doute, � ce que celui-ci attendait un ou plusieurs passagers en retard, qui risquaient de manquer le bateau, car deux ou trois hommes s'en d�tach�rent pour aller jusqu'au quai de Picolata, en un point o� d�bouche la route de Saint-Augustine. De l�, ils regardaient dans la direction de l'est, en gens visiblement impatient�s. Et ce n'�tait pas sans raison, car le capitaine du _Shannon, _post� sur la passerelle, criait: �Embarquez! Embarquez! -- Encore quelques minutes, r�pondit l'un des individus du second groupe, qui �tait rest� sur l'appontement. -- Je ne puis attendre, messieurs. -- Quelques minutes! -- Non! Pas une seule! -- Rien qu'un instant! -- Impossible! La mar�e descend, et je risquerais de ne plus trouver assez d'eau sur la barre de Jacksonville! -- Et, d'ailleurs, dit un des voyageurs, il n'y a aucune raison pour que nous nous soumettions au caprice des retardataires!� Celui qui avait fait cette observation �tait au nombre des personnes du premier groupe, install�es d�j� sur le rouffle de l'arri�re du _Shannon._ �C'est mon avis, monsieur Burbank, r�pondit le capitaine. Le service avant tout... Allons, messieurs, embarquez, ou je vais donner l'ordre de larguer les amarres!� D�j� les mariniers se pr�paraient � repousser le steam-boat au large de l'appontement, pendant que des jets sonores s'�chappaient du sifflet � vapeur. Un cri arr�ta la manoeuvre.

�Voil� Texar!... Voil� Texar!� Une voiture, lanc�e � fond de train, venait d'appara�tre au tournant du quai de Picolata. Les quatre mules, qui composaient l'attelage, s'arr�t�rent � la coup�e de l'appontement. Un homme en descendit. Ceux de ses compagnons, qui �taient all�s jusqu'� la route, le rejoignirent en courant. Puis, tous s'embarqu�rent. �Un instant de plus, Texar, et tu ne partais pas, ce qui e�t �t� tr�s contrariant! dit l'un d'eux. -- Oui! Tu n'aurais pu, avant deux jours, �tre de retour �... o�?... Nous le saurons quand tu voudras le dire! ajouta un autre. -- Et si le capitaine e�t �cout� cet insolent James Burbank, reprit un troisi�me, le _Shannon _serait d�j� � un bon quart de mille au-dessous de Picolata!� Texar venait de monter sur le rouffle de l'avant, accompagn� de ses amis. Il se contenta de regarder James Burbank, dont il n'�tait s�par� que par la passerelle. S'il ne pronon�a pas une parole, le regard qu'il jeta e�t suffi � faire comprendre qu'il existait quelque haine implacable entre ces deux hommes. Quant � James Burbank, apr�s avoir regard� Texar en face, il lui tourna le dos, et il alla s'asseoir � l'arri�re du rouffle, o� les siens avaient d�j� pris place. �Pas content, le Burbank! dit un des compagnons de Texar. Cela se comprend. Il en a �t� pour ses frais de mensonges, et le recorder a fait justice de ses faux t�moignages... -- Mais non de sa personne, r�pondit Texar, et de cette justicel�, je m'en charge!� Cependant le _Shannon _avait largu� ses amarres. L'avant, �cart� par de longues gaffes, prit alors le fil du courant. Puis, pouss� par ses puissantes roues auxquelles la mar�e descendante venait en aide, il fila rapidement entre les rives du Saint-John. On sait ce que sont ces bateaux � vapeur, destin�s � faire le service des fleuves am�ricains. V�ritables maisons � plusieurs �tages, couronn�s de larges terrasses, ils sont domin�s par les deux chemin�es de la chaufferie, plac�es en abord, et par les m�ts de pavillon qui supportent la fili�re des tentes. Sur l'Hudson comme sur le Mississipi, ces steam-boats, sortes de palais maritimes, pourraient contenir la population de toute une bourgade. Il n'en fallait pas tant pour les besoins du Saint-John et des cit�s floridiennes. Le _Shannon _n'�tait qu'un h�tel flottant, bien que, dans sa disposition int�rieure et ext�rieure, il f�t le similaire des _Kentucky _et des _Dean Richmond._ Le temps �tait magnifique. Le ciel tr�s bleu se tachetait de quelques l�g�res ouates de vapeur, �parpill�es � l'horizon. Sous cette latitude du trenti�me parall�le, le mois de f�vrier est presque aussi chaud dans le Nouveau-Monde qu'il l'est dans l'Ancien, sur la limite des d�serts du Sahara. Toutefois, une l�g�re brise de mer temp�rait ce que ce climat aurait pu avoir

d'excessif. Aussi la plupart des passagers du _Shannon _�taientils rest�s sur les rouffles, afin d'y respirer les vives senteurs que le vent apportait des for�ts riveraines. Les obliques rayons du soleil ne pouvaient les atteindre derri�re les baldaquins des tentes, agit�s comme des punkas indoues par la rapidit� du steamboat. Texar et les cinq ou six compagnons qui s'�taient embarqu�s avec lui avaient jug� bon de descendre dans un des box du dining-room. L�, en buveurs, le gosier fait aux fortes liqueurs des bars am�ricains, ils vidaient des verres entiers de gin, de bitter et de bourbon-whiskey. C'�taient, en somme, des gens assez grossiers, peu comme il faut de tournure, rudes de propos, plus v�tus de cuir que de drap, habitu�s � vivre plut�t au milieu des for�ts que dans les villes floridiennes. Texar paraissait avoir sur eux un droit de sup�riorit�, d�, sans doute, � l'�nergie de son caract�re non moins qu'� l'importance de sa situation ou de sa fortune. Aussi, puisque Texar ne parlait pas, ses s�ides restaient silencieux, et employaient � boire le temps qu'ils ne passaient point � causer. Cependant Texar, apr�s avoir parcouru d'un oeil distrait un des journaux qui tra�naient sur les tables du dining-room, venait de le rejeter, disant: �C'est d�j� vieux, tout cela! -- Je le crois bien! r�pondit un de ses compagnons. Un num�ro qui a trois jours de date! -- Et, en trois jours, il se passe tant de choses depuis qu'on se bat � nos portes! ajouta un autre. -- O� en est-on de la guerre? demanda Texar. -- En ce qui nous concerne plus particuli�rement, Texar, voici o� on en est: le gouvernement f�d�ral, dit-on, s'occupe de pr�parer une exp�dition contre la Floride. Par cons�quent, il faut s'attendre, sous peu, � une invasion des nordistes! -- Est-ce certain? -- Je ne sais, mais le bruit en a couru � Savannah, et on me l'a confirm� � Saint-Augustine. -- Eh! qu'ils viennent donc, ces f�d�raux, puisqu'ils ont la pr�tention de nous soumettre! s'�cria Texar, en accentuant sa menace d'un coup de poing, dont la violence fit sauter verres et bouteilles sur la table. Oui! Qu'ils viennent! On verra si les propri�taires d'esclaves de la Floride se laisseront d�pouiller par ces voleurs d'abolitionnistes!� Cette r�ponse de Texar aurait appris deux choses � quiconque n'e�t pas �t� au courant des �v�nements dont l'Am�rique �tait le th��tre � cette �poque: d'abord que la guerre de S�cession, d�clar�e, en fait, par le coup de canon tir� sur le fort Sumter, le 11 avril 1861, �tait alors dans sa p�riode la plus aigu�, car elle s'�tendait presque aux derni�res limites des �tats du Sud; ensuite que Texar, partisan de l'esclavage, faisait cause commune avec

l'immense majorit� de la population des territoires � esclaves. Et pr�cis�ment, � bord du _Shannon, _plusieurs repr�sentants des deux partis se trouvaient en pr�sence: d'une part -- suivant les diverses appellations qui leur furent donn�es pendant cette longue lutte --, des nordistes, anti-esclavagistes, abolitionnistes ou f�d�raux; de l'autre, des sudistes, esclavagistes, s�cessionnistes ou conf�d�r�s. Une heure apr�s, Texar et les siens, plus que suffisamment abreuv�s, se lev�rent pour remonter sur le pont sup�rieur du _Shannon. _On avait d�j� d�pass�, du c�t� de la rive droite, la crique Trent et la crique des Six-Milles, qui introduisent les eaux du fleuve, l'une, jusqu'� la limite d'une �paisse cypri�re, l'autre, jusqu'aux vastes marais des Douze-Milles, dont le nom indique l'�tendue. Le steam-boat naviguait alors entre deux bordures d'arbres magnifiques, des tulipiers, des magnolias, des pins, des cypr�s, des ch�nes-verts, des yuccas, et nombre d'autres d'une venue superbe, dont les troncs disparaissaient sous l'inextricable fouillis des azal�es et des serpentaires. Parfois, � l'ouvert des criques par lesquelles s'alimentent les plaines mar�cageuses des comt�s de Saint-Jean et de Duval, une forte odeur de musc impr�gnait l'atmosph�re. Elle ne venait point de ces arbustes, dont les �manations sont si p�n�trantes sous ce climat, mais bien des alligators qui s'enfuyaient sous les hautes herbes au bruyant passage du _Shannon. _Puis, c'�taient des oiseaux de toutes sortes, des pics, des h�rons, des jacamars, des butors, des pigeons � t�te blanche, des orph�es, des moqueurs, et cent autres, vari�s de forme et de plumage, tandis que l'oiseau-chat reproduisait tous les bruits du dehors avec sa voix de ventriloque -- m�me ce cri du coq � fraise, sonore comme la note cuivr�e d'une trompette, dont le chant se fait entendre jusqu'� la distance de quatre � cinq milles. Au moment o� Texar franchissait la derni�re marche du capot pour prendre place sur le rouffle, une femme allait descendre dans l'int�rieur du salon. Elle recula d�s qu'elle se vit en face de cet homme. C'�tait une m�tisse, au service de la famille Burbank. Son premier mouvement avait �t� celui d'une invincible r�pulsion en se trouvant � l'improviste devant cet ennemi d�clar� de son ma�tre. Sans s'arr�ter au mauvais regard que lui lan�a Texar, elle se rejeta de c�t�. Lui, haussant alors les �paules, se retourna vers ses compagnons. �Oui, c'est Zermah, s'�cria-t-il, une des esclaves de ce James Burbank, qui pr�tend n'�tre pas partisan de l'esclavage!� Zermah ne r�pondit rien. Lorsque l'entr�e du rouffle fut libre, elle descendit au grand salon du _Shannon, _sans para�tre attacher la moindre importance � ce propos. Quant � Texar, il se dirigea vers l'avant du steam-boat. L�, apr�s avoir allum� un cigare, sans plus s'occuper de ses compagnons qui l'avaient suivi, il parut observer avec une certaine attention la rive gauche du Saint-John sur la lisi�re du comt� de Putnam. Pendant ce temps, � l'arri�re du _Shannon, _on causait aussi des

choses de la guerre. Apr�s le d�part de Zermah, James Burbank �tait rest� seul avec les deux amis qui l'avaient accompagn� � Saint-Augustine. L'un �tait son beau-fr�re, M. Edward Carrol, l'autre, un Floridien qui demeurait � Jacksonville, M. Walter Stannard. Eux aussi parlaient avec une certaine animation de la lutte sanglante, dont l'issue �tait une question de vie ou de mort pour les �tats-Unis. Mais, on le verra, James Burbank, pour en juger les r�sultats, l'appr�ciait autrement que Texar. �J'ai h�te, dit-il, d'�tre de retour � Camdless-Bay. Nous sommes partis depuis deux jours. Peut-�tre est-il arriv� quelques nouvelles de la guerre? Peut-�tre Dupont et Sherman sont-ils d�j� ma�tres de Port-Royal et des �les de la Caroline du Sud? -- En tout cas, cela ne peut tarder, r�pondit Edward Carrol, et je serais bien �tonn� si le pr�sident Lincoln ne songeait pas � pousser la guerre jusqu'en Floride. -- Il ne sera pas trop t�t! reprit James Burbank. Oui! Il n'est que temps d'imposer les volont�s de l'Union � tous ces sudistes de la G�orgie et de la Floride, qui se croient trop �loign�s pour �tre jamais atteints! Vous voyez � quel degr� d'insolence cela peut conduire des gens sans aveu comme ce Texar! Il se sent soutenu par les esclavagistes du pays, il les excite contre nous, hommes du Nord, dont la situation, de plus en plus difficile, subit les contre-coups de la guerre! -- Tu as raison, James, reprit Edward Carrol. Il importe que la Floride rentre au plus t�t sous l'autorit� du gouvernement de Washington. Oui! il me tarde que l'arm�e f�d�rale y vienne faire la loi, ou nous serons forc�s d'abandonner nos plantations. -- Ce ne peut plus �tre qu'une question de jours, mon cher Burbank, r�pondit Walter Stannard. Avant-hier, lorsque j'ai quitt� Jacksonville, les esprits commen�aient � s'inqui�ter des projets que l'on pr�te au commodore Dupont de franchir les passes du Saint-John. Et cela a fourni un pr�texte pour menacer ceux qui ne pensent point comme les partisans de l'esclavage. Je crains bien que quelque �meute ne tarde pas � renverser les autorit�s de la ville au profit d'individus de la pire esp�ce! -- Cela ne m'�tonne pas, r�pondit James Burbank. Aussi, devonsnous attendre de bien mauvais jours aux approches de l'arm�e f�d�rale! Mais il est impossible de les �viter. -- Que faire, d'ailleurs? reprit Walter Stannard. S'il se trouve � Jacksonville et m�me en certains points de la Floride, quelques braves colons qui pensent comme nous sur cette question de l'esclavage, ils ne sont pas assez nombreux pour pouvoir s'opposer aux exc�s des s�cessionnistes. Nous ne devons compter, pour notre s�curit�, que sur l'arriv�e des f�d�raux, et encore serait-il � souhaiter, si leur intervention est d�cid�e, qu'elle f�t ex�cut�e promptement. -- Oui!... Qu'ils viennent donc, s'�cria James Burbank, et qu'ils nous d�livrent de ces mauvais dr�les!� On verra bient�t si les hommes du Nord, que leurs int�r�ts de

famille ou de fortune obligeaient, pour vivre au milieu d'une population esclavagiste, � se conformer aux usages du pays, �taient en droit de tenir ce langage et n'avaient pas lieu de tout craindre. Ce que James Burbank et ses amis pensaient de la guerre �tait vrai. Le gouvernement f�d�ral pr�parait une exp�dition dans le but de soumettre la Floride. Il ne s'agissait pas tant de s'emparer de l'�tat ou de l'occuper militairement, que d'en fermer toutes les passes aux contrebandiers, dont le m�tier consistait � forcer le blocus maritime, autant pour exporter les productions indig�nes que pour introduire des armes et munitions. Aussi le _Shannon _ne se hasardait-il plus � desservir les c�tes m�ridionales de la G�orgie, qui �taient alors au pouvoir des g�n�raux nordistes. Par prudence, il s'arr�tait sur la fronti�re, un peu au del� de l'embouchure du Saint-John, vers le nord de l'�le Am�lia, � ce port de Fernandina, d'o� part le chemin de fer de Cedar-Keys qui traverse obliquement la p�ninsule floridienne pour aboutir au golfe du Mexique. Plus haut que l'�le Am�lia et le rio de SaintMary, le _Shannon _e�t couru le risque d'�tre captur� par les navires f�d�raux, qui surveillaient incessamment cette portion du littoral. Il s'en suit donc que les passagers du steam-boat �taient principalement ceux des Floridiens que leurs affaires n'obligeaient point � se rendre au del� des fronti�res de la Floride. Tous demeuraient dans les villes, bourgs ou hameaux, b�tis sur les rives du Saint-John ou de ses affluents, et, pour la plupart, soit � Saint-Augustine, soit � Jacksonville. En ces diverses localit�s, ils pouvaient d�barquer par les appontements plac�s aux escales, ou en se servant de ces estacades de bois, ces �piers�, �tablis � la mode anglaise, qui les dispensaient de recourir aux embarcations du fleuve. L'un des passagers du steam-boat, cependant, allait l'abandonner en pleine rivi�re. Son projet �tait, sans attendre que le _Shannon _se f�t arr�t� � l'une des escales r�glementaires, de d�barquer sur un endroit de la rive, o� il n'y avait en vue ni un village quelconque ni une maison isol�e, pas m�me une cabane de chasse ou de p�che. Ce passager �tait Texar. Vers six heures du soir, le _Shannon _lan�a trois aigus coups de sifflet. Ses roues furent presque aussit�t stopp�es, et il se laissa descendre au courant, qui est tr�s mod�r� sur cette partie du fleuve. Il se trouvait alors par le travers de la Crique-Noire. Cette crique est une profonde �chancrure, �vid�e dans la rive gauche, au fond de laquelle se jette un petit rio sans nom, qui passe au pied du fort Heilman, presque � la limite des comt�s de Putnam et de Duval. Son �troite ouverture dispara�t tout enti�re sous une vo�te de ramures �paisses, dont le feuillage s'entrem�le comme la trame d'un tissu tr�s serr�. Cette sombre lagune est, pour ainsi dire, inconnue des gens du pays. Personne n'a jamais tent� de s'y introduire, et personne ne savait qu'elle serv�t de demeure � ce Texar. Cela tient � ce que la rive du Saint-John, � l'ouverture de la Crique-Noire, ne semble �tre interrompue en

aucun point de ses berges. Aussi, avec la nuit qui tombait rapidement, fallait-il �tre un marinier tr�s pratique de cette t�n�breuse crique pour s'y introduire dans une embarcation. Aux premiers coups de sifflet du _Shannon, _un cri avait r�pondu imm�diatement -- par trois fois. La lueur d'un feu, qui brillait entre les grandes herbes de la rive, s'�tait mise en mouvement. Cela indiquait qu'un canot s'avan�ait pour accoster le steam-boat. Ce n'�tait qu'un squif -- petite embarcation d'�corce qu'une simple pagaie suffit � diriger et � conduire. Bient�t ce squif ne fut plus qu'� une demi-encablure du _Shannon._ Texar s'avan�a alors vers la coup�e du rouffle de l'avant, et, se faisant un porte-voix de sa main: �Aoh? h�la-t-il. -- Aoh! lui fut-il r�pondu. -- C'est toi, Squamb�? -- Oui, ma�tre! -- Accoste!� Le squif accosta. � la clart� du fanal attach� au bout de son �trave, on put voir l'homme qui la manoeuvrait. C'�tait un Indien, noir de tignasse, nu jusqu'� la ceinture, -- un homme solide, � en juger par le torse qu'il montrait aux lueurs du fanal. � ce moment, Texar se retourna vers ses compagnons et leur serra la main en disant un �au revoir� significatif. Apr�s avoir jet� un regard mena�ant du c�t� de M. Burbank, il descendit l'escalier, plac� � l'arri�re du tambour de la roue de b�bord, et rejoignit l'Indien Squamb�. En quelques tours de roues, le steam-boat se fut �loign� du squif, et personne � bord ne put soup�onner que la l�g�re embarcation allait se perdre sous les obscurs fouillis de la rive. �Un coquin de moins � bord! dit alors Edward Carrol, sans se pr�occuper d'�tre entendu des compagnons de Texar. -- Oui, r�pondit James Burbank, et, c'est en m�me temps, un dangereux malfaiteur. Pour moi, je n'ai aucun doute � cet �gard, bien que le mis�rable ait toujours su se tirer d'affaire par ses alibis v�ritablement inexplicables! -- En tout cas, dit M. Stannard, si quelque crime est commis, cette nuit, aux environs de Jacksonville, on ne pourra pas l'en accuser, puisqu'il a quitt� le _Shannon!_ -- Je n'en sais rien! r�pliqua James Burbank. On me dirait qu'on l'a vu voler ou assassiner, au moment o� nous parlons, � cinquante milles dans le nord de la Floride, que je n'en serais pas autrement surpris! Il est vrai, s'il parvenait � prouver qu'il n'est pas l'auteur de ce crime, cela ne me surprendrait pas davantage, apr�s ce qui s'est pass�! -- Mais, c'est trop nous

occuper de cet homme. Vous retournez � Jacksonville, Stannard? -- Ce soir m�me. -- Votre fille vous y attend? -- Oui, et j'ai h�te de la rejoindre. -- Je le comprends, r�pondit James Burbank. Et quand comptez-vous nous rejoindre � Camdless-Bay? -- Dans quelques jours. -- Venez donc le plus t�t que vous pourrez, mon cher Stannard. Vous le savez, nous sommes � la veille d'�v�nements tr�s s�rieux, qui s'aggraveront encore � l'approche des troupes f�d�rales. Aussi, je me demande si votre fille Alice et vous ne seriez pas plus en s�ret� dans notre habitation de Castle-House qu'au milieu de cette ville, o� les sudistes sont capables de se porter � tous les exc�s! -- Bon! est-ce que je ne suis pas du Sud, mon cher Burbank? -- Sans doute, Stannard, mais vous pensez et vous agissez comme si vous �tiez du Nord!� Une heure apr�s, le _Shannon, _emport� par le jusant devenu de plus en plus rapide, d�passait le petit hameau de Mandarin, juch� sur une verdoyante colline. Puis, cinq � six milles au-dessous, il s'arr�tait pr�s de la rive droite du fleuve. L� �tait �tabli un quai d'embarquement que les navires peuvent accoster pour y prendre charge. Un peu au-dessus d�bordait un pier �l�gant, l�g�re passerelle de bois, suspendue � la courbe de deux c�bles de fer. C'�tait le d�barcad�re de Camdless-Bay. � l'extr�mit� du pier attendaient deux Noirs, munis de fanaux, car la nuit �tait d�j� tr�s sombre. James Burbank prit cong� de M. Stannard, et, suivi d'Edward Carrol, il s'�lan�a sur la passerelle. Derri�re lui marchait la m�tisse Zermah, qui r�pondit de loin � une voix enfantine: �Me voil�, Dy!... Me voil�! -- Et p�re?... -- P�re aussi!� Les fanaux s'�loign�rent, et le _Shannon _reprit sa marche, en obliquant vers la rive gauche. Trois milles au del� de CamdlessBay, de l'autre c�t� du fleuve, il s'arr�tait � l'appontement de Jacksonville, afin de mettre � terre le plus grand nombre de ses passagers. L�, Walter Stannard d�barqua en m�me temps que trois ou quatre de ces gens, dont Texar s'�tait s�par�, une heure et demie avant,

lorsque l'Indien �tait venu le prendre avec le squif. Il ne restait plus qu'une demi-douzaine de voyageurs � bord du steamboat, les uns � destination de Pablo, petit bourg, b�ti pr�s du phare qui s'�l�ve � l'entr�e des bouches du Saint-John, les autres � destination de l'�le Talbot, situ�e au large de l'ouverture des passes de ce nom, les derniers, enfin, � destination du port de Fernandina. Le _Shannon _continua donc � battre les eaux du fleuve, dont il put franchir la barre sans accidents. Une heure apr�s, il avait disparu au tournant de la crique Trout, o� le Saint-John m�le ses lames d�j� houleuses � la houle de l'Oc�an. II Camdless-Bay Camdless-Bay, tel �tait le nom de la plantation qui appartenait � James Burbank. C'est l� que le riche colon demeurait avec toute sa famille. Ce nom de Camdless venait d'une des criques du SaintJohn, qui s'ouvre un peu en amont de Jacksonville et sur la rive oppos�e du fleuve. Par suite de cette proximit�, on pouvait communiquer facilement avec la cit� floridienne. Une bonne embarcation, un vent de nord ou de sud, en profitant du jusant pour aller ou du flot pour revenir, il ne fallait pas plus d'une heure pour franchir les trois milles, qui s�parent Camdless-Bay de ce chef-lieu du comt� de Duval. James Burbank poss�dait une des plus belles propri�t�s du pays. Riche par lui-m�me et par sa famille, sa fortune se compl�tait encore d'immeubles importants, situ�s dans l'�tat de New-Jersey, qui confine � l'�tat de New-York. Cet emplacement, sur la rive droite du Saint-John, avait �t� tr�s heureusement choisi pour y fonder un �tablissement d'une valeur consid�rable. Aux heureuses dispositions d�j� fournies par la nature, la main de l'homme n'avait rien eu � reprendre. Ce terrain se pr�tait de lui-m�me � tous les besoins d'une vaste exploitation. Aussi la plantation de Camdless-Bay, dirig�e par un homme intelligent, actif, dans toute la force de l'�ge, bien second� de son personnel, et auquel les capitaux ne manquaient point, �tait-elle en parfait �tat de prosp�rit�. Un p�rim�tre de douze milles, une surface de quatre mille acres[1], telle �tait la contenance superficielle de cette plantation. S'il en existait de plus grandes dans les �tats du sud de l'Union, il n'en �tait pas de mieux am�nag�es. Maison d'habitation, communs, �curies, �tables, logements pour les esclaves, b�timents d'exploitation, magasins destin�s � contenir les produits du sol, chantiers dispos�s pour leur manipulation, ateliers et usines, railways convergeant de la p�riph�rie du domaine vers le petit port d'embarquement, routes pour les charrois, tout �tait merveilleusement compris au point de vue pratique. Que ce fut un Am�ricain du Nord qui e�t con�u, ordonn�, ex�cut� ces travaux, cela se voyait d�s le premier coup d'oeil. Seuls, les �tablissements de premier ordre de la Virginie ou des Carolines eussent pu rivaliser avec le domaine de Camdless-Bay. En outre, le sol de la plantation comprenait des �high-hummoks�, hautes terres naturellement appropri�es � la culture des c�r�ales, des �lowhummoks�, basses terres qui conviennent plus sp�cialement � la

culture des caf�iers et des cacaoyers, des �marshs�, sortes de savanes sal�es, o� prosp�rent les rizi�res et les champs de cannes � sucre. On le sait, les cotons de la G�orgie et de la Floride sont des plus appr�ci�s sur les divers march�s de l'Europe et de l'Am�rique, gr�ce � la longueur et la qualit� de leurs soies. Aussi, les champs de cotonniers, avec leurs plants dessin�s en lignes r�guli�rement espac�es, leurs feuilles d'un vert tendre, leurs fleurs de ce jaune o� l'on retrouve la p�leur des mauves, produisaient-ils un des plus importants revenus de la plantation. � l'�poque de la r�colte, ces champs, d'une superficie d'un acre � un acre et demi, se couvraient de cases o� demeuraient alors les esclaves, femmes et enfants, charg�s de cueillir les capsules et d'en tirer les flocons, -- travail tr�s d�licat qui ne doit point en alt�rer les fibres. Ce coton, s�ch� au soleil, nettoy� par le moulinage au moyen de roues � dents et de rouleaux, comprim� � la presse hydraulique, mis en ballots cercl�s de fer, �tait ainsi emmagasin� pour l'exportation. Les navires � voile ou � vapeur pouvaient venir prendre chargement de ces ballots au port m�me de Camdless-Bay. Concurremment avec les cotonniers, James Burbank exploitait aussi de vastes champs de caf�iers et de cannes � sucre. Ici, c'�taient des r�serves de mille � douze cents arbustes, hauts de quinze � vingt pieds, semblables par leurs fleurs � des jasmins d'Espagne, et dont les fruits, gros comme une petite cerise, contiennent les deux grains qu'il n'y a plus qu'� extraire et � faire s�cher. L�, c'�taient des prairies, on pourrait dire des marais, h�riss�s de milliers de ces longs roseaux, hauts de neuf � dix-huit pieds, dont les panaches se balancent comme les cimiers d'une troupe de cavalerie en marche. Objet de soins tout sp�ciaux � Camdless-Bay, cette r�colte de cannes donnait le sucre sous forme d'une liqueur que la raffinerie, tr�s en progr�s dans les �tats du Sud, transformait en sucre raffin�; puis, comme produits d�riv�s, les sirops qui servent � la fabrication du tafia ou du rhum, et le vin de canne, m�lange de la liqueur saccharine avec du jus d'ananas et d'oranges. Bien que moins importante, si on la comparait � celle des cotonniers, cette culture ne laissait pas d'�tre tr�s fructueuse. Quelques enclos de cacaoyers, des champs de ma�s, d'ignames, de patates, de bl� indien, de tabac, deux ou trois centaines d'acres en rizi�res, apportaient encore un large tribut de b�n�fices � l'�tablissement de James Burbank. Mais il se faisait encore une autre exploitation qui procurait des gains au moins �gaux � ceux de l'industrie cotonni�re. C'�tait le d�frichement des in�puisables for�ts dont la plantation �tait couverte. Sans parler du produit des cannelliers, des poivriers, des orangers, des citronniers, des oliviers, des figuiers, des manguiers, des jaquiers, ni du rendement de presque tous les arbres � fruits de l'Europe, dont l'acclimatement est superbe en Floride, ces for�ts �taient soumises � une coupe r�guli�re et constante. Que de richesses en camp�che, en gazumas ou ormes du Mexique, maintenant employ�s � tant d'usages, en baobabs, en bois corail � tiges et � fleurs d'un rouge de sang, en paviers, sortes de marronniers � fleurs jaunes, en noyers noirs, en ch�nes-verts, en pins australs, qui fournissent d'admirables �chantillons pour la charpente et la m�ture, en pachiriers, dont le soleil de midi

fait �clater les graines comme autant de p�tards, en pinsparasols, en tulipiers, sapins, c�dres et surtout en cypr�s, cet arbre si r�pandu � la surface de la p�ninsule qu'il y forme des for�ts dont la longueur va de soixante � cent milles. James Burbank avait d� cr�er plusieurs scieries importantes en divers points de la plantation. Des barrages, �tablis sur quelques-uns des rios, tributaires du Saint-John, convertissaient en chute leur cours paisible, et ces chutes donnaient largement la force m�canique que n�cessitait le d�bit des poutres, madriers ou planches, dont cent navires auraient pu prendre, chaque ann�e, des cargaisons enti�res. Il faut citer, en outre, de vastes et grasses prairies, qui nourrissaient des chevaux, des mules, et un nombreux b�tail, dont les produits subvenaient � tous les besoins agricoles. Quant aux volatiles d'esp�ces si vari�es, qui habitaient les bois ou couraient les champs et les plaines, on imaginerait difficilement � quel point ils pullulaient � Camdless-Bay -- comme dans toute la Floride, d'ailleurs. Au-dessus des for�ts planaient les aigles � t�te blanche, de grande envergure, dont le cri aigu ressemble � la fanfare d'une trompette f�l�e, des vautours, d'une f�rocit� peu ordinaire, des butors g�ants, au bec pointu comme une ba�onnette. Sur la rive du fleuve, entre les grands roseaux de la berge, sous l'entrecroisement des bambous gigantesques, vivaient des flamants ros�s ou �carlates, des ibis tout blancs qu'on e�t dit envol�s de quelque monolithe �gyptien, des p�licans de taille colossale, des myriades de sternes, des hirondelles de mer de toutes sortes, des crabiers v�tus d'une huppe et d'une pelisse verte, des courlans, au plumage de pourpre, au duvet brun et tachet� de points blanch�tres, des jacamars, martins-p�cheurs � reflets dor�s, tout un monde de plongeons, de poules d'eau, de canards �widgeons� appartenant � l'esp�ce des siffleurs, des sarcelles, des pluviers, sans compter les p�trels, les puffins, les becs-en-ciseaux, les corbeaux de mer, les mouettes, les paille-en-queue, qu'un coup de vent suffisait � chasser jusqu'au Saint-John, et parfois m�me des exocets ou poissons-volants, qui sont de bonne prise pour les gourmets. � travers les prairies pullulaient les b�cassines, les b�casseaux, les courlis, les barges marbr�es, les poules sultanes au plumage � la fois rouge, bleu, vert, jaune et blanc comme une palette volante, les coqs � fraise, les perdrix ou �colins-ou�s�, les �cureuils gris�tres, les pigeons � t�te blanche et � pattes rouges; puis, comme quadrup�des comestibles, des lapins � queue longue, interm�diaires entre le lapin et le li�vre d'Europe, des daims par hardes; enfin des raccoons ou ratons-laveurs, des tortues, des ichneumons, et aussi, par malheur, trop de serpents d'esp�ce venimeuse. Tels �taient les repr�sentants du r�gne animal sur ce magnifique domaine de Camdless-Bay, -- sans compter les N�gres, m�les et femelles, asservis pour les besoins de la plantation. Et de ces �tres humains, que fait donc cette monstrueuse coutume de l'esclavage, si ce n'est des animaux, achet�s ou vendus comme b�tes de somme? Comment James Burbank, un partisan des doctrines antiesclavagistes, un nordiste qui n'attendait que le triomphe du Nord, n'avait-il donc pas encore affranchi les esclaves de sa plantation? H�siterait-il � le faire, d�s que les circonstances le permettraient? Non, certes! Et ce n'�tait plus qu'une question de

semaines, de jours peut-�tre, puisque l'arm�e f�d�rale occupait d�j� quelques points rapproch�s de l'�tat limitrophe et se pr�parait � op�rer en Floride. D�j�, d'ailleurs, James Burbank avait pris � Camdless-Bay toutes les mesures qui pouvaient am�liorer le sort de ses esclaves. Ils �taient environ sept cents noirs des deux sexes, proprement log�s dans de larges baraccons[2], entretenus avec soin, nourris � leur convenance, ne travaillant que dans la limite de leurs forces. Le r�gisseur-g�n�ral et les sous-r�gisseurs de la plantation avaient ordre de les traiter avec justice et douceur. Aussi, les divers services n'en �taient-ils que mieux remplis, bien que depuis longtemps les ch�timents corporels ne fussent plus en usage � Camdless-Bay. Contraste frappant avec les habitudes de la plupart des autres plantations floridiennes, et syst�me qui n'�tait pas vu sans d�faveur par les voisins de James Burbank. De l�, comme on va s'en rendre compte, une situation tr�s difficile dans le pays, surtout � cette �poque o� le sort des armes allait trancher la question de l'esclavage. Le nombreux personnel de la plantation �tait log� dans des cases saines et confortables. Group�es par cinquantaines, ces cases formaient une dizaine de hameaux, autrement dit baraccons, agglom�r�s le long des eaux courantes. L�, ces Noirs vivaient avec leurs femmes et leurs enfants. Chaque famille �tait autant que possible affect�e au m�me service des champs, des for�ts ou des usines, de mani�re que ses membres ne fussent point dispers�s, aux heures de travail. � la t�te de ces divers hameaux, un sousr�gisseur, faisant les fonctions de g�rant, pour ne pas dire de maire, administrait sa petite commune, qui relevait du chef-lieu de canton. Ce chef-lieu, c'�tait le domaine priv� de Camdless-Bay, enferm� dans un p�rim�tre de hautes palissades, dont les palanques, sortes de pieux jointifs, plant�s verticalement, se cachaient � demi sous la verdure de l'exub�rante v�g�tation floridienne. L� s'�levait l'habitation particuli�re de la famille Burbank. Moiti� maison, moiti� ch�teau, cette habitation avait re�u et m�ritait le nom de Castle-House. Depuis bien des ann�es, Camdless-Bay appartenait aux anc�tres de James Burbank. � une �poque o� les d�pr�dations des Indiens �taient � craindre, ses possesseurs avaient d� en fortifier la principale demeure. Le temps n'�tait pas �loign� o� le g�n�ral Jessup d�fendait encore la Floride contre les S�minoles. Pendant longtemps, les colons avaient eu terriblement � souffrir de ces nomades. Non seulement le vol les d�pouillait, mais le meurtre ensanglantait leurs habitations que l'incendie d�truisait ensuite. Les villes elles-m�mes furent plus d'une fois menac�es de l'invasion et du pillage. En maint endroit s'�l�vent des ruines que ces sanguinaires Indiens ont laiss�es apr�s leur passage. � moins de quinze milles de Camdless-Bay, pr�s du hameau de Mandarin, on montre encore la �maison de sang�, dans laquelle un colon, M. Motte, sa femme et ses trois jeunes filles, avaient �t� scalp�s, puis massacr�s par ces bandits. Mais, actuellement, la guerre d'extermination entre l'homme blanc et l'homme rouge est finie. Les S�minoles, vaincus finalement, ont d� se r�fugier au loin, vers l'ouest du Mississipi. On n'entend plus parler d'eux,

sauf de quelques bandes qui errent encore dans la portion mar�cageuse de la Floride m�ridionale. Le pays n'a donc plus rien � craindre de ces f�roces indig�nes. On comprend d�s lors que les habitations des colons eussent �t� construites de mani�re � pouvoir tenir contre une attaque soudaine des Indiens, et r�sister en attendant l'arriv�e des bataillons de volontaires, enr�giment�s dans les villes ou hameaux du voisinage. Ainsi avait-il �t� fait du ch�teau de Castle-House. Castle-House s'�levait sur un l�ger renflement du sol, au milieu d'un parc r�serv�, d'une superficie de trois acres, qui s'arrondissait � quelques centaines de yards en arri�re de la rive du Saint-John. Un cours d'eau, assez profond, entourait ce parc, dont une haute enceinte de palanques compl�tait la d�fense, et il ne donnait entr�e que par un seul ponceau, jet� sur le rio circulaire. En arri�re du mamelon, un ensemble de beaux arbres, group�s par masses, redescendaient les pentes du parc, auquel ils faisaient un large cadre de verdure. Une fra�che avenue de bambous, dont les tiges se croisaient en nervures ogivales, formait une longue nef, qui se d�veloppait depuis le d�barcad�re du petit port de Camdless-Bay jusqu'aux premi�res pelouses. Audedans, sur tout l'espace laiss� libre entre les arbres, s'�tendaient de verdoyants gazons, coup�s de larges all�es, bord�es de barri�res blanches, qui se terminaient par une esplanade sabl�e devant la fa�ade principale de Castle-House. Ce ch�teau, assez irr�guli�rement dessin�, offrait beaucoup d'impr�vu dans l'ensemble de sa construction et non moins de fantaisie dans ses d�tails. Mais, pour le cas o� des assaillants eussent forc� les palanques du parc, il aurait pu -- chose importante surtout -- se d�fendre rien que par lui-m�me et soutenir un si�ge de quelques heures. Ses fen�tres du rez-dechauss�e �taient grillag�es de barreaux de fer. La porte principale, sur la fa�ade ant�rieure, avait la solidit� d'une herse. En de certains points, au fa�te des murailles, b�ties avec une sorte de pierre marmor�enne, se dressaient plusieurs poivri�res en encorbellement, qui rendaient la d�fense plus facile, puisqu'elles permettaient de prendre en flanc les agresseurs. En somme, avec ses ouvertures r�duites au strict n�cessaire, son donjon central qui le dominait et sur lequel se d�ployait le pavillon �toile des �tats-Unis, ses lignes de cr�neaux dont certaines ar�tes �taient pourvues, l'inclinaison de ses murs � leur base, ses toits �lev�s, ses pinacles multiples, l'�paisseur de ses parois � travers lesquelles se creusaient �� et l� un certain nombre d'embrasures, cette habitation ressemblait plus � un ch�teau fort qu'� un cottage ou une maison de plaisance. On l'a dit, il avait fallu le b�tir ainsi pour la s�ret� de ceux qui l'habitaient � l'�poque o� se faisaient ces sauvages incursions des Indiens sur le territoire de la Floride. Il existait m�me un tunnel souterrain, qui, apr�s avoir pass� sous la palissade et le rio circulaire, mettait Castle-House en communication avec une petite crique du Saint-John, nomm�e crique Marino. Ce tunnel aurait pu servir � quelque secr�te �vasion en cas d'extr�me danger. Certainement, au temps actuel, les S�minoles, repouss�s de la

p�ninsule, n'�taient plus � craindre, et cela depuis une vingtaine d'ann�es. Mais savait-on ce que r�servait l'avenir? Et ce danger que James Burbank n'avait plus � redouter de la part des Indiens, qui sait s'il ne viendrait pas de la part de ses compatriotes? N'�tait-il pas lui, nordiste isol� au fond de ces �tats du sud, expos� � toutes les phases d'une guerre civile, qui avait �t� si sanglante jusqu'alors, si f�conde en repr�sailles? Toutefois, cette n�cessit� de pourvoir � la s�ret� de Castle-House n'avait point nui au confort int�rieur. Les salles �taient vastes, les appartements luxueux et superbement am�nag�s. La famille Burbank y trouvait, au milieu d'un site admirable, toutes les aises, toutes les satisfactions morales que peut donner la fortune, quand elle est unie � un v�ritable sens artiste chez ceux qui la poss�dent. En arri�re du ch�teau, dans le parc r�serv�, de magnifiques jardins se d�veloppaient jusqu'� la palissade, dont les palanques disparaissaient sous les arbustes grimpants et les sarments de la grenadille, o� les oiseaux-mouches voltigeaient par myriades. Des massifs d'orangers, des corbeilles d'oliviers, de figuiers, de grenadiers, de pont�d�ries aux bouquets d'azur, des groupes de magnolias, dont les calices � teintes de vieil ivoire parfumaient l'air, des buissons de palmiers sabal, agitant leurs �ventails sous la brise, des guirlandes de coboeas aux nuances violettes, des touffes de tup�as � rosettes vertes, de yuccas avec leur cliquetis de sabres ac�r�s, de rhododendrons ros�s, des buissons de myrtes et de pamplemousses, enfin tout ce que peut produire la flore d'une zone qui touche au Tropique, �tait r�uni dans ces parterres pour la jouissance de l'odorat et le plaisir des yeux. � la limite de l'enceinte, sous le d�me des cypr�s et des baobabs, �taient enfouies les �curies, les remises, les chenils, les am�nagements de la laiterie et des basses-cours. Gr�ce � la ramure de ces beaux arbres, imp�n�trable m�me au soleil de cette latitude, les animaux domestiques n'avaient rien � craindre des chaleurs de l'�t�. D�riv�es des rios voisins, les eaux courantes y maintenaient une agr�able et saine fra�cheur. On le voit, ce domaine priv�, sp�cial aux h�tes de Camdless-Bay, c'�tait une enclave merveilleusement agenc�e au milieu du vaste �tablissement de James Burbank. Ni le tapage des moulins � coton, ni les fr�missements des scieries, ni les chocs de la hache sur les troncs d'arbres, ni aucun de ces bruits que comporte une exploitation si importante, ne parvenaient � franchir les palanques de l'enceinte. Seuls, les mille oiseaux de l'ornithologie floridienne pouvaient la d�passer en voltigeant d'arbre en arbre. Mais ces chanteurs ail�s, dont le plumage rivalise avec les �tincelantes fleurs de cette zone, n'�taient pas moins bien accueillis que les parfums dont la brise s'impr�gnait en caressant les prairies et les for�ts du voisinage. Telle �tait Camdless-Bay, la plantation de James Burbank, et l'une des plus riches de la Floride orientale. III O� en est la guerre de S�cession

Quelques mots sur la guerre de S�cession, � laquelle cette histoire doit �tre intimement m�l�e. Et, tout d'abord, que ceci soit bien �tabli d�s le d�but: ainsi que l'a dit le comte de Paris, ancien aide de camp du g�n�ral Mac Clellan, dans sa remarquable _Histoire de la guerre civile en Am�rique, _cette guerre n'a eu pour cause ni une question de tarifs, ni une diff�rence r�elle d'origine entre le Nord et le Sud. La race anglo-saxonne r�gnait �galement sur tout le territoire des �tats-Unis. Aussi, la question commerciale n'a-telle jamais �t� en jeu dans cette terrible lutte entre fr�res. �C'est l'esclavage qui, prosp�rant dans une moiti� de la r�publique et aboli dans l'autre, y avait cr�� deux soci�t�s hostiles. Il avait profond�ment modifi� les moeurs de celle o� il dominait, tout en laissant intactes les formes apparentes du gouvernement. C'est lui qui fut non pas le pr�texte ou l'occasion, mais la cause unique de l'antagonisme dont la cons�quence in�vitable fut la guerre civile.� Dans les �tats � esclaves, il y avait trois classes. En bas, quatre millions de N�gres asservis, soit le tiers de la population. En haut, la caste des propri�taires, relativement peu instruite, riche, d�daigneuse, qui se r�servait absolument la direction des affaires publiques. Entre les deux, la classe remuante, paresseuse, mis�rable, des petits Blancs. Ceux-ci, contre toute attente, se montr�rent ardents pour le maintien de l'esclavage, par crainte de voir la classe des N�gres affranchis s'�lever � leur niveau. Le Nord devait donc trouver contre lui non seulement les riches propri�taires, mais aussi ces petits Blancs qui, surtout dans les campagnes, vivaient au milieu de la population serve. La lutte fut donc effroyable. Elle produisit m�me dans les familles de telles dissensions que l'on vit des fr�res combattre, l'un sous le drapeau conf�d�r�, l'autre sous le drapeau f�d�ral. Mais un grand peuple ne devait pas h�siter � d�truire l'esclavage jusque dans ses racines. D�s le si�cle dernier, l'illustre Franklin en avait demand� l'abolition. En 1807, Jefferson avait recommand� au Congr�s �de prohiber un trafic dont la moralit�, l'honneur et les plus chers int�r�ts du pays exigeaient depuis longtemps la disparition�. Le Nord eut donc raison de marcher contre le Sud et de le r�duire. D'ailleurs, il allait s'ensuivre une union plus �troite entre tous les �l�ments de la r�publique, et la destruction de cette illusion si funeste, si mena�ante, que chaque citoyen devait d'abord ob�issance � son propre �tat, et, seulement en second lieu, � l'ensemble de la f�d�ration am�ricaine. Or, ce fut pr�cis�ment en Floride, que se r�veill�rent les premi�res questions relatives � l'esclavage. Au commencement de ce si�cle, un chef indien m�tis, nomm� Osc�ola, avait pour femme une esclave marronne, n�e dans ces parties mar�cageuses du territoire floridien qu'on nomme Everglades. Un jour, cette femme fut ressaisie comme esclave et emmen�e par force. Osc�ola souleva les Indiens, commen�a la campagne anti-esclavagiste, fut pris et mourut dans la forteresse o� on l'avait enferm�. Mais la guerre continua, et, dit l'historien Thomas Higginson, �la somme d'argent que n�cessita une pareille lutte fut trois fois plus consid�rable

que celle qui avait �t� jadis pay�e � l'Espagne pour l'acquisition de la Floride�. Voici maintenant quels avaient �t� les d�buts de cette guerre de S�cession; puis quel �tait l'�tat des choses pendant ce mois de f�vrier 1862, �poque o� James Burbank et sa famille allaient �prouver des contre-coups si terribles qu'il nous a paru int�ressant d'en avoir fait l'objet de cette histoire. Le 16 octobre 1859, l'h�ro�que capitaine John Brown, � la t�te d'une petite troupe d'esclaves fugitifs, s'empare de Harpers-Ferry en Virginie. L'affranchissement des hommes de couleur, tel est son but. Il le proclame hautement. Vaincu par les compagnies de la milice, il est fait prisonnier, condamn� � mort et pendu � Charlestown, le 2 d�cembre 1859, avec six de ses compagnons. Le 20 d�cembre 1860, une convention se r�unit dans la Caroline du Sud et adopte d'enthousiasme le d�cret de s�cession. L'ann�e suivante, le 4 mars 1861, Abraham Lincoln est nomm� pr�sident de la r�publique. Les �tats du Sud regardent son �lection comme une menace pour l'institution de l'esclavage. Le 11 avril 1861, le fort Sumter, un de ceux qui d�fendent la rade de Charlestown, tombe au pouvoir des sudistes, command�s par le g�n�ral Beauregard. La Caroline du Nord, la Virginie, l'Arkansas, le Tennessee, adh�rent aussit�t � l'acte s�paratiste. Soixante-quinze mille volontaires sont lev�s par le gouvernement f�d�ral. Tout d'abord, on s'occupe de mettre Washington, la capitale des �tats-Unis d'Am�rique, � l'abri d'un coup de main des conf�d�r�s. On ravitaille les arsenaux du Nord qui �taient vides, alors que ceux du Sud avaient �t� largement approvisionn�s sous la pr�sidence de Buchanan. Le mat�riel de guerre se compl�te au prix des plus extraordinaires efforts. Puis, Abraham Lincoln d�clare les ports du Sud en �tat de blocus. C'est en Virginie que se passent les premiers faits de guerre. Mac Clellan repousse les rebelles dans l'Ouest. Mais, le 21 juillet, � Bull-Run, les troupes f�d�rales, r�unies sous les ordres de Mac Dowel, sont mises en d�route et s'enfuient jusqu'� Washington. Si les sudistes ne tremblent plus pour Richmond, leur capitale, les nordistes ont lieu de trembler pour la capitale de la R�publique am�ricaine. Quelques mois apr�s, les f�d�raux sont encore d�faits � Ball's-Bluff. Toutefois, cette affaire malheureuse est bient�t compens�e par diverses exp�ditions, qui mirent aux mains des unionistes le fort Hatteras et Port-Royal-Harbour, dont les s�paratistes ne parvinrent plus � s'emparer. � la fin de 1861, le commandement g�n�ral des troupes de l'Union est donn� au majorg�n�ral George Mac Clellan. Cependant, cette ann�e-l�, les corsaires esclavagistes ont couru les mers des deux mondes. Ils ont trouv� accueil dans les ports de la France, de l'Angleterre, de l'Espagne et du Portugal, -- faute grave qui, en reconnaissant aux s�cessionnistes les droits de bellig�rants, eut pour r�sultat d'encourager la course et de prolonger la guerre civile. Puis, vinrent les faits maritimes qui eurent un si grand retentissement. C'est le _Sumter _et son fameux capitaine Semmes.

C'est l'apparition du b�lier _Manassas. _C'est, le 12 octobre, le combat naval � la t�te des passes du Mississipi. C'est, le 8 novembre, la prise du _Trent, _navire anglais � bord duquel le capitaine Wilkes capture les commissaires conf�d�r�s -- ce qui faillit amener la guerre entre l'Angleterre et les �tats-Unis. Entre-temps, les abolitionnistes et les esclavagistes se livrent de sanglants combats avec des alternatives de succ�s et de revers jusque dans l'�tat du Missouri. Des principaux g�n�raux du Nord, l'un, Lyon, est tu�, ce qui provoque la retraite des f�d�raux � Rolla et la marche de Price avec les troupes conf�d�r�es vers le Nord. On se bat � Frederictown, le 21 octobre, � Springfield, le 25, et, le 27, Fr�mont occupe cette ville avec les f�d�raux. Au 19 d�cembre, le combat de Belmont, entre Grant et Polk, demeure incertain. Enfin, l'hiver, si rigoureux dans ces contr�es de l'Am�rique septentrionale, vient mettre un terme aux op�rations. Les premiers mois de l'ann�e 1862 sont employ�s en efforts v�ritablement prodigieux de part et d'autre. Au Nord, le Congr�s vote un projet de loi qui l�ve cinq cent mille volontaires -- ils seront un million � la fin de la lutte --, et approuve un emprunt de cinq cent millions de dollars. Les grandes arm�es sont cr��es, principalement celle du Potomac. Leurs g�n�raux sont Banks, Butler, Grant, Sherman, Mac Clellan, Meade, Thomas, Kearney, Halleck, pour ne citer que les plus c�l�bres. Tous les services vont entrer en fonction. Infanterie, cavalerie, artillerie, g�nie, sont endivisionn�s d'une mani�re � peu pr�s uniforme. Le mat�riel de guerre se fabrique � outrance, carabines Mini� et Colt, canons ray�s des syst�mes Parrott et Rodman, canons � �me lisse et columbiads Dahlgren, canons-obusiers, canonsrevolvers, obus Shrapnell, parcs de si�ge. On organise la t�l�graphie et l'a�rostation militaire, le reportage des grands journaux, les transports qui seront faits par vingt mille chariots attel�s de quatre-vingt-quatre mille mules. On r�unit des approvisionnements de toutes sortes, sous la direction du chef de l'ordonnance. On construit de nouveaux navires du type b�lier, les �rams� du colonel Ellet, les �gun-boats� ou canonni�res du commodore Foote, qui vont appara�tre pour la premi�re fois dans une guerre maritime. Au Sud, le z�le n'est pas moins grand. Il y a bien les fonderies de canon de la Nouvelle-Orl�ans, celles de Memphis, les forges de Tredogar, pr�s de Richmond, qui fabriquent des Parrotts et des Rodmans. Mais cela ne peut suffire. Le gouvernement conf�d�r� s'adresse � l'Europe. Li�ge et Birmingham lui envoient des cargaisons d'armes, des pi�ces des syst�mes Armstrong et Whitworth. Les forceurs de blocus, qui viennent chercher � vil prix du coton dans ses ports, n'en obtiennent qu'en �change de tout ce mat�riel de guerre. Puis l'arm�e s'organise. Ses g�n�raux sont Johnston, Lee, Beauregard, Jackson, Critenden, Floyd, Pillow. On adjoint des corps irr�guliers, tels que milices et gu�rillas, aux quatre cent mille volontaires, enr�l�s pour trois ans au plus et un an au moins, que le Congr�s s�paratiste, � la date du 8 ao�t, accorde � son pr�sident Jefferson Davis. Cependant ces pr�paratifs n'emp�chent pas la lutte de reprendre d�s la seconde moiti� du premier hiver. De tout le territoire �

esclaves, le gouvernement f�d�ral n'occupe encore que le Maryland, la Virginie occidentale, le Kentucky en quelques portions, le Missouri pour la plus grande part, et un certain nombre de points du littoral. Les nouvelles hostilit�s commencent d'abord dans l'est du Kentucky. Le 7 janvier, Garfield bat les conf�d�r�s � MiddleCreek, et le 20, ils sont de nouveau battus � Logan-Cross ou MillSprings. Le 2 f�vrier, Grant s'embarque avec deux divisions sur quelques grands vapeurs du Tennessee que va soutenir la flottille cuirass�e de Foote. Le 6, le fort Henry tombe en son pouvoir. Ainsi est bris� un anneau de cette cha�ne �sur laquelle, dit l'historien de cette guerre civile, s'appuyait tout le syst�me de d�fense de son adversaire Johnston�. Le Cumberland et la capitale du Tennessee sont donc menac�s directement et � court d�lai par les troupes f�d�rales. Aussi Johnston cherche-t-il � concentrer toutes ses forces au fort Donelson, afin de retrouver un point d'appui plus s�r pour la d�fensive. � cette �poque, une autre exp�dition, comprenant un corps de seize mille hommes sous les ordres de Burnside, une flottille compos�e de vingt-quatre vapeurs arm�s en guerre et de cinquante transports, descend la Chesapeake et appareille de Hampton-Roads, le 12 janvier. Malgr� de violentes temp�tes, le 24 janvier, elle donne dans les eaux du Pimlico-Sound pour s'emparer de l'�le Roanoke et r�duire la c�te de la Caroline du Nord. Mais l'�le est fortifi�e. � l'ouest, le canal se d�fend par un barrage de coques submerg�es. Des batteries et des ouvrages de campagne en rendent l'acc�s difficile. Cinq � six mille hommes, soutenus par une flottille de sept canonni�res, sont pr�ts � emp�cher tout d�barquement. N�anmoins, malgr� le courage de ses d�fenseurs, du 7 au 8 f�vrier, cette �le tombe au pouvoir de Burnside avec vingt canons et plus de deux mille prisonniers. Le lendemain, les f�d�raux sont ma�tres d'Elizabeth-City et de toute la c�te de l'Albemarle-Sound, c'est-�-dire du nord de cette mer int�rieure. Enfin, pour achever de d�crire la situation jusqu'au 6 f�vrier, il faut parler de ce g�n�ral sudiste, cet ancien professeur de chimie, Jackson, ce soldat puritain qui d�fend la Virginie. Apr�s le rappel de Lee � Richmond, il commande l'arm�e. Il quitte Vinchester, le 1er janvier, avec ses dix mille hommes, traverse les All�ghanies pour prendre Bath sur le railway de l'Ohio. Vaincu par le climat, �cras� par les temp�tes de neige, il est forc� de rentrer � Vinchester, sans avoir atteint son objectif. Et maintenant, en ce qui concerne plus sp�cialement les c�tes du Sud, depuis la Caroline jusqu'� la Floride, voici ce qui s'est pass�. Durant la seconde moiti� de l'ann�e 1861, le Nord poss�dait assez de rapides b�timents pour faire la police de ces mers, bien qu'il n'e�t pu s'emparer du fameux _Sumter, _qui, en janvier 1862, vint rel�cher � Gibraltar, afin d'exploiter les eaux europ�ennes. Le _Jefferson-Davis, _voulant �chapper aux f�d�raux, se r�fugie � Saint-Augustine en Floride et p�rit au moment o� il donne dans les passes. Presque en m�me temps, un des navires employ�s � la croisi�re de la Floride, _l'Anderson, _capture le corsaire _Beauregard. _Mais, en Angleterre, de nouveaux b�timents sont

arm�s pour la course. C'est alors qu'une proclamation d'Abraham Lincoln �tend le blocus aux c�tes de la Virginie et de la Caroline du Nord, et m�me le blocus fictif, le blocus sur le papier, qui comprend quatre mille cinq cents kilom�tres de c�tes. Pour les surveiller, on n'a que deux escadres: l'une doit bloquer l'Atlantique, l'autre le golfe du Mexique. Le 12 octobre, pour la premi�re fois, les conf�d�r�s tentent de d�gager les bouches du Mississipi avec le _Manassas -- _premier navire qui fut blind� pendant cette guerre -- soutenu d'une flottille de br�lots. Si le coup ne r�ussit pas, si la corvette _Richmond _peut s'en tirer saine et sauve le 29 d�cembre, un petit vapeur, le _Sea-Bird, _parvient � enlever une go�lette f�d�rale en vue du fort Monroe. Cependant, il est n�cessaire d'avoir un point qui puisse servir de base d'op�ration pour les croisi�res de l'Atlantique. Le gouvernement f�d�ral d�cide alors de s'emparer du fort Hatteras, qui commande la passe du m�me nom, passe tr�s fr�quent�e par les forceurs de blocus. Ce fort est difficile � prendre. Il est soutenu par une redoute carr�e, appel�e fort Clark. Un millier d'hommes et le 7e r�giment de la Caroline du Nord concourent � le d�fendre. N'importe. L'escadre f�d�rale, compos�e de deux fr�gates, trois corvettes, un aviso, deux grands vapeurs, vient mouiller le 27 ao�t devant les passes. Le commodore Stringham et le g�n�ral Butler attaquent. La redoute est prise. Le fort Hatteras, apr�s une assez longue r�sistance, hisse le drapeau blanc. La base d'op�ration est acquise aux nordistes pour toute la dur�e de la guerre. En novembre, c'est l'�le de Santa-Rosa, � l'est de Pensacola, sur le golfe du Mexique, une d�pendance de la c�te floridienne, qui, malgr� les efforts des conf�d�r�s, reste au pouvoir des f�d�raux. Toutefois, la prise du fort Hatteras ne para�t pas suffisante pour la bonne conduite des op�rations ult�rieures. Il faut occuper d'autres points sur le littoral de la Caroline du Sud, de la G�orgie, de la Floride. Deux fr�gates � vapeur, le _Wasbah _et le _Susquehannah, _trois fr�gates � voiles, cinq corvettes, six canonni�res, plusieurs avisos, vingt-cinq b�timents charbonniers charg�s des approvisionnements, trente-deux vapeurs pouvant transporter quinze mille six cents hommes sous les ordres du g�n�ral Sherman, sont donn�s au commodore Dupont. La flottille appareille le 25 octobre, devant le fort Monroe. Apr�s avoir essuy� un terrible coup de vent au large du cap Hatteras, elle vient reconna�tre les passes de Hilton-Head, entre Charlestown et Savannah. L� est la baie de Port-Royal, l'une des plus importantes de la conf�d�ration am�ricaine, o� le g�n�ral Ripley commande les forces des esclavagistes. Les deux forts Walker et Beauregard battent l'entr�e de la baie � quatre mille m�tres l'un de l'autre. Huit vapeurs la d�fendent, et sa barre la rend presque inabordable � une flotte d'assaillants. Le 5 novembre, le chenal a �t� balis�, et, apr�s un �change de quelques coups de canon, Dupont p�n�tre dans la baie, sans pouvoir d�barquer encore les troupes de Sherman. Le 7, avant midi, il attaque le fort Walker, puis le fort Beauregard. Il les �crase sous une gr�le de ses plus gros obus. Les forts sont �vacu�s. Les

f�d�raux en prennent possession presque sans combat, et Sherman occupe ce point si important pour la suite des op�rations militaires. C'�tait un coup port� au coeur m�me des �tats esclavagistes. Les �les voisines tombent l'une apr�s l'autre au pouvoir des f�d�raux, m�me l'�le Tybee et le fort Pulaski, lequel commande la rivi�re de Savannah. L'ann�e finie, Dupont est ma�tre des cinq grandes baies de North-Edisto, de Saint-Helena, de PortRoyal, de Tybee, de Warsaw, et de tout ce chapelet d'�lots sem�s sur la c�te de la Caroline et de la G�orgie. Enfin, le 1er janvier 1862, un dernier succ�s lui permet de r�duire les ouvrages conf�d�r�s, �lev�s sur les rives du Coosaw. Telle �tait la situation des bellig�rants au commencement de f�vrier de l'ann�e 1862. Tels �taient les progr�s du gouvernement f�d�ral vers le Sud, au moment o� les navires du commodore Dupont et les troupes de Sherman mena�aient la Floride. IV La famille Burbank Il �tait sept heures et quelques minutes, lorsque James Burbank et Edward Carrol mont�rent les marches du perron sur lequel s'ouvrait la porte principale de Castle-House, du c�t� du Saint-John. Zermah, tenant la fillette par la main, le gravit apr�s eux. Tous se trouv�rent dans le hall, sorte de grand vestibule, dont le fond, arrondi en d�me, contenait la double r�volution du grand escalier qui desservait les �tages sup�rieurs. Mme Burbank �tait l�, en compagnie de Perry, le r�gisseur g�n�ral de la plantation. �Il n'y a rien de nouveau � Jacksonville? -- Rien, mon ami. -- Et pas de nouvelles de Gilbert? -- Si... une lettre! -- Dieu soit lou�!� Telles furent les premi�res demandes et r�ponses �chang�es entre Mme Burbank et son mari. James Burbank, apr�s avoir embrass� sa femme et la petite Dy, d�cacheta la lettre qui venait de lui �tre remise. Cette lettre n'avait point �t� ouverte en l'absence de James Burbank. �tant donn� la situation de celui qui l'�crivait et de celle de sa famille en Floride, Mme Burbank avait voulu que son mari f�t le premier � conna�tre ce qu'elle contenait. �Cette lettre, sans doute, n'est pas venue par la poste? demanda James Burbank. -- Oh! non, monsieur James! r�pondit Perry. C'e�t �t� trop imprudent de la part de M. Gilbert!

-- Et qui s'est charg� de l'apporter?... -- Un homme de la G�orgie sur le d�vouement duquel notre jeune lieutenant a cru pouvoir compter. -- Quel jour est arriv�e cette lettre? -- Hier. -- Et l'homme?... -- Il est reparti le soir m�me. -- Bien pay� de son service?... -- Oui, mon ami, bien pay�, r�pondit Mme Burbank, mais par Gilbert, et il n'a rien voulu recevoir de notre part�. Le hall �tait �clair� par deux lampes pos�es sur une table de marbre, devant un large divan. James Burbank alla s'asseoir pr�s de cette table. Sa femme et sa fille prirent place aupr�s de lui. Edward Carrol, apr�s avoir serr� la main � sa soeur, s'�tait jet� dans un fauteuil. Zermah et Perry se tenaient debout pr�s de l'escalier. Tous deux �taient assez de la famille pour que la lettre p�t �tre lue en leur pr�sence. James Burbank l'avait ouverte. �Elle est du 3 f�vrier, dit-il. -- D�j� quatre jours de date! r�pondit Edward Carrol. C'est long dans les circonstances o� nous sommes... -- Lis donc, p�re, lis donc!� s'�cria la petite fille avec une impatience bien naturelle � son �ge. Voici ce que disait cette lettre: �� bord du _Wabash, _au mouillage d'Edisto. �3 f�vrier 1862. �Cher p�re, �Je commence par embrasser ma m�re, ma petite soeur et toi. Je n'oublie pas non plus mon oncle Carrol, et, pour ne rien omettre, j'envoie � la bonne Zermah toutes les tendresses de son mari, mon brave et d�vou� Mars. Nous allons tous les deux aussi bien que possible, et nous avons une fi�re envie d'�tre pr�s de vous! Cela ne tardera pas, d�t nous maudire monsieur Perry, qui, en voyant les progr�s du Nord, doit pester comme un ent�t� esclavagiste qu'il est, le digne r�gisseur!� -- Voil� pour vous, Perry, dit Edward Carrol. -- Chacun a ses id�es l�-dessus!� r�pondit M. Perry, en homme qui n'entend point sacrifier les siennes.

James Burbank continua: �Cette lettre vous arrivera par un homme dont je suis s�r, n'ayez aucune crainte � cet �gard. Vous avez d� apprendre que l'escadre du commodore Dupont s'est empar�e de la baie de Port-Royal et des �les voisines. Le Nord gagne donc peu � peu sur le Sud. Aussi estil tr�s probable que le gouvernement f�d�ral va chercher � occuper les principaux ports de la Floride. On parle d'une exp�dition que Dupont et Sherman feraient de concert vers la fin de ce mois. Tr�s vraisemblablement alors, nous irions occuper la baie de SaintAndrews. De l�, on serait � port�e de p�n�trer dans l'�tat floridien. �Que j'ai h�te d'�tre l�, cher p�re, et surtout avec notre flottille victorieuse! La situation de ma famille, au milieu de cette population esclavagiste, m'inqui�te toujours. Mais le moment approche o� nous pourrons faire hautement triompher les id�es qui ont toujours eu cours � la plantation de Camdless-Bay. �Ah! si je pouvais m'�chapper, ne f�t-ce que vingt-quatre heures, comme j'irais vous voir! Non! Ce serait trop imprudent pour vous comme pour moi, et mieux vaut prendre patience. Encore quelques semaines, et nous serons tous r�unis � Castle-House! �Et maintenant je termine en me demandant si je n'ai oubli� personne dans mes embrassades. Si, vraiment! J'ai oubli� monsieur Stannard et ma charmante Alice qu'il me tarde tant de revoir! Toutes mes amiti�s � son p�re, et � elle, plus que mes amiti�s!... �Respectueusement et de tout coeur, �GILBERT BURBANK.� James Burbank avait pos� sur la table la lettre que Mme Burbank prit alors et porta � ses l�vres. Puis, la petite Dy mit franchement un gros baiser sur la signature de son fr�re. �Brave gar�on! dit Edward Carrol. -- Et brave Mars! ajouta Mme Burbank, en regardant Zermah, qui serrait la fillette dans ses bras. -- Il faudra pr�venir Alice, ajouta Mme Burbank, que nous avons re�u une lettre de Gilbert. -- Oui! je lui �crirai, r�pondit James Burbank. D'ailleurs, dans quelques jours, je dois aller � Jacksonville, et je verrai Stannard. Depuis que Gilbert a �crit cette lettre, d'autres nouvelles ont pu venir au sujet de l'exp�dition projet�e. Ah! qu'ils arrivent donc enfin, nos amis du Nord, et que la Floride rentre sous le drapeau de l'Union! Ici, notre situation finirait par n'�tre plus tenable!� En effet, depuis que la guerre se rapprochait du Sud, une modification manifeste s'op�rait en Floride sur la question qui mettait les �tats-Unis aux prises. Jusqu'� cette �poque, l'esclavage ne s'�tait pas consid�rablement d�velopp� dans cette ancienne colonie espagnole qui n'avait pas pris part au mouvement

avec la m�me ardeur que la Virginie ou les Carolines. Mais des meneurs s'�taient bient�t mis � la t�te des partisans de l'esclavage. Maintenant, ces gens, pr�ts � l'�meute, ayant tout � gagner dans les troubles, dominaient les autorit�s � SaintAugustine et principalement � Jacksonville o� ils s'appuyaient sur la plus vile populace. C'est pourquoi cette situation de James Burbank, dont on connaissait l'origine et les id�es, pouvait � un certain moment devenir tr�s inqui�tante. Il y avait pr�s de vingt ans que James Burbank, apr�s avoir quitt� le New-Jersey o� il poss�dait encore quelques propri�t�s, �tait venu s'�tablir � Camdless-Bay avec sa femme et son fils �g� de quatre ans. On sait combien la plantation avait prosp�r�, gr�ce � son intelligente activit� et au concours d'Edward Carrol, son beau-fr�re. Aussi avait-il pour ce grand �tablissement qui lui venait de ses anc�tres, un attachement in�branlable. C'�tait l� qu'�tait n� son second enfant, la petite Dy, quinze ans apr�s son installation dans ce domaine. James Burbank avait alors quarante-six ans. C'�tait un homme fortement constitu�, habitu� au travail, ne s'�pargnant gu�re. On le savait d'un caract�re �nergique. Tr�s attach� � ses opinions, il ne se g�nait point de les faire hautement conna�tre. Grand, grisonnant � peine, il avait une figure un peu s�v�re, mais franche et encourageante. Avec la barbiche des Am�ricains du Nord, sans favoris et sans moustache, c'�tait bien le type du yankee de la Nouvelle-Angleterre. Dans toute la plantation, on l'aimait, car il �tait bon, on lui ob�issait, car il �tait juste. Ses Noirs lui �taient profond�ment d�vou�s, et il attendait, non sans impatience, que les circonstances lui permissent de les affranchir. Son beau-fr�re, � peu pr�s du m�me �ge, s'occupait plus sp�cialement de la comptabilit� de Camdless-Bay. Edward Carrol s'entendait parfaitement avec lui en toutes choses, et partageait sa mani�re de voir sur la question de l'esclavage. Il n'y avait donc que le r�gisseur Perry qui f�t d'un avis contraire au milieu de ce petit monde de Camdless-Bay. Il ne faudrait pas croire pourtant que ce digne homme maltrait�t les esclaves. Bien au contraire. Il cherchait m�me � les rendre aussi heureux que le comportait leur condition. �Mais, disait-il, il y a des contr�es, dans les pays chauds, o� les travaux de la terre ne peuvent �tre confi�s qu'� des Noirs. Or, des Noirs, qui ne seraient pas esclaves, ne seraient plus des Noirs!� Telle �tait sa th�orie qu'il discutait toutes les fois que l'occasion s'en pr�sentait. On la lui passait volontiers, sans en jamais tenir compte. Mais, � voir le sort des armes qui favorisait les anti-esclavagistes, Perry ne d�rageait plus. Il �s'en passerait de belles� � Camdless-Bay, quand M. Burbank aurait affranchi ses N�gres. On le r�p�te, c'�tait un excellent homme, tr�s courageux aussi. Et quand James Burbank et Edward Carrol avaient fait partie de ce d�tachement de la milice, nomm� les �minute-men� les hommesminutes, parce qu'ils devaient �tre pr�ts � partir � tout instant, il s'�tait bravement joint � eux contre les derni�res bandes des

S�minoles. Mme Burbank, � cette �poque ne portait pas les trente-neuf ans de son �ge. Elle �tait encore fort belle. Sa fille devait lui ressembler un jour. James Burbank avait trouv� en elle une compagne aimante, affectueuse, � laquelle il devait pour une grande part le bonheur de sa vie. La g�n�reuse femme n'existait que pour son mari, pour ses enfants qu'elle adorait et au sujet desquels elle �prouvait les plus vives craintes, �tant donn� les circonstances qui allaient amener la guerre civile jusqu'en Floride. Et si Diana, ou mieux Dy, comme on l'appelait famili�rement, fillette de six ans, gaie, caressante, tout heureuse de vivre, demeurait � Castle-House pr�s de sa m�re, Gilbert n'y �tait plus. De l�, d'incessantes angoisses que Mme Burbank ne pouvait pas toujours dissimuler. Gilbert �tait un jeune homme, ayant alors vingt-quatre ans, dans lequel on retrouvait les qualit�s morales de son p�re avec un peu plus d'�panchement, et les qualit�s physiques avec un peu plus de gr�ce et de charme. Un hardi compagnon, d'ailleurs, tr�s rompu � tous les exercices du corps, tr�s habile aussi en �quitation comme en navigation ou en chasse. � la grande terreur de sa m�re, les immenses for�ts et les marais du comt� de Duval avaient �t� trop souvent le th��tre de ses exploits non moins que les criques et les passes du Saint-John, jusqu'� l'extr�me bouche de Pablo. Aussi, Gilbert se trouvait-il naturellement entra�n� et fait � toutes les fatigues du soldat, quand furent tir�s les premiers coups de feu de la guerre de S�cession. Il comprit que son devoir l'appelait parmi les troupes f�d�rales et n'h�sita pas. Il demanda � partir. Quelque chagrin que cela d�t causer � sa femme, quelque danger m�me que p�t comporter cette situation, James Burbank ne songea pas un instant � contrarier le d�sir de son fils. Il pensa, comme lui, que c'�tait l� un devoir et le devoir est au-dessus de tout. Gilbert partit donc pour le Nord, mais son d�part fut tenu aussi secret que possible. Si l'on e�t su � Jacksonville que le fils de James Burbank avait pris du service dans l'arm�e nordiste, cela e�t pu attirer des repr�sailles sur Camdless-Bay. Le jeune homme avait �t� recommand� � des amis que son p�re avait encore dans l'�tat de New-Jersey. Ayant toujours montr� du go�t pour la mer, on lui procura facilement un engagement dans la marine f�d�rale. On avan�ait rapidement en ce temps-l�, et comme Gilbert n'�tait pas de ceux qui restent en arri�re, il marcha d'un bon pas. Le gouvernement de Washington avait les yeux sur ce jeune homme qui, dans la position o� se trouvait sa famille, n'avait pas craint de venir lui offrir ses services. Gilbert se distingua � l'attaque du fort Sumter. Il �tait sur le _Richmond, _lorsque ce navire fut abord� par le _Manassas _� l'embouchure du Mississipi, et il contribua largement pour sa part � le d�gager et � le reprendre. Apr�s cette affaire, il fut promu enseigne, bien qu'il ne sort�t pas de l'�cole navale d'Annapolis, pas plus que tous ces officiers improvis�s qui furent emprunt�s au commerce. Avec son nouveau grade, il entra dans l'escadre du commodore Dupont, il assista aux brillantes affaires du fort Hatteras, puis � la prise des SeasIslands. Depuis quelques semaines, il �tait lieutenant � bord d'une des canonni�res du commodore Dupont qui allaient bient�t forcer les passes du Saint-John.

Oui! ce jeune homme, lui aussi, avait grande h�te que cette guerre sanglante pr�t fin! Il aimait, il �tait aim�. Son service termin�, il lui tardait de revenir � Camdless-Bay, o� il devait �pouser la fille de l'un des meilleurs amis de son p�re. M. Stannard n'appartenait point � la classe des colons de la Floride. Rest� veuf avec quelque fortune, il avait voulu se consacrer enti�rement � l'�ducation de sa fille. Il habitait Jacksonville, d'o� il n'avait que trois � quatre milles de fleuve � remonter pour se rendre � Camdless-Bay. Depuis quinze ans, il ne se passait pas de semaine qu'il ne v�nt rendre visite � la famille Burbank. On peut donc dire que Gilbert et Alice Stannard furent �lev�s ensemble. De l�, un mariage projet� de longue date, maintenant d�cid�, qui devait assurer le bonheur des deux jeunes gens. Bien que Walter Stannard f�t originaire du Sud, il �tait anti-esclavagiste, ainsi que quelques-uns de ses concitoyens en Floride; mais ceux-ci n'�taient pas assez nombreux pour tenir t�te � la majorit� des colons et des habitants de Jacksonville, dont les opinions tendaient � s'accuser chaque jour davantage en faveur du mouvement s�paratiste. Il s'ensuivait que ces honn�tes gens commen�aient � �tre fort mal vus des meneurs du comt�, des petits Blancs surtout et de la populace, pr�te � les suivre dans tous les exc�s. Walter Stannard �tait un Am�ricain, de la Nouvelle-Orl�ans. Mme Stannard, d'origine fran�aise, morte fort jeune, avait l�gu� � sa fille les qualit�s g�n�reuses qui sont particuli�res au sang fran�ais. Au moment du d�part de Gilbert, Miss Alice avait montr� une grande �nergie, consolant et rassurant Mme Burbank. Bien qu'elle aim�t Gilbert comme elle en �tait aim�e, elle ne cessait de r�p�ter � sa m�re que partir �tait un devoir, que se battre pour cette cause, c'�tait se battre pour l'affranchissement d'une race humaine, et, en somme, pour la libert�. Miss Alice avait alors dix-neuf ans. C'�tait une jeune fille blonde aux yeux presque noirs, au teint chaud, d'une taille �l�gante, d'une physionomie distingu�e. Peut-�tre �tait-elle un peu s�rieuse, mais si mobile d'expression que le moindre sourire transformait son joli visage. V�ritablement, la famille Burbank ne serait pas connue dans tous ses membres les plus fid�les, si l'on omettait de peindre en quelques traits les deux serviteurs, Mars et Zermah. On l'a vu par sa lettre, Gilbert n'�tait pas parti seul. Mars, le mari de Zermah, l'avait accompagn�. Le jeune homme n'e�t pas trouv� un compagnon plus d�vou� � sa personne que cet esclave de Camdless-Bay, devenu libre en mettant le pied sur les territoires anti-esclavagistes. Mais, pour Mars, Gilbert �tait toujours son jeune ma�tre, et il n'avait pas voulu le quitter, bien que le gouvernement f�d�ral e�t d�j� form� des bataillons noirs o� il e�t trouv� sa place. Mars et Zermah n'�taient point de race n�gre par leur naissance. C'�taient deux m�tis. Zermah avait pour fr�re cet h�ro�que esclave, Robert Small, qui, quatre mois plus tard, allait enlever aux conf�d�r�s, dans la baie m�me de Charlestown, un petit vapeur arm� de deux canons dont il fit hommage � la flotte f�d�rale.

Zermah avait donc de qui tenir, Mars aussi. C'�tait un heureux m�nage, que, pendant les premi�res ann�es, l'odieux trafic de l'esclavage avait menac� plus d'une fois de briser. C'est m�me au moment o� Mars et Zermah allaient �tre s�par�s l'un de l'autre par les hasards d'une vente, qu'ils �taient entr�s � Camdless-Bay dans le personnel de la plantation. Voici en quelles circonstances: Zermah avait actuellement trente et un ans, Mars trente-cinq. Sept ans auparavant, ils s'�taient mari�s alors qu'ils appartenaient � un certain colon nomm� Tickborn, dont l'�tablissement se trouvait � une vingtaine de milles en amont de Camdless-Bay. Depuis quelques ann�es, ce colon avait eu des rapports fr�quents avec Texar. Celui-ci rendait souvent visite � la plantation o� il trouvait bon accueil. Rien d'�tonnant � cela, puisque Tickborn, en somme, ne jouissait d'aucune estime dans le comt�. Son intelligence �tant fort m�diocre, ses affaires n'ayant point prosp�r�, il fut oblig� de mettre en vente un lot de ses esclaves. Pr�cis�ment, � cette �poque, Zermah, tr�s maltrait�e comme tout le personnel de la plantation Tickborn, venait de mettre au monde un pauvre petit �tre, dont elle fut presque aussit�t s�par�e. Pendant qu'elle expiait en prison une faute dont elle n'�tait m�me pas coupable, son enfant mourut entre ses bras. On juge ce que fut la douleur de Zermah, ce que fut la col�re de Mars. Mais que pouvaient ces malheureux contre un ma�tre auquel leur chair appartenait, morte ou vivante, puisqu'il l'avait achet�e? Or, � ce chagrin allait s'en joindre un autre non moins terrible. En effet, le lendemain du jour o� leur enfant �tait mort, Mars et Zermah, ayant �t� mis � l'encan, �taient menac�s d'�tre s�par�s l'un de l'autre. Oui! cette consolation de se retrouver ensemble sous un nouveau ma�tre, ils ne devaient m�me pas l'avoir. Un homme s'�tait pr�sent�, qui offrait d'acheter Zermah, mais Zermah seule, bien qu'il ne poss�d�t pas de plantation. Un caprice, sans doute! Et cet homme, c'�tait Texar. Son ami Tickborn allait donc passer contrat avec lui, quand, au dernier moment, il se produisit une surench�re de la part d'un nouvel acheteur. C'�tait James Burbank qui assistait � cette vente publique des esclaves de Tickborn et s'�tait senti tr�s touch� du sort de la malheureuse m�tisse, suppliant en vain qu'on ne la s�par�t pas de son mari. Pr�cis�ment, James Burbank avait besoin d'une nourrice pour sa petite fille. Ayant appris qu'une des esclaves de Tickborn, dont l'enfant venait de mourir, se trouvait dans les conditions voulues, il ne songeait qu'� acheter la nourrice; mais, �mu des pleurs de Zermah, il n'h�sita pas � proposer de son mari et d'elle un prix sup�rieur � tous ceux qu'on avait offerts jusqu'alors. Texar connaissait James Burbank, qui l'avait plusieurs fois d�j� chass� de son domaine, comme un homme d'une r�putation suspecte. C'est m�me de l� que datait la haine que Texar avait vou�e � toute la famille de Camdless-Bay. Texar voulut donc lutter contre son riche concurrent: ce fut en vain. Il s'ent�ta. Il fit monter au double le prix que Tickborn

demandait de la m�tisse et de son mari. Cela ne servit qu'� les faire payer tr�s cher � James Burbank. Finalement, le couple lui fut adjug�. Ainsi, non seulement Mars et Zermah ne seraient pas s�par�s l'un de l'autre, mais ils allaient entrer au service du plus g�n�reux des colons de toute la Floride. Quel adoucissement ce fut � leur malheur, et avec quelle assurance ils pouvaient maintenant envisager l'avenir! Zermah, six ans apr�s, �tait encore dans toute la maturit� de sa beaut� de m�tisse. Nature �nergique, coeur d�vou� � ses ma�tres, elle avait eu plus d'une fois l'occasion -- elle devait l'avoir dans la suite -- de leur prouver son d�vouement. Mars �tait digne de la femme � laquelle l'acte charitable de James Burbank l'avait pour jamais rattach�. C'�tait un type remarquable de ces Africains, auxquels s'est largement m�l� le sang cr�ole. Grand, robuste, d'un courage � toute �preuve, il devait rendre de v�ritables services � son nouveau ma�tre. D'ailleurs, ces deux nouveaux serviteurs, adjoints au personnel de la plantation, ne furent pas trait�s en esclaves. Ils avaient �t� vite appr�ci�s pour leur bont� et leur intelligence. Mars fut sp�cialement affect� au service du jeune Gilbert. Zermah devint la nourrice de Diana. Cette situation ne pouvait que les introduire plus profond�ment dans l'intimit� de la famille. Zermah ressentit d'ailleurs pour la petite fille un amour de m�re, cet amour qu'elle ne pouvait plus reporter sur l'enfant qu'elle avait perdu. Dy le lui rendit bien, et l'affection de l'une avait toujours r�pondu aux soins maternels de l'autre. Aussi, Mme Burbank �prouvait-elle pour Zermah autant d'amiti� que de reconnaissance. M�mes sentiments entre Gilbert et Mars. Adroit et vigoureux, le m�tis avait heureusement contribu� � rendre son jeune ma�tre habile � tous les exercices du corps. James Burbank ne pouvait que s'applaudir de l'avoir attach� � son fils. Ainsi, en aucun temps, la situation de Zermah et de Mars n'avait �t� si heureuse, et cela, au sortir des mains d'un Tickborn, apr�s avoir risqu� de tomber dans celles d'un Texar. -- Ils ne devaient jamais l'oublier. V La Crique-Noire Le lendemain, aux premi�res lueurs de l'aube, un homme se promenait sur la berge de l'un des �lots perdus au fond de cette lagune de la Crique-Noire. C'�tait Texar. � quelques pas de lui, un Indien, assis dans le squif qui avait accost� la veille le _Shannon, _venait d'aborder. C'�tait Squamb�. Apr�s quelques all�es et venues, Texar s'arr�ta devant un magnolier, amena � lui une des basses branches de l'arbre et en d�tacha une feuille avec sa tige. Puis, il tira de son carnet un petit billet qui ne contenait que trois ou quatre mots, �crits �

l'encre. Ce billet, apr�s l'avoir roul� menu, il l'introduisit dans la nervure inf�rieure de la feuille. Cela fut fait assez adroitement pour que cette feuille de magnolier n'e�t rien perdu de son aspect habituel. �Squamb�! dit alors Texar. -- Ma�tre? r�pondit l'Indien. -- Va o� tu sais.� Squamb� prit la feuille, il la posa � l'avant du squif, s'assit � l'arri�re, manoeuvra sa pagaie, contourna la pointe extr�me de l'�lot et s'enfon�a � travers une passe tortueuse, confus�ment engag�e sous l'�paisse vo�te des arbres. Cette lagune �tait sillonn�e par un labyrinthe de canaux, un enchev�trement d'�troits lacets, remplis d'une eau noire, comparables � ceux qui s'entrecroisent dans certains �hortillonages� de l'Europe. Personne, � moins de bien conna�tre les passes de ce profond d�versoir o� se perdaient les d�rivations du Saint-John, n'aurait pu s'y diriger. Cependant Squamb� n'h�sitait pas. O� l'on n'e�t pas cru apercevoir une issue, il poussait hardiment son squif. Les basses branches qu'il �cartait, retombaient apr�s lui, et nul n'e�t pu dire qu'une embarcation venait de passer en cet endroit. L'Indien s'enfon�a de la sorte � travers de longs boyaux sinueux, moins larges, parfois, que ces saign�es creus�es pour assurer le drainage des prairies. Tout un monde d'oiseaux aquatiques s'envolait � son approche. De gluantes anguilles, � la t�te suspecte, se faufilaient sous les racines qui �mergeaient des eaux. Squamb� ne s'inqui�tait gu�re de ces reptiles, non plus que des ca�mans endormis qu'il pouvait r�veiller en les heurtant dans leurs couches de vase. Il allait toujours, et, lorsque l'espace lui manquait pour se mouvoir, il se poussait par l'extr�mit� de sa pagaie, comme s'il se f�t servi d'une gaffe. S'il faisait grand jour d�j�, si la lourde bu�e de la nuit commen�ait � s'�vaporer aux premiers rayons du soleil, on ne pouvait le voir sous l'abri de cet imp�n�trable plafond de verdure. M�me au plus fort du soleil, aucune lumi�re n'aurait pu le percer. D'ailleurs, ce fond mar�cageux n'avait besoin que d'une demi-obscurit�, aussi bien pour les �tres grouillants, qui fourmillaient dans son liquide noir�tre, que pour les mille plantes aquatiques surnageant � sa surface. Pendant une demi-heure, Squamb� alla ainsi d'un �lot � l'autre. Lorsqu'il s'arr�ta, c'est que son squif venait d'atteindre un des r�duits extr�mes de la crique. En cet endroit, o� finissait la partie mar�cageuse de cette lagune, les arbres, moins serr�s, moins touffus, laissaient enfin passer la lumi�re du jour. Au del� s'�tendait une vaste prairie, bord�e de for�ts, peu �lev�e audessus du niveau du Saint-John. � peine cinq ou six arbres y poussaient-ils isol�ment. Le pied, en s'appuyant sur ce sol bourbeux, �prouvait la sensation que lui e�t donn�e un matelas �lastique. Quelques buissons de sassafras, � maigres feuilles,

m�lang�es de petites baies violettes, tra�aient � sa surface leurs capricieux zig-zags. Apr�s avoir amarr� son squif � l'une des souches de la berge, Squamb� prit terre. Les vapeurs de la nuit commen�aient � se r�soudre. La prairie, absolument d�serte, sortait peu � peu du brouillard. Parmi les cinq ou six arbres, dont la silhouette se d�tachait confus�ment au-dessus, poussait un magnolier de moyenne taille. L'Indien se dirigea vers cet arbre. Il l'atteignit en quelques minutes. Il en abaissa une des branches � l'extr�mit� de laquelle il fixa cette feuille que Texar lui avait remise. Puis, la branche, abandonn�e � elle-m�me, remonta, et la feuille alla se perdre dans la ramure du magnolier. Squamb� revint alors vers le squif et reprit direction vers l'�lot o� l'attendait son ma�tre. Cette Crique-Noire, ainsi nomm�e de la sombre couleur de ses eaux, pouvait couvrir une �tendue d'environ cinq � six cents acres. Aliment�e par le Saint-John, c'�tait une sorte d'archipel absolument imp�n�trable � qui n'en connaissait pas les infinis d�tours. Une centaine d'�lots occupaient sa surface. Ni ponts, ni lev�es ne les reliaient entre eux. De longs cordons de lianes se tendaient de l'un � l'autre. Quelques hautes branches s'entrela�aient au-dessus des milliers de bras qui les s�paraient. Rien de plus. Cela n'�tait pas pour �tablir une communication facile entre les divers points de cette lagune. Un de ces �lots, situ� � peu pr�s au centre du syst�me, �tait le plus important par son �tendue -- une vingtaine d'acres -- et par son �l�vation -- cinq � six pieds au-dessus de l'�tiage moyen du Saint-John entre les plus basses et les plus hautes mers. � une �poque d�j� recul�e, cet �lot avait servi d'emplacement � un fortin, sorte de blockhaus, maintenant abandonn�, du moins au point de vue militaire. Ses palissades, � demi rong�es par la pourriture, se dressaient encore sous les grands arbres, magnoliers, cypr�s, ch�nes verts, noyers noirs, pins australs, enlac�s de longues guirlandes de coboeas et autres interminables lianes. Au-dedans de l'enceinte, l'oeil d�couvrait enfin, sous un massif de verdure, les lignes g�om�triques de ce petit fortin ou, mieux, de ce poste d'observation, qui n'avait jamais �t� fait que pour loger un d�tachement d'une vingtaine d'hommes. Plusieurs meurtri�res s'�vidaient � travers ses murailles de bois. Des toits gazonn�s le coiffaient d'une v�ritable carapace de terre. � l'int�rieur, quelques chambres, m�nag�es au milieu d'un r�duit central, attenaient � un magasin, destin� aux provisions et aux munitions. Pour p�n�trer dans le fortin, il fallait d'abord franchir l'enceinte par une �troite poterne, puis traverser la cour plant�e de quelques arbres, gravir enfin une dizaine de marches en terre, maintenues par des madriers. On trouvait alors l'unique porte, qui donnait acc�s au-dedans, et encore, � vrai dire, n'�tait-ce qu'une ancienne embrasure, modifi�e � cet effet.

Telle �tait la retraite habituelle de Texar, retraite que personne ne connaissait. L�, cach� � tous les yeux, il vivait avec ce Squamb�, tr�s d�vou� � la personne de son ma�tre, mais qui ne valait pas mieux que lui, et cinq � six esclaves qui ne valaient pas mieux que l'Indien. Il y avait loin, on le voit, de cet �lot de la Crique-Noire, aux riches �tablissements cr��s sur les deux rives du fleuve. L'existence m�me n'y e�t point �t� assur�e pour Texar ni pour ses compagnons, gens peu difficiles cependant. Quelques animaux domestiques, une demi-douzaine d'acres, plant�s de patates, d'ignames, de concombres, une vingtaine d'arbres � fruits, presque � l'�tat sauvage, c'�tait tout, sans compter la chasse dans les for�ts voisines et la p�che sur les �tangs de la lagune, dont le produit ne pouvait manquer en aucune saison. Mais, sans doute, les h�tes de la Crique-Noire poss�daient d'autres ressources, dont Texar et Squamb� avaient seuls le secret. Quant � la s�curit� du blockhaus, n'�tait-elle pas assur�e par sa situation m�me, au centre de cet inaccessible repaire? D'ailleurs, qui e�t cherch� � l'attaquer et pourquoi? En tout cas, toute approche suspecte e�t �t� imm�diatement signal�e par les aboiements des chiens de l'�lot, deux de ces limiers f�roces, import�s des Cara�bes, qui furent autrefois employ�s par les Espagnols � la chasse aux N�gres. Voil� ce qu'�tait la demeure de Texar, et digne de lui. Voici maintenant ce qu'�tait l'homme. Texar avait alors trente-cinq ans. Il �tait de taille moyenne, d'une constitution vigoureuse, tremp�e dans cette vie de grand air et d'aventures, qui avait toujours �t� la sienne. Espagnol de naissance, il ne d�mentait pas son origine. Sa chevelure �tait noire et rude, ses sourcils �pais, ses yeux verd�tres, sa bouche large, avec des l�vres minces et rentr�es, comme si elle e�t �t� faite d'un coup de sabre, son nez court, perc� de narines de fauve. Toute sa physionomie indiquait l'homme astucieux et violent. Autrefois, il portait sa barbe enti�re; mais, depuis deux ans, apr�s qu'elle eut �t� � demi br�l�e d'un coup de feu dans on ne sait quelle affaire, il l'avait ras�e, et la duret� de ses traits n'en �tait que plus apparente. Une douzaine d'ann�es avant, cet aventurier �tait venu se fixer en Floride, et dans ce blockhaus abandonn�, dont personne ne songeait � lui disputer la possession. D'o� venait-il? on l'ignorait et il ne le disait point. Quelle avait �t� son existence ant�rieure? on ne le savait pas davantage. On pr�tendait -- et c'�tait vrai --, qu'il avait fait le m�tier de n�grier et vendu des cargaisons de Noirs dans les ports de la G�orgie et des Carolines. S'�tait-il enrichi � cet odieux trafic? Il n'y paraissait gu�re. En somme, il ne jouissait d'aucune estime, m�me dans un pays, o� ne manquent cependant point les gens de sa sorte. N�anmoins, si Texar �tait fort connu, bien que ce ne f�t pas � son avantage, cela ne l'emp�chait pas d'exercer une r�elle influence dans le comt�, et particuli�rement � Jacksonville. Il est vrai, c'�tait sur la partie la moins recommandable de la population du chef-lieu. Il y allait souvent pour des affaires, dont il ne

parlait pas. Il s'y �tait fait un grand nombre d'amis parmi les petits Blancs et les plus d�testables sujets de la ville. On l'a bien vu, lorsqu'il �tait revenu de Saint-Augustine en compagnie d'une demi-douzaine d'individus d'allure �quivoque. Son influence s'�tendait aussi jusque chez certains colons du Saint-John. Il les visitait quelquefois, et, si on ne lui rendait pas ses visites, puisque personne ne connaissait sa retraite de la Crique-Noire, il avait acc�s dans certaines plantations des deux rives. La chasse �tait un pr�texte naturel � ces relations, qui s'�tablissent facilement entre gens de m�mes moeurs et m�mes go�ts. D'autre part, cette influence s'�tait encore accrue depuis quelques ann�es, gr�ce aux opinions dont Texar avait voulu se faire le plus ardent d�fenseur. � peine la question de l'esclavage avait-elle amen� la scission entre les deux moiti�s des �tatsUnis, que l'Espagnol s'�tait pos� comme le plus opini�tre, le plus r�solu des esclavagistes. � l'entendre, aucun int�r�t ne pouvait le guider, puisqu'il ne poss�dait qu'une demi-douzaine de Noirs. C'�tait le principe m�me qu'il pr�tendait d�fendre. Par quels moyens? En faisant appel aux plus ex�crables passions, en excitant la cupidit� de la populace, en la poussant au pillage, � l'incendie, m�me au meurtre, contre les habitants ou colons qui partageaient les id�es du Nord. Et maintenant, ce dangereux aventurier ne tendait � rien moins qu'� renverser les autorit�s civiles de Jacksonville, � remplacer des magistrats, mod�r�s d'opinion, estim�s pour leur caract�re, par les plus forcen�s de ses partisans. Devenu le ma�tre du comt�, par l'�meute, il aurait alors le champ libre pour exercer ses vengeances personnelles. On comprend, d�s lors, que James Burbank et quelques autres propri�taires de plantations n'eussent point n�glig� de surveiller les agissements d'un pareil homme, d�j� tr�s redoutable par ses mauvais instincts. De l�, cette haine d'un c�t�, cette d�fiance de l'autre, que les prochains �v�nements allaient encore accro�tre. Au surplus, dans ce que l'on croyait savoir du pass� de Texar, depuis qu'il avait cess� de faire la traite, il y avait des faits extr�mement suspects. Lors de la derni�re invasion des S�minoles, tout semblait prouver qu'il avait eu des intelligences secr�tes avec eux. Leur avait-il indiqu� les coups � faire, quelles plantations il convenait d'attaquer? Les avait-il aid�s dans leurs guets-apens et emb�ches? Cela ne put �tre mis en doute en plusieurs circonstances, et, � la suite d'une derni�re invasion de ces Indiens, les magistrats durent poursuivre l'Espagnol, l'arr�ter, le traduire en justice. Mais Texar invoqua un alibi -syst�me de d�fense qui, plus tard, devait lui r�ussir encore -- et il fut prouv� qu'il n'avait pu prendre part � l'attaque d'une ferme, situ�e dans le comt� de Duval, puisque, � ce moment, il se trouvait � Savannah, �tat de G�orgie, � quelque quarante milles vers le nord, en dehors de la Floride. Pendant les ann�es suivantes, plusieurs vols importants furent commis, soit dans les plantations, soit au pr�judice de voyageurs, attaqu�s sur les routes floridiennes. Texar �tait-il auteur ou complice de ces crimes? Cette fois encore, on le soup�onna; mais, faute de preuve, on ne put le mettre en jugement. Enfin, une occasion se pr�senta o� l'on crut avoir pris sur le

fait le malfaiteur jusqu'alors insaisissable. C'�tait pr�cis�ment l'affaire pour laquelle il avait �t� mand� la veille devant le juge de Saint-Augustine. Huit jours auparavant, James Burbank, Edward Carrol et Walter Stannard revenaient de visiter une plantation voisine de CamdlessBay, quand, vers sept heures du soir, � la tomb�e de la nuit, des cris de d�tresse arriv�rent jusqu'� eux. Ils se h�t�rent de courir vers l'endroit d'o� venaient ces cris, et ils se trouv�rent devant les b�timents d'une ferme isol�e. Ces b�timents �taient en feu. La ferme avait �t� pr�alablement pill�e par une demi-douzaine d'hommes, qui venaient de se disperser. Les auteurs du crime ne devaient pas �tre loin: on pouvait encore apercevoir deux de ces coquins qui s'enfuyaient � travers la for�t. James Burbank et ses amis se jet�rent courageusement � leur poursuite, et pr�cis�ment dans la direction de Camdless-Bay. Ce fut en vain. Les deux incendiaires parvinrent � s'�chapper � travers le bois. Toutefois MM. Burbank, Carrol et Stannard avaient tr�s certainement reconnu l'un d'eux: c'�tait l'Espagnol. En outre -- circonstance plus probante encore -- au moment o� cet individu disparaissait au tournant d'une des lisi�res de CamdlessBay, Zermah, qui passait, avait failli �tre heurt�e par lui. Pour elle aussi, c'�tait bien Texar qui fuyait � toutes jambes. Il est facile de l'imaginer, cette affaire fit grand bruit dans le comt�. Un vol, suivi d'incendie, c'est le crime qui doit �tre le plus redout� de ces colons, r�partis sur une vaste �tendue de territoire. James Burbank n'h�sita donc point � porter une accusation formelle. Devant son affirmation, les autorit�s r�solurent d'informer contre Texar. L'Espagnol fut amen� � Saint-Augustine devant le recorder, afin d'�tre confront� avec les t�moins. James Burbank, Walter Stannard, Edward Carrol, Zermah, furent unanimes � d�clarer qu'ils avaient reconnu Texar dans l'individu qui fuyait de la ferme incendi�e. Pour eux, il n'y avait pas d'erreur possible. Texar �tait l'un des auteurs du crime. De son c�t�, l'Espagnol avait fait venir un certain nombre de t�moins � Saint-Augustine. Or, ces t�moins d�clar�rent formellement que, ce soir-l�, ils se trouvaient avec Texar, � Jacksonville, dans la �tienda� de Torillo, auberge assez mal fam�e mais fort connue. Texar ne les avait pas quitt�s de toute la soir�e. D�tail plus affirmatif encore, � l'heure o� se commettait le crime, l'Espagnol avait eu pr�cis�ment une dispute avec un des buveurs install�s dans le cabaret de Torillo, -- dispute qui avait �t� suivie de coups et menaces, pour lesquels il serait sans doute d�pos� une plainte contre lui. Devant cette affirmation qu'on ne pouvait suspecter -- affirmation qui fut d'ailleurs reproduite par des personnes absolument �trang�res � Texar --, le magistrat de Saint-Augustine ne put que clore l'enqu�te commenc�e et renvoyer le pr�venu des fins de la plainte.

L'alibi avait donc �t� pleinement �tabli, cette fois encore, au profit de cet �trange personnage. C'est apr�s cette affaire et en compagnie de ses t�moins que Texar �tait revenu de Saint-Augustine, le soir du 7 f�vrier. On a vu quelle avait �t� son attitude � bord du _Shannon, _pendant que le steam-boat descendait le fleuve. Puis, sur le squif venu au-devant de lui, conduit par l'Indien Squamb�, il avait regagn� le fortin abandonn�, o� il e�t �t� malais� de le suivre. Quant � ce Squamb�, S�minole intelligent, rus�, devenu le confident de Texar, celui-ci l'avait pris � son service, pr�cis�ment apr�s cette derni�re exp�dition des Indiens � laquelle son nom fut m�l� -- tr�s justement. Dans les dispositions d'esprit o� il se trouvait vis-�-vis de James Burbank, l'Espagnol ne devait songer qu'� tirer vengeance par tous les moyens possibles. Or, au milieu des conjectures que pouvait faire na�tre quotidiennement la guerre, si Texar parvenait � renverser les autorit�s de Jacksonville, il deviendrait redoutable pour Camdless-Bay. Que le caract�re �nergique et r�solu de James Burbank ne lui perm�t pas de trembler devant un tel homme, soit! Mais Mme_ _Burbank n'avait que trop de raisons de craindre pour son mari et pour tous les siens. Bien plus, cette honn�te famille aurait certainement v�cu dans des transes incessantes, si elle avait pu se douter de ceci: c'est que Texar soup�onnait Gilbert Burbank d'avoir �t� rejoindre l'arm�e du Nord. Comment l'avait-il appris, puisque ce d�part s'�tait accompli secr�tement? Par l'espionnage, sans doute, et, plus d'une fois, on verra que des espions s'empressaient � le servir. En effet, puisque Texar avait lieu de croire que le fils de James Burbank servait dans les rangs des f�d�raux, sous les ordres du commodore Dupont, n'aurait-on pas pu craindre qu'il cherch�t � tendre quelque pi�ge au jeune lieutenant? Oui! Et s'il f�t parvenu � l'attirer sur le territoire floridien, � s'emparer de sa personne, � le d�noncer, on devine quel e�t �t� le sort de Gilbert entre les mains de ces sudistes, exasp�r�s par les progr�s de l'arm�e du Nord. Tel �tait l'�tat des choses au moment o� commence cette histoire. Telles �taient la situation des f�d�raux, arriv�s presque aux fronti�res maritimes de la Floride, la position de la famille Burbank au milieu du comt� de Duval, celle de Texar, non seulement � Jacksonville, mais dans toute l'�tendue des territoires � esclaves. Si l'Espagnol parvenait � ses fins, si les autorit�s �taient renvers�es par ses partisans, il ne lui serait que trop facile de lancer sur Camdless-Bay une populace fanatis�e contre les anti-esclavagistes. Environ une heure apr�s avoir quitt� Texar, Squamb� �tait de retour � l'�lot central. Il tira son squif sur la berge, franchit l'enceinte, monta l'escalier du blockhaus. �C'est fait? lui demanda Texar. -- C'est fait, ma�tre!

-- Et... rien? -- Rien.� VI Jacksonville �Oui, Zermah, oui, vous avez �t� cr��e et mise au monde pour �tre esclave! reprit le r�gisseur, r�enfourchant son dada favori. Oui! esclave, et nullement pour �tre une cr�ature libre. -- Ce n'est pas mon avis, r�pondit Zermah d'un ton calme, sans y mettre aucune animation, tant elle �tait faite � ces discussions avec le r�gisseur de Camdless-Bay. -- C'est possible, Zermah! Quoi qu'il en soit, vous finirez par vous ranger � cette opinion qu'il n'y a aucune �galit� qui puisse raisonnablement s'�tablir entre les Blancs et les Noirs. -- Elle est tout �tablie, monsieur Perry, et elle l'a toujours �t� par la nature m�me. -- Vous vous trompez, Zermah, et la preuve, c'est que les Blancs sont dix fois, vingt fois, que dis-je? cent fois plus nombreux que les Noirs � la surface de la terre! -- Et c'est pour cela qu'ils les ont r�duits en esclavage, r�pondit Zermah. Ils avaient la force, ils en ont abus�. Mais si les Noirs eussent �t� en majorit� dans ce monde, ce seraient les Blancs dont ils auraient fait leurs esclaves!... Ou plut�t non! Ils eussent certainement montr� plus de justice et surtout moins de cruaut�!� Il ne faudrait pas se figurer que cette conversation, parfaitement oiseuse, emp�ch�t Zermah et le r�gisseur de vivre en bon accord. En ce moment, d'ailleurs, ils n'avaient pas autre chose � faire que de causer. Seulement, il est permis de croire qu'ils auraient pu traiter un sujet plus utile, et il en e�t �t� ainsi, sans doute, sans la manie du r�gisseur � toujours discuter la question de l'esclavage. Tous deux �taient assis � l'arri�re de l'une des embarcations de Camdless-Bay, manoeuvr�e par quatre mariniers de la plantation. Ils traversaient obliquement le fleuve, en profitant de la mar�e descendante, et se rendaient � Jacksonville. Le r�gisseur avait quelques affaires � traiter pour le compte de James Burbank, et Zermah allait acheter divers objets de toilette pour la petite Dy. On �tait au 10 f�vrier. Depuis trois jours, James Burbank �tait revenu � Castle-House, et Texar � la Crique-Noire, apr�s l'affaire de Saint-Augustine. Il va de soi avaient re�u sommairement Gilbert. Ces que, le lendemain m�me, M. Stannard et sa fille un petit mot envoy� de Camdless-Bay, qui leur faisait conna�tre ce que marquait la derni�re lettre de nouvelles n'arrivaient pas trop t�t pour rassurer

miss Alice, dont la vie se passait dans une continuelle inqui�tude depuis le d�but de cette lutte acharn�e entre le Sud et le Nord des �tats-Unis. L'embarcation, gr��e d'une voile latine, filait rapidement. Avant un quart d'heure, elle serait au port de Jacksonville. Le r�gisseur n'avait donc plus que peu de temps pour finir de d�velopper sa th�se favorite, et il ne s'en fit pas faute. �Non, Zermah, reprit-il, non! La majorit�, assur�e aux Noirs, n'e�t rien chang� � l'�tat des choses. Et, je dis plus, quels que soient les r�sultats de la guerre, on en reviendra toujours � l'esclavage, parce qu'il faut des esclaves pour le service des plantations. -- Ce n'est pas le sentiment de M. Burbank, vous le savez bien, r�pondit Zermah. -- Je le sais, mais j'ose dire que M. Burbank se trompe, sauf le respect que j'ai pour lui. Un Noir doit faire partie du domaine au m�me titre que les animaux ou les instruments de culture. Si un cheval pouvait s'en aller lorsqu'il lui pla�t, si une charrue avait le droit de se mettre, quand il lui convient, en d'autres mains que celles de son propri�taire, il n'y aurait plus d'exploitation possible. Que M. Burbank affranchisse ses esclaves, et il verra ce que deviendra Camdless-Bay! -- Il l'aurait d�j� fait, r�pondit Zermah, si les circonstances le lui eussent permis, vous ne l'ignorez pas, monsieur Perry. Et voulez-vous savoir ce qui serait arriv� si l'affranchissement des esclaves avait �t� proclam� � Camdless-Bay? Pas un seul Noir n'e�t quitt� la plantation, et rien n'aurait �t� chang�, si ce n'est le droit de les traiter comme des b�tes de somme. Or, comme vous n'avez jamais us� de ce droit-l�, apr�s l'�mancipation, CamdlessBay serait rest�e ce qu'elle �tait avant. -- Croyez-vous, par hasard, m'avoir converti � vos id�es, Zermah? demanda le r�gisseur. -- En aucune fa�on, monsieur. D'ailleurs, ce serait inutile et pour une raison bien simple. -- Laquelle? -- C'est qu'au fond, vous pensez l�-dessus exactement comme M. Burbank, M. Carrol, M. Stannard, comme tous ceux qui ont le coeur g�n�reux et l'esprit juste. -- Jamais, Zermah, jamais! Et je pr�tends m�me que ce que j'en dis, c'est dans l'int�r�t des Noirs! Si on les livre � leur seule volont�, ils d�p�riront, et la race en sera bient�t perdue. -- Je n'en crois rien, monsieur Perry, quoique vous puissiez dire. En tout cas, mieux vaut que la race p�risse que d'�tre vou�e � la perp�tuelle d�gradation de l'esclavage!� Le r�gisseur e�t bien voulu r�pondre, et on se doute qu'il n'�tait point � bout d'arguments. Mais la voile venait d'�tre amen�e, et

l'embarcation se rangea pr�s de l'estacade de bois. L�, elle devait attendre le retour de Zermah et du r�gisseur. Tous deux d�barqu�rent aussit�t pour aller chacun � ses affaires. Jacksonville est situ�e sur la rive gauche du Saint-John, � la limite d'une vaste plaine assez basse, entour�e d'un horizon de magnifiques for�ts, qui lui font un cadre toujours verdoyant. Des champs de ma�s et de cannes � sucre, des rizi�res, plus particuli�rement � la limite du fleuve, occupent une partie de ce territoire. Il y avait une dizaine d'ann�es, Jacksonville n'�tait encore qu'un gros village, avec un faubourg, dont les cases de torchis ou de roseaux ne servaient qu'au logement de la population noire. � l'�poque actuelle, le village commen�ait � se faire ville, autant par ses maisons plus confortables, ses rues mieux trac�es et mieux entretenues, que par le nombre de ses habitants, qui avait doubl�. L'ann�e suivante, ce chef-lieu du comt� de Duval allait gagner encore, en se reliant par un chemin de fer � Talhassee, la capitale de la Floride. D�j�, le r�gisseur et Zermah avaient pu le remarquer, une assez grande animation r�gnait dans la ville. Quelques centaines d'habitants, les uns, sudistes d'origine am�ricaine, les autres, des mul�tres et des m�tis d'origine espagnole, attendaient l'arriv�e d'un steam-boat, dont la fum�e apparaissait, en aval du fleuve, au-dessus d'une pointe basse du Saint-John. Quelques-uns m�me, afin d'entrer plus rapidement en communication avec ce vapeur, s'�taient jet�s dans les chaloupes du port, tandis que d'autres avaient pris place sur ces grands dogres � un m�t, qui fr�quentent habituellement les eaux de Jacksonville. En effet, depuis la veille, il �tait venu de graves nouvelles du th��tre de la guerre. Les projets d'op�rations, indiqu�s dans la lettre de Gilbert Burbank, �taient en partie connus. On n'ignorait pas que la flottille du commodore Dupont devait tr�s prochainement appareiller, et que le g�n�ral Sherman se proposait de l'accompagner avec des troupes de d�barquement. De quel c�t� se dirigerait cette exp�dition? on ne le savait pas d'une fa�on positive, bien que tout donn�t � penser qu'elle avait le SaintJohn et le littoral floridien pour objectif. Apr�s la G�orgie, la Floride �tait donc directement menac�e d'une invasion de l'arm�e f�d�rale. Lorsque le steam-boat qui venait de Fernandina eut accost� l'estacade de Jacksonville, ses passagers ne purent que confirmer ces nouvelles. Ils ajout�rent m�me que, tr�s vraisemblablement, ce serait dans la baie de Saint-Andrews que le commodore Dupont viendrait mouiller, en attendant un moment favorable pour forcer les passes de l'�le Am�lia et l'estuaire du Saint-John. Aussit�t les groupes se r�pandirent dans la ville, faisant bruyamment envoler nombre de ces gros urubus, qui sont uniquement charg�s du nettoyage des rues. On criait, on se d�menait. �R�sistance aux nordistes! Mort aux nordistes!� Tels �taient les excitations f�roces que des meneurs, � la d�votion de Texar, jetaient � la population d�j� tr�s anim�e. Il y eut des d�monstrations sur la grande place, devant Court-House, la maison

de justice, et jusque dans l'�glise �piscopale. Les autorit�s allaient avoir quelque peine � calmer cette effervescence, bien que les habitants de Jacksonville, on l'a d�j� fait remarquer, fussent divis�s du moins sur la question de l'esclavage. Mais, en ces temps de trouble, les plus bruyants comme les plus emport�s font toujours la loi, et les mod�r�s finissent in�vitablement par subir leur domination. Ce fut, bien entendu, dans les cabarets, dans les tiendas, que les gosiers, sous l'influence de liqueurs fortes, hurl�rent avec le plus de violence. Les manoeuvriers en chambre y d�velopp�rent leurs plans pour opposer une invincible r�sistance � l'invasion. �Il faut diriger les milices sur Fernandina! disait l'un. -- Il faut couler des navires dans les passes du Saint-John! r�pondait l'autre. -- Il faut construire des fortifications en terre autour de la ville et les armer de bouches � feu! -- Il faut demander du secours par la voie du chemin de fer de Fernandina � Keys! -- Il faut �teindre le feu du phare de Pablo, pour emp�cher la flottille d'entrer de nuit dans les bouches! -- Il faut semer des torpilles au milieu du fleuve!� Cet engin, presque nouveau dans la guerre de S�cession, on en avait entendu parler, et, sans trop savoir comment il fonctionnait, il convenait �videmment d'en faire usage. �Avant tout, dit un des plus enrag�s orateurs de la tienda de Torillo, il faut mettre en prison tous les nordistes de la ville, et tous ceux des sudistes qui pensent comme eux!� Il aurait �t� bien �tonnant que personne n'e�t song� � �mettre cette proposition, _l'ultima ratio _des sectaires en tous pays. Aussi fut-elle couverte de hurrahs. Heureusement pour les honn�tes gens de Jacksonville, les magistrats devaient h�siter quelque temps encore avant de se rendre � ce voeu populaire. En courant les rues, Zermah avait observ� tout ce qui se passait, afin d'en informer son ma�tre, directement menac� par ce mouvement. Si on arrivait � des mesures de violence, ces mesures ne s'arr�teraient pas � la ville. Elles s'�tendraient au del�, jusqu'aux plantations du comt�. Certainement, Camdless-Bay serait vis�e une des premi�res. C'est pourquoi la m�tisse, voulant se procurer des renseignements plus pr�cis, se rendit � la maison que M. Stannard occupait en dehors du faubourg. C'�tait une charmante et confortable habitation, agr�ablement situ�e dans une sorte d'oasis de verdure que la hache des d�fricheurs avait r�serv�e en ce coin de la plaine. Par les soins de Miss Alice, � l'int�rieur comme � l'ext�rieur, la maison �tait tenue d'une mani�re irr�prochable. On sentait d�j� une intelligente et d�vou�e m�nag�re dans cette jeune fille, que la

mort de sa m�re avait appel�e de bonne heure � diriger le personnel de Walter Stannard. Zermah fut re�ue avec grand empressement par la jeune fille. Miss Alice lui parla tout d'abord de la lettre de Gilbert. Zermah put lui en redire les termes presque exacts. �Oui! il n'est plus loin, maintenant! dit Miss Alice. Mais dans quelles conditions va-t-il revenir en Floride? Et quels dangers peuvent encore le menacer jusqu'� la fin de cette exp�dition? -- Des dangers, Alice, r�pondit M. Stannard. Rassure-toi! Gilbert en a affront� de plus grands pendant la croisi�re sur les c�tes de G�orgie, et principalement dans l'affaire de Port-Royal. J'imagine, moi, que la r�sistance des Floridiens ne sera ni terrible ni de longue dur�e. Que peuvent-ils faire avec ce SaintJohn, qui va permettre aux canonni�res de remonter jusqu'au coeur des comt�s? Toute d�fense me para�t devoir �tre malais�e sinon impossible. -- Puissiez-vous dire vrai, mon p�re, dit Alice, et fasse le Ciel que cette sanglante guerre se termine enfin! -- Elle ne peut se terminer que par l'�crasement du Sud, r�pliqua M. Stannard. Cela sera long, sans doute, et je crains bien que Jefferson Davis, ses g�n�raux, Lee, Johnston, Beauregard, ne r�sistent longtemps encore dans les �tats du centre. Non! Les troupes f�d�rales n'auront pas facilement raison des conf�d�r�s. Quant � la Floride, il ne leur sera pas difficile de s'en emparer. Malheureusement, ce n'est pas sa possession qui leur assurera la victoire d�finitive. -- Pourvu que Gilbert ne fasse pas d'imprudences! dit Miss Alice en joignant les mains. S'il c�dait au d�sir de revoir sa famille pendant quelques heures, se sachant si pr�s d'elle... -- D'elle et de vous, Miss Alice, r�pondit Zermah, car n'�tes-vous pas d�j� de la famille Burbank? -- Oui, Zermah, par le coeur! -- Non, Alice, ne crains rien, dit M. Stannard. Gilbert est trop raisonnable pour s'exposer ainsi, surtout quand il suffira de quelques jours au commodore Dupont pour occuper la Floride. Ce serait une t�m�rit� sans excuses que de se hasarder dans ce pays, tant que les f�d�raux n'en seront pas les ma�tres... -- Surtout maintenant que les esprits sont plus port�s que jamais � la violence! r�pondit Zermah. -- En effet, ce matin, la ville est en effervescence, reprit M. Stannard. Je les ai vus, je les ai entendus, ces meneurs! Texar ne les quitte pas depuis huit � dix jours. Il les pousse, il les excite, et ces malfaiteurs finiront par soulever la basse population, non seulement contre les magistrats, mais aussi contre ceux des habitants qui ne partagent pas leur mani�re de voir. -- Ne pensez-vous pas, monsieur Stannard, dit alors Zermah, que

vous feriez bien de quitter Jacksonville, au moins pendant quelque temps? Il serait prudent de n'y revenir qu'apr�s l'arriv�e des troupes f�d�rales en Floride. M. Burbank m'a charg� de vous le r�p�ter, il serait heureux de voir Miss Alice et vous � CastleHouse. -- Oui!... je sais... r�pondit M. Stannard. Je n'ai point oubli� l'offre de Burbank... En r�alit�, Castle-House est-il plus s�r que Jacksonville? Si ces aventuriers, ces gens sans aveu, ces enrag�s, deviennent les ma�tres ici, ne se r�pandront-ils pas sur la campagne, et les plantations seront-elles � l'abri de leurs ravages? -- Monsieur Stannard, fit observer Zermah, en cas de danger, il me semble pr�f�rable d'�tre r�unis... -- Zermah a raison, mon p�re. Il vaudrait mieux �tre tous ensemble � Camdless-Bay. -- Sans doute, Alice, r�pondit M. Stannard. Je ne refuse pas la proposition de Burbank. Mais je ne crois pas que le danger soit si pressant. Zermah pr�viendra nos amis que j'ai besoin de quelques jours encore pour mettre ordre � mes affaires, et, alors, nous irons demander l'hospitalit� � Castle-House... -- Et, lorsque M. Gilbert arrivera, dit Zermah, au moins trouverat-il l� tous ceux qu'il aime!� Zermah prit cong� de Walter Stannard et de sa fille. Puis, au milieu de l'agitation populaire qui ne cessait de s'accro�tre, elle regagna le quartier du port et les quais, o� l'attendait le r�gisseur. Tous deux s'embarqu�rent pour traverser le fleuve, et M. Perry reprit sa conversation habituelle au point pr�cis o� il l'avait laiss�e. En disant que le danger n'�tait pas imminent, peut-�tre M. Stannard se trompait-il? Les �v�nements allaient se pr�cipiter, et Jacksonville devait en ressentir promptement le contrecoup. Cependant le gouvernement f�d�ral agissait toujours avec une certaine circonspection dans le but de m�nager les int�r�ts du Sud. Il ne voulait proc�der que par mesures successives. Deux ans apr�s le d�but des hostilit�s, le prudent Abraham Lincoln n'avait pas encore d�cr�t� l'abolition de l'esclavage sur tout le territoire des �tats-Unis. Plusieurs mois devaient s'�couler encore, avant qu'un message du pr�sident propos�t de r�soudre la question par le rachat et l'�mancipation graduelle des Noirs, avant que l'abolition f�t proclam�e, avant, enfin, qu'e�t �t� vot�e l'ouverture d'un cr�dit de cinq millions de francs, avec l'autorisation d'accorder, � titre d'indemnit�, quinze cents francs par t�te d'esclave affranchi. Si quelques-uns des g�n�raux du Nord s'�taient cru autoris�s � supprimer la servitude dans les pays envahis par leurs arm�es, ils avaient �t� d�savou�s jusqu'alors. C'est que l'opinion n'�tait pas unanime encore sur cette question, et l'on citait m�me certains chefs militaires des Unionistes qui ne trouvaient cette mesure ni logique ni opportune. Entre-temps, des faits de guerre continuaient � se produire, et

plus particuli�rement au d�savantage des conf�d�r�s. Le g�n�ral Price, � la date du 12 f�vrier, avait d� �vacuer l'Arkansas avec le contingent des milices missouriennes. On a vu que le fort Henry avait �t� pris et occup� par les f�d�raux. Maintenant, ceux-ci s'attaquaient au fort Donelson, d�fendu par une artillerie puissante, et couvert par quatre kilom�tres d'ouvrages ext�rieurs qui comprenaient la petite ville de Dover. Cependant, malgr� le froid et la neige, doublement menac� du c�t� de la terre par les quinze mille hommes du g�n�ral Grant, du c�t� du fleuve par les canonni�res du commodore Foot, ce fort tombait le 14 f�vrier au pouvoir des f�d�raux avec toute une division sudiste, hommes et mat�riel. C'�tait l� un �chec consid�rable pour les conf�d�r�s. L'effet produit par cette d�faite fut immense. Comme cons�quence imm�diate, il allait amener la retraite du g�n�ral Johnston, qui dut abandonner l'importante cit� de Nashville sur le Cumberland. Les habitants, pris de panique, la quitt�rent apr�s lui, et, quelques jours apr�s, ce fut aussi le sort de Columbus. Tout l'�tat du Kentucky �tait alors rentr� sous la domination du gouvernement f�d�ral. On imagine ais�ment avec quels sentiments de col�re, avec quelles id�es de vengeance, ces �v�nements furent accueillis en Floride. Les autorit�s eussent �t� impuissantes � calmer le mouvement qui se propagea jusque dans les hameaux les plus lointains des comt�s. Le p�ril grandissait, on peut le dire, d'heure en heure, pour quiconque ne partageait pas les opinions du Sud et ne s'associait pas � ses projets de r�sistance contre les arm�es f�d�rales. � Thalassee, � Saint-Augustine, il y eut des troubles dont la r�pression ne laissa pas d'�tre difficile. Ce fut � Jacksonville, principalement, que le soul�vement de la populace mena�a de d�g�n�rer en actes de la plus inqualifiable violence. Dans ces circonstances, on le comprend, la situation de CamdlessBay allait devenir de plus en plus inqui�tante. Cependant, avec son personnel qui lui �tait d�vou�, James Burbank pourrait r�sister peut-�tre, du moins aux premi�res attaques qui seraient dirig�es contre la plantation, bien qu'il f�t tr�s difficile, � cette �poque, de se procurer des munitions et des armes en quantit� suffisante. Mais, � Jacksonville, M. Stannard, directement menac�, avait lieu de craindre pour la s�curit� de son habitation, pour sa fille, pour lui-m�me, pour tous les siens. James Burbank, connaissant les dangers de cette situation, lui �crivit lettres sur lettres. Il lui envoya plusieurs messagers pour le prier de venir le rejoindre sans retard � Castle-House. L�, on serait relativement en s�ret�, et s'il fallait chercher une autre retraite, s'il fallait s'enfoncer dans l'int�rieur du pays jusqu'au moment o� les f�d�raux en auraient assur� la tranquillit� par leur pr�sence, il serait plus facile de le faire. Ainsi sollicit�, Walter Stannard r�solut d'abandonner momentan�ment Jacksonville et de se r�fugier � Camdless-Bay. Il partit dans la matin�e du 23, aussi secr�tement que possible, sans avoir rien laiss� pressentir de ses projets. Une embarcation l'attendait au fond d'une petite crique du Saint-John, � un mille en amont. Miss Alice et lui s'y embarqu�rent, travers�rent

rapidement le fleuve, et arriv�rent au petit port, o� ils trouv�rent la famille Burbank. Il est facile d'imaginer quel accueil leur fut fait. D�j� Miss Alice n'�tait-elle pas une fille pour Mme Burbank? Tous se trouvaient maintenant r�unis. Ces mauvais jours, on les passerait ensemble, avec plus de s�curit� et surtout avec de moindres angoisses. En somme, il n'�tait que temps de quitter Jacksonville. Le lendemain, la maison de M. Stannard fut attaqu�e par une bande de malfaiteurs, qui abritaient leurs violences sous un pr�tendu patriotisme local. Les autorit�s eurent grand-peine � en emp�cher le pillage, comme � pr�server quelques autres habitations, qui appartenaient � d'honn�tes citoyens, oppos�s aux id�es s�paratistes. �videmment, l'heure approchait o� ces magistrats seraient d�bord�s et remplac�s par des chefs d'�meute. Ceux-ci, loin de r�primer les violences, les provoqueraient au contraire. Et, en effet, ainsi que M. Stannard l'avait dit � Zermah, Texar s'�tait d�cid�, depuis quelques jours, � quitter sa retraite inconnue pour venir � Jacksonville. L�, il avait retrouv� ses compagnons habituels, recrut�s parmi les plus d�testables sectaires de la population floridienne, venus des diverses plantations situ�es sur les deux rives du fleuve. Ces forcen�s pr�tendaient imposer leurs volont�s dans les villes comme dans la campagne. Ils correspondaient avec la plupart de leurs adh�rents des divers comt�s de la Floride. En mettant en avant la question de l'esclavage, ils gagnaient chaque jour du terrain. Quelque temps encore, � Jacksonville comme � Saint-Augustine, o� affluaient d�j� tous les nomades, tous les aventuriers, tous les coureurs de bois, qui sont en grand nombre dans le pays, ils seraient les ma�tres, ils disposeraient de l'autorit�, ils concentreraient entre leurs mains les pouvoirs militaires et civils. Les milices, les troupes r�guli�res, ne tarderaient pas � faire cause commune avec ces violents -- ce qui arrive fatalement � ces �poques de trouble o� la violence est � l'ordre du jour. James Burbank n'ignorait rien de ce qui se passait au-dehors. Plusieurs de ses affid�s, dont il �tait s�r, le tenaient au courant des mouvements qui se pr�paraient � Jacksonville. Il savait que Texar y avait reparu, que sa d�testable influence s'�tendait sur la basse population, comme lui d'origine espagnole. Un pareil homme � la t�te de la ville, c'�tait une menace directe contre Camdless-Bay. Aussi, James Burbank se pr�parait-il � tout �v�nement, soit pour une r�sistance, si elle �tait possible, soit pour une retraite, s'il fallait abandonner Castle-House � l'incendie et au pillage. Avant tout, pourvoir � la s�ret� de sa famille et de ses amis, c'�tait sa premi�re, sa constante pr�occupation. Pendant ces quelques jours, Zermah montra un d�vouement sans bornes. � toute heure, elle surveillait les abords de la plantation, principalement du c�t� du fleuve. Quelques esclaves, choisis par elles parmi les plus intelligents et les meilleurs, demeuraient jour et nuit aux postes qu'elle leur avait assign�s. Toute tentative contre le domaine e�t �t� signal�e aussit�t. La famille Burbank ne pouvait �tre prise au d�pourvu, sans avoir le

temps de se r�fugier � Castle-House. Mais ce n'�tait pas par une attaque directe � main arm�e que James Burbank devait �tre inqui�t� tout d'abord. Tant que l'autorit� ne serait pas aux mains de Texar et des siens, on devait y mettre plus de formes. C'est ainsi que, sous la pression de l'opinion publique, les magistrats furent amen�s � prendre une mesure, qui allait donner une sorte de satisfaction aux partisans de l'esclavage, acharn�s contre les gens du Nord. James Burbank �tait le plus important des colons de la Floride, le plus riche aussi de tous ceux dont on ne connaissait que trop les opinions lib�rales. Ce fut donc lui que l'on visa tout d'abord, lui qui fut mis en demeure de s'expliquer sur ses id�es personnelles d'affranchissement au milieu d'un territoire � esclaves. Le 26, dans la soir�e, un planton, exp�di� de Jacksonville, arriva � Camdless-Bay, et remit un pli � l'adresse de James Burbank. Voici ce que contenait ce pli: �Ordre � M. James Burbank de se pr�senter en personne demain, 27 f�vrier, � onze heures du matin, � Court-Justice, devant les autorit�s de Jacksonville.� Rien de plus. VII Quand m�me! Si ce n'�tait pas encore le coup de foudre, c'�tait, du moins, l'�clair qui le pr�c�de. James Burbank n'en fut pas �branl�, mais quelles inqui�tudes �prouva toute la famille! Pourquoi le propri�taire de Camdless-Bay �tait-il mand� � Jacksonville? C'�tait bien un ordre, non une invitation, de compara�tre devant les autorit�s. Que lui voulait-on? Cette mesure venait-elle � la suite d'une proposition d'enqu�te qui allait �tre commenc�e contre lui? �tait-ce sa libert�, sinon sa vie, que mena�ait cette d�cision? S'il ob�issait, s'il quittait CastleHouse, l'y laisserait-on revenir? S'il n'ob�issait pas, emploierait-on la force pour le contraindre? Et, dans ce cas, � quels p�rils, � quelles violences, les siens seraient-ils expos�s? �Tu n'iras pas, James!� C'�tait Mme Burbank qui venait de parler ainsi, et, on le sentait bien, au nom de tous. �Non, monsieur Burbank! ajouta Miss Alice. Vous ne pouvez pas songer � nous quitter... -- Et pour aller te mettre � la merci de pareilles gens!� ajouta Edward Carrol.

James Burbank n'avait pas r�pondu. Tout d'abord, devant cette injonction brutale, son indignation s'�tait soulev�e, et c'est � peine s'il avait pu la ma�triser. Mais qu'y avait-il donc de nouveau qui rend�t ces magistrats si audacieux? Les compagnons et partisans de Texar �taient-ils devenus les ma�tres? Avaient-ils renvers� les autorit�s qui conservaient encore quelque mod�ration, et d�tenaient-ils le pouvoir � leur place? Non! Le r�gisseur Perry, revenu dans l'apr�s-midi de Jacksonville, n'avait rapport� aucune nouvelle de ce genre. �Ne serait-ce pas, dit M. Stannard, quelque r�cent fait de guerre, � l'avantage des sudistes, qui pousseraient les Floridiens � exercer des violences contre nous? -- Je crains bien qu'il n'en soit ainsi! r�pondit Edward Carrol. Si le Nord a �prouv� quelque �chec, ces malfaiteurs ne se croiront plus menac�s par l'approche du commodore Dupont et ils sont capables de se porter � tous les exc�s! -- On disait que, dans le Texas, reprit M. Stannard, les troupes f�d�rales avaient d� se retirer devant les milices de Sibley et repasser le Rio-Grande, apr�s avoir subi une d�faite assez grave � Valverde. C'est du moins ce que m'a appris un homme de Jacksonville que j'ai rencontr�, il y a une heure � peine. -- �videmment, ajouta Edward Carrol, voil� ce qui aura rendu ces gens si hardis! -- L'arm�e de Sherman, la flottille de Dupont, n'arriveront donc pas! s'�cria Mme Burbank. -- Nous ne sommes qu'au 26 f�vrier, r�pondit Miss Alice, et, d'apr�s la lettre de Gilbert, les b�timents f�d�raux ne doivent pas prendre la mer avant le 28. -- Et puis, il faut le temps de descendre jusqu'aux bouches du Saint-John, ajouta M. Stannard, le temps de forcer les passes, de franchir la barre, d'op�rer une descente � Jacksonville. C'est dix jours encore... -- Dix jours? murmura Alice. -- Dix jours!... ajouta Mme Burbank. Et d'ici l�, que de malheurs peuvent nous atteindre!� James Burbank ne s'�tait point m�l� � cette conversation. Il r�fl�chissait. Devant l'injonction qui lui �tait faite, il se demandait quel parti prendre. Refuser d'ob�ir, n'�tait-ce pas risquer de voir toute la populace de Jacksonville, avec l'approbation ouverte ou tacite des autorit�s, se pr�cipiter sur Camdless-Bay? Quels dangers courrait alors sa famille? Non! Il valait mieux n'exposer que sa personne. D�t sa vie ou sa libert� �tre en p�ril, il pouvait esp�rer que ce p�ril ne menacerait que lui seul.

Mme Burbank regardait son mari avec la plus vive inqui�tude. Elle sentait qu'un combat se livrait en lui. Elle h�sitait � l'interroger. Ni Miss Alice, ni M. Stannard, ni Edward Carrol, n'osaient lui demander quelle r�ponse il comptait faire � cet ordre envoy� de Jacksonville. Ce fut la petite Dy qui, inconsciemment sans doute, se fit l'interpr�te de toute la famille. Elle �tait all�e pr�s de son p�re, qui l'avait mise sur ses genoux. �P�re? dit-elle. -- Que veux-tu, ma ch�rie? -- Est-ce que tu iras chez ces m�chants qui veulent nous faire tant de peine? -- Oui... j'irai!... -- James!... s'�cria Mme Burbank. -- Il le faut!... C'est mon devoir!... J'irai!� James Burbank avait si r�solument parl� qu'il e�t �t� inutile de vouloir combattre ce dessein, dont il avait �videmment calcul� toutes les cons�quences. Sa femme �tait venue se placer pr�s de lui, elle l'embrassait, elle le serrait dans ses bras, mais elle ne disait plus rien. Et qu'aurait-elle pu dire? �Mes amis, dit James Burbank, il est possible, apr�s tout, que nous exag�rions singuli�rement la port�e de cet acte d'arbitraire. Que peut-on me reprocher? Rien en fait, on le sait bien! Incriminer mes opinions, soit! Mes opinions m'appartiennent! Je ne les ai jamais cach�es � mes adversaires, et, ce que j'ai pens� toute ma vie, je n'h�siterai pas, s'il le faut, � le leur dire en face! -- Nous t'accompagnerons, James, dit Edward Carrol. -- Oui, ajouta M. Stannard. Nous ne vous laisserons pas aller sans nous � Jacksonville. -- Non, mes amis, r�pondit James Burbank. � moi seul il est enjoint de me rendre devant les magistrats de Court-Justice, et j'irai seul. Il se pourrait, d'ailleurs, que je fusse retenu quelques jours. Il faut donc que vous restiez tous les deux � Camdless-Bay. C'est � vous que je dois maintenant confier toute notre famille pendant mon absence. -- Ainsi tu vas nous quitter, p�re? s'�cria la petite Dy. -- Oui, fillette, r�pondit M. Burbank d'un ton enjou�. Mais, si, demain, je ne d�jeune pas avec vous, tu peux compter que je serai revenu pour d�ner, et nous passerons la soir�e tous ensemble. -- Ah! dis-moi! si peu de temps que je reste � Jacksonville, j'en aurai toujours assez pour t'acheter quelque chose!... Qu'est-ce qui pourrait te faire plaisir? Que veux-tu que je te rapporte?

-- Toi... p�re... toi!...� r�pondit l'enfant. Et sur ce mot qui exprimait si bien le d�sir de tous, la famille se s�para, apr�s que James Burbank eut fait prendre les mesures de s�curit� qu'exigeaient les circonstances. La nuit se passa sans alerte. Le lendemain, James Burbank, lev� d�s l'aube, prit l'avenue de bambous qui conduit au petit port. L�, il donna ses ordres pour qu'une embarcation f�t pr�te � huit heures, afin de le transporter de l'autre c�t� du fleuve. Comme il se dirigeait vers Castle-House, en revenant du pier, il fut accost� par Zermah. �Ma�tre, lui dit-elle, votre d�cision est bien prise? Vous allez partir pour Jacksonville? -- Sans doute, Zermah, et je dois le faire dans notre int�r�t � tous. Tu me comprends, n'est-ce pas? -- Oui, ma�tre! Un refus de votre part pourrait attirer les bandes de Texar sur Camdless-Bay... -- Et ce danger, qui est le plus grave, il faut l'�viter � tout prix! r�pondit M. Burbank. -- Voulez-vous que je vous accompagne? -- Je veux, au contraire, que tu restes � la plantation, Zermah. Il faut que tu sois l�, pr�s de ma femme, pr�s de ma fille, au cas o� quelque p�ril les menacerait avant mon retour. -- Je ne les quitterai pas, ma�tre. -- Tu n'as rien su de nouveau? -- Non! Il est certain que des gens suspects r�dent autour de la plantation. On dirait qu'ils la surveillent. Cette nuit, deux ou trois barques ont encore crois� sur le fleuve. Est-ce que l'on se douterait que monsieur Gilbert est parti pour prendre du service dans l'arm�e f�d�rale, qu'il est sous les ordres du commodore Dupont, qu'il peut �tre tent� de venir secr�tement � Camdless-Bay? -- Mon brave fils! r�pondit M. Burbank. Non! Il a assez de raison pour ne pas commettre une pareille imprudence! -- Je crains bien que Texar n'ait quelque soup�on � ce sujet, reprit Zermah. On dit que son influence grandit chaque jour. Quand vous serez � Jacksonville, d�fiez-vous de Texar, ma�tre... -- Oui, Zermah, comme d'un reptile venimeux! Mais je suis sur mes gardes. Pendant mon absence, s'il tentait quelque coup contre Castle-House... -- Ne craignez que pour vous, ma�tre, pour vous seul, et ne craignez rien pour nous. Vos esclaves sauraient d�fendre la plantation, et s'il le fallait, se faire tuer jusqu'au dernier.

Ils vous sont tous d�vou�s. Ils vous aiment. Je sais ce qu'ils pensent, ce qu'ils disent, je sais ce qu'ils feraient. On est venu des autres plantations pour les pousser � la r�volte... Ils n'ont rien voulu entendre. Tous ne font qu'une grande famille, qui se confond avec la v�tre. Vous pouvez compter sur eux. -- Je le sais, Zermah, et j'y compte.� James Burbank revint � l'habitation. Le moment arriv�, il dit adieu � sa femme, � sa fille, � Miss Alice. Il leur promit de se contenir devant ces magistrats, quels qu'ils fussent, qui le mandaient � leur tribunal, de ne rien faire qui put provoquer des violences � son �gard. Tr�s certainement, il serait de retour le jour m�me. Puis il prit cong� de tous les siens et partit. Sans doute, James Burbank avait lieu de craindre pour lui-m�me. Mais il �tait bien autrement inquiet pour cette famille, expos�e � tant de dangers, qu'il laissait � Castle-House. Walter Stannard et Edward Carrol l'accompagn�rent jusqu'au petit port, � l'extr�mit� de l'avenue. L�, il fit ses derni�res recommandations, et, sous une jolie brise du sud-est, l'embarcation s'�loigna rapidement du pier de Camdless-Bay. Une heure apr�s, vers dix heures, James Burbank d�barquait sur le quai de Jacksonville. Ce quai �tait presque d�sert alors. Il s'y trouvait seulement quelques matelots �trangers, occup�s au d�chargement des dogres. James Burbank ne fut donc point reconnu � son arriv�e, et, sans avoir �t� signal�, il put se rendre chez un de ses correspondants, M. Harvey, qui demeurait � l'autre extr�mit� du port. M. Harvey fut surpris et tr�s inquiet de le voir. Il ne croyait pas que M. Burbank aurait ob�i � l'injonction qui lui avait �t� faite de se pr�senter � Court-Justice. Dans la ville, on ne le croyait pas non plus. Quant � ce qui avait motiv� cet ordre laconique de para�tre devant les magistrats, M. Harvey ne le pouvait dire. Tr�s probablement, dans le but de satisfaire l'opinion publique, on voulait demander � James Burbank des explications sur son attitude depuis le d�but de la guerre, sur ses id�es bien connues � propos de l'esclavage. Peut-�tre songeait-on m�me � s'assurer de sa personne, � retenir comme otage le plus riche colon nordiste de la Floride? N'e�t-il pas mieux fait de rester � Camdless-Bay? C'est ce que pensait M. Harvey. Ne pouvait-il y retourner, puisque personne ne savait encore qu'il venait de d�barquer � Jacksonville? James Burbank n'�tait point venu pour s'en aller. Il voulait savoir � quoi s'en tenir. Il le saurait. Quelques questions tr�s int�ressantes, �tant donn� la situation o� il se trouvait, furent alors pos�es par lui � son correspondant. Les autorit�s avaient-elles �t� renvers�es au profit des meneurs de Jacksonville? Pas encore, mais leur position �tait de plus en plus menac�e. � la premi�re �meute, leur renversement �tait probable sous la pouss�e

des �v�nements. L'Espagnol Texar n'avait-il pas la main dans le mouvement populaire qui se pr�parait? Oui! On le consid�rait comme le chef du parti avanc� des esclavagistes de la Floride. Ses compagnons et lui, sans doute, seraient bient�t les ma�tres de la ville. Les derniers faits de guerre, dont le bruit commen�ait � se r�pandre dans toute la Floride, �taient-ils confirm�s? Ils l'�taient maintenant. L'organisation des �tats du Sud venait d'�tre compl�t�e. Le 22 f�vrier, le gouvernement, d�finitivement install�, avait Jefferson Davis pour pr�sident, et Stephens pour vice-pr�sident, tous deux investis du pouvoir durant une p�riode de six ann�es. Au Congr�s, compos� de deux chambres, r�uni � Richmond, Jefferson Davis avait, trois jours apr�s, r�clam� le service obligatoire. Depuis cette �poque, les conf�d�r�s venaient de remporter quelques succ�s partiels, sans grande importance en somme. D'ailleurs, � la date du 24, une notable portion de l'arm�e du g�n�ral Mac Clellan, disait-on, s'�tait lanc�e au del� du haut Potomac, ce qui avait amen� l'�vacuation de Columbus par les sudistes. Une grande bataille �tait donc imminente sur le Mississipi, et elle mettrait en contact l'arm�e s�paratiste avec l'arm�e du g�n�ral Grant. Et l'escadre que le commodore Dupont devait conduire aux bouches du Saint-John? Le bruit courait que, sous une dizaine de jours, elle essaierait de forcer les passes. Si Texar et ses partisans voulaient tenter quelque coup qui m�t la ville entre leurs mains et leur perm�t de satisfaire leurs vengeances personnelles, ils ne pouvaient tarder � le faire. Tel �tait l'�tat des choses � Jacksonville, et qui sait si l'incident Burbank n'allait pas en h�ter le d�nouement? Lorsque l'heure de compara�tre fut venue, James Burbank quitta la maison de son correspondant et se dirigea vers la place o� s'�l�ve le b�timent de Court-Justice. Il y avait une extr�me animation dans les rues. La population se portait en foule de ce c�t�. On sentait que, de cette affaire, peu importante en elle-m�me, pouvait sortir une �meute dont les cons�quences seraient d�plorables. La place �tait pleine de gens de toutes sortes, petits Blancs, m�tis, N�gres, et naturellement tr�s tumultueuse. Si le nombre de ceux qui avaient pu entrer dans la salle de Court-Justice �tait assez restreint, n�anmoins, il s'y trouvait surtout des partisans de Texar, confondus avec une certaine quantit� de gens honn�tes, oppos�s � tout acte d'injustice. Toutefois, il leur serait difficile de r�sister � cette partie de la population qui poussait au renversement des autorit�s de Jacksonville. Lorsque James Burbank parut sur la place, il fut aussit�t reconnu. Des cris violents �clat�rent. Ils ne lui �taient rien moins que

favorables. Quelques courageux citoyens l'entour�rent. Ils ne voulaient pas qu'un homme honorable, estim� comme l'�tait le colon de Camdless-Bay, fut expos� sans d�fense aux brutalit�s de la foule. En ob�issant � l'ordre qu'il avait re�u, James Burbank faisait preuve � la fois de dignit� et de r�solution. On devait lui en savoir gr�. James Burbank put donc se frayer un passage � travers la place. Il arriva sur le seuil de la porte de Court-Justice, il entra, il s'arr�ta devant la barre o� il �tait traduit contre tout droit. Le premier magistrat de la ville et ses adjoints occupaient d�j� leurs si�ges. C'�taient des hommes mod�r�s, qui jouissaient d'une juste consid�ration. � quelles r�criminations, � quelles menaces ils avaient �t� en butte depuis le d�but de la guerre de S�cession, il est trop facile de l'imaginer. Quel courage ne leur fallait-il pas pour demeurer � leur poste, et quelle �nergie pour s'y maintenir? S'ils avaient pu r�sister jusqu'alors � toutes les attaques du parti de l'�meute, c'est que la question de l'esclavage en Floride, on le sait, n'y surexcitait que m�diocrement les esprits, tandis qu'elle passionnait les autres �tats du Sud. Cependant les id�es s�paratistes gagnaient peu � peu du terrain. Avec elles, l'influence des gens de coups de main, des aventuriers, des nomades r�pandus dans le comt�, grandissait chaque jour. Et m�me c'�tait pour donner une certaine satisfaction � l'opinion publique, sous la pression du parti des violents, que les magistrats avaient d�cid� de traduire devant eux James Burbank, sur la d�nonciation de l'un des chefs de ce parti, l'Espagnol Texar. Le murmure, approbatif d'une part, r�probatif de l'autre, qui avait accueilli le propri�taire de Camdless-Bay � son entr�e dans la salle, se calma bient�t. James Burbank, debout � la barre, le regard assur� de l'homme qui n'a jamais faibli, la voix ferme, n'attendit m�me pas que le magistrat lui pos�t les questions d'usage. �Vous avez fait demander James Burbank, dit-il. James Burbank est devant vous!� Apr�s les premi�res formalit�s de l'interrogatoire auxquelles il se conforma, James Burbank r�pondit tr�s simplement et tr�s bri�vement. Puis: �De quoi m'accuse-t-on? demanda-t-il. -- De faire opposition par paroles et par actes peut-�tre, r�pondit le magistrat, aux id�es comme aux esp�rances qui doivent avoir maintenant cours en Floride! -- Et qui m'accuse? demanda James Burbank. -- Moi!� C'�tait Texar. James Burbank avait reconnu sa voix. Il ne tourna m�me pas la t�te de son c�t�. Il se contenta de hausser les �paules en signe de d�dain pour le vil accusateur qui le prenait � parti.

Cependant les compagnons, les partisans de Texar encourageaient leur chef de la voix et du geste. �Et tout d'abord, dit-il, je jetterai � la face de James Burbank sa qualit� de nordiste! Sa pr�sence � Jacksonville est une insulte permanente au milieu d'un �tat conf�d�r�! Puisqu'il est avec les nordistes de coeur et d'origine, que n'est-il retourn� dans le Nord! -- Je suis en Floride parce qu'il me convient d'y �tre, r�pondit James Burbank. Depuis vingt ans, j'habite le comt�. Si je n'y suis pas n�, on sait du moins d'o� je viens. Que cela soit dit pour ceux dont on ignore le pass�, qui se refusent � vivre au grand jour, et dont l'existence priv�e m�rite d'�tre incrimin�e � plus juste titre que la mienne!� Texar, directement attaqu� par cette r�ponse, ne se d�monta pas. �Apr�s? dit James Burbank. -- Apr�s?... r�pondit l'Espagnol. Au moment o� le pays va se soulever pour le maintien de l'esclavage, pr�t � verser son sang pour repousser les troupes f�d�rales, j'accuse James Burbank d'�tre anti-esclavagiste et de faire de la propagande antiesclavagiste! -- James Burbank, dit le magistrat, dans les circonstances o� nous sommes, vous comprendrez que cette accusation est d'une gravit� exceptionnelle. Je vous prierai donc d'y r�pondre. -- Monsieur, r�pondit James Burbank, ma r�ponse sera tr�s simple. Je n'ai jamais fait aucune propagande ni n'en veux faire. Cette accusation porte � faux. Quant � mes opinions sur l'esclavage, qu'il me soit permis de les rappeler ici. Oui! Je suis abolitionniste! Oui! Je d�plore la lutte que le Sud soutient contre le Nord! Oui! Je crains que le Sud ne marche � des d�sastres qu'il aurait pu �viter, et c'est dans son int�r�t m�me que j'aurais voulu le voir suivre une autre voie, au lieu de s'engager dans une guerre contre la raison, contre la conscience universelle. Vous reconna�trez un jour que ceux qui vous parlent, comme je le fais aujourd'hui, n'avaient pas tort. Quand l'heure d'une transformation, d'un progr�s moral a sonn�, c'est folie de s'y opposer. �En outre, la s�paration du Nord et du Sud serait un crime contre la patrie am�ricaine. Ni la raison, ni la justice, ni la force, ne sont de votre c�t�, et ce crime ne s'accomplira pas.� Ces paroles furent d'abord accueillies par quelques approbations que de plus violentes clameurs couvrirent aussit�t. La majorit� de ce public de gens sans foi ni loi ne pouvait les accepter. Lorsque le magistrat fut parvenu � r�tablir le silence dans le pr�toire, James Burbank reprit la parole. �Et maintenant, dit-il, j'attends qu'il se produise des accusations plus pr�cises sur des faits, non sur des id�es, et j'y

r�pondrai, quand on me les aura fait conna�tre.� Devant cette attitude si digne, les magistrats ne pouvaient �tre que tr�s embarrass�s. Ils ne connaissaient aucun fait qui p�t �tre reproch� � M. Burbank. Leur r�le devait se borner � laisser les accusations se produire, avec preuves � l'appui, s'il en existait toutefois. Texar sentit qu'il �tait mis en demeure de s'expliquer plus cat�goriquement, ou bien il n'atteindrait pas son but. �Soit, dit-il! Ce n'est pas mon avis qu'on puisse invoquer la libert� des opinions en mati�re d'esclavage, lorsqu'un pays se l�ve tout entier pour soutenir cette cause. Mais si James Burbank a le droit de penser comme il lui pla�t sur cette question, s'il est vrai qu'il s'abstienne de chercher des partisans � ses id�es, du moins ne s'abstient-il pas d'entretenir des intelligences avec un ennemi qui est aux portes de la Floride!� Cette accusation de complicit� avec les f�d�raux �tait tr�s grave dans les conjonctures actuelles. Cela se comprit bien au fr�missement qui courut � travers le public. Toutefois, elle �tait vague encore, et il fallait l'appuyer sur des faits. �Vous pr�tendez que j'ai des intelligences avec l'ennemi? r�pondit James Burbank. -- Oui, affirma Texar. -- Pr�cisez!... Je le veux! -- Soit! reprit Texar. Il y a trois semaines environ, un �missaire, envoy� vers James Burbank, a quitt� l'arm�e f�d�rale ou tout au moins la flottille du commodore Dupont. Cet homme est venu � Camdless-Bay, et il a �t� suivi depuis le moment o� il a travers� la plantation jusqu'� la fronti�re de la Floride. -- Le nierez-vous?� Il s'agissait �videmment l� du messager qui avait apport� la lettre du jeune lieutenant. Les espions de Texar ne s'y �taient point tromp�s. Cette fois, l'accusation �tait pr�cise, et l'on attendait, non sans inqui�tude, quelle serait la r�ponse de James Burbank. Celui-ci n'h�sita pas � faire conna�tre ce qui n'�tait, en somme, que la stricte v�rit�: �En effet, dit-il, � cette �poque, un homme est venu � CamdlessBay. Mais cet homme n'�tait qu'un messager. Il n'appartenait point � l'arm�e f�d�rale, et apportait simplement une lettre de mon fils... -- De votre fils, s'�cria Texar, de votre fils qui, si nous sommes bien inform�s, a pris du service dans l'arm�e unioniste, de votre fils, qui est peut-�tre au premier rang des envahisseurs en marche maintenant sur la Floride!� La v�h�mence avec laquelle Texar pronon�a ces paroles ne manqua

pas d'impressionner vivement le public. Si James Burbank, apr�s avoir avou� qu'il avait re�u une lettre de son fils, convenait que Gilbert se trouvait dans les rangs de l'arm�e f�d�rale, comment se d�fendrait-il de l'accusation de s'�tre mis en rapport avec les ennemis du Sud? �Voulez-vous r�pondre aux faits qui sont articul�s contre votre fils? demanda le magistrat. -- Non, monsieur, r�pliqua James Burbank d'une voix ferme, et je n'ai point � y r�pondre. Mon fils n'est point en cause, que je sache. Je suis seulement accus� d'avoir eu des intelligences avec l'arm�e f�d�rale. Or, cela, je le nie, et je d�fie cet homme, qui ne m'attaque que par haine personnelle, d'en donner une seule preuve! -- Il avoue donc que son fils se bat en ce moment contre les conf�d�r�s? s'�cria Texar. -- Je n'ai rien � avouer... rien! r�pondit James Burbank. C'est � vous de prouver ce que vous avancez contre moi! -- Soit!... Je le prouverai! r�pliqua Texar. Dans quelques jours, je serai en possession de cette preuve que l'on me demande, et quand je l'aurai... -- Quand vous l'aurez, r�pondit le magistrat, nous pourrons nous prononcer sur ce fait. Jusque-l�, je ne vois pas quelles sont les accusations dont James Burbank ait � r�pondre?� En se pronon�ant ainsi, ce magistrat parlait comme un homme int�gre. Il avait raison, sans doute. Malheureusement, il avait tort d'avoir raison devant un public si pr�venu contre le colon de Camdless-Bay. De l�, des murmures, des protestations m�mes, prof�r�es par les compagnons de Texar, qui accueillirent ses paroles. L'Espagnol le sentit bien, et, abandonnant les faits relatifs � Gilbert Burbank, il en revint aux accusations port�es directement contre son p�re. �Oui, r�p�ta-t-il, je prouverai tout ce que j'ai avanc�, � savoir que James Burbank est en rapport avec l'ennemi qui se pr�pare � envahir la Floride. En attendant, les opinions qu'il professe publiquement, opinions si dangereuses pour la cause de l'esclavage, constituent un p�ril public. Aussi, au nom de tous les propri�taires d'esclaves, qui ne se soumettront jamais au joug que le Nord veut leur imposer, je demande que l'on s'assure de sa personne... -- Oui!... Oui!� s'�cri�rent les partisans de Texar, tandis qu'une partie de l'assembl�e essayait vainement de protester contre cette injustifiable pr�tention. Le magistrat parvint � r�tablir le calme dans l'auditoire, et James Burbank put reprendre la parole: �Je m'�l�ve de toute ma force, de tout mon droit, dit-il, contre l'arbitraire auquel on veut pousser la justice! Que je sois abolitionniste, oui! et je l'ai d�j� avou�. Mais les opinions sont

libres, je suppose, avec un syst�me de gouvernement qui est fond� sur la libert�. Ce n'est pas un crime, jusqu'ici, d'�tre antiesclavagiste, et o� il n'y a pas culpabilit�, la loi est impuissante � punir!� Des approbations plus nombreuses sembl�rent donner raison � James Burbank. Sans doute, Texar crut que l'occasion �tait venue de changer ses batteries puisqu'elles ne portaient pas. Aussi, qu'on ne s'�tonne pas s'il lan�a � James Burbank cette apostrophe inattendue: �Eh bien, affranchissez donc vos esclaves, puisque vous �tes contre l'esclavage! -- Je le ferai! r�pondit James Burbank. Je le ferai, d�s que le moment sera venu! -- Vraiment! Vous le ferez quand l'arm�e f�d�rale sera ma�tresse de la Floride! r�pliqua Texar. Il vous faut les soldats de Sherman et les marins de Dupont pour que vous ayez le courage d'accorder vos actes avec vos id�es! C'est prudent, mais c'est l�che! -- L�che?... s'�cria James Burbank, indign�, qui ne comprit pas que son adversaire lui tendait un pi�ge. -- Oui! l�che! r�p�ta Texar. Voyons! Osez donc enfin mettre vos opinions en pratique! C'est � croire, en v�rit�, que vous ne cherchez qu'une popularit� facile pour plaire aux gens du Nord! Oui! Anti-esclavagiste en apparence, vous n'�tes, au fond et par int�r�t, qu'un partisan du maintien de l'esclavage!� James Burbank s'�tait redress� sous cette injure. Il couvrait son accusateur d'un regard de m�pris. C'�tait l� plus qu'il n'en pouvait supporter. Un tel reproche d'hypocrisie se trouvait manifestement en d�saccord avec toute son existence franche et loyale. �Habitants de Jacksonville, s'�cria-t-il de fa�on � �tre entendu de toute la foule, � partir de ce jour, je n'ai plus un esclave; � partir de ce jour, je proclame l'abolition de l'esclavage sur tout le domaine de Camdless-Bay!� Tout d'abord des hurrahs seulement accueillirent cette d�claration hardie. Oui! Il y avait un v�ritable courage � le faire, -courage plus que prudence peut-�tre! James Burbank venait de se laisser emporter par son indignation. Or, cela n'�tait que trop �vident, cette mesure allait compromettre les int�r�ts des autres planteurs de la Floride. Aussi la r�action se fit-elle presque aussit�t dans le public de Court-Justice. Les premiers applaudissements accord�s au colon de Camdless-Bay furent bient�t �touff�s par les vocif�rations, non seulement de ceux qui �taient esclavagistes de principe, mais aussi de tous ceux qui avaient �t� indiff�rents jusqu'alors � cette question de l'esclavage. Et les amis de Texar auraient profit� de ce revirement pour se livrer � quelque acte de violence contre James Burbank, si l'Espagnol lui-m�me ne les e�t contenus.

�Laissez faire! dit-il. James Burbank s'est d�sarm� lui-m�me!... Maintenant, il est � nous!� Ces paroles, dont on comprendra bient�t la signification, suffirent � retenir tous ces partisans de la violence. Aussi James Burbank ne fut-il point inqui�t�, lorsque les magistrats lui eurent dit qu'il pouvait se retirer. Devant l'absence de toute preuve, il n'y avait pas lieu d'accorder l'incarc�ration demand�e par Texar. Plus tard, si l'Espagnol, qui maintenait ses dires, produisait des t�moignages de nature � mettre au grand jour les connivences de James Burbank avec l'ennemi, les magistrats reprendraient les poursuites. Jusque-l�, James Burbank devait �tre libre. Il est vrai, cette d�claration d'affranchissement relative au personnel de Camdless-Bay, publiquement faite, allait �tre ult�rieurement exploit�e contre les autorit�s de la ville et au profit du parti de l'�meute. Quoi qu'il en soit, � sa sortie de Court-Justice, bien que James Burbank f�t suivi par une foule tr�s mal dispos�e � son �gard, les agents surent emp�cher qu'on lui f�t violence. Il y eut des hu�es, des menaces, non des actes de brutalit�. �videmment, l'influence de Texar le prot�geait. James Burbank put donc atteindre les quais du port o� l'attendait son embarcation. L�, il prit cong� de son correspondant, M. Harvey, qui ne l'avait point quitt�. Puis, poussant au large, il fut rapidement hors de la port�e des vocif�rations, dont les braillards de Jacksonville avaient accompagn� son d�part. Comme la mar�e descendait, l'embarcation, retard�e par le jusant, ne mit pas moins de deux heures � gagner le pier de Camdless-Bay, o� James Burbank �tait attendu par sa famille. Quelle joie ce fut dans tout ce petit monde, en le revoyant. Il y avait tant de motifs de craindre qu'il ne f�t retenu loin des siens! �Non! dit-il � la petite Dy, qui l'embrassait. Je t'avais promis de revenir pour d�ner, ma ch�rie, et, tu le sais bien, je ne manque jamais � mes promesses!� VIII La derni�re esclave Le soir m�me, James Burbank mit les siens au courant de ce qui s'�tait pass� � Court-Justice. L'odieuse conduite de Texar leur fut d�voil�e. C'�tait sous la pression de cet homme et de la populace de Jacksonville que l'ordre de comparution avait �t� adress� � Camdless-Bay. L'attitude des magistrats, en cette affaire, ne m�ritait que des �loges. � cette accusation d'intelligences avec les f�d�raux, ils avaient r�pondu en exigeant la preuve qu'elle f�t fond�e. Texar, n'ayant pu fournir cette preuve, James Burbank avait �t� laiss� libre. Toutefois, au milieu de ces vagues incriminations, le nom de Gilbert avait �t� prononc�. On ne semblait pas mettre en doute que le jeune homme ne f�t � l'arm�e du Nord. Le refus de r�pondre � cet �gard, n'�tait-ce pas un demi-aveu de la part de James

Burbank? Ce que furent alors les craintes, les angoisses de Mme Burbank, de Miss Alice, de toute cette famille si menac�e, cela n'est que trop ais� � comprendre. � d�faut du fils qui leur �chappait, les forcen�s de Jacksonville ne s'en reprendraient-ils pas � son p�re? Texar s'�tait vant�, sans doute, lorsqu'il avait promis de produire, sous quelques jours, une preuve de ce fait. En somme, il n'�tait pas impossible qu'il ne parv�nt � se la procurer, et la situation serait inqui�tante au plus haut point. �Mon pauvre Gilbert! s'�cria Mme Burbank. Le savoir si pr�s de Texar, d�cid� � tout faire pour arriver � son but! -- Ne pourrait-on le pr�venir de ce qui vient de se passer � Jacksonville? dit Miss Alice. -- Oui! ajouta M. Stannard. Ne conviendrait-il pas surtout de lui faire savoir que toute imprudence de sa part aurait les cons�quences les plus funestes pour les siens et pour lui? -- Et comment le pr�venir? r�pliqua James Burbank. Des espions r�dent sans cesse autour de Camdless-Bay, cela n'est que trop certain. D�j� le messager que Gilbert nous a envoy� avait �t� suivi � son retour. Toute lettre que nous �cririons pourrait tomber entre les mains de Texar. Tout homme que nous enverrions, charg� d'un message verbal, risquerait d'�tre arr�t� en route. Non, mes amis, ne tentons rien qui soit susceptible d'aggraver cette situation, et fasse le Ciel que l'arm�e f�d�rale ne tarde pas � occuper la Floride! Il n'est que temps pour cette minorit� de gens honn�tes, menac�e par la majorit� des coquins du pays!� James Burbank avait raison. Par suite de la surveillance qui devait �videmment s'exercer autour de la plantation, il e�t �t� tr�s imprudent de correspondre avec Gilbert. D'ailleurs, le moment approchait o� James Burbank et les nordistes, �tablis en Floride, seraient en s�ret� sous la protection de l'arm�e f�d�rale. C'�tait, en effet, le lendemain m�me que le commodore Dupont devait appareiller au mouillage d'Edisto. Avant trois jours, bien certainement, on apprendrait que la flottille, apr�s avoir descendu le littoral de la G�orgie, serait dans la baie de SaintAndrews. James Burbank raconta alors le grave incident survenu devant les magistrats de Jacksonville. Il dit comment il avait �t� pouss� � r�pondre au d�fi jet� par Texar � propos des esclaves de CamdlessBay. Fort de son droit, fort de sa conscience, il avait publiquement d�clar� l'abolition de l'esclavage sur tout son domaine. Ce que nul �tat du Sud ne s'�tait encore permis de proclamer sans y avoir �t� oblig� par le sort des armes, il l'avait fait librement et de son plein gr�. D�claration aussi hardie que g�n�reuse! Quelles en seraient les cons�quences, on ne pouvait le pr�voir. �videmment, elle n'�tait pas de nature � rendre la position de James Burbank moins menac�e au milieu de ce pays esclavagiste. Peut-�tre, m�me, provoqueraitelle certaines vell�it�s de r�volte parmi les esclaves des autres

plantations. N'importe! La famille Burbank, �mue par la grandeur de l'acte, approuva sans r�serve ce que son chef venait de faire. �James, dit Mme Burbank, quoi qu'il puisse arriver, tu as eu raison de r�pondre ainsi aux odieuses insinuations que ce Texar avait l'infamie de lancer contre toi! -- Nous sommes fiers de vous, mon p�re! ajouta Miss Alice, en donnant pour la premi�re fois ce nom � M. Burbank. -- Et ainsi, ma ch�re fille, r�pondit James Burbank, lorsque Gilbert et les f�d�raux entreront en Floride, ils ne trouveront plus un seul esclave � Camdless-Bay! -- Je vous remercie, monsieur Burbank, dit alors Zermah, je vous remercie pour mes compagnons et pour moi. En ce qui me concerne, je ne me suis jamais sentie esclave pr�s de vous. Vos bont�s, votre g�n�rosit�, m'avaient d�j� faite aussi libre que je le suis aujourd'hui! -- Tu as raison, Zermah, r�pondit Mme Burbank. Esclave ou libre, nous ne t'en aimerons pas moins!� Zermah e�t en vain essay� de cacher son �motion. Elle prit Dy dans ses bras et la pressa sur sa poitrine. MM. Carrol et Stannard avaient serr� la main de James Burbank avec effusion. C'�tait lui dire qu'ils l'approuvaient et qu'ils applaudissaient � cet acte d'audace -- de justice aussi. Il est bien �vident que la famille Burbank, sous cette g�n�reuse impression, oubliait alors ce que la conduite de James Burbank pouvait provoquer de complications dans l'avenir. Aussi, personne � Camdless-Bay ne songerait-il � bl�mer James Burbank, si ce n'est, sans doute, le r�gisseur Perry, lorsqu'il serait au courant de ce qui venait de se passer. Mais il �tait en tourn�e pour le service de la plantation et ne devait rentrer que dans la nuit. Il �tait d�j� tard. On se s�para, non sans que James Burbank e�t annonc� que, d�s le lendemain, il remettrait � ses esclaves leur acte d'affranchissement. �Nous serons avec toi, James, r�pondit Mme Burbank, quand tu leur apprendras qu'ils sont libres! -- Oui, tous! ajouta Edward Carrol. -- Et moi aussi, p�re? demanda la petite Dy. -- Oui, ma ch�rie, toi aussi! -- Bonne Zermah, ajouta la fillette, est-ce que tu vas nous quitter apr�s cela? -- Non, mon enfant! r�pondit Zermah. Non! Je ne t'abandonnerai jamais!�

Chacun se retira dans sa chambre, quand les pr�cautions ordinaires eurent �t� prises pour la s�curit� de Castle-House. Le lendemain, la premi�re personne que rencontra James Burbank dans le parc r�serv�, ce fut pr�cis�ment M. Perry. Comme le secret avait �t� parfaitement gard�, le r�gisseur n'en savait rien encore. Il l'apprit bient�t de la bouche m�me de James Burbank, qui s'attendait du reste � l'�bahissement de M. Perry. �Oh! monsieur James!... Oh! monsieur James!� Le digne homme, vraiment abasourdi, ne pouvait trouver autre chose � r�pondre. �Cependant, cela ne peut vous surprendre, Perry, reprit James Burbank. Je n'ai fait que devancer les �v�nements. Vous savez bien que l'affranchissement des Noirs est un acte qui s'impose � tout �tat soucieux de sa dignit�... -- Sa dignit�, monsieur James. Qu'est-ce que la dignit� vient faire � ce propos? -- Vous ne comprenez pas le mot dignit�, Perry. Soit! disons: soucieux de ses int�r�ts. -- Ses int�r�ts... ses int�r�ts, monsieur James! Vous osez dire: soucieux de ses int�r�ts? -- Incontestablement, et l'avenir ne tardera pas � vous le prouver, mon cher Perry! -- Mais o� recrutera-t-on d�sormais le personnel des plantations, monsieur Burbank? -- Toujours parmi les Noirs, Perry. -- Mais si les Noirs sont libres de ne plus travailler, ils ne travailleront plus! -- Ils travailleront, au contraire, et m�me avec plus de z�le, puisque ce sera librement, et avec plus de plaisir aussi, puisque leur condition sera meilleure. -- Mais les v�tres, monsieur James?... Les v�tres vont commencer par nous quitter! -- Je serai bien �tonn�, mon cher Perry, s'il en est un seul qui ait la pens�e de le faire. -- Mais voil� que je ne suis plus r�gisseur des esclaves de Camdless-Bay? -- Non, mais vous �tes toujours r�gisseur de Camdless-Bay, et je ne pense pas que votre situation soit amoindrie parce que vous commanderez � des hommes libres au lieu de commander � des esclaves.

-- Mais... -- Mon cher Perry, je vous pr�viens r�ponses toutes pr�tes. Prenez donc ne pouvait tarder � s'accomplir, et le bien, vient de faire le meilleur qu'� tous vos �mais�, j'ai des votre parti d'une mesure qui � laquelle ma famille, sachezaccueil.

-- Et nos Noirs n'en savent rien?... -- Rien encore, r�pondit James Burbank. Je vous prie, Perry, de ne point leur en parler. Ils l'apprendront aujourd'hui m�me. Vous les convoquerez donc tous dans le parc de Castle-House, pour trois heures apr�s midi, en vous contentant de dire que j'ai une communication � leur faire.� L�-dessus, le r�gisseur se retira, avec de grands gestes de stup�faction, r�p�tant: �Des Noirs qui ne sont plus esclaves! Des Noirs qui vont travailler � leur compte! Des Noirs qui seront oblig�s de pourvoir � leurs besoins! C'est le bouleversement de l'ordre social! C'est le renversement des lois humaines! C'est contre nature! Oui! contre nature!� Pendant la matin�e, James Burbank, Walter Stannard et Edward Carrol all�rent, en break, visiter une partie de la plantation sur sa fronti�re septentrionale. Les esclaves vaquaient � leurs travaux habituels au milieu des rizi�res, des champs de caf�iers et de cannes. M�me empressement au travail dans les chantiers et les scieries. Le secret avait �t� bien gard�. Aucune communication n'avait pu s'�tablir encore entre Jacksonville et Camdless-Bay. Ceux qu'il int�ressait d'une fa�on si directe, ne savaient rien du projet de James Burbank. En parcourant cette partie du domaine sur sa limite la plus expos�e, James Burbank et ses amis voulaient s'assurer que les abords de la plantation ne pr�sentaient rien de suspect. Apr�s la d�claration de la veille, on pouvait craindre qu'une partie de la populace de Jacksonville ou de la campagne environnante f�t pouss�e � se porter sur Camdless-Bay. Il n'en �tait rien jusqu'alors. On ne signala m�me pas de r�deurs de ce c�t� du fleuve, ni sur le cours du Saint-John. Le _Shannon, _qui le remonta vers dix heures du matin, ne fit point escale au pier du petit port et continua sa route vers Picolata. Ni en amont ni en aval, il n'y avait rien � craindre pour les h�tes de Castle-House. Un peu avant midi, James Burbank, Walter Stannard et Edward Carrol repass�rent le pont de l'enceinte du parc et rentr�rent � l'habitation. Toute la famille les attendait pour d�jeuner. On �tait plus rassur�. On causa plus � l'aise. Il semblait qu'il se f�t produit une d�tente dans la situation. Sans doute, l'�nergie des magistrats de Jacksonville avait impos� aux violents du parti de Texar. Or, si cet �tat de choses se prolongeait pendant quelques jours encore, la Floride serait occup�e par l'arm�e f�d�rale. Les anti-esclavagistes, qu'ils fussent du Nord ou du Sud, y seraient en s�ret�. James Burbank pouvait donc proc�der � la c�r�monie d'�mancipation,

-- premier acte de ce genre qui serait volontairement accompli dans un �tat � esclaves. Celui de tous les Noirs de la plantation, qui �prouverait le plus de satisfaction serait �videmment un gar�on de vingt ans, nomm� Pygmalion plus commun�ment appel� Pyg. Attach� au service des communs de Castle-House, c'�tait l� que demeurait ledit Pyg. Il ne travaillait ni dans les champs ni dans les ateliers ou chantiers de Camdless-Bay. Il faut bien l'avouer, Pygmalion n'�tait qu'un gar�on ridicule, vaniteux, paresseux, auquel, par bont�, ses ma�tres passaient bien des choses. Depuis que la question de l'esclavage �tait en jeu, il fallait l'entendre d�clamer de grandes phrases sur la libert� humaine. � tout propos, il faisait des discours pr�tentieux � ses cong�n�res, qui ne se g�naient pas d'en rire. Il montait sur ses grands chevaux, comme on dit, lui qu'un �ne e�t jet� � terre. Mais au fond, comme il n'�tait point m�chant, on le laissait parler. On voit d�j� quelles discussions il devait avoir avec le r�gisseur Perry, lorsque celui-ci �tait d'humeur � l'�couter, et l'on sent quel accueil il allait faire � cet acte d'affranchissement qui lui rendrait sa dignit� d'homme. Ce jour-l�, les Noirs furent pr�venus qu'ils auraient � se r�unir dans le parc r�serv� devant Castle-House. C'�tait l� qu'une importante communication leur serait adress�e par le propri�taire de Camdless-Bay. Un peu avant trois heures -- heure fix�e pour la r�union -- tout le personnel, apr�s avoir quitt� ses baraccons, commen�a � s'assembler devant Castle-House. Ces braves gens n'�taient rentr�s ni aux ateliers, ni dans les champs ni dans les chantiers d'abattage, apr�s le d�ner de midi. Ils avaient voulu faire un peu de toilette, changer les habits de travail pour des v�tements plus propres, selon l'habitude, lorsqu'on leur ouvrait la poterne de l'enceinte. Donc, grande animation, va-et-vient de case � case, tandis que le r�gisseur Perry, se promenant de l'un � l'autre des baraccons, grommelait: �Quand je pense qu'en ce moment, on pourrait encore trafiquer de ces Noirs, puisqu'ils sont toujours � l'�tat de marchandise! Et, avant une heure, voil� qu'il ne sera plus permis ni de les acheter ni de les vendre! Oui! je le r�p�terai jusqu'� mon dernier souffle! M. Burbank a beau faire et beau dire, et apr�s lui le pr�sident Lincoln, et apr�s le pr�sident Lincoln, tous les f�d�raux du Nord et tous les lib�raux des deux mondes, c'est contre nature!� En cet instant, Pygmalion, qui ne savait rien encore, se trouva face � face avec le r�gisseur. �Pourquoi nous convoque-t-on, monsieur Perry? demanda Pyg. Auriezvous la bont� de me le dire? -- Oui, imb�cile! C'est pour te...� Le r�gisseur s'arr�ta, ne voulant point trahir le secret. Une id�e lui vint alors. �Approche ici, Pyg!� dit-il.

Pygmalion s'approcha. �Je te tire quelquefois l'oreille, mon gar�on? -- Oui, monsieur Perry, puisque, contrairement � toute justice humaine ou divine, c'est votre droit. -- Eh bien, puisque c'est mon droit, je vais me permettre d'en user encore!� Et, sans se soucier des cris de Pyg, sans lui faire grand mal, non plus, il lui secoua les oreilles qui �taient d�j� d'une belle longueur. Vraiment, cela soulagea le r�gisseur d'avoir, une derni�re fois, exerc� son droit sur un des esclaves de la plantation. � trois heures, James Burbank et les siens parurent sur le perron de Castle-House. Dans l'enceinte �taient group�s sept cents esclaves, hommes, femmes, enfants, -- m�me une vingtaine de ces vieux Noirs, qui, lorsqu'ils avaient �t� reconnus impropres � tout travail, trouvaient une retraite assur�e pour leur vieillesse dans les baraccons de Camdless-Bay. Un profond silence s'�tablit aussit�t. Sur un geste de James Burbank, M. Perry et les sous-r�gisseurs firent approcher le personnel, de mani�re que tous pussent entendre distinctement la communication qui allait leur �tre faite. James Burbank prit la parole. �Mes amis, dit-il, vous le savez, une guerre civile, d�j� longue et malheureusement trop sanglante, met aux prises la population des �tats-Unis. Le vrai mobile de cette guerre a �t� la question de l'esclavage. Le Sud, ne s'inspirant que de ce qu'il croit �tre ses int�r�ts, en a voulu le maintien. Le Nord, au nom de l'humanit�, a voulu qu'il f�t d�truit en Am�rique. Dieu a favoris� les d�fenseurs d'une cause juste, et la victoire s'est d�j� prononc�e plus d'une fois en faveur de ceux qui se battent pour l'affranchissement de toute une race humaine. Depuis longtemps, personne ne l'ignore, fid�le � mon origine, j'ai toujours partag� les id�es du Nord, sans avoir �t� � m�me de les appliquer. Or, des circonstances ont fait que je puis h�ter le moment o� il m'est possible de conformer mes actes � mes opinions. �coutez donc ce que j'ai � vous apprendre au nom de toute ma famille.� Il y eut un sourd murmure d'�motion dans l'assistance, mais il s'apaisa presque aussit�t. Et alors, James Burbank, d'une voix qui s'entendit de partout, fit la d�claration suivante: �� partir de ce jour, 28 f�vrier 1862, les esclaves de la plantation sont affranchis de toute servitude. Ils peuvent disposer de leur personne. Il n'y a plus que des hommes libres � Camdless-Bay!� Les premi�res manifestations de ces nouveaux affranchis furent des hurrahs qui �clat�rent de toutes parts. Les bras s'agit�rent en signe de remerciements. Le nom de Burbank fut acclam�. Tous se

rapproch�rent du perron. Hommes, femmes, enfants, voulaient baiser les mains de leur lib�rateur. Ce fut un indescriptible enthousiasme, qui se produisit avec d'autant plus d'�nergie qu'il n'�tait point pr�par�. On juge si Pygmalion gesticulait, p�rorait, prenait des attitudes. Alors, un vieux Noir, le doyen du personnel, s'avan�a jusque sur les premi�res marches du perron. L�, il redressa la t�te, et d'une voix profond�ment �mue: �Au nom des anciens esclaves de Camdless-Bay, libres d�sormais, dit-il, soyez remerci�, monsieur Burbank, pour nous avoir fait entendre les premi�res paroles d'affranchissement qui aient �t� prononc�es dans l'�tat de Floride!� Tout en parlant, le vieux N�gre venait de monter lentement les degr�s du perron. Arriv� aupr�s de James Burbank, il lui avait bais� les mains, et, comme la petite Dy lui tendait les bras, il la pr�senta � ses camarades. �Hurrah!... Hurrah pour monsieur Burbank!� Ces cris retentirent joyeusement dans l'air et durent porter jusqu'� Jacksonville, sur l'autre rive du Saint-John, la nouvelle du grand acte qui venait d'�tre accompli. La famille de James Burbank �tait profond�ment �mue. Vainement essaya-t-elle de calmer ces marques d'enthousiasme. Ce fut Zermah qui parvint � les apaiser, lorsqu'on la vit s'�lancer vers le perron pour prendre la parole � son tour. �Mes amis, dit-elle, nous voil� tous libres maintenant, gr�ce � la g�n�rosit�, � l'humanit� de celui qui fut notre ma�tre, et le meilleur des ma�tres! -- Oui!... oui!... cri�rent ces centaines de voix, confondues dans le m�me �lan de reconnaissance. -- Chacun de nous peut donc dor�navant disposer de sa personne, reprit Zermah. Chacun peut quitter la plantation, faire acte de libert� suivant que son int�r�t le commande. Quant � moi, je ne suivrai que l'instinct de mon coeur, et je suis certaine que la plupart d'entre vous feront ce que je vais faire moi-m�me. Depuis six ans, je suis entr� � Camdless-Bay. Mon mari et moi, nous y avons v�cu, et nous d�sirons y finir notre vie. Je supplie donc monsieur Burbank de nous garder libres, comme il nous a gard�s esclaves... Que ceux dont c'est aussi le d�sir... -- Tous!... Tous!� Et ces mots, r�p�t�s mille fois, dirent combien �tait appr�ci� le ma�tre de Camdless-Bay, quel lien d'amiti� et de reconnaissance l'unissait � tous les affranchis de son domaine. James Burbank prit alors la parole. Il dit que tous ceux qui voudraient rester sur la plantation le pourraient dans ces conditions nouvelles. Il ne s'agirait plus que de r�gler d'un commun accord la r�mun�ration du travail libre et les droits des

nouveaux affranchis. Il ajouta que, tout d'abord, il convenait que la situation f�t r�gularis�e. C'est pourquoi, dans ce but, chacun des Noirs allait recevoir pour sa famille et pour lui un acte de lib�ration, qui lui permettrait de reprendre dans l'humanit� le rang auquel il avait droit. C'est ce qui fut imm�diatement fait par le soin des sousr�gisseurs. Depuis longtemps d�cid� � affranchir ses esclaves, James Burbank avait pr�par� ces actes, et chaque Noir re�ut le sien avec les plus touchantes d�monstrations de reconnaissance. La fin de cette journ�e fut consacr�e � la joie. Si, d�s le lendemain, tout le personnel devait retourner � ses travaux ordinaires, ce jour-l�, la plantation fut en f�te. La famille Burbank, m�l�e � ces braves gens, recueillit les t�moignages d'amiti� les plus sinc�res, aussi bien que les assurances d'un d�vouement sans bornes. Cependant, au milieu de son ancien troupeau d'�tres humains, le r�gisseur Perry se promenait comme une �me en peine, et, � James Burbank qui lui demanda: �Eh bien, Perry, qu'en dites-vous? -- Je dis, monsieur James, r�pliqua-t-il, que pour �tre libres, ces Africains n'en sont pas moins n�s en Afrique et n'ont pas chang� de couleur! Or, puisqu'ils sont n�s noirs, ils mourront noirs... -- Mais ils vivront blancs, r�pondit en souriant James Burbank, et tout est l�!� Ce soir-l�, le d�ner r�unit � la table de Castle-House la famille Burbank vraiment heureuse, et, il faut le dire, aussi plus confiante dans l'avenir. Quelques jours encore, la s�curit� de la Floride serait compl�tement assur�e. Aucune mauvaise nouvelle, d'ailleurs, n'�tait venue de Jacksonville. Il �tait possible que l'attitude de James Burbank devant les magistrats de Court-Justice e�t produit une impression favorable sur le plus grand nombre des habitants. � ce d�ner assistait le r�gisseur Perry, qui �tait bien oblig� de prendre son parti de ce qu'il n'avait pu emp�cher. Il se trouvait m�me en face du doyen des Noirs, invit� par James Burbank, comme pour mieux marquer en sa personne que l'affranchissement, accord� � lui et � ses compagnons d'esclavage, n'�tait pas une vaine d�claration dans la pens�e du ma�tre de Camdless-Bay. Au-dehors �clataient des cris de f�te, et le parc s'illuminait du reflet des feux de joie, allum�s en divers points de la plantation. Vers le milieu du repas se pr�senta une d�putation qui apportait � la petite fille un magnifique bouquet, le plus beau, � coup s�r, qui e�t jamais �t� offert � �mademoiselle Dy Burbank, de CastleHouse.� Compliments et remerciements furent donn�s et rendus de part et d'autre avec une profonde �motion. Puis, tous se retir�rent, et la famille rentra dans le hall, en

attendant l'heure du coucher. Il semblait qu'une journ�e si bien commenc�e ne pouvait que bien finir. Vers huit heures, le calme r�gnait sur toute la plantation. On avait lieu de croire que rien ne le troublerait, lorsqu'un bruit de voix se fit entendre au-dehors. James Burbank se leva et alla aussit�t ouvrir la grande porte du hall. Devant le perron, quelques personnes attendaient et parlaient � haute voix. �Qu'y a-t-il? demanda James Burbank. -- Monsieur Burbank, r�pondit un des r�gisseurs, une embarcation vient d'accoster le pier. -- Et d'o� vient-elle? -- De la rive gauche. -- Qui est � bord? -- Un messager qui vous est envoy� de la part des magistrats de Jacksonville. -- Et que veut-il? -- Il demande � vous faire une communication. Permettez-vous qu'il d�barque? -- Certainement!� Mme Burbank s'�tait rapproch�e de son mari. Miss Alice s'avan�a vivement vers une des fen�tres du hall, pendant que M. Stannard et Edward Carrol se dirigeaient vers la porte. Zermah, prenant la petite Dy par la main, s'�tait lev�e. Tous eurent alors le pressentiment que quelque grave complication allait surgir. Le r�gisseur �tait retourn� vers l'appontement du pier. Dix minutes apr�s, il revenait avec le messager que l'embarcation avait amen� de Jacksonville � Camdless-Bay. C'�tait un homme qui portait l'uniforme de la milice du comt�. Il fut introduit dans le hall, et demanda M. Burbank. �C'est moi! Que me voulez-vous? -- Vous remettre ce pli.� Le messager tendit une grande enveloppe, qui portait � l'un de ses angles le cachet de Court-Justice. James Burbank brisa le cachet et lut ce qui suit: �Par ordre des autorit�s nouvellement constitu�es de Jacksonville, tout esclave qui aura �t� affranchi contre la volont� des sudistes, sera imm�diatement expuls� du territoire.

�Cette mesure sera ex�cut�e dans les quarante-huit heures, et, en cas de refus, il y sera proc�d� par la force. �Fait � Jacksonville, 28 f�vrier 1862. �TEXAR.� Les magistrats en qui l'on pouvait avoir confiance avaient �t� renvers�s. Texar, soutenu par ses partisans, �tait depuis peu de temps � la t�te de la ville. �Que r�pondrai-je? demanda le messager. -- Rien!� r�pliqua James Burbank. Le messager se retira et fut reconduit � son embarcation, qui se dirigea vers la rive gauche du fleuve. Ainsi, sur ordre de l'Espagnol, les anciens esclaves de la plantation allaient �tre dispers�s! Par cela seul qu'on les avait fait libres, ils n'auraient plus le droit de vivre sur le territoire de la Floride! Camdless-Bay serait priv�e de tout ce personnel sur lequel James Burbank pouvait compter pour d�fendre la plantation! �Libre � ces conditions? dit Zermah. Non, jamais! Je refuse la libert�, et, puisqu'il le faut pour rester pr�s de vous, mon ma�tre, j'aime mieux redevenir esclave!� Et, prenant son acte d'affranchissement, Zermah le d�chira et tomba aux genoux de James Burbank. IX Attente Telles �taient les premi�res cons�quences du mouvement g�n�reux auquel avait ob�i James Burbank en affranchissant ses esclaves, avant que l'arm�e f�d�rale f�t ma�tresse du territoire. � pr�sent, Texar et ses partisans dominaient la ville et le comt�. Ils allaient se livrer � tous les actes de violence auxquels leur nature brutale et grossi�re devait les pousser, c'est-�-dire aux plus �pouvantables exc�s. Si, par ses d�nonciations vagues, l'Espagnol n'avait pu, en fin de compte, faire emprisonner James Burbank, il n'en �tait pas moins arriv� � son but, en profitant des dispositions de Jacksonville, dont la population �tait en grande partie surexcit�e par la conduite de ses magistrats dans l'affaire du propri�taire de Camdless-Bay. Apr�s l'acquittement du colon anti-esclavagiste, qui venait de proclamer l'�mancipation sur tout son domaine, du nordiste dont les voeux �taient manifestement pour le Nord, Texar avait soulev� la foule des malhonn�tes gens, il avait r�volutionn� la ville. Ayant amen� par l� le renversement des autorit�s si compromises, il avait mis � leur place les plus avanc�s de son parti, il en avait form� un comit� o� les petits Blancs se partageaient le pouvoir avec les Floridiens d'origine espagnole, il s'�tait assur� le concours de

la milice, travaill�e depuis longtemps d�j�, et qui fraternisait avec la populace. Maintenant, le sort des habitants de tout le comt� �tait entre ses mains. Il faut le dire, la conduite de James Burbank n'avait trouv� aucune approbation chez la plupart des colons dont les �tablissements bordent les deux rives du Saint-John. Ceux-ci pouvaient craindre que leurs esclaves voulussent les obliger � suivre son exemple. Le plus grand nombre des planteurs, partisans de l'esclavage, r�solus � lutter contre les pr�tentions des Unionistes, voyaient avec une extr�me irritation la marche des arm�es f�d�rales. Aussi pr�tendaient-ils que la Floride r�sist�t comme r�sistaient encore les �tats du Sud. Si, dans le d�but de la guerre, cette question d'affranchissement n'avait peut-�tre excit� que leur indiff�rence, ils s'empressaient � pr�sent de se ranger sous le drapeau de Jefferson Davis. Ils �taient pr�ts � seconder les efforts des rebelles contre le gouvernement d'Abraham Lincoln. Dans ces conditions, on ne s'�tonnera pas que Texar, s'appuyant sur les opinions et les int�r�ts unis pour d�fendre la m�me cause, n'e�t r�ussi � s'imposer, si peu d'estime qu'inspir�t sa personne. D�sormais, il allait pouvoir agir en ma�tre, moins � l'effet d'organiser la r�sistance avec le concours des sudistes, et repousser la flottille du commodore Dupont, qu'afin de satisfaire ses instincts pervers. C'est � cause de cela, ou de la haine qu'il portait � la famille Burbank, le premier soin de Texar avait �t� de r�pondre � l'acte d'affranchissement de Camdless-Bay par cette mesure obligeant tous les affranchis � vider le territoire dans les quarante-huit heures. �En agissant ainsi, je sauvegarde les int�r�ts des colons, directement menac�s. Oui! ils ne peuvent qu'approuver cet arr�t�, dont le premier effet sera d'emp�cher le soul�vement des esclaves dans tout l'�tat de la Floride.� La majorit� avait donc applaudi sans r�serve � cette ordonnance de Texar, si arbitraire qu'elle f�t. Oui! arbitraire, inique, insoutenable! James Burbank �tait dans son droit, quand il �mancipait ses esclaves. Ce droit, il le poss�dait de tout temps. Il pouvait l'exercer m�me avant que la guerre e�t divis� les �tats-Unis sur la question de l'esclavage. Rien ne devait pr�valoir contre ce droit. Jamais la mesure, prise par Texar, n'aurait pour elle la justice ni m�me la l�galit�. Et tout d'abord, Camdless-Bay allait �tre priv�e de ses d�fenseurs naturels. � cet �gard, le but de l'Espagnol �tait pleinement atteint. On le comprit bien � Castle-House, et, peut-�tre, aurait-il �t� � d�sirer que James Burbank e�t attendu le jour o� il pouvait agir sans danger. Mais, on le sait, accus� devant les magistrats de Jacksonville d'�tre en d�saccord avec ses principes, mis en demeure de s'y conformer et incapable de contenir son indignation, il s'�tait prononc� publiquement, et publiquement aussi, devant le personnel de la plantation, il avait proc�d� � l'affranchissement des Noirs de Camdless-Bay.

Or, la situation de la famille Burbank et de ses h�tes s'�tant aggrav�e de ce fait, il fallait d�cider en toute h�te ce qu'il convenait de faire dans ces conjonctures. Et d'abord -- ce fut l�-dessus que porta la discussion, le soir m�me -- y avait-il lieu de revenir sur l'acte d'�mancipation? Non! Cela n'aurait rien chang� � l'�tat de choses. Texar n'e�t point tenu compte de ce tardif retour. D'ailleurs, l'unanimit� des Noirs du domaine, en apprenant la d�cision prise contre eux par les nouvelles autorit�s de Jacksonville, se f�t empress�e d'imiter Zermah. Tous les actes d'affranchissement auraient �t� d�chir�s. Pour ne point quitter Camdless-Bay, pour ne pas �tre chass�s du territoire, tous eussent repris leur condition d'esclaves, jusqu'au jour o�, de par une loi d'�tat, ils auraient le droit d'�tre libres et de vivre librement o� il leur plairait. Mais � quoi bon? D�cid�s � d�fendre, avec leur ancien ma�tre, la plantation devenue leur patrie v�ritable, ne le feraient-ils pas avec autant d'ardeur, maintenant qu'ils �taient affranchis? Oui, certes, et Zermah s'en portait garante. James Burbank jugea donc qu'il n'avait point � revenir sur ce qui �tait fait. Tous furent de son avis. Et ils ne se trompaient pas, car, le lendemain, lorsque la nouvelle mesure d�cr�t�e par le comit� de Jacksonville fut connue, les marques de d�vouement, les t�moignages de fid�lit�, �clat�rent de toutes parts � Camdless-Bay. Si Texar voulait mettre son arr�t� � ex�cution, on r�sisterait. S'il voulait employer la force, c'est par la force qu'on saurait lui r�pondre. �Et puis, dit Edward Carrol, les �v�nements nous pressent. Dans deux jours, dans vingt-quatre heures peut-�tre, ils auront r�solu la question de l'esclavage en Floride. Apr�s demain, la flottille f�d�rale peut avoir forc� les bouches du Saint-John, et alors... -- Et si les milices, aid�es des troupes conf�d�r�es, veulent r�sister?... fit observer M. Stannard. -- Si elles r�sistent, leur r�sistance ne pourra �tre de longue dur�e! r�pondit Edward Carrol. Sans vaisseaux, sans canonni�res, comment pourraient-ils s'opposer au passage du commodore Dupont, au d�barquement des troupes de Sherman, � l'occupation des ports de Fernandina, de Jacksonville ou de Saint-Augustine? Ces points occup�s, les f�d�raux seront ma�tres de la Floride. Alors Texar et les siens n'auront d'autre ressource que de s'enfuir... -- Ah! puisse-t-on, au contraire, s'emparer de cet homme! s'�cria James Burbank. Quand il sera entre les mains de la justice f�d�rale, nous verrons s'il arguera encore de quelque alibi pour �chapper au ch�timent que m�ritent ses crimes!� La nuit se passa, sans que la s�curit� de Castle-House e�t �t� un seul instant troubl�e. Mais quelles devaient �tre les inqui�tudes de Mme Burbank et de Miss Alice! Le lendemain, 1er mars, on se mit � l'aff�t de tous les bruits qui pourraient venir du dehors. Ce n'est pas que la plantation f�t menac�e ce jour-l�. L'arr�t� de Texar n'avait ordonn� l'expulsion

des affranchis que dans les quarante-huit heures. James Burbank, d�cid� � r�sister � cet ordre, avait le temps n�cessaire pour organiser ses moyens de d�fense dans la mesure du possible. L'important �tait de recueillir les bruits venus du th��tre de la guerre. Ils pouvaient � chaque instant modifier l'�tat de choses. James Burbank et son beau-fr�re mont�rent donc � cheval. Descendant la rive droite du Saint-John, ils se dirig�rent vers l'embouchure du fleuve, afin d'explorer, � une dizaine de milles, cet �vasement de l'estuaire qui se termine par la pointe de SanPablo, � l'endroit o� s'�l�ve le phare. Lorsqu'ils passeraient devant Jacksonville, situ�e sur l'autre rive, il leur serait facile de reconna�tre si un rassemblement d'embarcations n'indiquait pas quelque prochaine tentative de la populace contre Camdless-Bay. En une demi-heure, tous deux avaient d�pass� la limite de la plantation, et ils continu�rent � se porter vers le nord. Pendant ce temps, Mme Burbank et Alice, allant et venant dans le parc de Castle-House, �changeaient leurs pens�es. M. Stannard essayait vainement de leur rendre un peu de calme. Elles avaient le pressentiment d'une prochaine catastrophe. Cependant Zermah avait voulu parcourir les divers baraccons. Bien que la menace d'expulsion f�t maintenant connue, les Noirs ne songeaient point � en tenir compte. Ils avaient repris leurs travaux habituels. Comme leur ancien ma�tre, d�cid�s � la r�sistance, de quel droit puisqu'ils �taient libres, les chasserait-on de leur pays d'adoption? Sur ce point, Zermah fit � sa ma�tresse le rapport le plus rassurant. On pouvait compter sur le personnel de Camdless-Bay. �Oui, dit-elle, tous mes compagnons reviendraient � la condition d'esclaves, comme je l'ai fait moi-m�me, plut�t que d'abandonner la plantation et les ma�tres de Castle-House! Et si l'on veut les y obliger, ils sauront d�fendre leurs droits!� Il n'y avait plus qu'� attendre le retour de James Burbank et d'Edward Carrol. � cette date du 1er mars, il n'�tait pas impossible que la flottille f�d�rale f�t arriv�e en vue du phare de Pablo, pr�te � occuper l'embouchure du Saint-John. Les conf�d�r�s n'auraient pas trop de toutes les milices pour s'opposer � leur passage, et les autorit�s de Jacksonville, directement menac�es, ne seraient plus � m�me de mettre � ex�cution leurs menaces contre les affranchis de Camdless-Bay. Cependant le r�gisseur Perry faisait sa visite quotidienne aux divers chantiers et ateliers du domaine. Il put constater, lui aussi, les bonnes dispositions des noirs. Quoiqu'il n'en voul�t pas convenir, il voyait que, s'ils avaient chang� de condition, leur assiduit� au travail, leur d�vouement � la famille Burbank, �taient rest�s les m�mes. Quant � r�sister � tout ce que pourrait tenter contre eux la populace de Jacksonville, ils y �taient fermement r�solus. Mais, suivant l'opinion de M. Perry, plus obstin� que jamais dans ses id�es d'esclavagiste, ces beaux sentiments ne pouvaient durer. La nature finirait par reprendre ses droits. Apr�s avoir go�t� � l'ind�pendance, ces nouveaux affranchis reviendraient d'eux-m�mes � la servitude. Ils redescendraient au rang, qui leur �tait d�volu par la nature dans

l'�chelle des �tres, entre l'homme et l'animal. Ce fut, sur ces entrefaites, qu'il rencontra le vaniteux Pygmalion. Cet imb�cile avait encore accentu� son attitude de la veille. � le voir se pavaner, les mains derri�re le dos, la t�te haute, on sentait maintenant que c'�tait un homme libre. Ce qui est certain, c'est qu'il n'en travaillait pas davantage. �Eh, bonjour, monsieur Perry? dit-il d'un ton superbe. -- Que fais-tu l�, paresseux? -- Je me prom�ne! N'ai-je pas le droit de ne rien faire, puisque je ne suis plus un vil esclave et que je porte mon acte d'affranchissement dans ma poche! -- Et qui est-ce qui te nourrira, d�sormais, Pyg? -- Moi, monsieur Perry. -- Et comment? -- En mangeant. -- Et qui te donnera � manger? -- Mon ma�tre. -- Ton ma�tre!... As-tu donc oubli� que maintenant tu n'as pas de ma�tre, nigaud? -- Non! Je n'en ai pas, je n'en aurai plus, et M. Burbank ne me renverra pas de la plantation, o�, sans trop me vanter, je rends quelques services! -- Il te renverra, au contraire! -- Il me renverra? -- Sans doute. Quand tu lui appartenais, il pouvait te garder, m�me � rien faire. Mais, du moment que tu ne lui appartiens plus, si tu continues � ne pas vouloir travailler, il te mettra bel et bien � la porte, et nous verrons ce que tu feras de ta libert�, pauvre sot!� �videmment, Pyg n'avait point envisag� la question � ce point de vue. �Comment, monsieur Perry, reprit-il, vous croyez que M. Burbank serait assez cruel pour... -- Ce n'est pas la cruaut�, r�pliqua le r�gisseur, c'est la logique des choses qui conduit � cela. D'ailleurs, que M. James le veuille ou non, il y a un arr�t� du comit� de Jacksonville qui ordonne l'expulsion de tous les affranchis du territoire de la Floride. -- C'est donc vrai?

-- Tr�s vrai, et, nous verrons comment tes compagnons et toi, vous vous tirerez d'affaire, maintenant que vous n'avez plus de ma�tre. -- Je ne veux pas quitter Camdless-Bay! s'�cria Pygmalion... Puisque je suis libre... -- Oui!... tu es libre de partir, mais tu n'es pas libre de rester! Je t'engage donc � faire tes paquets! -- Et que vais-je devenir? -- Cela te regarde! -- Enfin, puisque je suis libre... reprit Pygmalion, qui en revenait toujours l�. -- �a ne suffit point, para�t-il! -- Dites-moi alors ce qu'il faut faire, monsieur Perry! -- Ce qu'il faut faire? Tiens, �coute... et suis mon raisonnement, si tu en es capable. -- Je le suis. -- Tu es affranchi, n'est-ce pas? -- Oui, certes, monsieur Perry, et, je vous le r�p�te, j'ai mon acte d'affranchissement dans ma poche. -- Eh bien, d�chire-le! -- Jamais. -- Alors, puisque tu refuses, je ne vois plus qu'un moyen, si tu veux rester dans le pays. -- Lequel? -- C'est de changer de couleur, imb�cile! Change, Pyg, change! Quand tu seras devenu blanc, tu auras le droit de demeurer � Camdless-Bay! Jusque-l�, non!� Le r�gisseur, enchant� d'avoir donn� cette petite le�on � la vanit� de Pyg, lui tourna les talons. Pyg resta d'abord tout pensif. Il le voyait bien, ne plus �tre esclave, cela ne suffisait pas pour conserver sa place. Il fallait encore �tre blanc. Et comment diable s'y prendre pour devenir blanc, quand la nature vous a fait d'un noir d'�b�ne! Aussi, Pygmalion, en retournant aux communs de Castle-House, se grattait-il la peau � s'arracher l'�piderme. Un peu avant midi, James Burbank et Edward Carrol �taient de retour � Castle-House. Ils n'avaient rien vu d'inqui�tant du c�t� de Jacksonville. Les embarcations occupaient leur place

habituelle, les unes amarr�es aux quais du port, les autres mouill�es au milieu du chenal. Cependant, il se faisait quelques mouvements de troupe de l'autre c�t� du fleuve. Plusieurs d�tachements de conf�d�r�s s'�taient montr�s sur la rive gauche du Saint-John et se dirigeaient au nord vers le comt� de Nassau. Rien encore ne semblait menacer Camdless-Bay. Arriv�s sur la limite de l'estuaire, James Burbank et son compagnon avaient port� leurs regards vers la haute mer. Pas une voile n'apparaissait au large, pas une fum�e de bateau � vapeur ne s'�levait � l'horizon, qui indiqu�t la pr�sence ou l'approche d'une escadre. Quant aux pr�paratifs de d�fense sur cette partie de la c�te floridienne, ils �taient nuls. Ni batteries de terre, ni �paulements. Aucune disposition pour d�fendre l'estuaire. Si les navires f�d�raux se pr�sentaient, soit devant la crique Nassau, soit devant l'embouchure du Saint-John, ils pourraient y p�n�trer sans obstacles. Seulement, le phare de Pablo se trouvait hors d'usage. Sa lanterne d�mont�e ne permettait plus d'�clairer les passes. Toutefois, cela ne pouvait g�ner l'entr�e de la flottille que pendant la nuit. Voil� ce que rapport�rent MM. Burbank et Carrol, quand ils furent de retour pour le d�jeuner. En somme, circonstance assez rassurante, il ne se faisait � Jacksonville aucun mouvement de nature � donner la crainte d'une agression imm�diate contre Camdless-Bay. �Soit! r�pondit M. Stannard. Ce qui est inqui�tant, c'est que les navires du commodore Dupont ne soient pas encore en vue! Il y a l� un retard qui me para�t inexplicable! -- Oui! r�pondit Edward Carrol. Si cette flottille a pris la mer avant-hier, en quittant la baie de Saint-Andrews, elle devrait maintenant �tre au large de Fernandina! -- Le temps a �t� tr�s mauvais depuis quelques jours, r�pliqua James Burbank. Il est possible, avec ces vents d'ouest qui battent en c�t�, que Dupont ait d� s'�loigner au large. Or, le vent a calmi ce matin, et je ne serais pas �tonn� que cette nuit m�me... -- Que le Ciel t'entende, mon cher James, dit Mme Burbank, et qu'il nous vienne en aide! -- Monsieur James, fit observer Alice, puisque le phare de Pablo ne peut plus �tre allum�, comment la flottille pourrait-elle, cette nuit, p�n�trer dans le Saint-John? -- Dans le Saint-John, ce serait impossible, en effet, ma ch�re Alice, r�pondit James Burbank. Mais, avant d'attaquer ces bouches du fleuve, il faut que les f�d�raux s'emparent d'abord de l'�le Am�lia, puis du bourg de Fernandina, afin d'�tre ma�tres du chemin de fer de Cedar-Keys. Je ne m'attends pas � voir les b�timents du commodore Dupont remonter le Saint-John avant trois ou quatre jours. -- Tu as raison, James, r�pondit Edward Carrol, et j'esp�re que la prise de Fernandina suffira pour forcer les conf�d�r�s � battre en

retraite. Peut-�tre m�me, les milices abandonneront-elles Jacksonville, sans attendre l'arriv�e des canonni�res. Dans ce cas, Camdless-Bay ne serait plus menac�e par Texar et ses �meutiers... -- Cela est possible, mes amis! r�pondit James Burbank. Que les f�d�raux mettent seulement le pied sur le territoire de la Floride, et il n'en faut pas davantage pour garantir notre s�curit�! -- Il n'y a rien de nouveau � la plantation? -- Rien, monsieur Burbank, r�pondit Miss Alice. J'ai su par Zermah que les Noirs avaient repris leurs occupations dans les chantiers, les usines et les for�ts. Elle assure qu'ils sont toujours pr�ts � se d�vouer jusqu'au dernier pour d�fendre Camdless-Bay. -- Esp�rons encore qu'il n'y aura pas lieu de mettre leur d�vouement � cette �preuve! Ou je serais bien surpris, ou les coquins, qui se sont impos�s aux honn�tes gens par la violence, s'enfuiront de Jacksonville, d�s que les f�d�raux seront signal�s au large de la Floride. Cependant, tenons-nous sur nos gardes. Apr�s d�jeuner, Stannard, voulez-vous nous accompagner, Carrol et moi, pendant la visite que nous d�sirons faire sur la partie la plus expos�e du domaine? Je ne voudrais pas, mon cher ami, qu'Alice et vous fussiez menac�s de plus grands p�rils � CastleHouse qu'� Jacksonville. En v�rit�, je ne me pardonnerais pas de vous avoir fait venir ici, au cas o� les choses tourneraient mal! -- Mon cher James, r�pondit Stannard, si nous �tions rest�s dans notre habitation de Jacksonville, il est vraisemblable que nous y serions maintenant en butte aux exactions des autorit�s, comme tous ceux dont les opinions sont anti-esclavagistes... -- En tout �tat de choses, monsieur Burbank, ajouta Miss Alice, quand m�me les dangers devraient �tre plus grands ici, ne vaut-il pas mieux que nous les partagions? -- Oui, ma ch�re fille, r�pondit James Burbank. Allons! j'ai bon espoir, et je pense que Texar n'aura pas m�me le temps de mettre � ex�cution son arr�t� contre notre personnel!� Pendant l'apr�s-midi jusqu'au d�ner, James Burbank et ses deux amis visit�rent les diff�rents baraccons. M. Perry les accompagnait. Ils purent constater que les dispositions des Noirs �taient excellentes. James Burbank crut devoir appeler l'attention de son r�gisseur sur le z�le avec lequel les nouveaux affranchis s'�taient remis � leur besogne. Pas un seul ne manquait � l'appel. �Oui!... oui!... r�pondit Perry. Il reste � savoir comment la besogne sera faite maintenant! -- Ah �a! Perry, ces braves Noirs n'ont pas chang� de bras en changeant de condition, je suppose? -- Pas encore, monsieur James, r�pondit l'ent�t�. Mais bient�t, vous vous apercevrez qu'ils n'ont plus les m�mes mains au bout des bras... -- Allons donc, Perry! r�pliqua gaiement James Burbank. Leurs mains auront toujours cinq doigts, j'imagine, et, v�ritablement,

on ne peut leur en demander davantage!� D�s que la visite fut achev�e, James Burbank et ses compagnons rentr�rent � Castle-House. La soir�e se passa plus tranquillement que la veille. En l'absence de toute nouvelle venue de Jacksonville, on s'�tait repris � esp�rer que Texar renon�ait � mettre ses menaces � ex�cution, ou m�me que le temps lui manquerait pour les r�aliser. Cependant des pr�cautions s�v�res furent prises pour la nuit. Perry et les sous-r�gisseurs organis�rent des rondes � la lisi�re du domaine, et plus sp�cialement sur les rives du Saint-John. Les Noirs avaient �t� pr�venus de se replier sur l'enceinte palissad�e, en cas d'alerte, et un poste fut �tabli � la poterne ext�rieure. Plusieurs fois, James Burbank et ses amis se relev�rent, afin de s'assurer que leurs ordres �taient ponctuellement ex�cut�s. Lorsque le soleil reparut, aucun incident n'avait troubl� le repos des h�tes de Camdless-Bay. X La journ�e du 2 mars Le lendemain, 2 mars, James Burbank re�ut des nouvelles par un de ses sous-r�gisseurs, qui avait pu traverser le fleuve et revenir de Jacksonville, sans avoir �veill� le moindre soup�on. Ces nouvelles dont on ne pouvait suspecter la certitude, �taient tr�s importantes. Qu'on en juge. Le commodore Dupont, au jour levant, �tait venu jeter l'ancre dans la baie de Saint-Andrews, � l'est de la c�te de G�orgie. Le _Wabash, _sur lequel �tait arbor� son pavillon, marchait en t�te d'une escadre compos�e de vingt-six b�timents, soit dix-huit canonni�res, un cotre, un transport arm� en guerre, et six transports sur lesquels s'�tait embarqu�e la brigade du g�n�ral Wright. Ainsi que Gilbert l'avait dit dans sa derni�re lettre, le g�n�ral Sherman accompagnait cette exp�dition. Imm�diatement, le commodore Dupont, dont le mauvais temps avait retard� l'arriv�e, s'�tait h�t� de prendre ses mesures pour occuper les passes de Saint-Mary. Ces passes, assez difficiles, sont ouvertes � l'embouchure du rio de ce nom, vers le nord de l'�le Am�lia, sur la fronti�re de la G�orgie et de la Floride. Fernandina, la principale position de l'�le, �tait prot�g�e par le fort Clinch, dont les �pais murs de pierre renfermaient une garnison de quinze cents hommes. Dans cette forteresse, o� une assez longue d�fense e�t �t� possible, les sudistes feraient-ils r�sistance aux troupes f�d�rales? On aurait pu le croire. Il n'en fut rien. D'apr�s ce que rapportait le sous-r�gisseur, le bruit courait, � Jacksonville, que les conf�d�r�s avaient �vacu� le fort Clinch, au moment o� l'escadre se pr�sentait devant la

baie de Saint-Mary, et non seulement abandonn� le fort Clinch, mais aussi Fernandina, l'�le Cumberland, ainsi que toute cette partie de la c�te floridienne. L� s'arr�taient les nouvelles apport�es � Castle-House. Inutile d'insister sur leur importance au point de vue sp�cial de Camdless-Bay. Puisque les f�d�raux avaient enfin d�barqu� en Floride, l'�tat tout entier ne pouvait tarder � tomber en leur pouvoir. �videmment, quelques jours se passeraient avant que les canonni�res eussent pu franchir la barre du Saint-John. Mais leur pr�sence imposerait certainement aux autorit�s qui venaient d'�tre install�es � Jacksonville, et il y avait lieu d'esp�rer que, par crainte de repr�sailles, Texar et les siens n'oseraient rien entreprendre contre la plantation d'un nordiste aussi en vue que James Burbank. Ce fut un v�ritable apaisement pour la famille, qui alla subitement de la crainte � l'espoir. Et pour Alice Stannard comme pour Mme Burbank, c'�tait, avec la certitude que Gilbert n'�tait plus �loign�, l'assurance qu'elles reverraient sous peu, l'une son fianc�, l'autre son fils, sans qu'il y e�t � trembler pour sa s�curit�. En effet, le jeune lieutenant n'aurait eu que trente milles � faire, depuis Saint-Andrews, pour atteindre le petit port de Camdless-Bay. En ce moment, il �tait � bord de la canonni�re _Ottawa, _et cette canonni�re venait de se distinguer par un fait de guerre, dont les annales maritimes n'avaient point encore eu d'exemple. Voici ce qui s'�tait pass� pendant la matin�e du 2 mars, -d�tails que le sous-r�gisseur n'avait pu apprendre pendant sa visite � Jacksonville, et qu'il importe de conna�tre pour l'intelligence des graves �v�nements qui vont suivre. D�s que le commodore Dupont e�t connaissance de l'�vacuation du fort Clinch par la garnison conf�d�r�e, il envoya quelques b�timents d'un m�diocre tirant d'eau � travers le chenal de SaintMary. D�j� la population blanche s'�tait retir�e dans l'int�rieur du pays, � la suite des troupes sudistes, abandonnant les bourgs, les villages, les plantations de la c�te. Ce fut une v�ritable panique, provoqu�e par les id�es de repr�sailles que les s�cessionnistes attribuaient aux chefs f�d�raux. Et, non seulement en Floride, mais sur la fronti�re g�orgienne, dans toute la partie de l'�tat comprise entre les baies d'Ossabaw et de Saint-Mary, les habitants battirent pr�cipitamment en retraite, afin d'�chapper aux troupes de d�barquement de la brigade Wright. Dans ces conditions, les navires du commodore Dupont n'eurent pas un seul coup de canon � tirer pour prendre possession du fort Clinch et de Fernandina. Seule, la canonni�re _Ottawa, _sur laquelle Gilbert, toujours accompagn� de Mars, remplissait les fonctions de second, eut � faire usage de ses bouches � feu, comme on va le voir. La ville de Fernandina est reli�e � ce littoral ouest; de la Floride, d�coup� sur le golfe du Mexique, par un tron�on de railway qui la rattache au port de Cedar-Keys. Ce railway suit d'abord la c�te de l'�le Am�lia; puis, avant d'atteindre la terre ferme, il s'�lance � travers la crique de Nassau sur un long pont

de pilotis. Au moment o� l'_Ottawa _arrivait au milieu de cette crique, un train s'engageait sur ce pont. La garnison de Fernandina s'enfuyait, emportant tous ses approvisionnements. Elle �tait suivie de quelques personnages plus ou moins importants de la ville. Aussit�t, la canonni�re, for�ant de vapeur, se dirigea vers le pont et fit feu de ses pi�ces de chasse, aussi bien contre les pilotis que contre le train en marche. Gilbert, post� � l'avant, dirigeait le tir. Il y eut quelques coups heureux. Entre autres, un obus vint atteindre la derni�re voiture du convoi, dont les essieux furent bris�s ainsi que les barres d'attache. Mais le train, sans s'arr�ter un instant -- ce qui e�t rendu sa situation tr�s dangereuse --, ne s'occupa pas de ce dernier wagon. Il le laissa en d�tresse, et, continuant sa marche � toute vapeur, il s'enfon�a vers le sud-ouest de la p�ninsule. � ce moment arriva un d�tachement des f�d�raux d�barqu�s � Fernandina. Le d�tachement s'�lan�a sur le pont. En un instant, le wagon fut captur� avec les fugitifs qui s'y trouvaient, principalement des civils. On conduisit ces prisonniers � l'officier sup�rieur, le colonel Gardner, qui commandait � Fernandina, on prit leurs noms, on les garda vingt-quatre heures pour l'exemple sur un des b�timents de l'escadre, puis on les rel�cha. Lorsque le train eut disparu, _l'Ottawa _dut se contenter d'attaquer un b�timent, charg� de mat�riel, qui s'�tait r�fugi� dans la baie, et dont elle s'empara. Ces �v�nements �taient de nature � jeter le d�couragement parmi les troupes conf�d�r�es et les habitants des villes floridiennes. Ce fut ce qui se produisit plus particuli�rement � Jacksonville. L'estuaire du Saint-John ne tarderait pas � �tre forc� comme l'avait �t� celui de Saint-Mary; cela ne pouvait faire doute, et, tr�s vraisemblablement, les unionistes ne trouveraient pas plus de r�sistance � Jacksonville qu'� Saint-Augustine et dans tous les bourgs du comt�. Cela �tait bien fait pour rassurer la famille de James Burbank. Dans ces conditions, on devait le croire, Texar n'oserait pas donner suite � ses projets. Ses partisans et lui seraient renvers�s, et sous peu, par la seule force des choses, les honn�tes gens reprendraient le pouvoir qu'une �meute de la populace leur avait arrach�. Il y avait �videmment toute raison de penser ainsi, et par cons�quent toute raison d'esp�rer. Aussi, d�s que le personnel de Camdless-Bay eut appris ces importantes nouvelles, bient�t connues � Jacksonville, sa joie se manifesta-t-elle par des hurrahs bruyants, dont Pygmalion prit sa bonne part. N�anmoins, il ne fallait pas se d�partir des pr�cautions qui devaient assurer, pendant quelque temps encore, la s�curit� du domaine, c'est-�dire, jusqu'au moment o� les canonni�res appara�traient sur les eaux du fleuve. Non! il ne le fallait pas! Malheureusement -- c'est ce que ne pouvait deviner ni m�me supposer James Burbank -- toute une semaine allait s'�couler avant que les f�d�raux fussent en mesure de remonter le Saint-John pour devenir ma�tre de son cours. Et,

jusque-l�, que de p�rils devaient menacer Camdless-Bay! En effet, le commodore Dupont, bien qu'il occup�t Fernandina, �tait oblig� d'agir avec une certaine circonspection. Il entrait dans son plan de montrer le pavillon f�d�ral sur tous les points o� ses b�timents pourraient se transporter. Il fit donc plusieurs parts de son escadre. Une canonni�re fut exp�di�e dans la rivi�re de Saint-Mary, pour occuper la petite ville de ce nom et s'avancer jusqu'� vingt lieues dans les terres. Au nord, trois autres canonni�res, command�es par le capitaine Godon, allaient explorer les baies, s'emparer des �les Jykill et Saint-Simon, prendre possession des deux petites villes de Brunswik et de Darien, en partie abandonn�es par leurs habitants. Six bateaux � vapeur, de l�ger tirant d'eau, �taient destin�s, sous les ordres du commandant Stevens, � remonter le Saint-John afin de r�duire Jacksonville. Quant au reste de l'escadre, conduit par Dupont, il se disposait � reprendre la mer dans le but d'enlever SaintAugustine et de bloquer le littoral jusqu'� Mosquito-Inlet, dont les passes seraient alors ferm�es � la contrebande de guerre. Mais cet ensemble d'op�rations ne pouvait s'accomplir dans les vingt-quatre heures, et vingt-quatre heures suffisaient pour que le territoire f�t livr� aux d�vastations des sudistes. Ce fut vers trois heures apr�s-midi, que James Burbank eut les premiers soup�ons de ce qui se pr�parait contre lui. Le r�gisseur Perry, apr�s une tourn�e de reconnaissance qu'il avait faite sur la limite de la plantation, rentra rapidement � Castle-House, et dit: �Monsieur James, on signale quelques r�deurs suspects, qui commencent � se rapprocher de Camdless-Bay. -- Par le nord, Perry? -- Par le nord.� Presque au m�me instant, Zermah, revenant du petit port, apprenait � son ma�tre que plusieurs embarcations traversaient le fleuve en se rapprochant de la rive droite. �Elles viennent de Jacksonville? -- Assur�ment. -- Rentrons � Castle-House, r�pondit James Burbank, et n'en sors plus sous aucun pr�texte, Zermah! -- Non, ma�tre!� James Burbank, de retour au milieu des siens, ne put leur cacher que la situation recommen�ait � devenir inqui�tante. En pr�vision d'une attaque, maintenant presque certaine, mieux valait d'ailleurs que tous fussent pr�venus d'avance. �Ainsi, dit M. Stannard, ces mis�rables, � la veille d'�tre �cras�s par les f�d�raux, oseraient...

-- Oui, r�pondit froidement James Burbank. Texar ne peut perdre une pareille occasion de se venger de nous, quitte � dispara�tre quand sa vengeance sera satisfaite!� Puis, s'animant: �Mais les crimes de cet homme resteront donc sans cesse impunis!... Il se d�robera donc toujours!... En v�rit�; apr�s avoir dout� de la justice humaine c'est � douter de la justice du Ciel... -- James, dit Mme Burbank, au moment o� nous ne pouvons plus compter peut-�tre que sur l'aide de Dieu, ne l'accuse pas... -- Et mettons-nous sous sa garde!� ajouta Alice Stannard. James Burbank, reprenant son sang-froid, s'occupa de donner des ordres pour la d�fense de Castle-House. �Les Noirs sont avertis? demanda Edward Carrol. -- Ils vont l'�tre, r�pondit James Burbank. Mon avis est qu'il faut nous borner � d�fendre l'enceinte qui prot�ge le parc r�serv� et l'habitation. Nous ne pouvons songer � arr�ter sur la fronti�re de Camdless-Bay toute une troupe en armes, car il est supposable que les assaillants viendront en grand nombre. Il convient donc de rappeler nos d�fenseurs autour des palanques. Si, par malheur, la palissade est forc�e, Castle-House, qui a d�j� r�sist� aux bandes des S�minoles, pourra peut-�tre tenir contre les bandits de Texar. Que ma femme, Alice et Dy, que Zermah, � laquelle je les confie toutes trois, ne quittent pas Castle-House sans mon ordre. Au cas o� nous nous y sentirions trop menac�s, tout est pr�par� pour qu'elles puissent se sauver par le tunnel qui communique avec la petite anse Marino sur le Saint-John. L�, une embarcation sera cach�e dans les herbes avec deux de nos hommes, et, dans ce cas, Zermah, tu remonterais le fleuve pour chercher un abri au pavillon du Roc-des-C�dres. -- Mais, toi, James?... -- Et vous, mon p�re?� Mme Burbank et Miss Alice avaient saisi par le bras, l'une, James Burbank, l'autre, M. Stannard, comme si le moment f�t venu de s'enfuir hors de Castle-House. �Nous ferons tout au monde pour vous rejoindre quand la position ne sera plus tenable, r�pondit James Burbank. Mais il me faut cette promesse que, si le danger devient trop grand, vous irez vous mettre en s�ret� dans cette retraite du Roc-des-C�dres. Nous n'en aurons que plus de courage, plus d'audace aussi, pour repousser ces malfaiteurs et r�sister jusqu'� notre dernier coup de feu.� C'est �videmment ce qu'il conviendrait de faire, si les assaillants trop nombreux, parvenus � forcer l'enceinte, envahissaient le parc, afin d'attaquer directement Castle-House.

James Burbank s'occupa aussit�t de concentrer son personnel. Perry et les sous-r�gisseurs coururent dans les divers baraccons, afin de rallier leurs gens. Moins d'une heure apr�s, les Noirs en �tat de se battre �taient rang�s aux abords de la poterne devant les palanques. Leurs femmes et leurs enfants avaient d� pr�alablement chercher un refuge dans les bois qui environnent Camdless-Bay. Malheureusement, les moyens d'organiser une d�fensive s�rieuse �taient assez restreints � Castle-House. Dans les circonstances actuelles, c'est-�-dire, depuis le d�but de la guerre, il avait �t� presque impossible de se procurer des armes et des munitions en quantit� suffisante pour la d�fense de la plantation. On e�t vainement voulu en acheter � Jacksonville. Il fallait se contenter de ce qui �tait rest� dans l'habitation, � la suite des derni�res luttes soutenues contre les S�minoles. En somme, le plan de James Burbank consistait principalement � pr�server Castle-House de l'incendie et de l'envahissement. Prot�ger le domaine en entier, sauver les chantiers, les ateliers, les usines, d�fendre les baraccons, emp�cher que la plantation f�t d�vast�e, il ne l'aurait pu, il n'y songeait pas. � peine avait-il quatre cents Noirs en �tat de s'opposer aux assaillants, et encore ces braves gens allaient-ils �tre insuffisamment arm�s. Quelques douzaines de fusils furent distribu�s aux plus adroits, apr�s que les armes de pr�cision eurent �t� mises en r�serve pour James Burbank, ses amis, Perry et les sous-r�gisseurs. Tous s'�taient rendus � la poterne. L�, ils avaient dispos� leurs hommes de mani�re � s'opposer le plus longtemps possible � l'assaut, qui mena�ait l'enceinte palissad�e, d�fendue d'ailleurs par le rio circulaire, dont les eaux baignaient sa base. Il va sans dire qu'au milieu de ce tumulte, Pygmalion, tr�s affair�, tr�s remuant, allait, venait, sans rendre aucun service. On e�t dit un de ces comiques des cirques forains, qui ont l'air de tout faire et ne font rien, pour le plus grand amusement du public. Pyg, se consid�rant comme appartenant aux d�fenseurs sp�ciaux de l'habitation, ne songeait point � se m�ler � ses camarades post�s au-dehors. Jamais il ne s'�tait senti si d�vou� � James Burbank! Tout �tant pr�t, on attendit. La question �tait de savoir par quel c�t� se ferait l'attaque. Si les assaillants se pr�sentaient sur la limite septentrionale de la plantation, la d�fense pourrait s'organiser plus efficacement. Si, au contraire, ils attaquaient par le fleuve, ce serait moins ais�, Camdless-Bay �tant ouverte de ce c�t�. Un d�barquement, il est vrai, est toujours une op�ration difficile. En tout cas, il faudrait un assez grand nombre d'embarcations pour transporter rapidement une troupe arm�e d'une rive � l'autre du Saint-John. Voil� ce que discutaient James Burbank, MM. Carrol et Stannard, en guettant le retour des �claireurs, qui avaient �t� envoy�s � la limite de la plantation. On ne devait point tarder � �tre fix�s sur la mani�re dont l'attaque serait faite et conduite. Vers quatre heures et demie du soir, les �claireurs se repli�rent

en h�te, apr�s avoir abandonn� la lisi�re septentrionale du domaine, et ils firent leur rapport. Une colonne d'hommes arm�s, venant de cette direction, se dirigeait vers Camdless-Bay. �tait-ce un d�tachement des milices du comt�, ou seulement une partie de la populace, all�ch�e par le pillage, et qui s'�tait charg�e de faire ex�cuter l'arr�t� de Texar contre les nouveaux affranchis? On n'e�t pu le dire alors. En tout cas, cette colonne devait compter plus d'un millier d'hommes, et il serait impossible de lui tenir t�te avec le personnel de la plantation. On pouvait esp�rer, toutefois, que, s'ils emportaient d'assaut l'enceinte palissad�e, Castle-House leur opposerait une r�sistance plus s�rieuse et plus longue. Mais ce qui �tait �vident, c'est que cette colonne n'avait pas voulu tenter un d�barquement qui pouvait offrir d'assez grandes difficult�s dans le petit port ou sur les rives de Camdless-Bay, et qu'elle avait pass� le fleuve en aval de Jacksonville au moyen d'une cinquantaine d'embarcations. Trois ou quatre travers�es de chacune avaient suffi pour effectuer ce transport. C'�tait donc une sage pr�caution qu'avait prise James Burbank de faire replier tout le personnel sur l'enceinte du parc de CastleHouse, puisqu'il e�t �t� impossible de disputer la lisi�re du domaine � une troupe suffisamment arm�e et d'un effectif quintuple du sien. Et, maintenant, qui dirigeait les assaillants? �tait-ce Texar en personne? Chose douteuse. Au moment o� il se voyait menac� par l'approche des f�d�raux, l'Espagnol pouvait avoir jug� t�m�raire de se mettre � la t�te de sa bande. Cependant, s'il l'avait fait, c'est que, son oeuvre de vengeance accomplie, la plantation d�vast�e, la famille Burbank massacr�e ou tomb�e vivante entre ses mains, il �tait d�cid� � s'enfuir vers les territoires du Sud, peut-�tre m�me jusque dans les Everglades, ces contr�es recul�es de la Floride m�ridionale, o� il serait bien difficile de l'atteindre. Cette �ventualit�, la plus grave de toutes, devait surtout pr�occuper James Burbank. C'est pour cette raison qu'il avait r�solu de mettre en s�ret� sa femme, sa fille, Alice Stannard, confi�es au d�vouement de Zermah, dans cette retraite du Roc-desC�dres, situ�e � un mille au-dessus de Camdless-Bay. S'ils devaient abandonner Castle-House aux assaillants, ce serait l� que ses amis et lui essaieraient de rejoindre leur famille pour attendre que la s�curit� f�t assur�e aux honn�tes gens de la Floride, sous la protection de l'arm�e f�d�rale. Aussi, une embarcation, cach�e au milieu des roseaux du Saint-John et confi�e � la garde de deux Noirs, attendait-elle � l'extr�mit� du tunnel qui mettait l'habitation en communication avec la crique Marino. Mais, avant d'en arriver � cette s�paration, si elle devenait n�cessaire, il fallait se d�fendre, il fallait r�sister pendant quelques heures -- au moins jusqu'� la nuit. Gr�ce � l'obscurit�, l'embarcation pourrait alors remonter secr�tement le fleuve, sans courir le risque d'�tre poursuivie par les canots suspects que l'on voyait errer � la surface.

XI La soir�e du 2 mars James Burbank, ses compagnons, le plus grand nombre des Noirs �taient pr�ts pour le combat. Ils n'avaient plus qu'� attendre l'attaque. Les dispositions �taient prises, pour r�sister d'abord derri�re les palanques de l'enceinte, qui d�fendaient le parc particulier, ensuite � l'abri des murailles de Castle-House, dans le cas o�, le parc �tant envahi, il faudrait y chercher refuge. Vers cinq heures, des clameurs, assez distinctes d�j�, indiquaient que les assaillants n'�taient plus �loign�s. � d�faut de leurs cris, il n'e�t �t� que trop facile de reconna�tre qu'ils occupaient maintenant toute la partie nord du domaine. En maint endroit, d'�paisses fum�es tourbillonnaient au-dessus des for�ts qui fermaient l'horizon de ce c�t�. Les scieries avaient �t� livr�es aux flammes, les baraccons des Noirs, d�vor�s par l'incendie, apr�s avoir �t� pill�s. Ces pauvres gens n'avaient pas eu le temps de mettre en s�ret� les quelques objets abandonn�s dans leurs cases, dont l'acte d'affranchissement leur assurait la propri�t� depuis la veille. Aussi, quels cris de d�sespoir r�pondirent aux hurlements de la bande, et quels cris de col�re! C'�tait leur bien que ces malfaiteurs venaient de d�truire, apr�s avoir envahi Camdless-Bay. Cependant les clameurs se rapprochaient peu � peu de Castle-House. De sinistres lueurs �clairaient l'horizon du nord, comme si le soleil se f�t couch� dans cette direction. Parfois, de chaudes fum�es se rabattaient jusqu'au ch�teau. Il se faisait des d�tonations violentes, produites par les bois secs entass�s sur les chantiers de la plantation. Bient�t une explosion plus intense indiqua qu'une chaudi�re des scieries venait de sauter. La d�vastation s'annon�ait dans toute son horreur. En ce moment, James Burbank, MM. Carrol et Stannard se trouvaient devant la poterne de l'enceinte. L�, ils recevaient et disposaient les derniers d�tachements de Noirs, qui venaient de se replier peu � peu. On devait s'attendre � voir les assaillants appara�tre d'un instant � l'autre. Sans doute, une fusillade plus nourrie indiquerait le moment o� ils ne seraient qu'� une faible distance de la palissade. Ils pourraient l'assaillir d'autant plus facilement, que les premiers arbres se groupaient � cinquante yards au plus des palanques, qu'il �tait donc possible de s'en approcher presque � couvert, et que les balles arriveraient avant que les fusils n'eussent �t� aper�us. Apr�s avoir tenu conseil, James Burbank et ses amis jug�rent � propos de mettre leur personnel � l'abri de la palissade. L�, ceux des Noirs qui �taient arm�s, seraient moins expos�s en faisant feu par l'angle que les bouts pointus des palanques formaient � leur partie sup�rieure. Puis, lorsque les assaillants essayeraient de franchir le rio afin d'emporter l'enceinte de vive force, on parviendrait peut-�tre � les repousser. L'ordre fut ex�cut�. Les Noirs rentr�rent en dedans, et la poterne allait �tre ferm�e, lorsque James Burbank, jetant un dernier coup d'oeil au-dehors, aper�ut un homme qui courait � toutes jambes,

comme s'il e�t voulu se r�fugier au milieu des d�fenseurs de Castle-House. Cet homme le voulait, et quelques coups de feu, tir�s du bois voisin, lui furent envoy�s, sans l'atteindre. D'un bond il se pr�cipita, vers le ponceau, et se trouva bient�t en s�ret� dans l'enceinte, dont la porte aussit�t referm�e, fut assujettie solidement. �Qui �tes-vous? lui demanda James Burbank. -- Un des employ�s de M. Harvey, votre correspondant � Jacksonville, r�pondit-il. -- C'est M. Harvey qui vous a d�p�ch� � Castle-House pour une communication? -- Oui, et comme le fleuve �tait surveill�, je n'ai pu venir directement par le Saint-John. -- Et vous avez pu vous joindre � cette milice, � ces assaillants, sans �veiller leurs soup�ons? -- Oui. Ils sont suivis de toute une troupe de pillards. Je me suis m�l� � eux, et, d�s que j'ai �t� � port�e de m'enfuir, je l'ai fait, au risque de quelques coups de fusils. -- Bien, mon ami! Merci! -- Vous avez, sans doute, un mot d'Harvey pour moi? -- Oui, monsieur Burbank. Le voici!� James Burbank prit le billet et le lut. M. Harvey lui disait qu'il pouvait avoir toute confiance dans son messager, John Bruce, dont le d�vouement lui �tait assur�. Apr�s l'avoir entendu, M. Burbank verrait ce qu'il aurait � faire pour la s�curit� de ses compagnons. En ce moment, une douzaine de coups de feu �clat�rent au-dehors. Il n'y avait pas un instant � perdre. �Que me fait savoir M. Harvey par votre entremise? demanda James Burbank. -- Ceci, d'abord, r�pondit John Bruce. C'est que la troupe arm�e, qui a pass� le fleuve pour se porter sur Camdless-Bay, compte de quatorze � quinze cents hommes. -- Je ne l'avais pas �valu�e � moins. Apr�s? Est-ce Texar qui s'est mis � sa t�te? -- Il a �t� impossible � M. Harvey de le savoir, reprit John Bruce. Ce qui est certain, c'est que Texar n'est plus � Jacksonville depuis vingt-quatre heures! -- Cela doit cacher quelque nouvelle machination de ce mis�rable, dit James Burbank. -- Oui, r�pondit John Bruce, c'est l'avis de M. Harvey. D'ailleurs, Texar n'a pas besoin d'�tre l� pour faire ex�cuter

l'ordre relatif � la dispersion des esclaves affranchis. -- Les disperser... s'�cria James Burbank, les disperser en s'aidant de l'incendie et du pillage!... -- Aussi, M. Harvey pense-t-il, puisqu'il en est temps encore, que vous feriez bien de mettre votre famille en s�ret� en lui faisant quitter imm�diatement Castle-House? -- Castle-House est en �tat de r�sister, r�pondit James Burbank, et nous ne le quitterons que si la situation devient intenable. -Il n'y a rien de nouveau � Jacksonville? -- Rien, monsieur Burbank. -- Et les troupes f�d�rales n'ont encore fait aucun mouvement vers la Floride? -- Aucun depuis qu'elles ont occup� Fernandina et la baie de Saint-Mary. -- Ainsi, le but de votre mission?... -- C'�tait d'abord de vous apprendre que la dispersion des esclaves n'est qu'un pr�texte, imagin� par Texar, pour d�vaster la plantation et s'emparer de votre personne! -- Vous ne savez pas, r�pondit James Burbank en insistant, si Texar est � la t�te de ces malfaiteurs? -- Non, monsieur Burbank. M. Harvey a vainement cherch� � le savoir. Moi-m�me, depuis que nous avons quitt� Jacksonville, je n'ai pu me renseigner � cet �gard. -- Est-ce que les hommes de la milice, qui se sont joints � cette bande d'assaillants, sont nombreux? -- Une centaine au plus, r�pondit John Bruce. Mais cette populace qu'ils entra�nent � leur suite est compos�e des pires malfaiteurs. Texar les fait armer, et il est � craindre qu'ils ne se livrent � tous les exc�s. Je vous le r�p�te, monsieur Burbank, l'opinion de M. Harvey est que vous feriez bien d'abandonner imm�diatement Castle-House. Aussi, m'a-t-il charg� de vous dire qu'il mettait son cottage de Hampton-Red � votre disposition. Ce cottage est situ� � une dizaine de milles en amont, sur la rive droite du fleuve. L�, on peut �tre en s�ret� pendant quelques jours... -- Oui... Je sais!... -- Je pourrais secr�tement y conduire votre famille et vous-m�me, � la condition de quitter Castle-House � l'instant m�me, avant que toute retraite f�t devenue impossible... -- Je remercie M. Harvey, et vous aussi, mon ami, dit James Burbank. Nous n'en sommes pas encore l�. -- Comme vous voudrez, monsieur Burbank, r�pondit John Bruce. Je n'en reste pas moins � votre disposition pour le cas o� vous

auriez besoin de mes services.� L'attaque qui commen�ait en ce moment n�cessita toute l'attention de James Burbank. Une violente fusillade venait d'�clater soudain, sans que l'on p�t encore apercevoir les assaillants, qui se tenaient � l'abri des premiers arbres. Les balles pleuvaient sur la palissade, sans lui causer grand dommage, il est vrai. Malheureusement, James Burbank et ses compagnons ne pouvaient que faiblement riposter, ayant � peine une quarantaine de fusils � leur disposition. Cependant, plac�s dans de meilleures conditions pour tirer, leurs coups �taient plus assur�s que ceux des miliciens, mis en t�te de la colonne. Aussi, un certain nombre d'entre eux furent-ils atteints sur la lisi�re des bois. Ce combat � distance dura une demi-heure environ, plut�t � l'avantage du personnel de Camdless-Bay. Puis les assaillants se ru�rent sur l'enceinte pour l'emporter d'assaut. Comme ils voulaient l'attaquer sur plusieurs points � la fois, ils s'�taient munis de planches et de madriers qu'ils avaient pris dans les chantiers de la plantation, maintenant livr�s aux flammes. En vingt endroits, ces madriers, jet�s en travers du rio, permirent aux gens de l'Espagnol d'atteindre le pied des palanques, non sans avoir �prouv� de s�rieuses pertes en morts et en bless�s. Et alors, ils s'accroch�rent aux pieux, ils se hiss�rent les uns sur les autres, mais ils ne r�ussirent point � passer. Les Noirs, exasp�r�s contre ces incendiaires, les repoussaient avec un grand courage. Toutefois, il �tait manifeste que les d�fenseurs de Camdless-Bay ne pouvaient se porter sur tous les points menac�s par un trop grand nombre d'ennemis. Jusqu'� la nuit tombante, n�anmoins, ils purent leur tenir t�te, tout en n'ayant encore re�u que des blessures peu graves. James Burbank et Walter Stannard, bien qu'ils ne se fussent point �pargn�s, n'avaient pas m�me �t� touch�s. Seul, Edward Carrol, frapp� d'une balle qui lui d�chira l'�paule, dut rentrer dans le hall de l'habitation, o� Mme Burbank, Alice et Zermah lui donn�rent tous leurs soins. Cependant, la nuit allait venir en aide aux assaillants. � la faveur des t�n�bres, une cinquantaine des plus d�termin�s s'approch�rent de la poterne et ils l'attaqu�rent � coups de hache. Elle r�sista. Sans doute, ils n'auraient pu l'enfoncer pour p�n�trer dans l'enceinte, si une br�che ne leur e�t �t� ouverte par un coup d'audace. En effet, une partie des communs prit feu tout � coup, et les flammes, d�vorant ce bois tr�s sec, rong�rent la partie des palanques contre laquelle ils �taient appuy�s. James Burbank se pr�cipita vers la partie incendi�e de l'enceinte, sinon pour l'�teindre, du moins pour la d�fendre... Alors, � la lueur des flammes, on put voir un homme bondir � travers la fum�e, se pr�cipiter au-dehors, franchir le rio sur les madriers entass�s � sa surface. C'�tait un des assaillants qui avait pu p�n�trer dans le parc, du c�t� du Saint-John, en se glissant � travers les roseaux de la rive. Puis, sans avoir �t� vu, il s'�tait introduit dans une des

�curies. L�, au risque de p�rir dans les flammes, il avait mis le feu � quelques bottes de paille pour d�truire cette portion des palanques. Une br�che �tait donc ouverte. En vain, James Burbank et ses compagnons essay�rent-ils de barrer le passage. Une masse d'assaillants se pr�cipita au travers, et le parc fut aussit�t envahi par quelques centaines d'hommes. Beaucoup tomb�rent de part et d'autre, car on se battait corps � corps. Les coups de feu �clataient en toutes directions. Bient�t Castle-House fut enti�rement cern�, tandis que les Noirs, accabl�s par le nombre, rejet�s hors du parc, �taient forc�s de prendre la fuite au milieu des bois de Camdless-Bay. Ils avaient lutt� tant qu'ils avaient pu, avec d�vouement, avec courage; mais, � r�sister plus longtemps dans ces conditions in�gales, ils eussent �t� massacr�s jusqu'au dernier. James Burbank, Walter Stannard, Perry, les sous-r�gisseurs, John Bruce qui, lui aussi, s'�tait bravement battu, quelques Noirs enfin, avaient d� chercher refuge derri�re les murailles de Castle-House. Il �tait alors pr�s de huit heures du soir. La nuit �tait sombre � l'ouest. Vers le nord, le ciel s'�clairait encore du reflet des incendies, allum�s � la surface du domaine. James Burbank et Walter Stannard rentr�rent pr�cipitamment. �Il vous faut fuir, dit James Burbank, fuir � l'instant! Soit que ces bandits p�n�trent ici de vive force, soit qu'ils attendent au pied de Castle-House jusqu'� l'instant o� nous serons oblig�s de nous rendre, il y a p�ril � rester! L'embarcation est pr�te! Il est temps de partir! Ma femme, Alice, je vous en supplie, suivez Zermah avec Dy au Roc-des-C�dres! L�, vous serez en s�ret�: et, si nous sommes forc�s de fuir � notre tour, nous vous retrouverons, nous vous rejoindrons... -- Mon p�re, dit Miss Alice, venez avec nous... et vous aussi, monsieur Burbank!... -- Oui!... James, oui!... viens!... s'�cria Mme Burbank. -- Moi! r�pondit James Burbank. Abandonner Castle-House � ces mis�rables. Jamais, tant que la r�sistance sera possible!... Nous pouvons tenir contre eux longtemps encore!... Et, lorsque nous vous saurons en s�ret�, nous n'en serons que plus forts pour nous d�fendre! -- James!... -- Il le faut!� Des hurlements plus terribles retentirent. La porte retentissait des coups que lui ass�naient les assaillants, en attaquant la fa�ade principale de Castle-House, du c�t� du fleuve. �Partez! s'�cria James Burbank. La nuit est d�j� obscure!... On ne

vous verra pas dans l'ombre! Partez!... Vous nous paralysez en restant ici!... Pour Dieu, partez!� Zermah avait pris les devants, tenant la petite Dy par la main. Mme Burbank dut s'arracher aux bras de son mari, Alice � ceux de son p�re. Toutes deux disparurent par l'escalier qui s'engageait dans le sous-sol pour descendre au tunnel de la crique Marino. �Et maintenant, mes amis, dit James Burbank, en s'adressant � Perry, aux sous-r�gisseurs, aux quelques Noirs qui ne l'avaient pas quitt�, d�fendons-nous jusqu'� la mort!� Tous, � sa suite, gravirent le grand escalier du hall et all�rent se poster aux fen�tres du premier �tage. De l�, aux centaines de coups de feu qui criblaient de balles la fa�ade de Castle-House, ils r�pondirent par des coups de fusil plus rares, mais plus s�rs, puisqu'ils portaient dans la masse des assaillants. Il faudrait donc que ceux-ci en arrivassent � forcer la porte principale, soit par la hache soit par le feu. Cette fois, personne ne leur ouvrirait une br�che pour les introduire dans l'habitation. Ce qui avait �t� tent� au-dehors contre une palissade de bois ne pouvait plus l'�tre au-dedans contre des murs de pierre. Cependant, en se d�niant du mieux possible, au milieu de l'obscurit� d�j� profonde, une vingtaine d'hommes r�solus s'approch�rent du perron. La porte fut alors attaqu�e plus violemment. Il fallait qu'elle f�t solide pour r�sister aux coups de haches et de pics. Cette tentative co�ta la vie � plusieurs des assaillants, car la disposition des meurtri�res permettait de croiser les feux sur ce point. En m�me temps, une circonstance vint aggraver la situation. Les munitions mena�aient de manquer. James Burbank, ses amis, ses r�gisseurs, les Noirs qui avaient �t� arm�s de fusils, en avaient consomm� la plus grande part, depuis trois heures que durait cet assaut. S'il fallait r�sister pendant quelque temps encore, comment le pourrait-on, puisque les derni�res cartouches allaient �tre br�l�es? Faudrait-il abandonner Castle-House � ces forcen�s, qui n'en laisseraient que des ruines? Et pourtant, il n'y aurait que ce parti � prendre, si les assaillants parvenaient � forcer la porte, qui s'�branlait d�j�. James Burbank le sentait bien, mais il voulait attendre. Une diversion ne pouvait-elle � chaque instant se produire? Maintenant, il n'y avait plus � craindre ni pour Mme Burbank, ni pour sa fille, ni pour Alice Stannard. Et des hommes se devaient � eux-m�mes de lutter jusqu'au bout contre ce ramas de meurtriers, d'incendiaires et de pillards. �Nous avons encore des munitions pour une heure! s'�cria James Burbank. �puisons-les, mes amis, et ne livrons pas notre CastleHouse!� James Burbank n'avait pas achev� sa phrase, qu'une sourde d�tonation retentit au loin. �Un coup de canon!� s'�cria-t-il.

Une autre d�tonation se fit entendre encore dans la direction de l'ouest, de l'autre c�t� du fleuve. �Un second coup! dit M. Stannard. -- �coutons!� r�pondit James Burbank. Troisi�me d�tonation qu'une pouss�e du vent apporta plus distinctement jusqu'� Castle-House. �Est-ce un signal pour rappeler les assaillants sur la rive droite? dit Walter Stannard. -- Peut-�tre! r�pondit John Bruce. Il est possible qu'il y ait une alerte l�-bas. -- Oui, et, si ces trois coups de canon n'ont pas �t� tir�s de Jacksonville... dit le r�gisseur. -- C'est qu'ils ont �t� tir�s des navires f�d�raux! s'�cria James Burbank. La flottille aurait-elle enfin forc� l'entr�e du SaintJohn et remont� le fleuve?� En somme, il n'�tait pas impossible � ce que le commodore Dupont f�t devenu ma�tre du fleuve, au moins dans la partie inf�rieure de son cours. Il n'en �tait rien. Ces trois coups de canon avaient �t� tir�s de la batterie de Jacksonville. Cela ne fut bient�t que trop �vident, car ils ne se renouvel�rent pas. Il n'y avait donc aucun engagement entre les navires nordistes et les troupes conf�d�r�es, soit sur le Saint-John, soit sur les plaines du comt� de Duval. Et, il n'y eut plus � douter que ce fut un signal de rappel, adress� aux chefs du d�tachement de la milice, lorsque Perry, qui s'�tait port� � l'une des meurtri�res lat�rales, s'�cria: �Ils se retirent!... Ils se retirent!� James Burbank et ses compagnons se dirig�rent aussit�t vers la fen�tre du centre, qui fut entrouverte. Les coups de hache ne retentissaient plus sur la porte. Les coups de feu avaient cess�. On n'entrevoyait plus un seul des assaillants. Si leurs cris, leurs derniers hurlements, passaient encore dans l'air, ils s'�loignaient manifestement. Ainsi donc, un incident quelconque avait oblig� les autorit�s de Jacksonville � rappeler toute cette troupe sur l'autre rive du Saint-John. Sans doute, il avait �t� convenu que trois coups de canon seraient tir�s pour le cas o� quelque mouvement de l'escadre menacerait les positions des conf�d�r�s. Aussi les assaillants avaient-ils brusquement suspendu leur dernier assaut. Maintenant, � travers les champs d�vast�s du domaine, ils suivaient cette route encore �clair�e des lueurs de l'incendie, et, une heure plus tard, ils repassaient le fleuve � l'endroit o� les attendaient leurs embarcations, deux milles au-dessous de Camdless-Bay. Bient�t les cris se furent �teints dans l'�loignement. Aux

bruyantes d�tonations succ�da un silence absolu. C'�tait comme un silence de mort sur la plantation. Il �tait alors neuf heures et demie du soir. James Burbank et ses compagnons redescendirent au rez-de-chauss�e dans le hall. L� se trouvait Edward Carrol, �tendu sur un divan, l�g�rement bless�, plut�t affaibli par la perte de son sang. On lui apprit ce qui s'�tait pass� � la suite du signal envoy� de Jacksonville. Castle-House, en ce moment, du moins, n'avait plus rien � craindre de la bande de Texar. �Oui, sans doute, dit James Burbank, mais force est rest�e � la violence, � l'arbitraire! Ce mis�rable a voulu disperser mes Noirs affranchis, et ils sont dispers�s! Il a voulu d�vaster la plantation par vengeance, et il n'y reste plus que des ruines! -- James, dit Walter Stannard, il pouvait nous arriver de plus grands malheurs encore. Aucun de nous n'a succomb� en d�fendant Castle-House. Votre femme, votre fille, la mienne, auraient pu tomber entre les mains de ces malfaiteurs, et elles sont en s�ret�. -- Vous avez raison, Stannard, et Dieu en soit lou�! Ce qui a �t� fait par ordre de Texar ne restera pas impuni, et je saurai faire justice du sang vers�!... -- Peut-�tre, dit alors Edward Carrol, est-il regrettable que madame Burbank, Alice, Dy et Zermah aient quitt� Castle-House! Je sais bien que nous �tions tr�s menac�s alors!... Cependant, j'aimerais mieux � pr�sent les savoir ici!... -- Avant le jour, j'irai les rejoindre, r�pondit James Burbank. Elles doivent �tre dans une inqui�tude mortelle, et il faut les rassurer. Je verrai alors s'il y a lieu de les ramener � CamdlessBay ou de les laisser pendant quelques jours au Roc-des-C�dres! -- Oui, r�pondit M. Stannard, il ne faut rien pr�cipiter. Tout n'est peut-�tre pas fini... et, tant que Jacksonville sera sous la domination de Texar, nous aurons lieu de craindre... -- C'est pourquoi j'agirai prudemment, r�pondit James Burbank. -Perry, vous veillerez � ce qu'une embarcation soit pr�te un peu avant le jour. Il me suffira d'un homme pour remonter...� Un cri douloureux, un appel d�sesp�r�, interrompit soudain James Burbank. Ce cri venait de la partie du parc dont les pelouses s'�tendaient devant l'habitation. Il fut bient�t suivi de ces mots: �Mon p�re!... Mon p�re!... -- La voix de ma fille! s'�cria M. Stannard. -- Ah! quelque nouveau malheur!...� r�pondit James Burbank. Et tous, ouvrant la porte, se pr�cipit�rent au-dehors.

Miss Alice se tenait l�, � quelques pas, pr�s de Mme Burbank, qui �tait �tendue sur le sol. Dy ni Zermah ne se trouvaient avec elles. �Mon enfant?...� s'�cria James Burbank. � sa voix, Mme Burbank se releva. Elle ne pouvait parler... Elle tendit le bras vers le fleuve. �Enlev�es!... Enlev�es!... -- Oui!... par Texar!...� r�pondit Alice. Puis elle s affaissa pr�s de Mme Burbank. XII Les six jours qui suivent Lorsque Mme Burbank et Miss Alice s'�taient engag�es dans le tunnel qui conduit � la petite crique Marino sur la rive du SaintJohn, Zermah les pr�c�dait. Celle-ci tenait la petite fille d'une main, de l'autre, elle portait une lanterne, dont la faible lueur �clairait leur marche. Arriv�e � l'extr�mit� du tunnel, Zermah avait pri� Mme Burbank de l'attendre. Elle voulait s'assurer que l'embarcation et les deux Noirs, qui devaient la conduire au Rocdes-C�dres, se trouvaient � leur poste. Apr�s avoir ouvert la porte qui fermait l'extr�mit� du tunnel, elle s'�tait avanc�e vers le fleuve. Depuis une minute -- rien qu'une minute -- Mme Burbank et Miss Alice guettaient le retour de Zermah, lorsque la jeune fille remarqua que la petite Dy n'�tait plus l�. �Dy?... Dy?...� cria Mme Burbank, au risque de trahir sa pr�sence en cet endroit. L'enfant ne r�pondit pas. Habitu�e � toujours suivre Zermah, elle l'avait accompagn�e en dehors du tunnel, du c�t� de la crique, sans que sa m�re s'en f�t aper�ue. Soudain, des g�missements se firent entendre. Pressentant quelque nouveau danger, ne songeant m�me pas � se demander s'il ne les mena�ait pas elles-m�mes, Mme Burbank et Miss Alice s'�lanc�rent au-dehors, coururent vers la rive du fleuve, et n'arriv�rent sur la berge que pour voir une embarcation s'�loigner dans l'ombre. �� moi... � moi!... C'est Texar!... criait Zermah. -- Texar!... Texar!...� s'�cria Miss Alice � son tour. Et, de la main, elle montrait l'Espagnol, �clair� par le reflet des incendies de Camdless-Bay, debout � l'arri�re de l'embarcation, laquelle ne tarda pas � dispara�tre. Puis tout se tut.

Les deux Noirs, �gorg�s, gisaient sur le sol. Alors Mme Burbank, affol�e, suivie d'Alice qui n'avait pu la retenir, se pr�cipita vers la rive, appelant sa petite fille. Aucun cri ne r�pondit aux siens. L'embarcation �tait devenue invisible, soit que l'ombre la d�rob�t aux regards, soit qu'elle travers�t le fleuve pour accoster en quelque point de la rive gauche. Cette recherche se poursuivit inutilement pendant une heure. Enfin, Mme Burbank, � bout de force, tomba sur la berge. Miss Alice, d�ployant alors une �nergie extraordinaire, parvint � relever la malheureuse m�re, � la soutenir, presque � la porter. Au loin, dans la direction de Castle-House, �clataient les d�tonations des armes � feu, et parfois les effroyables hurlements de la bande assi�geante. Il fallait revenir de ce c�t�, pourtant! Il fallait essayer de rentrer dans l'habitation par le tunnel, de s'en faire ouvrir la porte qui communiquait avec l'escalier du sous-sol. Une fois l�, Miss Alice parviendrait-elle � se faire entendre? La jeune fille entra�na Mme Burbank, qui n'avait plus conscience de ce qu'elle faisait. En revenant le long de la rive, il fallut vingt fois s'arr�ter. Toutes deux pouvaient � chaque instant tomber dans une de ces bandes qui d�vastaient la plantation. Peut�tre e�t-il mieux valu attendre le jour? Mais, sur cette berge, comment donner � Mme Burbank les soins qu'exigeait son �tat? Aussi Miss Alice r�solut-elle, co�te que co�te, de regagner CastleHouse. Toutefois, comme de suivre les courbes du fleuve allongeait son chemin, elle pensa qu'il valait mieux aller plus directement � travers les prairies, en se guidant sur la lueur des baraccons en flammes. C'est ce qu'elle fit, et c'est ainsi qu'elle arriva aux abords de l'habitation. L�, Mme Burbank resta sans mouvement, pr�s de Miss Alice, qui ne pouvait plus se soutenir elle-m�me. � ce moment, le d�tachement de la milice, suivie de la horde des pillards, apr�s avoir abandonn� l'assaut, �tait loin d�j� de l'enceinte. On n'entendait plus aucun cri, ni � l'ext�rieur, ni � l'int�rieur. Miss Alice put croire que les assaillants, apr�s s'�tre empar�s de Castle-House, l'avaient quitt�, sans y avoir laiss� un seul de ses d�fenseurs. Alors elle �prouva une supr�me angoisse, et tomba � son tour �puis�e, pendant qu'un dernier g�missement lui �chappait, un dernier appel. Il avait �t� entendu. James Burbank et ses amis s'�taient jet�s au-dehors. Maintenant, ils savaient tout ce qui s'�tait pass� � la crique Marino. Qu'importait que ces bandits se fussent �loign�s d'eux? Qu'importait qu'ils n'eussent plus � craindre de se voir entre leurs mains? Un effroyable malheur venait de les frapper. La petite Dy �tait au pouvoir de Texar! Voil� ce que Miss Alice raconta en phrases entrecoup�es de sanglots. Voil� ce qu'entendit Mme Burbank, revenue � elle, et noy�e dans ses larmes. Voil� ce qu'apprirent James Burbank, Stannard, Carrol, Perry, et leurs quelques compagnons. Cette pauvre enfant enlev�e, entra�n�e on ne savait o�, entre les mains du plus cruel ennemi de son p�re!... Que pouvait-il y avoir au

del�, et �tait-il possible que l'avenir r�serv�t de plus grandes douleurs � cette famille? Tous furent accabl�s de ce dernier coup. Apr�s que Mme Burbank eut �t� transport�e dans sa chambre et d�pos�e sur son lit, Miss Alice �tait rest�e pr�s d'elle. En bas, dans le hall, James Burbank et ses amis cherchaient � se concerter sur ce qu'il y aurait � faire pour retrouver Dy, pour l'arracher avec Zermah aux mains de Texar. Oui, sans doute, la d�vou�e m�tisse essayerait de d�fendre l'enfant jusqu'� la mort! Mais, prisonni�re d'un mis�rable anim� d'une haine personnelle, n'allait-elle pas payer de sa vie les d�nonciations qu'elle avait port�es contre lui? Alors, James Burbank s'accusait d'avoir oblig� sa femme � quitter Castle-House, de lui avoir pr�par� un moyen d'�vasion qui avait tourn� si mal. �tait-ce donc le hasard seul auquel il fallait attribuer la pr�sence de Texar � la crique Marino? Non, �videmment. Texar, d'une fa�on ou d'une autre, connaissait l'existence du tunnel. Il s'�tait dit que les d�fenseurs de Camdless-Bay tenteraient peut-�tre de s'�chapper par l�, lorsqu'ils ne pourraient plus tenir dans l'habitation. Et, apr�s avoir conduit sa troupe sur la rive droite du fleuve, apr�s en avoir forc� les palissades de l'enceinte, apr�s avoir oblig� James Burbank et les siens � se r�fugier derri�re les murs de CastleHouse, nul doute qu'il ne f�t venu se poster avec quelques-uns de ses complices pr�s de la crique Marino. L�, il avait inopin�ment surpris les deux Noirs qui gardaient l'embarcation, il avait fait �gorger ces malheureux dont les cris ne purent �tre entendus au milieu du tumulte des assaillants. Puis l'Espagnol avait attendu que Zermah se montr�t, et la petite Dy un peu apr�s elle. Les voyant seules, il dut penser que ni Mme Burbank ni son mari, ni ses amis, ne s'�taient encore d�cid�s � fuir Castle-House. Donc, il fallait se contenter de cette proie, et il avait enlev� l'enfant et la m�tisse pour les conduire en quelque retraite inconnue o� il serait impossible de les retrouver! Et de quel coup plus terrible le mis�rable aurait-il pu frapper la famille Burbank? Ce p�re, cette m�re, les e�t-il fait souffrir davantage, s'il leur e�t arrach� le coeur! Ce fut une horrible nuit que pass�rent les survivants de CamdlessBay. Ne devaient-ils pas craindre, en outre, que les assaillants songeassent, � revenir, plus nombreux ou mieux arm�s, afin d'obliger les derniers d�fenseurs de Castle-House � se rendre? Cela n'arriva pas, heureusement. Le jour reparut sans que James Burbank et ses compagnons eussent �t� mis en alerte par une nouvelle attaque. Combien il aurait �t� utile, cependant, de savoir � quel propos ces trois coups de canon avaient �t� tir�s la veille, et pourquoi les assaillants s'�taient repli�s, alors qu'un dernier effort -un effort d'une heure � peine -- leur e�t livr� l'habitation! Devait-on croire que ce rappel �tait motiv� par quelque d�monstration des f�d�raux qui aurait eu lieu � l'embouchure du Saint-John? Les navires du commodore Dupont �taient-ils ma�tres de Jacksonville? Rien n'e�t �t� plus d�sirable dans l'int�r�t de

James Burbank et des siens. Ils auraient pu commencer en toute s�curit� les plus actives recherches pour retrouver Dy et Zermah, s'attaquer directement � Texar, si l'Espagnol n'avait pas battu en retraite avec ses partisans, le poursuivre comme le promoteur des d�vastations de Camdless-Bay, et surtout comme l'auteur du double rapt de la m�tisse et de l'enfant. Cette fois, il n'y aurait pas d'alibi possible et de la nature de celui que l'Espagnol avait invoqu� au d�but de cette histoire, quand il avait comparu, devant le magistrat de Saint-Augustine. Si Texar n'�tait pas � la t�te de cette bande de malfaiteurs qui avait envahi Camdless-Bay -- ce que le messager de M. Harvey n'avait pu dire � James Burbank -- le dernier cri de Zermah n'avait-il pas clairement r�v�l� quelle part directe il avait prise au rapt. Et d'ailleurs, Miss Alice ne l'avait-elle pas reconnu au moment o� son embarcation s'�loignait? Oui! la justice f�d�rale saurait bien faire avouer � ce mis�rable en quel lieu il avait entra�n� ses victimes, et le punir de crimes qu'il ne pourrait plus nier. Malheureusement, rien ne vint confirmer les hypoth�ses de James Burbank relativement � l'arriv�e de la flottille nordiste dans les eaux du Saint-John. � cette date du 3 mars, aucun navire n'avait encore quitt� la baie de Saint-Mary. Cela fut amplement d�montr� par des nouvelles que l'un des r�gisseurs alla chercher le jour m�me sur l'autre rive du fleuve. Nul b�timent n'avait encore paru � la hauteur du phare de Pablo. Tout se bornait � l'occupation de Fernandina et du fort Clinch. Il semblait que le commodore Dupont ne voul�t s'avancer qu'avec une extr�me circonspection jusqu'au centre de la Floride. Quant � Jacksonville, le parti de l'�meute y dominait toujours. Apr�s l'exp�dition de Camdless-Bay, l'Espagnol avait reparu dans la ville. Il y organisait la r�sistance pour le cas o� les canonni�res de Stevens tenteraient de franchir la barre du fleuve. Sans doute, quelque fausse alerte l'avait rappel� la veille avec sa bande de pillards. Apr�s tout, l'oeuvre de vengeance de Texar n'�tait-elle pas suffisante, maintenant que la plantation �tait d�vast�e, les chantiers d�truits par l'incendie, les N�gres dispers�s dans les for�ts du comt� et auxquels il ne restait plus rien de leurs baraccons en ruine, enfin la petite Dy enlev�e � son p�re, � sa m�re, sans qu'on put retrouver trace de l'enl�vement. James Burbank n'en fut que trop certain, quand, pendant la matin�e, Walter Stannard et lui eurent remont� la rive droite du fleuve. En vain avaient-ils explor� les moindres anses, cherch� quelque indice qui leur aurait indiqu� la direction suivie par l'embarcation. Toutefois, cette recherche n'avait pu �tre que bien incompl�te, et il faudrait �galement visiter la rive gauche. Mais, en ce moment, �tait-ce possible? Ne fallait-il pas attendre que Texar et ses partisans fussent r�duits � l'impuissance par l'arriv�e des f�d�raux? Mme Burbank, dans l'�tat o� elle se trouvait, Miss Alice, qui ne pouvait plus la quitter, Edward Carrol, alit� pour quelques jours, n'e�t-il pas �t� imprudent de les laisser seuls � Castle-House, lorsqu'un retour des assaillants �tait toujours � redouter?

Et, ce qui �tait plus d�sesp�rant encore, c'est que James Burbank ne pouvait m�me songer � porter plainte contre Texar, ni pour la d�vastation de son domaine, ni pour l'enl�vement de Zermah et de la petite fille. Le seul magistrat auquel il aurait eu � s'adresser, c'�tait l'auteur m�me de ces crimes. Il fallait donc attendre que la justice r�guli�re e�t repris son cours � Jacksonville. �James, dit M. Stannard, si les dangers qui menacent votre enfant sont terribles, du moins Zermah est avec elle, et vous pouvez compter sur son d�vouement qui ira... -- Jusqu'� la mort... soit! r�pondit James Burbank. Et quand Zermah sera morte?... -- �coutez-moi, mon cher James, r�pondit M. Stannard. En y r�fl�chissant, ce n'est pas l'int�r�t de Texar d'en venir � cette extr�mit�. Il n'a pas encore quitt� Jacksonville, et, tant qu'il y sera, je pense que ses victimes n'ont aucun acte de violence � craindre de sa part. Votre enfant ne peut-elle �tre une garantie, un otage contre les repr�sailles qu'il doit redouter, non seulement de vous, mais aussi de la justice f�d�rale, pour avoir renvers� les autorit�s r�guli�res de Jacksonville et d�vast� la plantation d'un nordiste? �videmment. Aussi son int�r�t est-il de les �pargner, et mieux vaut attendre que Dupont et Sherman soient les ma�tres du territoire pour agir contre lui! -- Et quand le seront-ils?... s'�cria James Burbank. -- Demain... aujourd'hui, peut-�tre! Je vous le r�p�te, Dy est la sauvegarde de Texar. C'est pour cela qu'il a saisi l'occasion de l'enlever, sachant bien aussi qu'il vous briserait le coeur, mon pauvre James, et le mis�rable y a cruellement r�ussi!� Ainsi raisonnait M. Stannard, et il y avait de s�rieux motifs pour que son raisonnement f�t juste. Parvint-il � convaincre James Burbank? Non, sans doute. Lui rendit-il un peu d'espoir? Pas davantage. C'�tait impossible. Mais James Burbank comprit que, lui aussi, il devrait s'astreindre � parler devant sa femme comme Walter Stannard venait de parler devant lui. Autrement, Mme Burbank n'e�t pas surv�cu � ce dernier coup. Et, lorsqu'il fut de retour � l'habitation, il fit valoir avec force ces arguments auxquels lui-m�me ne pouvait se rendre. Pendant ce temps, Perry et les sous-r�gisseurs visitaient Camdless-Bay. C'�tait un spectacle navrant. Cela parut m�me faire une grande impression sur Pygmalion qui les accompagnait. Cet �homme libre� n'avait point cru devoir suivre les esclaves affranchis, dispers�s par Texar. Cette libert� d'aller coucher dans les bois, d'y souffrir du froid et de la faim, lui paraissait excessive. Aussi avait-il pr�f�r� rester � Castle-House, d�t-il, comme Zermah, d�chirer son acte d'affranchissement pour conqu�rir le droit d'y demeurer. �Tu le vois, Pyg! lui r�p�tait M. Perry. La plantation est d�vast�e, nos ateliers sont en ruine. Voil� ce que nous a co�t� la libert� donn�e � des gens de ta couleur!

-- Monsieur Perry, r�pondait Pygmalion, ce n'est pas ma faute... -- C'est ta faute, au contraire! Si tes pareils et toi, vous n'aviez pas applaudi tous ces d�clamateurs qui tonnaient contre l'esclavage, si vous aviez protest� contre les id�es du Nord, si vous aviez pris les armes pour repousser les troupes f�d�rales, jamais M. Burbank n'aurait eu cette pens�e de vous affranchir, et le d�sastre ne se serait pas abattu sur Camdless-Bay! -- Que puis-je y faire, maintenant, reprenait le d�sol� Pyg, que puis-je y faire monsieur Perry? -- Je vais te le dire, Pyg, et c'est ce que tu ferais, s'il y avait en toi le moindre sentiment de justice! -- Tu es libre, n'est-ce pas? -- Il para�t! -- Par cons�quent, tu t'appartiens? -- Sans doute! -- Et, si tu t'appartiens, rien ne t'emp�che de disposer de toi comme il te pla�t? -- Rien, monsieur Perry. -- Eh bien, � ta place, Pyg, je n'h�siterais pas. J'irais me proposer � la plantation voisine, je m'y revendrais comme esclave, et le prix de ma vente, je l'apporterais � mon ancien ma�tre pour l'indemniser du tort que je lui ai fait en me laissant affranchir!� Le r�gisseur parlait-il s�rieusement? on ne saurait le dire, tant le digne homme �tait capable de d�raisonner, lorsqu'il enfourchait son habituel dada. En tout cas, le piteux Pygmalion, d�concert�, irr�solu, abasourdi, ne sut rien r�pondre. Toutefois, il n'y avait pas � cela le moindre doute, l'acte de g�n�rosit�, accompli par James Burbank, venait d'attirer le malheur et la ruine sur la plantation. Le d�sastre mat�riel, c'�tait assez visible, devait se chiffrer par une somme consid�rable. Il ne restait plus rien des baraccons, d�truits apr�s avoir �t� pr�alablement saccag�s par les pillards. Des scieries, des ateliers, on ne voyait plus qu'un morceau de cendres, restes de l'incendie, d'o� s'�chappaient encore des fumerolles de vapeur gris�tre. � la place des chantiers, qui servaient � l'emmagasinage des bois d�j� d�bit�s, � la place des fabriques, o� se trouvaient les appareils pour �s�rancer� le coton, les presses hydrauliques pour le mettre en balles, les machines pour la manipulation de la canne � sucre, il n'y avait que des murs noircis, pr�ts � s'�crouler, des tas de briques rougies par le feu � l'endroit o� s'�levait la chemin�e des usines. Puis, � la surface des champs de caf�iers, des rizi�res, des potagers, des enclos r�serv�s aux animaux domestiques, la d�vastation �tait compl�te, comme si une troupe de fauves e�t ravag� le riche domaine pendant de longues heures! En pr�sence de

ce lamentable spectacle, l'indignation de M. Perry ne pouvait se contenir. Sa col�re s'�chappait en paroles mena�antes. Pygmalion n'�tait rien moins que rassur� � voir les farouches regards que le r�gisseur lan�ait sur lui. Aussi finit-il par le quitter pour regagner Castle-House, afin, dit-il, �de r�fl�chir plus � son aise � la proposition de se vendre que le r�gisseur venait de lui faire.� Et, sans doute, la journ�e ne put suffire � ses r�flexions, car, le soir venu, il n'avait encore pris aucune d�cision � cet �gard. Cependant, ce jour m�me, quelques-uns des anciens esclaves �taient rentr�s secr�tement � Camdless-Bay. On imagine ce que dut �tre leur d�solation, lorsqu'ils ne trouv�rent pas une seule case qui n'e�t �t� d�truite. James Burbank donna aussit�t des ordres pour que l'on subv�nt � leurs besoins du mieux possible. Un certain nombre de ces Noirs put �tre log� � l'int�rieur de l'enceinte, dans la partie des communs respect�e par l'incendie. On les employa tout d'abord � enterrer ceux de leurs compagnons morts en d�fendant Castle-House, et aussi les cadavres des assaillants qui avaient �t� tu�s dans l'attaque, -- les bless�s ayant �t� emmen�s par leurs camarades. Il en fut pareillement des deux malheureux N�gres, �gorg�s au moment o� Texar et ses complices les surprenaient � leur poste, pr�s de la petite crique Marino. Ces soins pris, James Burbank ne pouvait songer encore � la r�organisation de son domaine. Il fallait attendre que la question f�t d�cid�e entre le Sud et le Nord dans l'�tat de Floride. D'autres soucis, bien autrement graves, l'absorbaient jour et nuit. Tout ce qu'il �tait en son pouvoir de faire pour retrouver les traces de sa petite fille, il le faisait. En outre, la sant� de Mme Burbank �tait tr�s compromise. Bien que Miss Alice ne la quitt�t pas d'un instant et la soign�t avec une sollicitude filiale, il importait qu'un m�decin f�t appel� pr�s d'elle. Il y en avait un, � Jacksonville, qui poss�dait toute la confiance de la famille Burbank. Ce m�decin n'h�sita pas � venir � CamdlessBay, d�s qu'il y fut mand�. Il prescrivit quelques rem�des. Mais pourraient-ils �tre efficaces tant que la petite Dy ne serait pas rendue � sa m�re? Aussi, laissant Edward Carrol, qui devait �tre retenu quelque temps � la chambre, James Burbank et Walter Stannard allaient-ils chaque jour explorer les deux rives du fleuve. Ils fouillaient les �lots du Saint-John; ils interrogeaient les gens du pays; ils s'informaient jusque dans les moindres hameaux du comt�; ils promettaient de l'argent, et beaucoup, � qui leur apporterait un indice quelconque... Leurs efforts demeuraient infructueux. Comment aurait-on pu leur apprendre que c'�tait au fond de la Crique-Noire que se cachait l'Espagnol? Personne ne le savait. Et d'ailleurs, pour mieux soustraire ses victimes � toutes les recherches, Texar n'avait-il pas d� les entra�ner vers le haut cours du fleuve? Le territoire n'�tait-il pas assez grand, n'y avait-il pas assez de retraites dans les vastes for�ts du centre, au milieu des immenses marais du sud de la Floride, dans la r�gion de ces inaccessibles Everglades, pour que Texar p�t si bien y cacher ses deux victimes qu'on ne parviendrait pas � arriver jusqu'� elles? En m�me temps, par ce m�decin, qui venait � Camdless-Bay, James Burbank fut chaque jour tenu au courant de ce qui se passait �

Jacksonville et dans le nord du comt� de Duval. Les f�d�raux n'avaient encore fait aucune d�monstration nouvelle sur le territoire floridien, cela n'�tait pas douteux. Des instructions sp�ciales, venues de Washington, leur commandaientelles donc de s'arr�ter sur la fronti�re sans chercher � la franchir? Une pareille attitude e�t �t� d�sastreuse pour les int�r�ts des unionistes, �tablis sur les territoires du Sud, et plus particuli�rement pour James Burbank, si compromis par ses derniers actes vis-�-vis des conf�d�r�s. Quoi qu'il en soit, l'escadre du commodore Dupont se trouvait encore dans l'estuaire de Saint-Mary, et, si les gens de Texar avaient �t� rappel�s par ces trois coups de canon, le soir du 2 mars, c'est que les autorit�s de Jacksonville s'�taient laiss� prendre � une fausse alerte -- erreur � laquelle Castle-House devait d'avoir �chapp� au pillage et � la ruine. Quant � l'Espagnol, ne songeait-il pas � recommencer une exp�dition qu'il pouvait consid�rer comme incompl�te, puisque James Burbank n'�tait pas en son pouvoir? Hypoth�se peu probable. En ce moment, sans doute, l'attaque de Castle-House, l'enl�vement de Dy et de Zermah, suffisaient � ses vues. D'ailleurs, quelques bons citoyens n'avaient pas craint de manifester leur d�sapprobation pour l'affaire de Camdless-Bay et leur d�go�t � l'�gard du chef des �meutiers de Jacksonville, bien que leur opinion ne f�t pas pour pr�occuper Texar. L'Espagnol dominait plus que jamais dans le comt� de Duval avec son parti de forcen�s. Ces gens, sans aveu, ces aventuriers, sans scrupules, en prenaient � leur aise. Chaque jour, ils s'abandonnaient � des plaisirs de toutes sortes, qui d�g�n�raient en orgies. Le bruit en arrivait jusqu'� la plantation, et le ciel r�verb�rait l'�clat des illuminations publiques que l'on pouvait prendre pour la lueur de quelque nouvel incendie. Les gens mod�r�s, r�duits � se taire, durent subir le joug de cette faction, soutenue par la populace du comt�. En somme, l'inaction momentan�e de l'arm�e f�d�rale venait singuli�rement en aide aux nouvelles autorit�s du pays. Elles en profitaient pour faire courir le bruit que les nordistes ne passeraient pas la fronti�re, qu'ils avaient ordre de reculer en G�orgie et dans les Carolines, que la p�ninsule floridienne ne subirait pas l'invasion des troupes anti-esclavagistes, que sa qualit� d'ancienne colonie espagnole la mettait en dehors de la question dont les �tats-Unis cherchaient � r�gler le sort par les armes, etc. Aussi, dans tous les comt�s, se produisait-il donc un certain courant plus favorable que contraire aux id�es dont les partisans de la violence se faisaient les repr�sentants. On le vit bien, en maint endroit, mais plut�t sur la portion septentrionale de la Floride, du c�t� de la fronti�re g�orgienne, o� les propri�taires de plantations, surtout les gens du Nord, furent tr�s maltrait�s, leurs esclaves mis en fuite, leurs scieries et chantiers d�truits par l'incendie, leurs �tablissements d�vast�s par les troupes des conf�d�r�s, comme Camdless-Bay venait de l'�tre par la populace de Jacksonville. Cependant, il ne semblait pas -- maintenant du moins -- que la plantation e�t lieu de craindre un nouvel envahissement, ni Castle-House, une nouvelle agression. Toutefois, combien il

tardait � James Burbank que les f�d�raux fussent ma�tres du territoire! Dans l'�tat actuel des choses, on ne pouvait rien tenter directement contre Texar, ni le poursuivre devant la justice pour des faits qui ne sauraient �tre d�mentis, cette fois, ni obliger � r�v�ler en quel lieu il retenait Dy et Zermah. Par quelle s�rie d'angoisses pass�rent James Burbank et les siens en pr�sence de ces retards si prolong�s! Ils ne pouvaient croire, cependant, que les f�d�raux songeassent � s'immobiliser sur la fronti�re. La derni�re lettre de Gilbert disait formellement que l'exp�dition du commodore Dupont et de Sherman avait la Floride pour objectif. Depuis cette lettre, le gouvernement f�d�ral avaitil donc envoy� des ordres contraires � la baie d'Edisto o� l'escadre attendait avant de reprendre la mer? Un succ�s des troupes conf�d�r�es, survenu en Virginie ou dans les Carolines, obligeait-il l'arm�e de l'Union � s'arr�ter dans sa marche vers le Sud? Quelle s�rie d'inqui�tudes permanentes pour cette famille si �prouv�e depuis le commencement de la guerre! � combien de catastrophes ne devait-elle pas s'attendre encore! Ainsi s'�coul�rent les cinq jours qui suivirent l'envahissement de Camdless-Bay. Nulle nouvelle des dispositions prises par les f�d�raux. Nulle nouvelle de Dy ni de Zermah, bien que James Burbank e�t tout fait pour retrouver leurs traces, bien que pas une seule journ�e se f�t �coul�e, sans avoir �t� marqu�e par un nouvel effort! On arriva au 9 mars. Edward Carrol �tait compl�tement gu�ri. Il allait pouvoir se joindre aux d�marches qui seraient faites par ses amis. Mme Burbank se trouvait toujours dans un �tat de faiblesse extr�me. Il semblait que sa vie mena�ait de s'en aller avec ses larmes. Dans son d�lire, elle appelait sa petite fille d'une voix d�chirante, elle voulait courir � sa recherche. Ces crises �taient suivies de syncopes qui mettaient son existence en danger. Que de fois Miss Alice put craindre que cette m�re infortun�e mour�t entre ses bras! Un seul bruit de la guerre arriva � Jacksonville dans la matin�e du 9 mars. Malheureusement, il �tait de nature � donner une nouvelle force aux partisans de l'id�e s�paratiste. D'apr�s ce bruit, le g�n�ral conf�d�r� Van Dorn aurait repouss� les soldats de Curtis, le 6 mars, au combat de Bentonville, dans l'Arkansas, puis oblig� les f�d�raux � battre en retraite. En r�alit�, il n'y avait eu qu'un simple engagement avec l'arri�regarde d'un petit corps nordiste, et ce succ�s allait �tre bien autrement compens�, quelques jours apr�s, par la victoire de PeaRidge. Cela suffit, cependant, � provoquer parmi les sudistes un redoublement d'insolence. Et, � Jacksonville, ils c�l�br�rent cette action sans importance comme un complet �chec de l'arm�e f�d�rale. De l�, de nouvelles f�tes et de nouvelles orgies, dont le bruit retentit douloureusement � Camdless-Bay. Tels sont les faits qu'apprit James Burbank, vers six heures du soir, quand il revint apr�s exploration sur la rive gauche du fleuve. Un habitant du comt� de Putnam croyait avoir trouv� des traces de

l'enl�vement � l'int�rieur d'un �lot du Saint-John, quelques milles au-dessus de la Crique-Noire. Pendant la nuit pr�c�dente, cet homme croyait avoir entendu comme un appel d�sesp�r�, et il �tait venu rapporter le fait � James Burbank. En outre, l'Indien Squamb�, le confident de Texar, avait �t� vu, dans ces parages avec son squif. Qu'on e�t aper�u l'Indien, rien de moins douteux, et ce d�tail fut m�me confirm� par un passager du _Shannon, _qui, revenant de Saint-Augustine, avait d�barqu� ce jour-l� au pier de Camdless-Bay. Il n'en fallait pas davantage pour que James Burbank voul�t s'�lancer sur cette piste. Edward Carrol et lui, accompagn�s de deux Noirs, s'�tant jet�s dans une embarcation, avaient remont� le fleuve. Apr�s s'�tre rapidement port�s vers l'�lot indiqu�, ils l'avaient fouill� avec soin, avaient visit� quelques cabanes de p�cheurs, qui ne leur sembl�rent m�me pas avoir �t� r�cemment occup�es. Sous les taillis presque imp�n�trables de l'int�rieur, pas un seul vestige d'�tres humains. Rien sur les berges qui indiqu�t qu'une embarcation y e�t accost�. Squamb� ne fut aper�u nulle part; s'il �tait venu r�der autour de cet �lot, tr�s probablement il n'y avait pas d�barqu�. Cette exp�dition demeura donc sans r�sultat, comme tant d'autres. Il fallut revenir � la plantation, avec la certitude d'avoir, cette fois encore, suivi une fausse piste. Or, ce soir l�, James Burbank, Walter Stannard et Edward Carrol causaient de cette inutile recherche, au moment o� ils �taient r�unis dans le hall. Vers neuf heures apr�s avoir laiss� Mme_ _Burbank assoupie plut�t qu'endormie dans sa chambre, Miss Alice vint les rejoindre, et apprit que cette derni�re tentative n'avait donn� aucun r�sultat. Cette nuit allait �tre assez obscure. La lune, dans son premier quartier, avait d�j� disparu sous l'horizon. Un profond silence enveloppait Castle-House, la plantation, tout le lit du fleuve. Les quelques Noirs, retir�s dans les communs, commen�aient � s'endormir. Lorsque le silence �tait troubl�, c'est que des clameurs lointaines, des d�tonations de pi�ces d'artifice, venaient de Jacksonville, o� l'on c�l�brait � grand fracas le succ�s des conf�d�r�s. Chaque fois que ces bruits arrivaient jusque dans le hall, c'�tait un nouveau coup port� � la famille Burbank. �Il faudrait pourtant savoir ce qui en est, dit Edward Carrol, et s'assurer si les f�d�raux ont renonc� � leurs projets sur la Floride! -- Oui! il le faut! r�pondit M. Stannard. Nous ne pouvons vivre dans cette incertitude!... -- Eh bien, dit James Burbank, j'irai � Fernandina, d�s demain... et l�, je m'informerai...� En ce moment, on frappa l�g�rement � la porte principale de Castle-House, du c�t� de l'avenue qui conduisait � la rive du Saint-John.

Un cri �chappa � Miss Alice, qui s'�lan�a vers cette porte. James Burbank voulut en vain retenir la jeune fille. Et, comme on n'avait pas encore r�pondu, un nouveau coup fut frapp� plus distinctement. XIII Pendant quelques heures James Burbank s'avan�a vers le seuil. Il n'attendait personne. Peut-�tre quelque importante nouvelle lui arrivait-elle de Jacksonville, apport�e par John Bruce de la part de son correspondant, M. Harvey? On frappa une troisi�me fois d'une main plus impatiente. �Qui est l�? demanda James Burbank. -- Moi! fut-il r�pondu. -- Gilbert!...� s'�cria Miss Alice. Elle ne s'�tait pas tromp�e. Gilbert � Camdless-Bay! Gilbert apparaissant au milieu des siens, heureux de venir passer quelques heures avec eux et sans rien savoir, sans doute, des d�sastres qui les avaient frapp�s! En un instant, le jeune lieutenant fut dans les bras de son p�re, tandis qu'un homme, qui l'accompagnait, refermait la porte avec soin, apr�s avoir jet� un dernier regard en arri�re. C'�tait Mars, le mari de Zermah, le d�vou� matelot du jeune Gilbert Burbank. Apr�s avoir embrass� son p�re, Gilbert se retourna. Puis, apercevant Miss Alice, il lui prit la main qu'il serra dans un irr�sistible mouvement de tendresse. �Ma m�re! s'�cria-t-il. O� est ma m�re?... Est-il vrai qu'elle soit mourante?... -- Tu sais donc, mon fils?... r�pondit James Burbank. -- Je sais tout, la plantation d�vast�e par les bandits de Jacksonville, l'attaque de Castle-House, ma m�re... morte peut�tre!...� La pr�sence du jeune homme dans ce pays o� il courait personnellement tant de dangers, s'expliquait maintenant. Voici ce qui s'�tait pass�: Depuis la veille, plusieurs canonni�res de l'escadre du commodore Dupont s'�taient port�es au del� des bouches du Saint-John. Apr�s avoir remont� le fleuve, elles durent s'arr�ter devant la barre, � quatre milles au-dessous de Jacksonville. Quelques heures plus tard, un homme, se disant un des gardiens du phare de Pablo, vint

� bord de la canonni�re de Stevens, sur laquelle Gilbert remplissait les fonctions de second. L�, cet homme parla de tout ce qui s'�tait pass� � Jacksonville, ainsi que de l'envahissement de Camdless-Bay, de la dispersion des Noirs, de la situation d�sesp�r�e de Mme_ _Burbank. Que l'on juge de ce que dut �prouver Gilbert en entendant le r�cit de ces d�plorables �v�nements. Alors, il fut pris d'un irr�sistible d�sir de revoir sa m�re. Avec l'autorisation du commandant Stevens, il quitta la flottille, il se jeta dans un de ces l�gers canots qu'on appelle �gigs�. Accompagn� de son fid�le Mars, il put passer inaper�u au milieu des t�n�bres -- du moins il le croyait --, et prit terre � un demi-mille au-dessous de Camdless-Bay, afin d'�viter de d�barquer au petit port qui pouvait �tre surveill�. Mais, ce qu'il ignorait, ce qu'il ne pouvait savoir, c'est qu'il �tait tomb� dans un pi�ge tendu par Texar. � tout prix, l'Espagnol avait voulu se procurer cette preuve r�clam�e par les magistrats de Court-Justice, -- cette preuve que James Burbank entretenait une correspondance avec l'ennemi. Aussi pour attirer le jeune lieutenant � Camdless-Bay, un gardien du phare de Pablo, qui lui �tait d�vou�, s'�tait-il charg� d'apprendre � Gilbert une partie des faits dont Castle-House venait d'�tre le th��tre, et plus particuli�rement l'�tat de sa m�re. Le jeune lieutenant, parti dans les conditions que l'on conna�t, avait �t� espionn� pendant qu'il remontait le cours du fleuve. Toutefois, en se glissant le long des roseaux qui bordent la haute gr�ve du Saint-John, il �tait parvenu, sans le savoir, � d�pister les gens de l'Espagnol, charg�s de le suivre. Si ces espions ne l'avaient point vu d�barquer sur la berge au-dessous de Camdless-Bay, du moins esp�raient-ils s'emparer de lui � son retour, puisque toute cette partie de la rive se trouvait sous leur surveillance. �Ma m�re... ma m�re!... reprit Gilbert. O� est-elle? -- Me voil�, mon fils!� r�pondit Mme Burbank. Elle venait d'appara�tre sur le palier de l'escalier du hall, elle le descendit lentement, se retenant � la rampe, et tomba sur un divan, tandis que Gilbert la couvrait de baisers. Dans son assoupissement, la malade avait entendu frapper � la porte de Castle-House. Aussit�t, reconnaissant la voix de son fils, elle avait retrouv� assez de forces pour se relever, pour rejoindre Gilbert, pour venir pleurer avec lui, avec tous les siens. Le jeune homme la pressait dans ses bras. �M�re!... m�re!... disait-il. Je te revois donc!... Comme tu souffres!... Mais tu vis!... Ah! nous te gu�rirons!... Oui! Ces mauvais jours vont finir!... Nous serons r�unis... bient�t!... Nous te rendrons la sant�!... Ne crains rien pour moi, m�re!... Personne ne saura que Mars et moi, nous sommes venus ici!...� Et, tout en parlant, Gilbert, qui voyait sa m�re faiblir, essayait de la ranimer par ses caresses.

Cependant Mars semblait avoir compris que Gilbert et lui ne connaissaient pas toute l'�tendue du malheur qui les avait frapp�s. James Burbank, MM. Carrol et Stannard, silencieux, courbaient la t�te. Miss Alice ne pouvait retenir ses larmes. En effet, la petite Dy n'�tait pas l�, ni Zermah, qui aurait d� deviner que son mari venait d'arriver � Camdless-Bay, qu'il �tait dans l'habitation, qu'il l'attendait... Aussi, le coeur �treint par l'angoisse, regardant dans tous les coins du hall, demanda-t-il � M. Burbank: �Qu'y a-t-il donc, ma�tre?� En ce moment, Gilbert se releva. �Et Dy?... s'�cria-t-il. Est-ce que Dy est d�j� couch�e?... O� est ma petite soeur? -- O� est ma femme?� dit Mars. Un instant apr�s, le jeune officier et Mars savaient tout. En remontant la berge du Saint-John, depuis l'endroit o� les attendait leur canot, ils avaient bien vu, dans l'ombre, les ruines accumul�es sur la plantation. Mais ils pouvaient croire que tout se bornait � quelque d�sastre mat�riel, cons�quence de l'affranchissement des Noirs!... Maintenant, ils n'ignoraient rien. L'un ne retrouvait plus sa soeur � l'habitation. L'autre n'y retrouvait plus sa femme... Et personne pour leur dire en quel endroit Texar les avait entra�n�es depuis sept jours! Gilbert revint s'agenouiller pr�s de Mme Burbank. Il m�lait ses larmes aux siennes. Mars, la face inject�e, la poitrine haletante, allait, venait, ne pouvait se contenir. Enfin sa col�re �clata. �Je tuerai Texar! s'�cria-t-il. J'irai � Jacksonville... demain... cette nuit... � l'instant... -- Oui, viens, Mars, viens!...� r�pondit Gilbert. James Burbank les arr�ta. �Si cela e�t �t� � faire, dit-il, je n'aurais pas attendu ton arriv�e, mon fils! Oui! ce mis�rable e�t d�j� pay� de sa vie le mal qu'il nous a caus�! Mais, avant tout, il faut qu'il dise ce que lui seul peut dire! Et quand je te parle ainsi, Gilbert, quand je recommande � toi, et � Mars d'attendre, c'est qu'il faut attendre! -- Soit, mon p�re! r�pondit le jeune homme. Du moins, je fouillerai le territoire, je chercherai... -- Eh! crois-tu donc que je ne l'aie pas fait? s'�cria M. Burbank. Pas un jour ne s'est pass�, sans que nous n'ayons explor� les rives du fleuve, les �lots qui peuvent servir de refuge � ce Texar! Et pas un seul indice, rien qui ait pu me mettre sur la trace de ta soeur, Gilbert, de ta femme, Mars! Carrol et Stannard

ont tout tent� avec moi!... Jusqu'ici nos recherches ont �t� inutiles!... -- Pourquoi ne pas porter plainte � Jacksonville? demanda le jeune officier. Pourquoi ne pas poursuivre Texar comme coupable d'avoir provoqu� le pillage de Camdless-Bay, d'avoir enlev�?... -- Pourquoi? r�pondit James Burbank. Parce que Texar est le ma�tre maintenant, parce que tout ce qui est honn�te tremble devant les coquins qui lui sont d�vou�s, parce que la populace est pour lui, et aussi les milices du comt�! -- Je tuerai Texar! r�p�tait Mars, comme s'il e�t �t� sous l'obsession d'une id�e fixe. -- Tu le tueras quand il en sera temps! r�pondit James Burbank. � pr�sent, ce serait aggraver la situation. -- Et quand sera-t-il temps?... demanda Gilbert. -- Quand les f�d�raux seront les ma�tres de la Floride, lorsqu'ils auront occup� Jacksonville! -- Et s'il est trop tard, alors? -- Mon fils!... Mon fils!... je t'en supplie... ne dis pas cela! s'�cria Mme Burbank. -- Non, Gilbert, ne dites pas cela!� r�p�ta Miss Alice. James Burbank prit la main de son fils. �Gilbert, �coute-moi, dit-il. Nous voulions comme toi, comme Mars, faire justice imm�diate de Texar, au cas o� il aurait refus� de dire ce que sont devenues ses victimes. Mais, dans l'int�r�t de ta soeur, Gilbert, dans l'int�r�t de ta femme, Mars, notre col�re a d� c�der devant la prudence. Il y a tout lieu de croire, en effet, qu'entre les mains de Texar, Dy et Zermah sont des otages dont il se fera une sauvegarde, car ce mis�rable doit craindre d'�tre poursuivi pour avoir renvers� les honn�tes magistrats de Jacksonville, pour avoir d�cha�n� une bande de malfaiteurs sur Camdless-Bay, pour avoir incendi� et pill� la plantation d'un nordiste! Si je ne le croyais pas, Gilbert, est-ce que je te parlerais avec cette conviction? Est-ce que j'aurais eu l'�nergie d'attendre?... -- Est-ce que je ne serais pas morte!� dit Mme Burbank. La malheureuse femme avait compris que, s'il allait � Jacksonville, son fils se livrait � Texar. Et qui donc e�t alors pu sauver un officier de l'arm�e f�d�rale, tomb� au pouvoir des sudistes, au moment o� les f�d�raux mena�aient la Floride? Cependant le jeune officier n'�tait plus ma�tre de lui. Il s'obstinait � vouloir partir. Et, comme Mars r�p�tait: �Je tuerai Texar: -- Viens donc! dit-il.

-- Tu n'iras pas, Gilbert!� Mme Burbank s'�tait lev�e dans un dernier effort. Elle �tait all�e se placer devant la porte. Mais, �puis�e par cet effort, ne pouvant plus se soutenir, elle s'affaissa. �Ma m�re!... ma m�re! s'�cria le jeune homme. -- Restez, Gilbert!� dit Miss Alice. Il fallut reporter Mme Burbank dans sa chambre, o� la jeune fille demeura pr�s d'elle. Puis, James Burbank rejoignit Edward Carrol et M. Stannard dans le hall. Gilbert �tait assis sur le divan, la t�te dans les mains. Mars, � l'�cart, se taisait. �Maintenant, Gilbert, dit James Burbank, tu es en possession de toi-m�me. Parle donc. De ce que tu vas nous dire d�pendront les r�solutions que nous devrons prendre. Nous n'avons d'espoir que dans une prompte arriv�e des f�d�raux dans le comt�. Ont-ils donc renonc� � leur projet d'occuper la Floride? -- Non, mon p�re. -- O� sont-ils? -- Une partie de l'escadre se dirige, en ce moment, vers SaintAugustine, afin d'�tablir le blocus de la c�te. -- Mais le commodore ne songe-t-il point � se rendre ma�tre du Saint-John? demanda vivement Edward Carrol. -- Le bas cours du Saint-John nous appartient, r�pondit le jeune lieutenant. Nos canonni�res sont d�j� mouill�es dans le fleuve, sous les ordres du commandant Stevens. -- Dans le fleuve! et elles n'ont pas encore cherch� � s'emparer de Jacksonville?... s'�cria M. Stannard. -- Non, car elles ont d� s'arr�ter devant la barre, � quatre milles au-dessous du port. -- Les canonni�res arr�t�es... dit James Burbank, arr�t�es par un obstacle infranchissable?... -- Oui, mon p�re, r�pondit Gilbert, arr�t�es par le manque d'eau. Il faut que la mar�e soit assez forte pour permettre de passer cette barre, et encore sera-ce assez difficile. Mars conna�t parfaitement le chenal, et c'est lui qui doit nous piloter. -- Attendre!... Toujours attendre! s'�cria James Burbank. Et combien de jours? -- Trois jours au plus, et vingt-quatre heures seulement, si le vent du large pousse le flot dans l'estuaire.� Trois jours ou vingt-quatre heures, que ce temps serait long pour les h�tes de Castle-House! Et, d'ici-l�, si les conf�d�r�s

comprenaient qu'ils ne pourraient d�fendre la ville, s'ils l'abandonnaient comme ils avaient abandonn� Fernandina, le fort Clinch, les autres points de la G�orgie et de la Floride septentrionale, Texar ne s'enfuirait-il pas avec eux? Alors, en quel endroit irait-on le chercher? Cependant, s'attaquer � lui, en ce moment o� il faisait la loi � Jacksonville, o� la populace le soutenait dans ses violences, c'�tait impossible. Il n'y avait pas � revenir l�-dessus. M. Stannard demanda alors � Gilbert s'il �tait vrai que les f�d�raux eussent �prouv� quelque insucc�s dans le Nord, et ce qu'on devait penser de la d�faite de Bentonville. �La victoire de Pea-Ridge, r�pondit le jeune lieutenant, a permis aux troupes de Curtis de reprendre le terrain qu'elles avaient un instant perdu. La situation des nordistes est excellente, leur succ�s assur� dans un d�lai qu'il est difficile de pr�voir. Quand ils auront occup� les points principaux de la Floride, ils emp�cheront la contrebande de guerre qui se fait par les passes du littoral, et les munitions comme les armes ne tarderont pas � manquer aux conf�d�r�s. Donc, avant peu, ce territoire aura retrouv� le calme et la s�curit� sous la protection de notre escadre!... Oui... dans quelques jours!... Mais, d'ici-l�...� L'id�e de sa soeur, expos�e � tant de p�rils, lui revint avec une telle force que M. Burbank dut d�tourner ce souvenir, en ramenant la conversation sur la question des bellig�rants. Gilbert ne pouvait-il lui apprendre encore bien des nouvelles, qui n'avaient pu arriver � Jacksonville, ou, du moins, � Camdless-Bay? Il y en avait quelques-unes, en effet, et d'une grande importance pour les nordistes des territoires de la Floride. On se rappelle qu'� la suite de la victoire de Donelson, l'�tat de Tennessee, presque enti�rement, �tait rentr� sous la domination des f�d�raux. Ceux-ci, en combinant une attaque simultan�e de leur arm�e et de leur flotte, songeaient � se rendre ma�tres de tout le cours du Mississipi. Ils l'avaient donc descendu jusqu'� l'�le 10, o� leurs troupes allaient prendre contact avec la division du g�n�ral Beauregard, charg� de la d�fense du fleuve. D�j�, le 24 f�vrier, les brigades du g�n�ral Pope, apr�s avoir d�barqu� � Commerce, sur la rive droite du Mississipi, venaient de repousser le corps de J. Thomson. Arriv�es � l'�le 10 et au village de NewMadrid, il est vrai, elles avaient d� s'arr�ter devant un formidable syst�me de redoutes pr�par� par Beauregard. Si, depuis la chute de Donelson et de Nasheville, toutes les positions du fleuve au-dessus de Memphis devaient �tre consid�r�es comme perdues pour les conf�d�r�s, on pouvait encore d�fendre celles qui se trouvaient au-dessous. C'�tait sur ce point qu'allait se livrer bient�t une bataille, d�cisive peut-�tre. Mais, en attendant, la rade de Hampton-Road, � l'entr�e du JamesRiver, avait �t� le th��tre d'un combat m�morable. Ce combat venait de mettre aux prises les premiers �chantillons de ces navires cuirass�s, dont l'emploi a chang� la tactique navale et modifi� les marines de l'Ancien et du Nouveau-Monde.

� la date du 5 mars, le _Monitor, _cuirass� construit par l'ing�nieur su�dois Erikcson, et le _Virginia, _ancien _Merrimak _transform�, �taient pr�ts � prendre la mer, l'un � New York, l'autre � Norfolk. Vers cette �poque, une division f�d�rale, r�unie sous les ordres du capitaine Marston, se trouvait � l'ancre � Hampton-Road, pr�s de Newport-News. Cette division se composait du _Congress, _du _Saint-Laurence, _du _Cumberland _et de deux fr�gates � vapeur. Tout � coup, le 2 mars, dans la matin�e, appara�t le _Virginia, _command� par le capitaine conf�d�r� Buchanan. Suivi de quelques autres navires de moindre importance, il vient se jeter d'abord sur le _Congress, _ensuite sur le _Cumberland _qu'il perce de son �peron et qu'il coule avec cent vingt hommes de son �quipage. Revenant alors vers le _Congress, _�chou� sur les vases, il le d�fonce � coups d'obus et le livre aux flammes. La nuit seule l'emp�cha de d�truire les trois autres b�timents de l'escadre f�d�rale. On s'imaginerait difficilement l'effet que produisit cette victoire d'un petit navire cuirass� contre les vaisseaux de haut bord de l'Union. Cette nouvelle s'�tait propag�e avec une rapidit� vraiment merveilleuse. De l�, une consternation profonde chez les partisans du Nord, puisqu'un _Virginia _pouvait venir jusque dans l'Hudson couler les navires de New York. De l� aussi, une joie excessive pour le Sud, qui voyait d�j� le blocus lev� et le commerce redevenu libre sur toutes ses c�tes. C'est m�me ce succ�s maritime qui avait �t� si bruyamment c�l�br� la veille � Jacksonville. Les conf�d�r�s pouvaient se croire maintenant � l'abri des b�timents du gouvernement f�d�ral. Peut�tre, m�me, � la suite de la victoire de Hampton-Road, l'escadre du commodore Dupont serait-elle imm�diatement rappel�e vers le Potomac ou la Chesapeake? Aucun d�barquement ne menacerait plus alors la Floride. Les id�es esclavagistes, appuy�es par la partie la plus violente des populations du Sud, triompheraient sans conteste. Ce serait la consolidation de Texar et de ses partisans dans une situation o� ils pouvaient faire tant de mal! Toutefois, parmi les conf�d�r�s, on s'�tait h�t� de triompher trop t�t. Et, ces nouvelles, d�j� connues dans le nord de la Floride, Gilbert les compl�ta en rapportant les bruits qui circulaient, au moment o� il avait quitt� la canonni�re du commandant Stevens. La seconde journ�e du combat naval de Hampton-Road, en effet, avait �t� bien diff�rente de la premi�re. Le matin du 9 mars, au moment o� le _Virginia _se disposait � attaquer le _Minnesota, _l'une des deux fr�gates f�d�rales, un ennemi, dont il ne soup�onnait m�me pas la pr�sence, s'offrit � lui. Singuli�re machine, qui s'�tait d�tach�e du flanc de la fr�gate, �une bo�te � fromage pos�e sur un radeau�, dirent les conf�d�r�s. Cette bo�te � fromage, c'�tait le _Monitor, _command� par le lieutenant Warden. Il avait �t� envoy� dans ces parages pour d�truire les batteries du Potomac. Mais, arriv� � l'embouchure du James-River, le lieutenant Warden, ayant entendu le canon de Hampton-Road, pendant la nuit, avait conduit le _Monitor _sur le lieu du combat.

Plac�s � dix m�tres l'un de l'autre, ces deux formidables engins de guerre se canonn�rent pendant quatre heures, et ils s'abord�rent, ce fut sans grand r�sultat. Enfin, le _Virginia, _atteint � sa ligne de flottaison et menac� de sombrer, dut fuir dans la direction de Norfolk. Le _Monitor, _qui devait couler luim�me neuf mois plus tard, avait compl�tement vaincu son rival. Gr�ce � lui, le gouvernement f�d�ral venait de reprendre toute sa sup�riorit� sur les eaux de Hampton-Road. �Non, mon p�re, dit Gilbert, en achevant son r�cit, notre escadre n'est point rappel�e dans le Nord. Les six canonni�res de Stevens sont mouill�es devant la barre du Saint-John. Je vous le r�p�te, dans trois jours au plus tard, nous serons ma�tres de Jacksonville! -- Tu vois bien, Gilbert, r�pondit M. Burbank, qu'il faut attendre et retourner � ton bord! Mais, pendant que tu te dirigeais vers Camdless-Bay, ne crains-tu pas d'avoir �t� suivi?... -- Non, mon p�re, r�pondit le jeune lieutenant. Mars et moi, nous avons d� �chapper � tous les regards. -- Et cet homme, qui est venu t'apprendre ce qui s'�tait pass� � la plantation, l'incendie, le pillage, la maladie de ta m�re, qui est-il? -- Il m'a dit �tre un des gardiens qui ont �t� chass�s du phare de Pablo, et il venait pr�venir le commandant Stevens du danger que couraient les nordistes dans cette partie de la Floride. -- Il n'�tait pas instruit de ta pr�sence � bord? -- Non, et il en a paru m�me fort surpris, r�pondit le jeune lieutenant. Mais pourquoi ces questions, mon p�re? -- C'est que je redoute toujours quelque pi�ge de la part de Texar. Il fait plus que soup�onner, il sait que tu sers dans la marine f�d�rale. Il a pu apprendre que tu �tais sous les ordres du commandant Stevens. S'il avait voulu t'attirer ici... -- Ne craignez rien, mon p�re. Nous sommes arriv�s � Camdless-Bay, sans avoir �t� vus en remontant le fleuve, et il en sera de m�me lorsque nous le descendrons... -- Pour retourner � ton bord... non ailleurs! -- Je vous l'ai promis, mon p�re. C'est � notre bord que Mars et moi nous serons rentr�s avant le jour. -- � quelle heure partirez-vous? -- Au renversement de la mar�e, c'est-�-dire vers deux heures et demie du matin. -- Qui sait? reprit M. Carrol. Peut-�tre les canonni�res de Stevens ne seront-elles pas retenues pendant trois jours encore devant la barre du Saint-John?

-- Oui!... il suffit que le vent du large fra�chisse pour donner assez d'eau sur la barre, r�pondit le jeune lieutenant. Ah! d�t-il souffler en temp�te, qu'il souffle donc! Que nous ayons enfin raison de ces mis�rables!... Et alors... -- Je tuerai Texar�, r�p�ta Mars. Il �tait un peu plus de minuit. Gilbert et Mars ne devaient pas quitter Castle-House avant deux heures, puisqu'il fallait attendre que la mar�e descendante leur perm�t de rejoindre la flottille du commandant Stevens. L'obscurit� serait tr�s profonde, et il y avait bien des chances pour qu'ils pussent passer inaper�us, quoique de nombreuses embarcations eussent pour mission de surveiller le cours du Saint-John, en aval de Camdless-Bay. Le jeune officier remonta alors pr�s de sa m�re. Il trouva Miss Alice assise � son chevet. Mme Burbank, bris�e par le dernier effort qu'elle venait de faire, �tait tomb�e dans une sorte d'assoupissement tr�s douloureux, � en juger par les sanglots qui s'�chappaient de sa poitrine. Gilbert ne voulut pas troubler cet �tat de torpeur o� il y avait plus d'abattement que de sommeil. Il s'assit pr�s du lit, apr�s que Miss Alice lui eut fait signe de ne pas parler. L�, silencieusement, ils veill�rent ensemble cette pauvre femme que le malheur n'avait pas fini de frapper peut-�tre! Avaient-ils besoin de paroles pour �changer leurs pens�es? Non! Ils souffraient de la m�me souffrance, ils se comprenaient sans rien dire, ils se parlaient par le coeur. Enfin, l'heure de quitter Castle-House arriva. Gilbert tendit la main � Miss Alice, et tous deux se pench�rent sur Mme Burbank, dont les yeux � demi ferm�s ne purent les voir. Puis, Gilbert pressa de ses l�vres le front de sa m�re que la jeune fille voulut baiser apr�s lui. Mme Burbank �prouva comme un douloureux tressaillement; mais elle ne vit pas son fils se retirer, ni Miss Alice le suivre pour lui donner un dernier adieu. Gilbert et elle retrouv�rent James Burbank et ses amis qui n'avaient point quitt� le hall. Mars, apr�s �tre all� observer les environs de Castle-House, y rentrait � ce moment. �Il est l'heure de partir, dit-il. -- Oui, Gilbert, r�pondit James Burbank. Pars donc!... Nous ne nous reverrons plus qu'� Jacksonville... -- Oui! � Jacksonville, et d�s demain, si la mar�e nous permet de franchir la barre. Quant � Texar... -- C'est vivant qu'il nous le faut!... Ne l'oublie pas, Gilbert! -- Oui!... Vivant!...� Le jeune homme embrassa son p�re, il serra les mains de son oncle

Carrol de M. Stannard: �Viens, Mars�, dit-il. Et tous deux, suivant la rive droite du fleuve, le long des berges de la plantation, march�rent rapidement pendant une demi-heure. Ils ne rencontr�rent personne sur la route. Arriv�s � l'endroit o� ils avaient laiss� leur gig, cach� sous un amoncellement de roseaux, ils s'embarqu�rent pour aller prendre le fil du courant qui devait les entra�ner rapidement vers la barre du Saint-John. XIV Sur le Saint-John Le fleuve �tait alors d�sert dans cette partie de son cours. Pas une seule lueur n'apparaissait sur la rive oppos�e. Les lumi�res de Jacksonville se cachaient derri�re le coude que fait la crique de Camdless, en s'arrondissant vers le nord. Leur reflet seul montait au-dessus et teintait la plus basse couche des nuages. Bien que la nuit f�t sombre, le gig pouvait facilement prendre direction sur la barre. Comme aucune vapeur ne se d�gageait des eaux du Saint-John, il aurait �t� facile de le suivre et de le poursuivre, si quelque embarcation conf�d�r�e l'e�t attendu au passage -- ce que Gilbert et son compagnon ne croyaient pas avoir lieu de craindre. Tous deux gardaient un profond silence. Au lieu de descendre ce fleuve, ils auraient voulu le traverser pour aller chercher Texar jusque dans Jacksonville, pour se rencontrer face � face avec lui. Et alors, remontant le Saint-John, ils eussent fouill� toutes les for�ts, toutes les criques de ses rives. O� M. James Burbank avait �chou�, ils auraient r�ussi peut-�tre. Et pourtant, il n'�tait que sage d'attendre. Lorsque les f�d�raux seraient ma�tres de la Floride, Gilbert et Mars pourraient agir avec plus de chances de succ�s vis-�-vis de l'Espagnol. D'ailleurs, le devoir leur ordonnait de rejoindre avant le jour la flottille du commandant Stevens. Si la barre devenait praticable plus t�t qu'on ne l'esp�rait, ne fallait-il pas que le jeune lieutenant f�t � son poste de combat, et Mars au sien, pour piloter les canonni�res � travers ce chenal, dont il connaissait la profondeur � tout instant de la mer montante? Mars, assis � l'arri�re du gig, maniait sa pagaie avec vigueur. Devant lui, Gilbert observait soigneusement le cours du fleuve en amont, pr�t � signaler tout obstacle ou tout danger qui se pr�senterait, barque ou tronc en d�rive. Apr�s s'�tre obliquement �cart�e de la rive droite, afin de prendre le milieu du chenal, la l�g�re embarcation n'aurait plus qu'� suivre le fil du courant, o� elle se maintiendrait d'elle-m�me. Jusque-l�, il suffisait que, d'un mouvement de la main, Mars for��t sur b�bord ou sur tribord pour tenir une direction convenable. Sans doute, mieux e�t valu ne point s'�loigner de la sombre lisi�re d'arbres et de roseaux gigantesques, qui bordent la rive droite du Saint-John. � la longer sous la retomb�e des �paisses ramures, on risquait moins d'�tre aper�u. Mais, un peu au-dessous

de la plantation, un coude tr�s accus� de la rive renvoie le courant vers l'autre bord. Il s'est �tabli l� un large remous, qui e�t rendu la navigation du gig infiniment plus p�nible tout en retardant sa marche. Aussi Mars, ne voyant rien de suspect en aval, cherchait-il plut�t � s'abandonner aux eaux vives du milieu qui descendent rapidement vers l'embouchure. Du petit port de Camdless-Bay jusqu'� l'endroit o� la flottille �tait mouill�e audessous de la barre, on comptait de quatre � cinq milles, et, avec l'aide du jusant, sous la pouss�e des bras vigoureux de Mars, le gig ne pouvait �tre embarrass� de les enlever en deux heures. Il serait donc de retour, avant que les premi�res lueurs du jour eussent �clair� la surface du Saint-John. Un quart d'heure apr�s leur embarquement, Gilbert et Mars se trouvaient en plein fleuve. L�, ils purent constater que, si leur rapidit� �tait consid�rable, la direction du courant les portait vers Jacksonville. Peut-�tre m�me, inconsciemment, Mars appuyaitil de ce c�t�, comme s'il e�t �t� sollicit� par quelque irr�sistible attraction. Cependant il fallait �viter ce lieu maudit, dont les abords devaient �tre gard�s avec plus de soin que la partie centrale du Saint-John. �Droit, Mars, droit!� se contenta de dire le jeune officier. Et le gig dut se maintenir dans le fil du courant, � un quart de mille de la rive gauche. Le port de Jacksonville ne se montrait ni sombre ni silencieux, cependant. De nombreuses lumi�res couraient sur les quais ou tremblotaient dans les embarcations � la surface des eaux. Quelques-unes m�me se d�pla�aient rapidement, comme si une active surveillance e�t �t� organis�e sur un assez large rayon. En m�me temps, des chants, m�l�s de cris, indiquaient que les sc�nes de plaisir ou d'orgie continuaient � troubler la ville. Texar et ses partisans croyaient-ils donc toujours � la d�faite des nordistes en Virginie et � la retraite possible de la flottille f�d�rale? Ou bien profitaient-ils de leurs derniers jours pour se livrer � tous les exc�s, au milieu d'une population ivre de whiskey et de gin? Quoi qu'il en soit, comme le gig filait toujours dans le lit du courant, Gilbert avait lieu de croire qu'il serait bient�t � l'abri des plus grands dangers, du moment qu'il aurait d�pass� Jacksonville, quand, soudain, il fit signe � Mars de s'arr�ter. � moins d'un mille au-dessous du port, il venait d'apercevoir une longue ligne de taches noires, sem�es comme une s�rie d'�cueils d'une rive � l'autre du fleuve. C'�tait une ligne d'embarcations, emboss�es en cet endroit, qui barrait le Saint-John. �videmment, si les canonni�res parvenaient � franchir la barre, ces embarcations seraient impuissantes � les arr�ter, et elles n'auraient plus qu'� battre en retraite; mais, pour le cas o� des chaloupes f�d�rales tenteraient de remonter le fleuve, elles seraient peut-�tre capables de s'opposer � leur passage. C'est pour cette raison qu'elles �taient venues former un barrage pendant la nuit. Toutes �taient immobiles en travers du Saint-John, soit qu'elles se maintinssent avec leurs avirons, soit

qu'elles fussent mouill�es sur leurs grappins. Bien qu'on ne p�t le voir, nul doute qu'elles eussent � bord un assez grand nombre d'hommes, bien arm�s pour l'offensive comme pour la d�fensive. Toutefois Gilbert fit cette remarque que le chapelet d'embarcations ne barrait pas encore le fleuve, lorsqu'il l'avait remont� pour atteindre Camdless-Bay. Cette pr�caution n'avait donc �t� prise que depuis le passage du gig, et peut-�tre en pr�vision d'une attaque dont il n'�tait point question au moment o� le jeune lieutenant venait de quitter la flottille de Stevens. Il fallut, d�s lors, abandonner le milieu du fleuve, afin de s'abriter le plus possible le long de la rive droite. Peut-�tre le canot resterait-il inaper�u, s'il manoeuvrait � travers le fouillis des roseaux et dans l'ombre des arbres de la berge. En tout cas, il n'existait aucun autre moyen d'�viter le barrage du Saint-John. �Mars, t�che de pagayer sans bruit jusqu'au moment o� nous aurons d�pass� cette ligne, dit le jeune lieutenant. -- Oui, monsieur Gib. -- Il y aura sans doute � lutter contre les remous, et s'il faut te venir en aide... -- J'y suffirai�, r�pondit Mars. Et, faisant �voluer le gig, il le ramena rapidement du c�t� de la rive droite, lorsqu'il n'�tait d�j� plus qu'� trois cents yards au-dessus de la ligne d'embossage. Puisque l'embarcation n'avait pas �t� aper�ue pendant qu'elle traversait obliquement le fleuve -- et elle aurait pu l'�tre -maintenant qu'elle se confondait avec les sombres masses de la berge, il �tait impossible qu'elle f�t d�couverte. � moins que l'extr�mit� du barrage s'appuy�t sur la rive, il �tait � peu pr�s certain qu'elle pourrait le franchir. Dans le chenal m�me du Saint-John, il e�t �t� plus qu'imprudent de le tenter. Mars pagayait au milieu d'une obscurit� que rendait plus profonde encore l'�pais rideau des arbres. Il �vitait soigneusement de heurter des souches, dont la t�te �mergeait �� et l�, ou de frapper l'eau trop bruyamment, bien qu'il e�t parfois � vaincre un contre-courant que certaines d�rivations des remous rendaient assez rude. � d�river dans ces conditions, Gilbert �prouverait un retard d'une heure, sans doute. Mais peu importerait qu'il fit jour alors; il serait assez pr�s du mouillage des canonni�res pour n'avoir plus rien � craindre de Jacksonville. Vers quatre heures, le canot �tait arriv� � la hauteur des embarcations. Ainsi que l'avait pr�vu Gilbert, �tant donn� le peu de profondeur du fleuve en cet endroit du chenal, le passage avait �t� laiss� libre le long de la rive. Quelques centaines de pieds au del�, une pointe, qui faisait saillie sur le Saint-John -pointe tr�s bois�e -- s'abritait confus�ment sous un massif de pal�tuviers et d'�normes bambous.

Il s'agissait de contourner cette pointe, tr�s sombre du c�t� de l'amont. En aval, au contraire, les masses de verdure cessaient brusquement. Le littoral, plus d�clive aux approches de l'estuaire du Saint-John, se d�coupait en une suite de criques et de mar�cages, formant une gr�ve tr�s basse, tr�s d�couverte. L�, plus un arbre, plus de rideau obscur, et, par cons�quent, les eaux redevenaient assez claires. Il n'�tait donc pas impossible qu'un point noir et mouvant, comme le gig, trop petit pour que deux hommes pussent s'y coucher, f�t aper�u de quelque embarcation r�dant au large de la pointe. Au del�, il est vrai, le remous ne se faisait plus sentir. C'�tait un courant assez vif, qui longeait la rive sans chercher la direction du chenal. Si le canot doublait heureusement cette pointe, il serait rapidement entra�n� vers la barre, et il arriverait en peu de temps au mouillage du commandant Stevens. Mars se glissait donc le long de la rive avec une extr�me prudence. Ses yeux essayaient de percer les t�n�bres, observant le bas cours du fleuve. Il rasait la berge d'aussi pr�s que possible, luttant contre le remous qui �tait encore tr�s violent au revers de la pointe. La pagaie pliait sous ses bras vigoureux, pendant que Gilbert, le regard tourn� vers l'amont, ne cessait de fouiller la surface du Saint-John. Cependant le gig s'approchait peu � peu de la pointe. Quelques minutes encore, et il en aurait atteint l'extr�mit�, qui se prolongeait sous la forme d'une fine langue de sable. Il n'en �tait plus qu'� vingt-cinq ou trente yards, quand, soudain, Mars s'arr�ta. �Es-tu fatigu�, demanda le jeune lieutenant, et veux-tu que je te remplace?... -- Pas un mot, monsieur Gilbert!� r�pondit Mars. Et, en m�me temps, de deux violents coups de pagaie, il se lan�a obliquement, comme s'il e�t voulu s'�chouer contre la rive. Aussit�t, d�s qu'il fut � port�e, il saisit une des branches qui pendaient sur les eaux; puis, h�lant dessus, il fit dispara�tre l'embarcation sous un sombre berceau de verdure. Un instant apr�s, leur amarre tourn�e � l'une des racines d'un pal�tuvier, Gilbert et Mars, immobiles, se trouvaient au milieu d'une obscurit� telle qu'ils ne pouvaient plus se voir. Cette manoeuvre n'avait pas dur� dix secondes. Le jeune lieutenant saisit alors le bras de son compagnon, et il allait lui demander l'explication de cette manoeuvre, lorsque Mars, tendant le bras � travers le feuillage, montra un point mouvant sur la partie moins sombre des eaux. C'�tait une embarcation conduite par quatre hommes qui remontait le courant, apr�s avoir doubl� la langue de terre, et se dirigeait de mani�re � longer la berge au-dessus de la pointe. Gilbert et Mars eurent alors la m�me pens�e: avant tout et malgr� tout, regagner leur bord. Si leur canot �tait d�couvert, ils

n'h�siteraient pas � sauter sur la rive, ils fileraient entre les arbres, ils s'enfuiraient par la berge jusqu'� la hauteur de la barre. L�, le jour venu, soit qu'on aper��t leurs signaux de la plus rapproch�e des canonni�res, soit qu'ils dussent la rejoindre � la nage, ils feraient tout ce qu'il �tait humainement possible de faire pour revenir � leur poste. Mais, presque aussit�t, ils allaient comprendre que toute retraite par terre leur serait coup�e. En effet, lorsque l'embarcation fut arriv�e � vingt pieds au plus du berceau de verdure, une conversation s'�tablit entre les gens qui la montaient et une demi-douzaine d'autres, dont les ombres apparaissaient entre les arbres sur l'ar�te de la berge. �Le plus difficile est fait? cria-t-on de terre. -- Oui, r�pondit-on du fleuve. Cette pointe � doubler avec mar�e descendante, c'est aussi dur que de remonter un rapide! -- Allez-vous mouiller en cet endroit, maintenant! que nous voil� d�barqu�s sur la pointe? -- Sans doute, au milieu du remous... Nous garderons mieux l'extr�mit� du barrage. -- Bien! Pendant ce temps, nous allons surveiller la berge, et, � moins de se jeter dans le marais, j'imagine que ces coquins auront quelque peine � nous �chapper... -- Si ce n'est fait d�j�? -- Non! Ce n'est pas possible! �videmment, ils tenteront de revenir � leur bord avant le jour. Or, comme ils ne peuvent franchir la ligne des embarcations, ils essaieront de filer le long de la rive, et nous serons l� pour les arr�ter au passage.� Ces quelques phrases suffisaient � faire comprendre ce qui �tait arriv�. Le d�part de Gilbert et de Mars devait avoir �t� signal�, -- nul doute � cet �gard. Si, pendant qu'ils remontaient le fleuve pour atteindre le port de Camdless-Bay, ils avaient pu �chapper aux embarcations charg�es de leur couper la route, maintenant que le fleuve �tait barr� et qu'on les guettait au retour, il leur serait bien difficile, sinon impossible, de regagner le mouillage des canonni�res. En somme, dans ces conditions, le gig se trouvait pris entre les hommes de l'embarcation et ceux de leurs compagnons qui venaient de prendre pied sur la pointe. Donc, si la fuite �tait devenue impraticable en descendant le fleuve, elle ne l'�tait pas moins par cette �troite berge, resserr�e entre les eaux du Saint-John et les marais du littoral. Ainsi Gilbert venait d'apprendre que son passage avait �t� signal� sur le Saint-John. Toutefois, peut-�tre, ignorait-on que son compagnon et lui eussent d�barqu� � Camdless-Bay, et que l'un d'eux f�t le fils de James Burbank, et un officier de la marine f�d�rale; l'autre, un de ses matelots. Il n'en �tait rien,

malheureusement. Le jeune lieutenant ne put plus douter du danger qui le mena�ait, lorsqu'il entendit les derni�res phrases que ces gens �chang�rent entre eux. �Ainsi veillez bien! dit-on de terre. -- Oui... Oui!... fut-il r�pondu. Un officier f�d�ral, c'est de bonne prise, d'autant plus que cet officier est le propre fils de l'un de ces damn�s nordistes de la Floride! -- Et �a nous sera pay� cher, puisque c'est Texar qui paie! -- Il est possible, cependant, que nous ne r�ussissions pas � les enlever cette nuit, s'ils sont parvenus � se cacher dans quelque creux de la rive. Mais, au jour, nous en fouillerons si bien tous les trous qu'un rat d'eau ne nous �chapperait pas! -- N'oublions pas qu'il y a recommandation expresse de les avoir vivants! -- Oui!... Convenu!... Convenu aussi que, dans le cas o� ils se feraient arr�ter sur la berge, nous n'aurons qu'� vous h�ler pour que vous veniez les prendre et les conduire � Jacksonville? -- D'ailleurs, � moins qu'il faille leur donner la chasse, nous resterons mouill�s ici. -- Et nous, � notre poste, en travers de la berge. -- Allons! Bonne chance! En v�rit�, mieux aurait valu passer la nuit � boire dans les cabarets de Jacksonville... -- Oui, si ces deux coquins nous �chappent! Non, si, demain, nous les amenons, pieds et poings li�s, � Texar!� L�-dessus, l'embarcation s'�loigna de deux longueurs d'aviron. Puis, le bruit d'une cha�ne, qui se d�roulait, indiqua bient�t que son ancre �tait par le fond. Quant aux hommes qui occupaient la lisi�re de la berge, s'ils ne parlaient plus, du moins entendaiton le bruit de leurs pas sur les feuilles tomb�es des arbres. Du c�t� du fleuve, comme du c�te de la terre, la fuite n'�tait donc plus possible. C'est � quoi r�fl�chissaient Gilbert et Mars. L'un et l'autre n'avaient pas fait un seul mouvement ni prononc� une seule parole. Rien ne pouvait donc trahir la pr�sence du gig enfoui sous le sombre berceau de verdure, berceau qui �tait une prison. Impossible d'en sortir. En admettant qu'il n'y f�t point d�couvert pendant la nuit, comment Gilbert �chapperait-il aux regards, lorsque le jour para�trait? Or, la capture du jeune lieutenant, c'�tait non seulement sa vie menac�e -- soldat, il en e�t volontiers fait le sacrifice --, mais, si on parvenait � �tablir qu'il avait d�barqu� � Castle-House, c'�tait son p�re arr�t� de nouveau par les partisans de Texar, c'�tait la connivence de James Burbank avec les f�d�raux d�montr�e sans conteste. Que la preuve e�t manqu� � l'Espagnol, quand il accusait pour la premi�re fois le propri�taire de Camdless-Bay, cette preuve ne lui ferait plus d�faut, lorsque Gilbert serait en son pouvoir. Et alors, que

deviendrait Mme Burbank? Que deviendraient Dy et Zermah, lorsque le p�re, le fr�re, le mari, ne seraient plus l� pour continuer leurs recherches? En un instant, toutes ces pens�es se pr�sent�rent � l'esprit du jeune officier, et il en avait entrevu les in�vitables cons�quences. Ainsi, au cas o� tous deux seraient pris, il ne resterait plus qu'une seule chance: c'est que les f�d�raux s'empareraient de Jacksonville, avant que Texar e�t �t� en �tat de nuire. Peut-�tre, alors, seraient-ils d�livr�s assez � temps pour que la condamnation � laquelle ils ne pouvaient �chapper n'e�t pas �t� suivie d'ex�cution. Oui! tout espoir �tait l� et n'�tait plus que l�. Mais, comment h�ter l'arriv�e du commandant Stevens et de ses canonni�res en amont du fleuve? Comment franchir la barre du Saint-John, si l'eau manquait encore? Comment guider la flottille � travers les multiples sinuosit�s du chenal, si Mars, qui devait la piloter, tombait entre les mains des sudistes? Gilbert devait donc risquer m�me l'impossible pour regagner son bord avant le jour, et il fallait partir sans perdre un instant. �tait-ce impraticable? Mars ne pouvait-il, en lan�ant brusquement le gig � travers le remous, lui rendre sa libert�? Pendant que les gens de l'embarcation perdraient du temps, soit � lever leur ancre, soit � larguer leur cha�ne, n'aurait-il pas pris assez d'avance pour se mettre hors d'atteinte? Non! c'e�t �t� tout compromettre. Le jeune lieutenant ne le savait que trop. La pagaie de Mars ne pouvait lutter avec avantage contre les quatre avirons de l'embarcation. Le canot ne tarderait pas � �tre rattrap�, pendant qu'il essaierait de filer le long de la rive. Agir de la sorte, ce serait courir � une perte certaine. Que faire alors? Convenait-il d'attendre? Le jour allait bient�t para�tre. Il �tait d�j� quatre heures et demie du matin. Quelques blancheurs flottaient au-dessus de l'horizon dans l'est. Cependant il importait de prendre un parti, et voici celui auquel s'arr�ta Gilbert. Apr�s s'�tre courb� vers Mars, afin de lui parler � voix basse: �Nous ne pouvons attendre plus longtemps, dit-il. Nous sommes arm�s chacun d'un revolver et d'un coutelas. Dans l'embarcation, il y a quatre hommes. Ce n'est que deux contre un. Nous aurons l'avantage de la surprise. Tu vas pousser vigoureusement le gig � travers le remous et le lancer contre l'embarcation en quelques coups de pagaie. �tant mouill�e, elle ne pourra �viter l'abordage. Nous tomberons sur ces hommes, nous les frapperons, sans leur laisser le temps de se reconna�tre, et nous tirerons au large. Puis, avant que ceux de la berge aient donn� l'alarme, peut-�tre aurons-nous franchi le barrage et atteint la ligne des canonni�res. -- Est-ce compris, Mars?� Mars r�pondit en prenant son coutelas qu'il passa tout ouvert � sa ceinture, pr�s de son revolver. Cela fait, il largua doucement l'amarre du canot et saisit sa pagaie pour la pousser d'un coup

vigoureux. Mais, au moment o� il allait commencer sa manoeuvre, Gilbert l'arr�ta d'un geste. Une circonstance inattendue venait de lui faire imm�diatement modifier ses projets. Avec les premi�res lueurs du jour, un �pais brouillard commen�ait � se lever sur les eaux. On e�t dit d'une ouate humide qui se d�roulait � leur surface en les effleurant de ses volutes mouvantes. Ces vapeurs, form�es en mer, venaient de l'embouchure du fleuve, et, pouss�es par une l�g�re brise, elles remontaient lentement le cours du Saint-John. Avant un quart d'heure, aussi bien Jacksonville, sur la rive gauche, que les massifs d'arbres de la berge, sur la rive droite, tout aurait disparu dans l'amoncellement de ces brumes un peu jaun�tres, dont l'odeur caract�ristique emplissait d�j� la vall�e. N'�tait-ce pas le salut qui s'offrait au jeune lieutenant et � son compagnon? Au lieu de risquer une lutte in�gale, dans laquelle ils pouvaient succomber tous deux, pourquoi n'essaieraient-ils pas de se glisser � travers ce brouillard? Gilbert crut, du moins, que c'�tait ce qu'il y avait de mieux � faire. C'est pourquoi il retint Mars, au moment o� celui-ci allait brusquement d�border de la rive. Il s'agissait, au contraire, de la ranger prudemment, silencieusement, en �vitant l'embarcation, dont la silhouette, ind�cise d�j�, allait s'effacer tout � fait. Alors les voix recommenc�rent � se h�ler dans l'ombre. Du fleuve on r�pondait � la berge. �Attention au brouillard! -- Oui! Nous allons lever notre ancre et nous rapprocher davantage de la rive! -- C'est bien, mais restez aussi en communication avec les embarcations du barrage. S'il en passe pr�s de vous, pr�venez-les de croiser en tous sens jusqu'au lever des brumes. -- Oui!... Oui!... Ne craignez rien, et veillez bien au cas o� ces coquins chercheraient � fuir par terre!� �videmment, cette pr�caution, tout indiqu�e, allait �tre prise. Un certain nombre d'embarcations s'appliqueraient � croiser d'une rive � l'autre du fleuve. Gilbert le savait; il n'h�sita pas. Le gig, silencieusement manoeuvr� par Mars, abandonna le berceau de verdure et s'avan�a lentement � travers le remous. Le brouillard tendait � s'�paissir, bien qu'il f�t p�n�tr� d'un demi-jour blafard, semblable � la lueur qui passe � travers la corne d'une lanterne. On ne voyait plus rien, m�me dans un rayon de quelques yards. Si, par bonheur, le canot n'abordait pas l'embarcation mouill�e au large, il avait bien des chances de rester inaper�u. Et, en effet, il put l'�viter, pendant que les hommes s'occupaient � en relever l'ancre avec un bruit de cha�ne, qui marquait � peu pr�s la place dont il fallait s'�carter.

Le gig passa donc, et Mars put appuyer un peu plus vigoureusement sur sa pagaie. Le difficile �tait alors de suivre une direction convenable, sans s'exposer � prendre le chenal au milieu du fleuve. Il fallait, au contraire, se tenir � une petite distance de la rive droite. Rien n'e�t pu guider Mars � travers les brumes amoncel�es, si ce n'est peut-�tre le grondement des eaux qui s'accentuait en rasant le pied de la berge. On sentait d�j� venir le jour. Il grandissait au-dessus de la masse des vapeurs, bien que le brouillard rest�t tr�s �pais � la surface du Saint-John. Pendant une demi-heure, le gig erra, pour ainsi dire, � l'aventure. Quelquefois, une vague silhouette apparaissait inopin�ment. On pouvait croire que ce f�t une embarcation, d�mesur�ment agrandie par la r�fraction -- ph�nom�ne commun�ment observ� au milieu des brouillards en mer. En effet, tout objet s'y montre aux yeux avec une soudainet� vraiment fantastique, et l'impression est qu'il a des dimensions �normes. Cela se produisit fr�quemment. Heureusement, ce que Gilbert prenait pour une chaloupe n'�tait qu'une bou�e de balisage, une t�te de roche �mergeant des eaux, ou quelque pieu enfonc� dans le fleuve, dont la pointe se perdait dans le plafond des vapeurs. Divers couples d'oiseaux passaient aussi, d�ployant une envergure d�mesur�e. Si on les voyait � peine, on entendait, du moins, le cri per�ant qu'ils jetaient � travers l'espace. D'autres s'envolaient du lit m�me du fleuve, au moment o� l'approche du canot venait de les mettre en fuite. Il e�t �t� impossible de reconna�tre s'ils allaient se reposer sur la berge, � quelques pas seulement, ou s'ils se replongeaient sous les eaux du Saint-John. En tout cas, puisque la mar�e descendait toujours, Gilbert �tait certain que le gig, entra�n� par le jusant, gagnait vers le mouillage du commandant Stevens. Cependant, comme le courant avait beaucoup molli d�j�, rien ne pouvait faire croire que le jeune lieutenant e�t enfin d�pass� la ligne d'embossage. Ne devait-il pas craindre, au contraire, d'�tre maintenant � sa hauteur et de tomber brusquement sur l'une des embarcations. Ainsi, toute �ventualit� de grave danger n'avait pas disparu encore. Bient�t m�me, il fut manifeste que le gig se trouvait en plus grand p�ril que jamais. Aussi, � de courts intervalles, Mars s'arr�tait-il, laissant sa pagaie suspendue au-dessus des eaux. Des bruits d'aviron, �loign�s ou proches, se faisaient incessamment entendre dans un rayon restreint. Divers cris se r�pondaient d'une embarcation � une autre. Quelques formes, dont les lin�aments �taient � peine dessin�s, s'estompaient tout � coup dans le vague du brouillard. C'�taient bien des bateaux en marche qu'il fallait �viter. Parfois, aussi, les vapeurs s'entrouvraient soudain, comme si un vaste souffle e�t p�n�tr� leur masse. La port�e de la vue s'agrandissant jusqu'� une distance de quelques centaines de yards, Gilbert et Mars essayaient alors de reconna�tre leur position sur le fleuve. Mais l'�claircie se brouillait de nouveau, et le canot n'avait plus que la ressource de se laisser aller au courant.

Il �tait un peu plus de cinq heures. Gilbert calcula qu'il devait �tre alors � deux milles du mouillage. En effet, il n'avait pas encore atteint la barre du fleuve. Cette barre e�t �t� ais�ment reconnaissable au bruit plus accentu� du courant, aux nombreuses stries des eaux qui s'y entrem�lent avec un fracas auquel des marins ne peuvent se tromper. Si la barre e�t �t� d�j� franchie, Gilbert se f�t cru relativement en s�ret�, car il n'�tait pas probable que les embarcations voulussent se hasarder � cette distance de Jacksonville sous le feu des canonni�res. Tous deux �coutaient donc, se penchant presque au ras de l'eau. Leur oreille si exerc�e n'avait encore rien pu percevoir. Il fallait qu'ils se fussent �gar�s, soit vers la droite, soit vers la gauche du fleuve. Maintenant, ne vaudrait-il pas mieux le prendre obliquement, de mani�re � rallier une des rives, et, s'il le fallait, attendre que le brouillard f�t moins �pais pour se remettre en bonne route? C'�tait le meilleur parti � prendre, puisque les vapeurs commen�aient � monter vers de plus hautes zones. Le soleil, que l'on sentait au-dessus, les enlevait en les �chauffant. Visiblement, la surface du Saint-John allait r�appara�tre sur une vaste �tendue, bien avant que le ciel f�t redevenu distinct. Puis, le rideau se d�chirerait d'un coup, les horizons sortiraient des brumes. Peut-�tre, alors, � un mille au del� de la barre, Gilbert apercevrait-il les canonni�res, �vit�es de jusant, qu'il lui serait possible de rejoindre. En ce moment, un bruit d'eaux entrechoqu�es se fit entendre. Presque aussit�t le gig commen�a � tournoyer comme s'il e�t �t� emport� dans une sorte de tourbillon. On ne pouvait s'y tromper. �La barre! s'�cria Gilbert. -- Oui! la barre, r�pondit Mars, et, une fois franchie, nous serons au mouillage.� Mars avait repris sa pagaie et cherchait maintenant � se tenir en bonne direction. Soudain, Gilbert l'arr�ta. Dans un recul des vapeurs, il venait d'apercevoir une embarcation, rapidement men�e, suivant la m�me route. Les hommes qui la montaient avaient-ils vu le canot? Voulaient-ils lui barrer le passage? �Revirons sur b�bord�, dit le jeune lieutenant. Mars �volua, et quelques coups de pagaie l'eurent bient�t rejet� dans un sens contraire. Mais, de ce c�t�, des voix se firent entendre. Elles se h�laient bruyamment. Il y avait certainement sur cette partie du fleuve plusieurs embarcations qui croisaient de conserve. Tout d'un coup, et comme si une immense houppe eut largement balay� l'espace, les vapeurs retomb�rent en eau pulv�ris�e � la surface du Saint-John.

Gilbert ne put retenir un cri. Le gig �tait au milieu d'une douzaine d'embarcations, charg�es de surveiller cette partie du chenal, dont la barre coupait le sinueux passage apr�s une longue ligne oblique. �Les voil�!... Les voil�!� Telles furent les exclamations que se renvoy�rent les bateaux de l'un � l'autre. �Oui, nous voil�! r�pondit le jeune lieutenant. Revolver et coutelas aux mains, Mars, et d�fendons-nous!� Se d�fendre � deux contre une trentaine d'hommes! En un instant, trois ou quatre embarcations avaient abord� le gig. Des d�tonations �clat�rent. Seuls, les revolvers de Gilbert et de Mars, que l'on voulait prendre vivants, avaient fait feu. Trois ou quatre marins furent tu�s ou bless�s. Mais, dans cette lutte in�gale, comment Gilbert et son compagnon n'auraient-ils pas succomb�? Le jeune lieutenant fut garrott�, malgr� son �nergique r�sistance, puis transport� dans une des embarcations. �Fuis... Mars!... Fuis!...�, cria-t-il une derni�re fois. D'un coup de son coutelas, Mars se d�barrassa de l'homme qui le tenait. Avant qu'on e�t pu le ressaisir, l'intr�pide mari de Zermah s'�tait pr�cipit� dans le fleuve. En vain chercha-t-on � le reprendre. Il venait de dispara�tre au milieu des tourbillons de la barre, dont les eaux tumultueuses se changent en torrents au retour de la mar�e montante. XV Jugement Une heure plus tard, Gilbert accostait le quai de Jacksonville. On avait entendu les coups de revolver tir�s en aval. S'agissait-il l� d'un engagement entre les embarcations conf�d�r�es et la flottille f�d�rale? Ne devait-on pas craindre, m�me, que les canonni�res du commandant Stevens eussent franchi le chenal en cet endroit? Cela n'avait pas laiss� de causer une tr�s s�rieuse �motion parmi la population de la ville. Une partie des habitants s'�tait rapidement port�e vers les estacades. Les autorit�s civiles, repr�sent�es par Texar et les plus d�termin�s de ses partisans n'avaient point tard� � les suivre. Tous regardaient dans la direction de la barre, maintenant d�gag�e des brumes. Lorgnettes et longues-vues fonctionnaient incessamment. Mais la distance �tait trop grande -- environ trois milles -- pour que l'on p�t �tre fix� sur l'importance de l'engagement et de ses r�sultats. En tout cas, la flottille se tenait toujours au poste de mouillage qu'elle occupait la veille, et Jacksonville ne devait encore rien redouter d'une attaque imm�diate des canonni�res. Les plus

compromis de ses habitants auraient le temps de se pr�parer � fuir vers l'int�rieur de la Floride. D'ailleurs, si Texar et deux ou trois de ses compagnons avaient, plus que tous autres, quelques raisons de craindre pour leur propre s�curit�, il ne leur parut pas qu'il y e�t lieu de s'inqui�ter de l'incident. L'Espagnol se doutait bien qu'il s'agissait de la capture de ce canot, dont il voulait s'emparer � tout prix. �Oui, � tout prix! r�p�tait Texar, en cherchant � reconna�tre l'embarcation qui s'avan�ait vers le port. � tout prix, ce fils de Burbank, qui est tomb� dans le pi�ge que je lui ai tendu! Je la tiens, enfin, cette preuve que James Burbank est en communication avec les f�d�raux! Sang-Dieu! quand j'aurai fait fusiller le fils, vingt-quatre heures ne se passeront pas sans que j'aie fait fusiller le p�re!� En effet, bien que son parti f�t ma�tre de Jacksonville, Texar, apr�s le renvoi prononc� en faveur de James Burbank, avait voulu attendre une occasion propice pour le faire arr�ter de nouveau. L'occasion s'�tait pr�sent�e d'attirer Gilbert dans un pi�ge. Gilbert, reconnu comme officier f�d�ral, arr�t� en pays ennemi, condamn� comme espion, l'Espagnol pourrait accomplir jusqu'au bout sa vengeance. Il ne fut que trop servi par les circonstances. C'�tait bien le fils du colon de Camdless-Bay, de James Burbank, qui �tait ramen� au port de Jacksonville. Que Gilbert f�t seul, que son compagnon se f�t noy� ou sauv�, peu importait puisque le jeune officier �tait pris. Il n'y aurait plus qu'� le traduire devant un comit�, compos� des partisans de Texar, que celui-ci pr�siderait en personne. Gilbert fut accueilli par les hu�es et les menaces de ce populaire qui le connaissait bien. Il re�ut avec d�dain toutes ces clameurs. Son attitude ne d�cela aucune crainte, bien qu'une escouade de soldats e�t d� �tre appel�e pour prot�ger sa vie contre les violences de la foule. Mais, lorsqu'il aper�ut Texar, il ne fut pas ma�tre de lui et se serait jet� sur l'Espagnol, s il n'e�t �t� retenu par ses gardiens. Texar ne fit pas un mouvement, il ne pronon�a pas une parole, il affecta m�me de ne point voir le jeune officier, et il le laissa s'�loigner avec la plus parfaite indiff�rence. Quelques instants apr�s, Gilbert Burbank �tait enferm� dans la prison de Jacksonville. On ne pouvait se faire illusion sur le sort que lui r�servaient les sudistes. Vers midi, M. Harvey, le correspondant de James Burbank, se pr�sentait � la prison et tentait de voir Gilbert. Il fut �conduit. Par ordre de Texar, le jeune lieutenant �tait mis au secret le plus absolu. Cette d�marche eut m�me pour r�sultat que M. Harvey allait �tre surveill� tr�s s�v�rement. En effet, on n'ignorait pas ses rapports avec la famille Burbank,

et il entrait dans les projets de l'Espagnol que l'arrestation de Gilbert ne f�t pas imm�diatement connue � Camdless-Bay. Une fois le jugement rendu, la condamnation prononc�e, il serait temps d'apprendre � James Burbank ce qui s'�tait pass�, et, lorsqu'il l'apprendrait, il n'aurait plus le temps de fuir Castle-House afin d'�chapper � Texar. Il s'ensuivit que M. Harvey ne put envoyer un messager � CamdlessBay. L'embargo avait �t� mis sur les embarcations du port. Toute communication �tant interrompue entre la rive gauche et la rive droite du fleuve, la famille Burbank ne devait rien savoir de l'arrestation de Gilbert. Pendant qu'elle le croyait � bord de la canonni�re de Stevens, le jeune officier �tait d�tenu dans la prison de Jacksonville. � Castle-House, avec quelle �motion on �coutait si quelque d�tonation lointaine n'annon�ait pas l'arriv�e des f�d�raux au del� de la barre. Jacksonville aux mains des nordistes, c'�tait Texar aux mains de James Burbank! C'�tait celui-ci libre de reprendre, avec son fils, avec ses amis, ces recherches qui n'avaient point abouti encore! Rien ne se faisait entendre en aval du fleuve. Le r�gisseur Perry, qui vint explorer le Saint-John jusqu'� la ligne du barrage, Pyg et un des sous-r�gisseurs, envoy�s par la berge � trois milles audessous de la plantation, firent le m�me rapport. La flottille �tait toujours au mouillage. Il ne semblait pas qu'elle f�t aucun pr�paratif pour appareiller et remonter � la hauteur de Jacksonville. Et, d'ailleurs, comment aurait-elle pu franchir la barre? En admettant que la mar�e l'e�t rendue praticable plus t�t qu'on ne l'esp�rait, comment se hasarderait-elle � travers les passes du chenal, maintenant que le seul pilote qui en conn�t toutes les sinuosit�s n'�tait plus l�? En effet, Mars n'avait pas reparu. Et, si James Burbank e�t su ce qui s'�tait pass� apr�s la capture du gig, qu'aurait-il pu croire, sinon que le courageux compagnon de Gilbert avait p�ri dans les tourbillons du fleuve? Au cas o� Mars se serait sauv� en regagnant la rive droite du Saint-John, est-ce que son premier soin n'e�t pas �t� de revenir � CamdlessBay, puisqu'il lui �tait impossible de retourner � son bord? Mars ne reparut point � la plantation. Le lendemain, 11 mars, vers onze heures, le Comit� �tait assembl�, sous la pr�sidence de Texar, dans cette m�me salle de CourtJustice, o� l'Espagnol s'�tait d�j� fait l'accusateur de James Burbank. Cette fois, les charges qui pesaient sur le jeune officier �taient suffisamment graves pour qu'il ne p�t �chapper � son sort. Il �tait condamn� d'avance. La question du fils une fois r�gl�e, Texar s'occuperait de la question du p�re. La petite Dy entre ses mains, Mme Burbank succombant � ces coups successifs que sa main avait dirig�s, il serait bien veng�! Ne semblait-il pas que tout v�nt le servir � souhait dans son implacable haine? Gilbert fut extrait de sa prison. La foule l'accompagna de ses hurlements, comme la veille. Lorsqu'il entra dans la salle du

Comit�, o� se trouvaient d�j� les plus forcen�s partisans de l'Espagnol, ce fut au milieu des plus violentes clameurs. �� mort, l'espion!... � mort!� C'�tait l'accusation que lui jetait cette vile populace, accusation inspir�e par Texar. Gilbert, cependant, avait repris tout son sang-froid, et il parvint � se ma�triser, m�me en face de l'Espagnol, qui n'avait pas eu la pudeur de se r�cuser dans une pareille affaire. �Vous vous nommez Gilbert Burbank, dit Texar, et vous �tes officier de la marine f�d�rale? --Oui. -- Et maintenant lieutenant � bord de l'une des canonni�res du commandant Stevens? --Oui. -- Vous �tes le fils de James Burbank, un Am�ricain du Nord, propri�taire de la plantation de Camdless-Bay? --Oui. -- Avouez-vous avoir quitt� la flottille mouill�e sous la barre, dans la nuit du 10 mars? --Oui. -- Avouez-vous avoir �t� captur�, alors que vous cherchiez � regagner la flottille, en compagnie d'un matelot de votre bord? --Oui. -- Voulez-vous dire ce que vous �tes venu faire dans les eaux du Saint-John? -- Un homme s'est pr�sent� � bord de la canonni�re dont je suis le second. Il m'a appris que la plantation de mon p�re venait d'�tre d�vast�e par une troupe de malfaiteurs, que Castle-House avait �t� assi�g�e par des bandits. Je n'ai pas � dire au pr�sident du Comit� qui me juge, � qui incombe la responsabilit� de ces crimes. -- Et moi, r�pondit Texar, j'ai � dire � Gilbert Burbank que son p�re avait brav� l'opinion publique en affranchissant ses esclaves, qu'un arr�t� ordonnait la dispersion des nouveaux affranchis, que cet arr�t� devait �tre mis � ex�cution... -- Avec incendie et pillage, r�pliqua Gilbert, avec un rapt dont Texar est personnellement l'auteur! -- Quand je serai devant des juges, je r�pondrai, r�pliqua froidement l'Espagnol. Gilbert Burbank, n'essayez pas d'intervertir les r�les. Vous �tes un accus�, non un accusateur!

-- Oui... un accus�... en ce moment, du moins�, r�pondit le jeune officier. Mais les canonni�res f�d�rales n'ont plus que la barre du Saint-John � franchir pour s'emparer de Jacksonville, et alors...� Des cris �clat�rent aussit�t, des menaces contre le jeune officier, qui osait braver les sudistes en face. �� mort!... � mort!� cria-t-on de toutes parts. L'Espagnol ne parvint pas sans peine � calmer cette col�re de la foule. Puis reprenant l'interrogatoire: �Nous direz-vous, Gilbert Burbank, pourquoi, la nuit derni�re, vous avez quitt� votre bord? -- Je l'ai quitt� pour venir voir ma m�re mourante. -- Vous avouez alors que vous avez d�barqu� � Camdless-Bay? -- Je n'ai pas � m'en cacher. -- Et c'�tait uniquement pour voir votre m�re? -- Uniquement. -- Nous avons pourtant raison de penser, reprit Texar, que vous aviez un autre but. -- Lequel? -- Celui de correspondre avec votre p�re, James Burbank, ce nordiste soup�onn�, depuis trop longtemps d�j�, d'entretenir des intelligences avec l'arm�e f�d�rale. -- Vous savez que cela n'est pas, r�pondit Gilbert, emport� par une indignation bien naturelle. Si je suis venu � Camdless-Bay, ce n'est pas comme un officier, mais comme un fils... -- Ou comme un espion!� r�pliqua Texar. Les cris redoubl�rent: �� mort, l'espion!... � mort!...� Gilbert vit bien qu'il �tait perdu, et, ce qui lui porta un coup terrible, il comprit que son p�re allait �tre perdu avec lui. �Oui, reprit Texar, la maladie de votre m�re n'�tait qu'un pr�texte! Vous �tes venu comme espion � Camdless-Bay, pour rendre compte aux f�d�raux de l'�tat des d�fenses du Saint-John!� Gilbert se leva. �Je suis venu pour voir ma m�re mourante, r�pondit-il, et vous le savez bien! Jamais je n'aurais cru que, dans un pays civilis�, il se trouverait des juges qui fissent un crime � un soldat d'�tre venu au lit de mort de sa m�re, alors m�me qu'elle �tait sur le territoire ennemi! Que celui qui bl�me ma conduite et qui n'en aurait pas fait autant ose le dire!�

Un auditoire, compos� d'hommes en qui la haine n'e�t pas �teint toute sensibilit�, n'aurait pu qu'applaudir � cette d�claration si noble et si franche. Il n'en fut rien. Des vocif�rations l'accueillirent, puis des applaudissements � l'adresse de l'Espagnol, lorsque celui-ci fit valoir qu'en recevant un officier ennemi en temps de guerre, James Burbank ne s'�tait pas rendu moins coupable que cet officier. Elle existait, enfin, cette preuve que Texar avait promis de produire, cette preuve de la connivence de James Burbank avec l'arm�e du Nord. Aussi, le Comit�, retenant les aveux faits au cours de l'interrogatoire relativement � son p�re, condamna-t-il � mort Gilbert Burbank, lieutenant de la marine f�d�rale. Le condamn� fut aussit�t reconduit dans sa prison au milieu des hu�es de cette populace, qui le poursuivait toujours de ces cris: �� mort, l'espion!... � mort!� Le soir, un d�tachement de la milice de Jacksonville arrivait � Camdless-Bay. L'officier qui le commandait demanda M. Burbank. James Burbank se pr�senta. Edward Carrol et Walter Stannard l'accompagnaient. �Que me veut-on? dit James Burbank. -- Lisez cet ordre!� r�pondit l'officier. C'�tait l'ordre d'arr�ter James Burbank comme complice de Gilbert Burbank, condamn� � mort pour espionnage par le Comit� de Jacksonville, et qui devait �tre fusill� dans les quarante-huit heures.

DEUXI�ME PARTIE I Apr�s l'enl�vement �Texar!...� tel �tait bien le nom d�test� que Zermah avait jet� dans l'ombre, au moment o� Mme Burbank et Miss Alice arrivaient sur la berge de la crique Marino. La jeune fille avait reconnu le mis�rable Espagnol. On ne pouvait donc mettre en doute qu'il f�t l'auteur de l'enl�vement auquel il avait pr�sid� en personne. C'�tait Texar, en effet, accompagn� d'une demi-douzaine de gens � lui, ses complices. De longue main, l'Espagnol avait pr�par� cette exp�dition qui devait entra�ner la d�vastation de Camdless-Bay, le pillage de Castle-House, la ruine de la famille Burbank, la capture ou la mort de son chef. C'est dans ce but qu'il venait de lancer ses hordes de pillards sur la plantation. Mais il ne s'�tait pas mis �

leur t�te, laissant aux plus forcen�s de ses partisans le soin de les diriger. Ainsi s'expliquera-t-on que John Bruce, m�l� � la bande des assaillants, e�t pu affirmer � James Burbank que Texar ne se trouvait pas avec eux. Pour le rencontrer, il e�t fallu venir � la crique Marino, que le tunnel mettait en communication avec Castle-House. Dans le cas o� l'habitation e�t �t� forc�e, c'est par l� que ses derniers d�fenseurs auraient essay� de battre en retraite. Texar connaissait l'existence de ce tunnel. Aussi, montant une embarcation de Jacksonville, qu'une autre embarcation suivait avec Squamb� et deux de ses esclaves, �tait-il venu surveiller cet endroit, tout indiqu� pour la fuite de James Burbank. Il ne s'�tait pas tromp�. Il le comprit bien, lorsqu'il vit un des canots de Camdless-Bay stationner derri�re les roseaux de la crique. Les Noirs qui le gardaient furent surpris, attaqu�s, �gorg�s. Il n'y eut plus qu'� attendre. Bient�t Zermah se pr�senta, accompagn�e de la petite fille. Aux cris que la m�tisse fit entendre, l'Espagnol, craignant qu'on ne v�nt � son secours, la fit aussit�t jeter dans les bras de Squamb�. Et, lorsque Mme_ _Burbank et Miss Alice parurent sur la berge, ce ne fut qu'au moment o� la m�tisse �tait emport�e au milieu du fleuve dans l'embarcation de l'Indien. On sait le reste. Toutefois, le rapt accompli, Texar n'avait pas jug� � propos de rejoindre Squamb�. Cet homme, qui lui �tait enti�rement d�vou�, savait en quel imp�n�trable repaire Zermah et la petite Dy devaient �tre conduites. Aussi l'Espagnol, � l'instant o� les trois coups de canon rappelaient les assaillants pr�ts � forcer Castle-House, avait-il disparu en coupant obliquement le cours du Saint-John. O� alla-t-il? on ne sait. En tout cas, il ne rentra pas � Jacksonville pendant cette nuit du 3 au 4 mars. On ne l'y revit que vingt-quatre heures apr�s. Que devint-il pendant cette absence inexplicable -- qu'il ne se donna m�me pas la peine d'expliquer? Nul n'e�t pu le dire. C'�tait de nature, cependant, � le compromettre, quand il serait accus� d'avoir pris part � l'enl�vement de Dy et de Zermah. La co�ncidence entre cet enl�vement et sa disparition ne pouvait que tourner contre lui. Quoi qu'il en soit, il ne revint � Jacksonville que dans la matin�e du 5, afin de prendre les mesures n�cessaires � la d�fense des sudistes, -- assez � temps, on l'a vu, pour tendre un pi�ge � Gilbert Burbank et pr�sider le Comit� qui allait condamner � mort le jeune officier. Ce qui est certain, c'est que Texar n'�tait point � bord de cette embarcation, conduite par Squamb�, entra�n�e dans l'ombre par la mar�e montante, en amont de Camdless-Bay. Zermah, comprenant que ses cris ne pouvaient plus �tre entendus des rives d�sertes du Saint-John, s'�tait tue. Assise � l'arri�re, elle serrait Dy dans ses bras. La petite fille, �pouvant�e, ne laissait pas �chapper une seule plainte. Elle se pressait contre la poitrine de la m�tisse, elle se cachait dans les plis de sa mante. Une ou deux fois, seulement, quelques mots entrouvrirent

ses l�vres: �Maman!... maman!... Bonne Zermah!... J'ai peur!... J'ai peur!... Je veux revoir maman!... -- Oui... ma ch�rie!... r�pondit Zermah. Nous allons la revoir!... Ne crains rien!... Je suis pr�s de toi!� Au m�me moment, Mme Burbank, affol�e, remontait la berge droite du fleuve, cherchant en vain � suivre l'embarcation qui emportait sa fille vers l'autre rive. L'obscurit� �tait profonde alors. Les incendies, allum�s sur le domaine, commen�aient � s'�teindre avec le fracas des d�tonations. De ces fum�es accumul�es vers le nord, il ne sortait plus que de rares pouss�es de flammes que la surface du fleuve r�verb�rait comme un rapide �clair. Puis, tout devint silencieux et sombre. L'embarcation suivait le chenal du fleuve, dont on ne pouvait m�me plus voir les bords. Elle n'e�t pas �t� plus isol�e, plus seule, en pleine mer. Vers quelle crique se dirigeait l'embarcation dont Squamb� tenait la barre? C'est ce qu'il importait de savoir avant tout. Interroger l'Indien e�t �t� inutile. Aussi Zermah cherchait-elle � s'orienter -- chose difficile dans ces profondes t�n�bres, tant que Squamb� n'abandonnerait pas le milieu du Saint-John. Le flot montait, et, sous la pagaie des deux Noirs, on gagnait rapidement vers le sud. Pourtant, combien il e�t �t� n�cessaire que Zermah laiss�t une trace de son passage, afin de faciliter les recherches de son ma�tre! Or, sur ce fleuve, c'�tait impossible. � terre, un lambeau de sa mante, abandonn� � quelque buisson, aurait pu devenir le premier jalon d'une piste, qui, une fois reconnue, serait suivie jusqu'au bout. Mais � quoi e�t servi de livrer au courant un objet appartenant � la petite fille ou � elle? Pouvait-on esp�rer que le hasard le ferait arriver entre les mains de James Burbank? Il fallait y renoncer, et se borner � reconna�tre en quel point du Saint-John l'embarcation viendrait atterrir. Une heure s'�coula dans ces conditions. Squamb� n'avait pas prononc� une parole. Les deux Noirs pagayaient silencieusement. Aucune lumi�re n'apparaissait sur les berges, ni dans les maisons ni sous les arbres, dont la masse se dessinait confus�ment dans l'ombre. En m�me temps que Zermah regardait � droite, � gauche, pr�te � saisir le moindre indice, elle songeait seulement aux dangers que courait la petite fille. De ceux qui pouvaient la menacer personnellement, elle ne se pr�occupait m�me pas. Toutes ses craintes se concentraient sur cette enfant. C'�tait bien Texar qui l'avait fait enlever. � ce sujet, pas de doute possible. Elle avait reconnu l'Espagnol, qui s'�tait post� � la crique Marino, soit qu'il e�t l'intention de p�n�trer dans Castle-House en franchissant le tunnel, soit qu'il attend�t ses d�fenseurs au moment o� ils tenteraient de s'�chapper par cette issue. Si Texar se fut moins press� d'agir, Mme_ _Burbank et Alice Stannard, comme Dy et Zermah, eussent �t� maintenant en son pouvoir. S'il n'avait

pas dirig� en personne les hommes de la milice et la bande des pillards, c'est qu'il se croyait plus certain d'atteindre la famille Burbank � la crique Marino. En tout cas, Texar ne pourrait pas nier qu'il e�t directement pris part au rapt. Zermah avait jet�, cri� son nom. Mme Burbank et Miss Alice devaient l'avoir entendu. Plus tard, lorsque l'heure de la justice serait venue, quand l'Espagnol aurait � r�pondre de ses crimes, il n'aurait pas la ressource, cette fois, d'invoquer un de ces inexplicables alibis qui ne lui avaient que trop r�ussi jusqu'alors. � pr�sent, quel sort r�servait-il � ses deux victimes? Allait-il les rel�guer dans les mar�cageuses Everglades, au del� des sources du Saint-John? Se d�ferait-il de Zermah comme d'un t�moin dangereux, dont la d�position pourrait l'accabler un jour? C'est ce que se demandait la m�tisse. Elle e�t volontiers fait le sacrifice de sa vie pour sauver l'enfant enlev�e avec elle. Mais, elle morte, que deviendrait Dy entre les mains de Texar et de ses compagnons? Cette pens�e la torturait, et alors elle pressait plus fortement la petite fille sur sa poitrine, comme si Squamb� e�t manifest� l'intention de la lui arracher. En ce moment, Zermah put constater que l'embarcation se rapprochait de la rive gauche du fleuve. Cela pouvait-il lui servir d'indice? Non, car elle ignorait que l'Espagnol demeur�t au fond de la Crique-Noire, dans un des �lots de cette lagune, comme l'ignoraient m�me les partisans de Texar, puisque personne n'avait jamais �t� re�u au blockhaus qu'il occupait avec Squamb� et ses Noirs. C'�tait l�, en effet, que l'Indien allait d�poser Dy et Zermah. Dans les profondeurs de cette r�gion myst�rieuse, elles seraient � l'abri de toutes recherches. La crique �tait, pour ainsi dire, imp�n�trable � qui ne connaissait pas l'orientation de ses passes, la disposition de ses �lots. Elle offrait mille retraites o� des prisonniers pouvaient �tre si bien cach�s qu'il serait impossible d'en reconna�tre les traces. Au cas o� James Burbank essaierait d'explorer cet inextricable fouillis, il serait temps de transporter la m�tisse et l'enfant jusqu'au sud de la p�ninsule. Alors s'�vanouirait toute chance de les retrouver au milieu de ces vastes espaces que les pionniers floridiens fr�quentaient � peine, et dont quelques bandes d'Indiens parcourent seules les plaines insalubres. Les quarante-cinq milles, qui s�parent Camdless-Bay de la CriqueNoire, furent rapidement franchis. Vers onze heures, l'embarcation d�passait le coude que fait le Saint-John � deux cents yards en aval. Il ne s'agissait plus que de reconna�tre l'entr�e de la lagune. Manoeuvre embarrassante � travers cette obscurit� profonde dont s'enveloppait la rive gauche du fleuve. Aussi, quelque habitude que Squamb� e�t de ces parages, ne laissa-t-il pas d'h�siter, lorsqu'il fallut donner un coup de barre pour obliquer � travers le courant. Sans doute, l'op�ration e�t �t� plus ais�e, si l'embarcation avait pu longer cette rive qui se creuse en une infinit� de petites anses, h�riss�es de roseaux ou d'herbes aquatiques. Mais l'Indien craignait de s'�chouer. Or, comme le jusant ne devait pas tarder � ramener les eaux du Saint-John vers

son embouchure, il se serait trouv� g�n� en cas d'�chouage. Forc� d'attendre la mar�e suivante, c'est-�-dire pr�s de onze heures, comment aurait-il pu �viter d'�tre aper�u, lorsqu'il ferait grand jour? Le plus ordinairement, de nombreuses embarcations parcouraient le fleuve. Les �v�nements actuels provoquaient m�me un incessant �change de correspondances entre Jacksonville et Saint-Augustine. Indubitablement, s'ils n'avaient pas p�ri dans l'attaque de Castle-House, les membres de la famille Burbank entreprendraient d�s le lendemain les plus actives recherches. Squamb�, engrav� au pied d'une des berges, ne pourrait �chapper aux poursuites dont il serait l'objet. La situation deviendrait tr�s p�rilleuse. Pour toutes ces raisons, il voulut rester dans le chenal du Saint-John. Et m�me, s'il le fallait, il mouillerait au milieu du courant. Puis, au petit jour, il se h�terait de reconna�tre les passes de la Crique-Noire, � travers lesquelles il serait impossible de le suivre. Cependant, l'embarcation continuait � remonter avec le flux. Par le temps �coul�, Squamb� estimait qu'il ne devait pas encore �tre � la hauteur de la lagune. Il cherchait donc � s'�lever davantage, quand un bruit peu �loign� se fit entendre. C'�tait un sourd battement de roues qui se propageait � la surface du fleuve. Presque aussit�t, au coude de la rive gauche, apparut une masse en mouvement. Un steam-boat s'avan�ait sous petite vapeur, lan�ant dans l'ombre le feu blanc de son fanal. En moins d'une minute, il devait �tre arriv� sur l'embarcation. D'un geste, Squamb� arr�ta la pagaie des deux Noirs, et, d'un coup de barre, il piqua vers la rive droite, autant pour ne pas se trouver sur le passage du steam-boat que pour �viter d'�tre aper�u. Mais l'embarcation avait �t� signal�e par les vigies du bord. Elle fut h�l�e avec ordre d'accoster. Squamb� laissa �chapper un formidable juron. Toutefois, ne pouvant se soustraire par la fuite � l'invitation qui lui avait �t� faite en termes formels, il dut ob�ir. Un instant apr�s, il rangeait le flanc droit du steam-boat, qui avait stopp� pour l'attendre. Zermah se releva aussit�t. Dans ces conditions, elle venait d'entrevoir une chance de salut. Ne pouvait-elle appeler, se faire conna�tre, demander du secours, �chapper � Squamb�? L'Indien se dressa pr�s d'elle. Il tenait un large bowie-knife d'une main. De l'autre, il avait saisi la petite fille que Zermah essayait en vain de lui arracher. �Un cri, dit-il, et je la tue!� S'il n'y avait eu que sa vie � sacrifier, Zermah n'e�t pas h�sit�. Comme c'�tait l'enfant que mena�ait le couteau de l'Indien, elle garda le silence. Du pont du steam-boat, d'ailleurs, on ne pouvait rien voir de ce qui se passait dans l'embarcation.

Le steam-boat venait de Picolata, o� il avait embarqu� un d�tachement de la milice � destination de Jacksonville, afin de renforcer les troupes sudistes qui devaient emp�cher l'occupation du fleuve. Un officier, se penchant alors en dehors de la passerelle, interpella l'Indien. Voici les paroles qui furent �chang�es entre eux: �O� allez-vous? -- � Picolata.� Zermah retint ce nom, tout en se disant que Squamb� avait int�r�t � ne point faire conna�tre sa destination v�ritable. �D'o� venez-vous? -- De Jacksonville. -- Y a-t-il du nouveau? -- Non. -- Rien de la flottille de Dupont? -- Rien. -- On n'en a pas eu de nouvelles depuis l'attaque de Fernandina et du fort Clinch? -- Non. -- Pas une canonni�re n'a donn� dans les passes du Saint-John? -- Pas une. -- D'o� viennent ces lueurs que nous avons entrevues, ces d�tonations qui se sont fait entendre dans le Nord, pendant que nous �tions mouill�s, en attendant le flot? -- C'est une attaque qui a �t� faite, cette nuit, contre la plantation de Camdless-Bay. -- Par les nordistes?... -- Non!... Par la milice de Jacksonville. Le propri�taire avait voulu r�sister aux ordres du Comit�... -- Bien!... Bien!... Il s'agit de ce James Burbank... un enrag� abolitionniste!... -- Pr�cis�ment. -- Et qu'en est-il r�sult�? -- Je ne sais... Je n'ai vu cela qu'en passant... Il m'a sembl�

que tout �tait en flammes!� En cet instant, un faible cri s'�chappa des l�vres de l'enfant... Zermah lui mit la main sur la bouche, au moment o� les doigts de l'Indien s'approchaient de son cou. L'officier, juch� sur la passerelle du steam-boat, n'avait rien entendu. �Est-ce que Camdless-Bay a �t� attaqu�e � coups de canon? demandat-il. -- Je ne le pense pas. -- Pourquoi donc ces trois d�tonations que nous avons entendues et qui semblaient venir du c�t� de Jacksonville? -- Je ne puis le dire. -- Ainsi, le Saint-John est libre encore depuis Picolata jusqu'� son embouchure? -- Enti�rement libre, et vous pouvez le descendre sans avoir rien � craindre des canonni�res. -- C'est bon. -- Au large!� Un ordre fut envoy� � la machine, et le steam-boat allait se remettre en marche. �Un renseignement? demanda Squamb� � l'officier. -- Lequel? -- La nuit est tr�s noire... Je ne m'y reconnais gu�re... Pouvezvous me dire o� je suis? -- � la hauteur de la Crique-Noire. -- Merci.� Les aubes battirent la surface du fleuve, apr�s que l'embarcation se fut �cart�e de quelques brasses. Le steam-boat s'effa�a peu � peu dans la nuit, laissant derri�re lui une eau profond�ment troubl�e par le choc de ses roues puissantes. Squamb�, maintenant seul au milieu du fleuve, se rassit � l'arri�re du canot et donna l'ordre de pagayer. Il connaissait sa position, et, revenant sur tribord, il se lan�a vers l'�chancrure au fond de laquelle s'ouvrait la Crique-Noire. Que ce f�t en ce lieu d'un si difficile acc�s que l'Indien allait se r�fugier, Zermah n'en pouvait plus douter, et peu importait qu'elle en f�t instruite. Comment e�t-elle pu le faire savoir � son ma�tre, et comment organiser des recherches au milieu de cet imp�n�trable labyrinthe? Au del� de la crique, d'ailleurs, les for�ts du comt� de Duval n'offraient-elles pas toutes facilit�s de d�jouer les poursuites, dans le cas o� James Burbank et les siens fussent parvenus � se jeter � travers la lagune? Il en �tait encore de cette partie occidentale de la Floride comme d'un pays perdu, sur lequel il e�t �t� presque impossible de relever une piste. En outre, il n'�tait pas prudent de s'y aventurer. Les

S�minoles, errant sur ces territoires forestiers ou mar�cageux, ne laissaient pas d'�tre redoutables. Ils pillaient volontiers les voyageurs qui tombaient entre leurs mains et les massacraient, lorsque ceux-ci essayaient de se d�fendre. Une affaire singuli�re, dont on avait beaucoup parl�, s'�tait m�me pass�e derni�rement dans la partie sup�rieure du comt�, un peu au nord-ouest de Jacksonville. Une douzaine de Floridiens, qui se rendaient au littoral sur le golfe du Mexique, avaient �t� surpris par une tribu de S�minoles. S'ils ne furent pas mis � mort jusqu'au dernier, c'est qu'ils ne firent aucune r�sistance, et d'ailleurs � dix contre un, c'e�t �t� inutile. Ces braves gens furent donc consciencieusement fouill�s et vol�s de tout ce qu'ils poss�daient, m�me de leurs habits. De plus, sous menace de mort, d�fense leur fut faite de jamais repara�tre sur ces territoires dont les Indiens revendiquent encore l'enti�re propri�t�. Et, pour les reconna�tre, dans le cas o� ils enfreindraient cet ordre, le chef de la bande employa un proc�d� tr�s simple. Il les fit tatouer au bras d'un signe bizarre, d'une marque faite avec le suc d'une plante tinctoriale au moyen d'une pointe d'aiguille, et qui ne pouvait plus s'effacer. Puis, les Floridiens furent renvoy�s, sans autre mauvais traitement. Ils ne rentr�rent dans les plantations du nord qu'en assez piteux �tat, - poin�onn�s, pour ainsi dire, aux armes de la tribu indienne et peu d�sireux, on le comprend, de retomber entre les mains de ces S�minoles, qui, cette fois, les massacreraient sans piti� pour faire honneur � leur signature. En tout autre temps, les milices du comt� de Duval n'eussent pas laiss� impuni un tel attentat. Elles se seraient jet�es � la poursuite des Indiens. Mais, � cette �poque, il y avait autre chose � faire que de recommencer une exp�dition contre ces nomades. La crainte de voir le pays envahi par les troupes f�d�rales dominait tout. Ce qui importait, c'�tait d'emp�cher qu'elles devinssent ma�tresses du Saint-John, et, avec lui, des r�gions qu'il arrose. Or, on ne pouvait rien distraire des forces sudistes, dispos�es depuis Jacksonville jusqu'� la fronti�re g�orgienne. Il serait temps, plus tard, de se mettre en campagne contre les S�minoles, enhardis par la guerre civile au point qu'ils se hasardaient sur ces territoires du nord, dont on croyait les avoir pour jamais chass�s. On ne se contenterait plus alors de les refouler dans les marais des Everglades, on tenterait de les d�truire jusqu'au dernier. En attendant, il �tait dangereux de s'aventurer sur les territoires situ�s dans l'ouest de la Floride, et, si jamais James Burbank devait porter de ce c�t� ses recherches, ce serait un nouveau danger ajout� � tous ceux que comportait une exp�dition de ce genre. Cependant l'embarcation avait ralli� la rive gauche du fleuve. Squamb�, se sachant � la hauteur de la Crique-Noire qui donne acc�s aux eaux du Saint-John, ne craignait plus de s'�chouer sur quelque haut-fond.

Aussi, cinq minutes apr�s, l'embarcation s'�tait-elle engag�e sous le sombre d�me des arbres, au milieu d'une obscurit� plus profonde qu'elle ne l'�tait � la surface du fleuve. Quelque habitude qu'e�t Squamb� de se diriger � travers les lacets de cette lagune, il n'aurait pu y r�ussir dans ces conditions. Mais, ne pouvant plus �tre aper�u, pourquoi se serait-il interdit d'�clairer sa route? Une branche r�sineuse fut coup�e � un arbre des berges, puis allum�e � l'avant de l'embarcation. Sa lueur fuligineuse devait suffire � l'oeil exerc� de l'Indien pour reconna�tre les passes. Pendant une demi-heure environ, il s'enfon�a � travers les m�andres de la crique, et il arriva enfin � l'�lot du blockhaus. Zermah dut d�barquer alors. Accabl�e de fatigue, la petite fille dormait entre ses bras. Elle ne se r�veilla pas, m�me quand la m�tisse franchit la poterne du fortin et qu'elle eut �t� enferm�e dans une des chambres attenant au r�duit central. Dy, envelopp�e d'une couverture qui tra�nait dans un coin, fut couch�e sur une sorte de grabat. Zermah veilla pr�s d'elle. II Singuli�re op�ration Le lendemain, 3 mars, � huit heures du matin, Squamb� entra dans la chambre o� Zermah avait pass� la nuit. Il apportait quelque nourriture, -- du pain, un morceau de venaison froide, des fruits, un broc de bi�re assez forte, une cruche d'eau, et aussi diff�rents ustensiles de table. En m�me temps, un des Noirs pla�ait dans un coin un vieux meuble, pour servir de toilette et de commode, avec un peu de linge, draps, serviettes, et autres menus objets, dont la m�tisse pourrait faire usage pour la petite fille et pour elle-m�me. Dy dormait encore. D'un geste, Zermah avait suppli�, Squamb� de ne point la r�veiller. Lorsque le Noir fut sorti, Zermah, s'adressant � l'Indien, dit � voix basse: �Que veut-on faire de nous? -- Je ne sais, r�pondit Squamb�. -- Quels ordres avez-vous re�us de Texar? -- Qu'ils soient venus de Texar ou de tout autre, r�pliqua l'Indien, les voici, et vous ferez bien de vous y conformer. Tant que vous serez ici, cette chambre sera la v�tre, et vous serez renferm�e durant la nuit dans le r�duit du fortin. -- Et le jour?... -- Vous pourrez aller et venir � l'int�rieur de l'enclos. -- Tant que nous serons ici?... r�pondit Zermah. Puis-je savoir o� nous sommes?

-- L� o� j'avais ordre de vous conduire. -- Et nous y resterons?... -- J'ai dit ce que j'avais � dire, r�pliqua l'Indien. Inutile maintenant de me parler. Je ne r�pondrai plus.� Et Squamb�, qui devait effectivement s'en tenir � ce court �change de paroles, quitta la chambre, laissant la m�tisse seule aupr�s de l'enfant. Zermah regarda la petite fille. Quelques larmes lui vinrent aux yeux, larmes qu'elle essuya aussit�t. � son r�veil, il ne fallait pas que Dy s'aper��t qu'elle e�t pleur�. Il importait que l'enfant s'accoutum�t peu � peu � sa nouvelle situation -- tr�s menac�e, peut-�tre, car on pouvait s'attendre � tout de la part de l'Espagnol. Zermah r�fl�chissait � ce qui s'�tait pass� depuis la veille. Elle avait bien vu Mme Burbank et Miss Alice remonter la rive, pendant que l'embarcation s'en �loignait. Leurs appels d�sesp�r�s, leurs cris d�chirants, �taient arriv�s jusqu'� elles. Mais, avaientelles pu regagner Castle-House, reprendre le tunnel, p�n�trer dans l'habitation assi�g�e, faire conna�tre � James Burbank et � ses compagnons quel nouveau malheur venait de les frapper? Ne pouvaient-elles avoir �t� prises par les gens de l'Espagnol, entra�n�es loin de Camdless-Bay, tu�es, peut-�tre? S'il en �tait ainsi, James Burbank ignorerait que la petite fille e�t �t� enlev�e avec Zermah. Il croirait que sa femme, Miss Alice, l'enfant, la m�tisse, avaient pu s'embarquer � la crique Marino, atteindre le refuge du Roc-des-C�dres, o� elles devaient �tre en s�ret�. Il ne ferait alors aucune recherche imm�diate pour les retrouver!... Et, en admettant que Mme Burbank et Miss Alice eussent pu rentrer � Castle-House, que James Burbank f�t instruit de tout, n'�tait-il pas � craindre que l'habitation e�t �t� envahie par les assaillants, pill�e, incendi�e, d�truite? Dans ce cas, qu'�taient devenus ses d�fenseurs? Prisonniers ou morts dans la lutte, Zermah ne pouvait plus attendre aucune assistance de leur part. Quand m�me les nordistes seraient devenus ma�tres du Saint-John, elle �tait perdue. Gilbert Burbank ni Mars n'apprendraient, l'un que sa soeur, l'autre que sa femme, �taient gard�es dans cet �lot de la Crique-Noire! Eh bien, si cela �tait, si Zermah ne devait plus compter que sur elle, son �nergie ne l'abandonnerait pas. Elle ferait tout pour sauver cette enfant, qui n'avait peut-�tre plus qu'elle au monde. Sa vie se concentrerait sur cette id�e: fuir! Pas une heure ne s'�coulerait sans qu'elle s'occup�t d'en pr�parer les moyens. Et pourtant, �tait-il possible de sortir du fortin, surveill� par Squamb� et ses compagnons, d'�chapper aux deux f�roces limiers qui r�daient autour de l'enclos, de fuir cet �lot perdu dans les mille d�tours de la lagune? Oui, on le pouvait, mais � la condition d'y �tre secr�tement aid� par un des esclaves de l'Espagnol, qui conn�t parfaitement les passes de la Crique-Noire. Pourquoi l'app�t d'une forte r�compense ne d�ciderait-il pas l'un de ces

hommes � seconder Zermah dans cette �vasion?... C'est � cela qu'allaient tendre tous les efforts de la m�tisse. Cependant la petite Dy venait de se r�veiller. Le premier mot qu'elle pronon�a fut pour appeler sa m�re. Ses regards se port�rent ensuite autour de la chambre. Le souvenir des �v�nements de la veille lui revint. Elle aper�ut la m�tisse et accourut pr�s d'elle. �Bonne Zermah!... Bonne Zermah!... murmurait la petite fille. J'ai peur... j'ai peur!... -- Il ne faut pas avoir peur, ma ch�rie! -- O� est maman?... -- Elle viendra... bient�t!... Nous avons �t� oblig�es de nous sauver... tu sais bien!... Nous sommes � l'abri maintenant!... Ici, il n'y a plus rien � craindre!... D�s qu'on aura secouru M. Burbank, il se h�tera de nous rejoindre!...� Dy regardait Zermah comme pour lui dire: �Est-ce bien vrai? -- Oui! r�pondit Zermah qui voulait � tout prix rassurer l'enfant. Oui! M. Burbank nous a dit de l'attendre ici!... -- Mais ces hommes qui nous ont emport�es dans leur bateau?... reprit la petite fille. -- Ce sont les serviteurs de M. Harvey, ma ch�rie!... Tu sais, M. Harvey, l'ami de ton papa, qui demeure � Jacksonville!... Nous sommes dans son cottage de Hampton-Red! -- Et maman, et Alice, qui �taient avec nous, pourquoi ne sontelles pas ici?... -- M. Burbank les a rappel�es au moment o� elles allaient s'embarquer... souviens-toi bien!... D�s que ces mauvaises gens auront �t� chass�es de Camdless-Bay, on viendra nous chercher!... Voyons!... Ne pleure pas!... N'aie plus peur, ma ch�rie, m�me si nous restons ici pendant quelques jours!... Nous y sommes bien cach�es, va!... Et, maintenant, viens que je fasse ta petite toilette!� Dy ne cessait de regarder obstin�ment Zermah, et, quoique la m�tisse e�t dit cela, un gros soupir s'�chappa de ses l�vres. Elle n'avait pu, comme d'habitude, sourire � son r�veil. Il importait donc, avant tout, de l'occuper, de la distraire. C'est � quoi Zermah s'appliqua, avec la plus tendre sollicitude. Elle lui fit sa toilette avec autant de soin que si l'enfant e�t �t� dans sa jolie chambre de Castle-House, en m�me temps qu'elle essayait de l'amuser par ses histoires. Puis Dy mangea un peu, et Zermah partagea ce premier d�jeuner avec elle. �Maintenant, ma ch�rie, si tu le veux, nous allons faire un tour

au-dehors... dans l'enclos... -- Est-ce que c'est bien beau, le cottage de M. Harvey? demanda l'enfant. -- Beau?... Non!... r�pondit Zermah. C'est, je crois, une vieille bicoque! Pourtant, il y a des arbres, des cours d'eau, de quoi nous promener enfin!... Nous n'y resterons que quelques jours, d'ailleurs, et, si tu ne t'y es pas trop ennuy�e, si tu as �t� bien sage, ta maman sera contente! -- Oui, bonne Zermah... oui!...� r�pondit la petite fille. La porte de la chambre n'�tait point ferm�e � clef. Zermah prit la main de l'enfant, et toutes deux sortirent. Elles se trouv�rent d'abord dans le r�duit central, qui �tait sombre. Un instant apr�s, elles se promenaient en pleine lumi�re; � l'abri du feuillage des grands arbres que per�aient les rayons du soleil. L'enclos n'�tait pas vaste -- un acre environ, dont le blockhaus occupait la plus grande portion. La palissade qui l'entourait ne permit pas � Zermah d'aller reconna�tre la disposition de l'�lot au milieu de cette lagune. Tout ce qu'elle put observer � travers la vieille poterne, c'est qu'un assez large canal, aux eaux troubles, le s�parait des �lots voisins. Une femme et un enfant ne pourraient donc que tr�s difficilement s'en �chapper. Au cas m�me o� Zermah e�t pu s'emparer d'une embarcation, comment f�t-elle sortie de ces interminables d�tours? Ce qu'elle ignorait aussi, c'est que Texar et Squamb� en connaissaient seuls les passes. Les Noirs, au service de l'Espagnol, ne quittaient pas le fortin. Ils n'en �taient jamais sortis. Ils ne savaient m�me pas o� les gardait leur ma�tre. Pour retrouver la rive du Saint-John, comme pour atteindre les marais qui confinent � la crique dans l'ouest, il e�t fallu se fier au hasard. Or, s'en remettre � lui, n'�taitce pas courir � une perte certaine? D'ailleurs, pendant les jours suivants, Zermah, se rendant compte de la situation, vit bien qu'elle n'aurait probablement aucune aide � esp�rer des esclaves de Texar. C'�taient pour la plupart des N�gres � demi-abrutis, d'aspect peu rassurant. Si l'Espagnol ne les tenait pas � la cha�ne, ils n'en �taient pas plus libres pour cela. Suffisamment nourris des produits de l'�lot, adonn�s aux liqueurs fortes dont Squamb� ne leur m�nageait pas trop parcimonieusement la ration, plus sp�cialement destin�s � la garde du blockhaus et � sa d�fense le cas �ch�ant, ils n'auraient eu aucun int�r�t � changer cette existence pour une autre. La question de l'esclavage, qui se d�battait � quelques milles de la Crique-Noire, n'�tait pas pour les passionner. Recouvrer leur libert�? � quoi bon, et qu'en eussent-ils fait? Texar leur assurait l'existence. Squamb� ne les maltraitait point, bien qu'il f�t homme � casser la t�te au premier qui s'aviserait de la relever. Ils n'y songeaient m�me pas. C'�taient des brutes, inf�rieures aux deux limiers qui r�daient autour du fortin. Il n'y a aucune exag�ration, en effet, � dire que ces animaux les d�passaient en intelligence. Ils connaissaient, eux, tout l'ensemble de la crique. Ils en traversaient � la nage les passes multiples. Ils couraient d'un �lot � un autre, servis par un instinct merveilleux qui les emp�chait de s'�garer. Leurs

aboiements retentissaient parfois jusque sur la rive gauche du fleuve, et, d'eux-m�mes, ils rentraient au blockhaus d�s la tomb�e de la nuit. Nulle embarcation n'aurait pu p�n�trer dans la CriqueNoire, sans �tre imm�diatement signal�e par ces gardiens redoutables. Sauf Squamb� et Texar, personne n'aurait pu quitter le fortin, sans risquer d'�tre d�vor� par ces sauvages descendants des chiens cara�bes. Lorsque Zermah eut observ� comment la surveillance s'exer�ait autour de l'enclos, quand elle vit qu'elle ne devait attendre aucun secours de ceux qui la gardaient, toute autre, moins courageuse qu'elle, moins �nergique, e�t d�sesp�r�. Il n'en fut rien. Ou les secours lui arriveraient du dehors, et, dans ce cas, ils ne pouvaient venir que de James Burbank, s'il �tait libre d'agir, ou de Mars, si le m�tis apprenait dans quelles conditions sa femme avait disparu. � leur d�faut, elle ne devait compter que sur elle-m�me pour le salut de la petite-fille. Elle ne faillirait pas � cette t�che. Zermah, absolument isol�e au fond de cette lagune, ne se voyait entour�e que de figures farouches. Toutefois, elle crut remarquer qu'un des Noirs, jeune encore, la regardait avec quelque commis�ration. Y avait-il l� un espoir? Pourrait-elle se confier � lui, lui indiquer la situation de Camdless-Bay, l'engager � s'�chapper pour se rendre � Castle-House? C'�tait douteux. D'ailleurs, Squamb� surprit sans doute ces marques d'int�r�t de la part de l'esclave, car celui-ci fut tenu � l'�cart. Zermah ne le rencontra plus pendant ses promenades � travers l'enclos. Plusieurs jours se pass�rent sans amener aucun changement dans la situation. Du matin au soir, Zermah et Dy avaient toute libert� d'aller et venir. La nuit, bien que Squamb� ne les enferm�t pas dans leur chambre, elles n'auraient pu quitter le r�duit central. L'Indien ne leur parlait jamais. Aussi Zermah avait-elle d� renoncer � l'interroger. Pas un seul instant il ne quittait l'�lot. On sentait que sa surveillance s'exer�ait � toute heure. Les soins de Zermah se report�rent donc sur l'enfant, qui demandait instamment � revoir sa m�re. �Elle viendra!... lui r�pondait Zermah. J'ai eu de ses nouvelles!... Ton p�re doit venir aussi, ma ch�rie; avec Miss Alice...� Et, quand elle avait ainsi r�pondu, la pauvre cr�ature ne savait plus qu'imaginer. Alors elle s'ing�niait � distraire la petite fille, qui montrait plus de raison que n'en comportait son �ge. Le 4, le 5, le 6 mars s'�taient �coul�s, cependant. Bien que Zermah e�t cherch� � entendre si quelque d�tonation lointaine n'annon�ait pas la pr�sence de la flottille f�d�rale sur les eaux du Saint-John, aucun bruit n'�tait arriv� jusqu'� elle. Tout �tait silence au milieu de la Crique-Noire. Il fallait en conclure que la Floride n'appartenait pas encore aux soldats de l'Union. Cela inqui�tait la m�tisse au plus haut point. � d�faut de James Burbank et des siens, pour le cas o� ils auraient �t� mis dans l'impossibilit� d'agir, ne pouvait-elle au moins attendre l'intervention de Gilbert et de Mars? Si leurs canonni�res eussent �t� ma�tresses du fleuve, ils en auraient fouill� les rives, ils

auraient su arriver jusqu'� l'�lot. N'importe qui, du personnel de Camdless-Bay, les e�t instruits de ce qui s'�tait pass�. Et rien n'indiquait un combat sur les eaux du fleuve. Ce qui �tait singulier, aussi, c'est que l'Espagnol ne s'�tait pas encore montr� une seule fois au fortin, ni de jour ni de nuit. Du moins, Zermah n'avait rien observ� qui f�t de nature � le faire supposer. Pourtant, � peine dormait-elle, et ces longues heures d'insomnie, elle les passait � �couter -- inutilement jusqu'alors. D'ailleurs, qu'aurait-elle pu faire, si Texar f�t venu � la Crique-Noire, s'il l'e�t fait compara�tre devant lui? Est-ce qu'il aurait �cout� ses supplications ou ses menaces? La pr�sence de l'Espagnol n'�tait-elle pas plus � craindre que son absence? Or, pour la milli�me fois, Zermah songeait � tout cela dans la soir�e du 6 mars. Il �tait environ onze heures. La petite Dy dormait d'un sommeil assez paisible. La chambre, qui leur servait de cellule � toutes deux, �tait plong�e dans une obscurit� profonde. Aucun bruit ne se propageait au-dedans, si ce n'est parfois, le sifflement de la brise � travers les ais vermoulus du blockhaus. � ce moment, la m�tisse crut entendre marcher � l'int�rieur du r�duit. Elle supposa d'abord que ce devait �tre l'Indien qui regagnait sa chambre, situ�e en face de la sienne, apr�s avoir fait sa ronde habituelle autour de l'enclos. Zermah surprit alors quelques paroles que deux individus �changeaient. Elle s'approcha de la porte, elle pr�ta l'oreille, elle reconnut la voix de Squamb�, et presque aussit�t la voix de Texar. Un frisson la saisit. Que venait faire l'Espagnol au fortin � cette heure? S'agissait-il de quelque nouvelle machination contre la m�tisse et l'enfant? Allaient-elles �tre arrach�es de leur chambre, transport�es en quelque autre retraite plus ignor�e, plus imp�n�trable encore que cette Crique-Noire? Toutes ces suppositions se pr�sent�rent en un instant � l'esprit de Zermah... Puis, son �nergie reprenant le dessus, elle s'appuya pr�s de la porte, elle �couta. �Rien de nouveau? disait Texar. -- Rien, ma�tre, r�pliquait Squamb�. -- Et Zermah? -- J'ai refus� de r�pondre � ses demandes. -- Des tentatives ont-elles �t� faites pour arriver jusqu'� elle depuis l'affaire de Camdless-Bay? -- Oui, mais aucune n'a r�ussi.� � cette r�ponse, Zermah comprit que l'on s'�tait mis � sa recherche. Qui donc?

�Comment l'as-tu appris? demanda Texar. -- Je suis all� plusieurs fois jusqu'� la rive du Saint-John, r�pondit l'Indien, et, il y a quelques jours, j'ai observ� qu'une barque r�dait � l'ouvert de la Crique-Noire. Il est m�me arriv� que deux hommes ont d�barqu� sur l'un des �lots de la rive. -- Quels �taient ces hommes? -- James Burbank et Walter Stannard!� Zermah pouvait � peine contenir son �motion. C'�taient James Burbank et Stannard. Ainsi les d�fenseurs de Castle-House n'avaient pas tous p�ri dans l'attaque de la plantation. Et, s'ils avaient commenc� leurs recherches, c'est qu'ils connaissaient l'enl�vement de l'enfant et de la m�tisse. Et, s'ils le connaissaient, c'est que Mme_ _Burbank et Miss Alice avaient pu le leur dire. Toutes deux vivaient aussi. Toutes deux avaient pu rentrer � Castle-House, apr�s avoir entendu le dernier cri jet� par Zermah, qui appelait � son secours contre Texar. James Burbank �tait donc au courant de ce qui s'�tait pass�. Il savait le nom du mis�rable. Peut-�tre m�me soup�onnait-il quel endroit servait de retraite � ses victimes? Il saurait enfin parvenir jusqu'� elles! Cet encha�nement de faits se fit instantan�ment dans l'esprit de Zermah. Elle fut p�n�tr�e d'un espoir immense -- espoir qui s'�vanouit presque aussit�t, quand elle entendit l'Espagnol r�pondre: �Oui! Qu'ils cherchent, ils ne trouveront pas! Dans quelques jours, du reste, James Burbank ne sera plus � craindre!� Ce que signifiaient ces paroles, la m�tisse ne pouvait le comprendre. En tout cas de la part de l'homme, auquel ob�issait le Comit� de Jacksonville, ce devait �tre une redoutable menace. �Et maintenant, Squamb�, j'ai besoin de toi pour une heure, dit alors l'Espagnol. -- � vos ordres, ma�tre. -- Suis-moi!� Un instant apr�s, tous deux s'�taient retir�s dans la chambre occup�e par l'Indien. Qu'allaient-ils y faire? N'y avait-il pas l� quelque secret dont Zermah aurait � profiter? Dans sa situation, elle ne devait rien n�gliger de ce qui pourrait la servir. On le sait, la porte de la chambre de la m�tisse n'�tait point ferm�e, m�me pendant la nuit. Cette pr�caution e�t �t� inutile d'ailleurs, car le r�duit �tait clos int�rieurement, et Squamb� en gardait la clef sur lui. Il �tait donc impossible de sortir du blockhaus, et, par cons�quent, de tenter une �vasion. Ainsi Zermah put ouvrir la porte de sa chambre et s'avancer en retenant sa respiration.

L'obscurit� �tait profonde. Quelques lueurs seulement venaient de la chambre de l'Indien. Zermah s'approcha de la porte et regarda par l'interstice des ais disjoints. Or, ce qu'elle vit �tait assez singulier pour qu'il lui f�t impossible d'en comprendre la signification. Bien que la chambre ne f�t �clair�e que par un bout de chandelle r�sineuse, cette lumi�re suffisait � l'Indien, occup� alors d'un travail assez d�licat. Texar �tait assis devant lui, sa casaque de cuir retir�e, son bras gauche mis � nu, �tendu sur une petite table, sous la clart� m�me de la r�sine. Un papier, de forme bizarre, perc� de petits trous, avait �t� plac� sur la partie interne de son avant-bras. Au moyen d'une fine aiguille, Squamb� lui piquait la peau � chaque place marqu�e par les trous du papier. C'�tait une op�ration de tatouage que pratiquait l'Indien -- op�ration � laquelle il devait �tre fort expert en sa qualit� de S�minole. Et, en effet, il la faisait avec assez d'adresse et de l�g�ret� de main pour que l'�piderme f�t seulement touch� par la pointe de l'aiguille, sans que l'Espagnol �prouv�t la moindre douleur. Lorsque cela fut achev�, Squamb� enleva le papier; puis, prenant quelques feuilles d'une plante que Texar avait apport�e, il en frotta l'avant-bras de son ma�tre. Le suc de cette plante, introduit dans les piq�res d'aiguille, ne laissa pas de causer une vive d�mangeaison � l'Espagnol, qui n'�tait pas homme � se plaindre pour si peu. L'op�ration termin�e, Squamb� rapprocha la r�sine de la partie tatou�e. Un dessin rouge�tre apparut nettement alors sur la peau de l'avant-bras de Texar. Ce dessin reproduisait exactement celui que les trous d'aiguille formaient sur le papier. Le d�calque avait �t� fait avec une exactitude parfaite. C'�taient une s�rie de lignes entrecrois�es, repr�sentant une des figures symboliques des croyances s�minoles. Cette marque ne devait plus s'effacer du bras sur lequel Squamb� venait de l'imprimer. Zermah avait tout vu, et, comme il a �t� dit, sans y rien comprendre. Quel int�r�t pouvait avoir Texar � s'orner de ce tatouage? Pourquoi ce �signe particulier�, pour emprunter un mot au libell� des passeports? Voulait-il donc passer pour un Indien? Ni son teint ni le caract�re de sa personne ne l'eussent permis. Ne fallait-il pas plut�t voir une corr�lation entre cette marque et celle qui avait �t� derni�rement impos�e � ces quelques voyageurs floridiens tomb�s dans un parti de S�minoles vers le nord du comt�? Et, par l�, Texar voulait-il encore avoir la possibilit� d'�tablir un de ces inexplicables alibis dont il avait tir� si bon parti jusqu'alors? Peut-�tre, en effet, �tait-ce un de ces secrets inh�rents � sa vie priv�e et que r�v�lerait l'avenir? Autre question qui se pr�senta � l'esprit de Zermah. L'Espagnol n'�tait-il donc venu au blockhaus que pour mettre �

profit l'habilet� de Squamb� en mati�re de tatouage? Cette op�ration achev�e, allait-il quitter la Crique-Noire pour retourner dans le nord de la Floride et sans doute � Jacksonville, o� ses partisans �taient encore les ma�tres? Son intention n'�tait-elle pas plut�t de rester au blockhaus jusqu'au jour, de faire compara�tre la m�tisse devant lui, de prendre quelque nouvelle d�cision relative � ses prisonni�res? � cet �gard Zermah fut promptement rassur�e. Elle avait rapidement regagn� sa chambre, au moment o� l'Espagnol se levait pour rentrer dans le r�duit. L�, blottie contre la porte, elle �coutait les quelques paroles qui s'�changeaient entre l'Indien et son ma�tre. �Veille avec plus de soin que jamais, disait Texar. -- Oui, r�pondit Squamb�. Cependant, si nous �tions serr�s de pr�s � la Crique-Noire par James Burbank... -- James Burbank, je te le r�p�te, ne sera plus � redouter dans quelques jours. D'ailleurs, s'il le fallait, tu sais o� la m�tisse et l'enfant devraient �tre conduites... l� o� j'aurais � te rejoindre? -- Oui, ma�tre, reprit Squamb�, car il faut aussi pr�voir le cas o� Gilbert, le fils de James Burbank, et Mars, le mari de Zermah... -- Avant quarante-huit heures, ils seront en mon pouvoir, r�pondit Texar, et quand je les tiendrai...� Zermah n'entendit pas la fin de cette phrase si mena�ante pour son mari, pour Gilbert. Texar et Squamb� sortirent alors du fortin, dont la porte se referma sur eux. Quelques instants plus tard, le squif, conduit par l'Indien, quittait l'�lot, se dirigeait � travers les sombres sinuosit�s de la lagune, rejoignait une embarcation qui attendait l'Espagnol � l'ouverture de la crique sur le Saint-John. Squamb� et son ma�tre se s�par�rent alors, apr�s derni�res recommandations faites. Puis Texar, emport� par le jusant, descendit rapidement dans la direction de Jacksonville. Ce fut l� qu'il arriva au petit jour, et � temps pour mettre ses projets � ex�cution. En effet, � quelques jours de l�, Mars disparaissait sous les eaux du Saint-John et Gilbert Burbank �tait condamn� � mort. III La veille C'�tait le 11 mars, dans la matin�e, que Gilbert Burbank avait �t� jug� par le Comit� de Jacksonville. C'�tait le soir m�me que son p�re venait d'�tre mis en �tat d'arrestation par ordre dudit Comit�. C'�tait le surlendemain que le jeune officier devait �tre pass� par les armes, et, sans doute, James Burbank, accus� d'�tre

son complice, condamn� � la m�me peine, mourrait avec lui! On le sait, Texar tenait le Comit� dans sa main. Sa volont� seule y faisait loi. L'ex�cution du p�re et du fils ne serait que le pr�lude des sanglants exc�s auxquels allaient se porter les petits Blancs, soutenus par la populace, contre les nordistes de l'�tat de Floride et ceux qui partageaient leurs id�es sur la question de l'esclavage. Que de vengeances personnelles s'assouviraient ainsi sous le voile de la guerre civile! Rien que la pr�sence des troupes f�d�rales pourrait les arr�ter. Mais arriveraient-elles, et surtout arriveraient-elles avant que ces premi�res victimes eussent �t� sacrifi�es � la haine de l'Espagnol? Malheureusement, il y avait lieu d'en douter. Et, ces retards se prolongeant, on comprendra dans quelles angoisses vivaient les h�tes de Castle-House! Or, il semblait que ce projet de remonter le Saint-John e�t �t� momentan�ment abandonn� par le commandant Stevens. Les canonni�res ne faisaient aucun mouvement pour quitter leur ligne d'embossage. N'osaient-elles donc franchir la barre du fleuve, maintenant que Mars n'�tait plus l� pour les piloter � travers le chenal? Renon�aient-elles � s'emparer de Jacksonville, et, par cette prise, � garantir la s�curit� des plantations en amont du SaintJohn? Quels nouveaux faits de guerre avaient pu modifier les projets du commodore Dupont? C'�tait ce que se demandaient M. Stannard et le r�gisseur Perry pendant cette interminable journ�e du 12 mars. � cette date, en effet, suivant les nouvelles qui couraient le pays dans la partie de la Floride comprise entre le fleuve et la mer, les efforts des nordistes semblaient se concentrer principalement sur le littoral. Le commodore Dupont, montant le _Wabash, _et suivi des plus fortes canonni�res de son escadre, venait de para�tre dans la baie de Saint-Augustine. On disait m�me que les milices se pr�paraient � abandonner la ville, sans plus essayer de d�fendre le fort Marion que n'avait �t� d�fendu le fort Clinch, lors de la reddition de Fernandina. Telles furent du moins les nouvelles que le r�gisseur apporta � Castle-House dans la matin�e. On les communiqua aussit�t � M. Stannard et � Edward Carrol que sa blessure, non cicatris�e, obligeait � rester �tendu sur un des divans du hall. �Les f�d�raux � Saint-Augustine! s'�cria ce dernier. Et pourquoi ne vont-ils pas � Jacksonville? -- Peut-�tre ne veulent-ils que barrer le fleuve en aval, sans en prendre possession, r�pondit M. Perry. -- James et Gilbert sont perdus, si Jacksonville reste aux mains de Texar! dit M. Stannard. -- Ne puis-je, r�pondit Perry, aller pr�venir le commodore Dupont du danger que courent M. Burbank et son fils?

-- Il faudrait une journ�e pour atteindre Saint-Augustine, r�pondit M. Carrol, en admettant que l'on ne soit pas arr�t� par les milices qui battent en retraite! Et, avant que le commodore Dupont ait pu faire parvenir � Stevens l'ordre d'occuper Jacksonville, il se sera �coul� trop de temps! D'ailleurs, cette barre... cette barre du fleuve, si les canonni�res ne peuvent s'avancer au del�, comment sauver notre pauvre Gilbert qui doit �tre ex�cut� demain? Non!... Ce n'est pas � Saint-Augustine qu'il faut aller, c'est � Jacksonville m�me!... Ce n'est pas au commodore Dupont qu'il faut s'adresser... c'est � Texar... -- Monsieur Carrol a raison, mon p�re... et j'irai!� dit Miss Alice, qui venait d'entendre les derni�res paroles prononc�es par M. Carrol. La courageuse jeune fille �tait pr�te � tout tenter comme � tout braver pour le salut de Gilbert. La veille, en quittant Camdless-Bay, James Burbank avait surtout recommand� que sa femme ne f�t point instruite de son d�part pour Jacksonville. Il importait de lui cacher que le Comit� e�t donn� l'ordre de le mettre en �tat d'arrestation. Mme Burbank l'ignorait donc, comme elle ignorait le sort de son fils, qu'elle devait croire � bord de la flottille. Comment la malheureuse femme e�telle pu supporter ce double coup qui la frappait? Son mari au pouvoir de Texar, son fils � la veille d'�tre ex�cut�! Elle n'y e�t point surv�cu. Lorsqu'elle avait demand� � voir James Burbank, Miss Alice s'�tait content�e de r�pondre qu'il avait quitt� Castle-House, afin de reprendre les recherches relatives � Dy et � Zermah, et que son absence pourrait durer quarante-huit heures. Aussi, toute la pens�e de Mme Burbank se concentrait-elle maintenant sur son enfant disparue. C'�tait encore plus qu'elle n'en pouvait supporter dans l'�tat o� elle se trouvait. Cependant Miss Alice n'ignorait rien de ce qui mena�ait James et Gilbert Burbank. Elle savait que le jeune officier devait �tre fusill� le lendemain, que le m�me sort serait r�serv� � son p�re!... Et alors, r�solue � voir Texar, elle venait prier M. Carrol de la faire transporter de l'autre c�t� du fleuve. �Toi... Alice... � Jacksonville! s'�cria M. Stannard. -- Mon p�re... il le faut!...� L'h�sitation si naturelle de M. Stannard avait c�d� soudain devant la n�cessit� d'agir sans retard. Si Gilbert pouvait �tre sauv�, c'�tait uniquement par la d�marche que voulait tenter Miss Alice. Peut-�tre, se jetant aux genoux de Texar, parviendrait-elle � l'attendrir? Peut-�tre obtiendrait-elle un sursis � l'ex�cution? Peut-�tre enfin trouverait-elle un appui parmi ces honn�tes gens que son d�sespoir soul�verait enfin contre l'intol�rable tyrannie du Comit�? Il fallait donc aller � Jacksonville, quelque danger qu'on y p�t courir. �Perry, dit la jeune fille, voudra bien me conduire � l'habitation de M. Harvey. -- � l'instant, r�pondit le r�gisseur.

-- Non, Alice, ce sera moi qui t'accompagnerai, r�pondit M. Stannard. Oui... moi! Partons... -- Vous, Stannard?... r�pondit Edward Carrol. C'est vous exposer... On conna�t trop vos opinions... -- Qu'importe! dit M. Stannard. Je ne laisserai pas ma fille aller sans moi au milieu de ces forcen�s. Que Perry reste � CastleHouse, Edward, puisque vous ne pouvez marcher encore, car il faut pr�voir le cas o� nous serions retenus... -- Et si Mme Burbank vous demande, r�pondit Edward Carrol, si elle demande Miss Alice, que r�pondrai-je? -- Vous r�pondrez que nous avons rejoint James, que nous l'accompagnons dans ses recherches de l'autre c�t� du fleuve!... Dites m�me, s'il le faut, que nous avons d� aller � Jacksonville... enfin tout ce qu'il faudra pour rassurer Mme Burbank, mais rien qui puisse lui faire soup�onner les dangers que courent son mari et son fils... Perry, faites disposer une embarcation!� Le r�gisseur se retira aussit�t, laissant M. Stannard � ses pr�paratifs de d�part. Cependant il �tait pr�f�rable que Miss Alice ne quitt�t pas Castle-House, sans avoir appris � Mme Burbank que son p�re et elle �taient oblig�s de se rendre � Jacksonville. Au besoin, elle ne devrait pas h�siter � dire que le parti de Texar avait �t� renvers�... que les f�d�raux �taient ma�tres du cours du fleuve... que, demain, Gilbert serait � Camdless-Bay... Mais la jeune fille aurait-elle la force de ne point se troubler, sa voix ne la trahirait-elle pas, quand elle affirmerait ces faits dont la r�alisation semblait impossible maintenant? Lorsqu'elle arriva dans la chambre de la malade, Mme_ _Burbank dormait, ou plut�t �tait plong�e dans une sorte d'assoupissement douloureux, une torpeur profonde, dont Miss Alice n'eut pas le courage de la tirer. Peut-�tre cela valait-il mieux que la jeune fille f�t ainsi dispens�e de la rassurer par ses paroles. Une des femmes de l'habitation veillait pr�s du lit. Miss Alice lui recommanda de ne pas s'absenter un seul instant, et de s'adresser � M. Carrol pour r�pondre aux questions que Mme Burbank pourrait lui faire. Puis, elle se pencha sur le front de la malheureuse m�re, l'effleura de ses l�vres, et quitta la chambre, afin de rejoindre M. Stannard. D�s qu'elle l'aper�ut: �Partons, mon p�re�, dit-elle. Tous deux sortirent du hall, apr�s avoir serr� la main d'Edward Carrol. Au milieu de l'all�e de bambous qui conduit au petit port, ils rencontr�rent le r�gisseur.

�L'embarcation est pr�te, dit Perry. -- Bien, r�pondit M. Stannard. Veillez avec grand soin sur CastleHouse, mon ami. -- Ne craignez rien, monsieur Stannard. Nos Noirs regagnent peu � peu la plantation, et cela se comprend. Que feraient-ils d'une libert� pour laquelle la nature ne les a pas cr��s? Ramenez-nous M. Burbank, et il les trouvera tous � leur poste!� M. Stannard et sa fille prirent aussit�t place dans l'embarcation conduite par quatre mariniers de Camdless-Bay. La voile fut hiss�e, et, sous une petite brise d'est, on d�borda rapidement. Le pier eut bient�t disparu derri�re la pointe que la plantation profilait vers le nord-ouest. M. Stannard n'avait pas l'intention de d�barquer au port de Jacksonville, o� il e�t �t� immanquablement reconnu. Mieux valait prendre terre au fond d'une petite anse, un peu au-dessus. De l�, il serait facile d'atteindre l'habitation de M. Harvey, situ�e de ce c�t�, � l'extr�mit� du faubourg. On d�ciderait alors, et suivant les circonstances, comment les d�marches devraient �tre faites. Le fleuve �tait d�sert � cette heure. Rien en amont, par o� auraient pu venir les milices de Saint-Augustine qui se r�fugiaient dans le sud. Rien en aval. Donc aucun combat ne s'�tait engag� entre les embarcations floridiennes et les canonni�res du commandant Stevens. On ne pouvait m�me apercevoir leur ligne d'embossage, car un coude du Saint-John fermait l'horizon au-dessous de Jacksonville. Apr�s une assez rapide travers�e, favoris�e par le vent arri�re, M. Stannard et sa fille atteignirent la rive gauche. Tous deux, sans avoir �t� aper�us, purent d�barquer au fond de la crique, qui n'�tait pas surveill�e, et en quelques minutes, ils se trouv�rent dans la maison du correspondant de James Burbank. Celui-ci fut, � la fois, tr�s surpris et tr�s inquiet de les voir. Leur pr�sence n'�tait pas sans danger au milieu de cette populace, de plus en plus surexcit�e et tout � la d�votion de Texar. On savait que M. Stannard partageait les id�es anti-esclavagistes adopt�es � Camdless-Bay. Le pillage de sa propre habitation, � Jacksonville, �tait un avertissement dont il devait tenir compte. Tr�s certainement, sa personne allait courir de grands risques. Le moins qui p�t lui arriver, s'il venait � �tre reconnu, serait d'�tre incarc�r� comme complice de M. Burbank. �Il faut sauver Gilbert! ne put que r�pondre Miss Alice aux observations de M. Harvey. -- Oui, r�pondit celui-ci, il faut le tenter! Que M. Stannard ne se montre pas au-dehors!... Qu'il reste enferm� ici pendant que nous agirons! -- Me laissera-t-on entrer dans la prison? demanda la jeune fille.

-- Je ne le crois pas, Miss Alice. -- Pourrai-je arriver jusqu'� Texar? -- Nous l'essaierons. -- Vous ne voulez pas que je vous accompagne? dit M. Stannard en insistant. -- Non! Ce serait compromettre nos d�marches pr�s de Texar et de son Comit�. -- Venez donc, monsieur Harvey�, dit Miss Alice. Cependant, avant de les laisser partir, M. Stannard voulut savoir s'il s'�tait produit de nouveaux faits de guerre, dont le bruit ne serait pas venu jusqu'� Camdless-Bay. �Aucun, r�pondit M. Harvey, du moins en ce Jacksonville. La flottille f�d�rale a paru Augustine, et la ville s'est rendue. Quant mouvement n'a �t� signal�. Les canonni�res au-dessous de la barre. qui concerne dans la baie de Saintau Saint-John, nul sont toujours mouill�es

-- L'eau leur manque encore pour la franchir?... -- Oui, monsieur Stannard. Mais, aujourd'hui, nous aurons une des fortes mar�es d'�quinoxe. Il y aura haute mer vers trois heures, et peut-�tre les canonni�res pourront-elles passer... -- Passer sans pilote, maintenant que Mars n'est plus l� pour les diriger � travers le chenal! r�pondit Miss Alice, d'un ton qui indiquait qu'elle ne pouvait m�me pas se rattacher � cet espoir. Non!... C'est impossible!... Monsieur Harvey, il faut que je voie Texar, et, s'il me repousse, nous devrons tout sacrifier pour faire �vader Gilbert... -- Nous le ferons, Miss Alice. -- L'�tat des esprits ne s'est pas modifi� � Jacksonville? demanda M. Stannard. -- Non, r�pondit M. Harvey. Les coquins y sont toujours les ma�tres, et Texar les domine. Pourtant, devant les exactions et les menaces du Comit�, les honn�tes gens fr�missent d'indignation. Il ne faudrait qu'un mouvement des f�d�raux sur le fleuve pour changer cet �tat de choses. Cette populace est l�che, en somme. Si elle prenait peur, Texar et ses partisans seraient aussit�t renvers�s... J'esp�re encore que le commandant Stevens pourra remonter la barre... -- Nous n'attendrons pas, r�pondit r�solument Miss Alice, et, d'ici l�, j'aurai vu Texar!� Il fut donc convenu que M. Stannard resterait dans l'habitation, afin qu'on ne s�t rien de sa pr�sence � Jacksonville. M. Harvey �tait pr�t � aider la jeune fille dans toutes les d�marches qui

allaient �tre faites, et dont le succ�s, il faut bien le dire, n'�tait rien moins qu'assur�. Si Texar lui refusait la vie de Gilbert, si Miss Alice ne pouvait arriver jusqu'� lui, on tenterait, m�me au prix d'une fortune, de provoquer l'�vasion du jeune officier et de son p�re. Il �tait onze heures environ, lorsque Miss Alice et M. Harvey quitt�rent l'habitation pour se rendre � Court-Justice, o� le Comit�, pr�sid� par Texar, si�geait en permanence. Toujours grande agitation dans la ville. �� et l� passaient les milices, renforc�es des contingents qui �taient accourus des territoires du Sud. Dans la journ�e, on attendait celles que la reddition de Saint-Augustine laissait disponibles, soit qu'elles vinssent par le Saint-John, soit qu'elles prissent route � travers les for�ts de la rive droite pour franchir le fleuve � la hauteur de Jacksonville. Donc, la population allait et venait. Mille nouvelles circulaient, et, comme toujours, contradictoires -- ce qui provoquait un tumulte voisin du d�sordre. Il �tait facile de voir, d'ailleurs, que dans le cas o� les f�d�raux arriveraient en vue du port, il n'y aurait aucune unit� d'action dans la d�fense. La r�sistance ne serait pas s�rieuse. Si Fernandina s'�tait rendue, neuf jours avant, aux troupes de d�barquement du g�n�ral Wright, si Saint-Augustine avait accueilli l'escadre du commodore Dupont, sans m�me essayer de lui barrer le passage, on pouvait pr�voir qu'il en serait ainsi � Jacksonville. Les milices floridiennes, c�dant la place aux troupes nordistes, se retireraient dans l'int�rieur du comt�. Une seule circonstance pouvait sauver Jacksonville d'une prise de possession, prolonger les pouvoirs du Comit�, permettre � ses projets sanguinaires de s'accomplir, c'�tait que les canonni�res, pour une raison ou pour une autre -- manque d'eau ou absence de pilote --, ne pussent d�passer la barre du fleuve. Au surplus, quelques heures encore, et cette question serait r�solue. Cependant, au milieu d'une foule qui devenait de plus en plus compacte, Miss Alice et Harvey se dirigeaient vers la place principale. Comment feraient-ils pour p�n�trer dans les salles de Court-Justice? Ils ne pouvaient l'imaginer. Une fois l�, comment parviendraient-ils � voir Texar? Ils l'ignoraient. Qui sait m�me si l'Espagnol, apprenant qu'Alice Stannard demandait � para�tre devant lui, ne se d�barrasserait pas d'une demande importune, en la faisant arr�ter et d�tenir jusqu'apr�s l'ex�cution du jeune lieutenant?... Mais la jeune fille ne voulait rien voir de ces �ventualit�s. Arriver jusqu'� Texar, lui arracher la gr�ce de Gilbert, aucun danger personnel n'aurait pu la d�tourner de ce but. Lorsque M. Harvey et elle eurent atteint la place, ils y trouv�rent un concours de populace plus tumultueux encore. Des cris �branlaient l'air, des vocif�rations �clataient de toutes parts, avec ces sinistres mots, jet�s d'un groupe � l'autre: �� mort... � mort!...� M. Harvey apprit que le Comit� �tait en s�ance de justice depuis une heure. Un affreux pressentiment s'empara de lui -pressentiment qui n'allait �tre que trop justifi�! En effet, le Comit� achevait de juger James Burbank comme complice de son fils

Gilbert, sous l'accusation d'avoir entretenu des intelligences avec l'arm�e f�d�rale. M�me crime, m�me condamnation, sans doute, et couronnement de l'oeuvre de haine de Texar contre la famille Burbank! Alors M. Harvey ne voulut pas aller plus loin. Il tenta d'entra�ner Alice Stannard. Il ne fallait pas qu'elle f�t t�moin des violences auxquelles la populace semblait dispos�e � se livrer, au moment o� les condamn�s sortiraient de Court-Justice, apr�s le prononc� du jugement. Ce n'�tait pas, d'ailleurs, l'instant d'intervenir pr�s de l'Espagnol. �Venez, Miss Alice, dit M. Harvey, venez!... Nous reviendrons... quand le Comit�... -- Non! r�pondit Miss Alice. Je veux me jeter entre les accus�s et leurs juges...� La r�solution de la jeune fille �tait telle que M. Harvey d�sesp�ra de l'�branler. Miss Alice se porta en avant. Il fallut la suivre. La foule, si compacte qu'elle f�t -- quelques-uns la reconnurent peut-�tre -- s'ouvrit devant elle. Les cris de mort retentirent plus effroyablement � son oreille. Rien ne put l'arr�ter. Ce fut dans ces conditions qu'elle arriva devant la porte de Court-Justice. En cet endroit, la populace �tait plus houleuse encore, non de cette houle qui suit la temp�te, mais de celle qui la pr�c�de. De sa part, on pouvait craindre les plus effroyables exc�s. Soudain un reflux tumultueux rejeta au-dehors le public qui encombrait la salle de Court-Justice. Les vocif�rations redoubl�rent. Le jugement venait d'�tre rendu. James Burbank, comme Gilbert, �tait condamn� pour le pr�tendu m�me crime, � la m�me peine. Le p�re et le fils tomberaient devant le m�me peloton d'ex�cution. �� mort! � mort!...� criait cette tourbe de forcen�s. James Burbank apparut alors sur les derniers degr�s. Il �tait calme et ma�tre de lui. Un regard de m�pris, ce fut tout ce qu'il eut pour les hurleurs de la populace. Un d�tachement de la milice l'entourait, avec ordre de le reconduire � la prison. Il n'�tait pas seul. Gilbert marchait � son c�t�. Extrait de la cellule, o� il attendait l'heure de l'ex�cution, le jeune officier avait �t� amen� en pr�sence du Comit� pour �tre confront� avec James Burbank. Celui-ci n'avait pu que confirmer les dires de son fils, assurant qu il n'�tait venu � Castle-House que pour y revoir une derni�re fois sa m�re mourante. Devant cette affirmation, le chef d'espionnage aurait d� tomber de lui-m�me, si le proc�s n'e�t �t� perdu d'avance. Aussi la m�me condamnation

avait-elle frapp� deux innocents, -- condamnation impos�e par une vengeance personnelle et prononc�e par des juges iniques. Cependant la foule se pr�cipitait vers les condamn�s. La milice ne parvenait que tr�s difficilement � leur frayer un chemin � travers la place de Court-Justice. Un mouvement se produisit alors. Miss Alice s'�tait pr�cipit�e vers James et Gilbert Burbank. Involontairement, la populace recula, surprise par cette intervention inattendue de la jeune fille. �Alice!... s'�cria Gilbert. -- Gilbert!... Gilbert!... murmurait Alice Stannard, qui tomba dans les bras du jeune officier. -- Alice... pourquoi es-tu ici?... dit James Burbank. -- Pour implorer votre gr�ce!... Pour supplier vos juges!... Gr�ce. Gr�ce pour eux!� Les cris de la malheureuse jeune fille �taient d�chirants. Elle s'accrochait aux v�tements des condamn�s, qui avaient fait halte un instant. Pouvait-elle donc attendre quelque piti� de cette foule d�cha�n�e qui les entourait? Non! Mais son intervention eut pour effet de l'arr�ter au moment o� elle allait peut-�tre se porter � des violences contre les prisonniers malgr� les hommes de la milice. D'ailleurs Texar, pr�venu de ce qui se passait, venait d'appara�tre sur le seuil de Court-Justice. Un geste de lui contint la foule... L'ordre qu'il renouvela de reconduire James et Gilbert Burbank � la prison fut entendu et respect�. Le d�tachement se remit en marche. �Gr�ce!... Gr�ce!...� s'�cria Miss Alice, qui s'�tait jet�e aux genoux de Texar. L'Espagnol ne r�pondit que par un geste n�gatif. La jeune fille se releva alors. �Mis�rable!� s'�cria-t-elle. Elle voulut rejoindre les condamn�s, demandant � les suivre dans la prison, � passer pr�s d'eux les derni�res heures qui leur restaient encore � vivre... Ils �taient d�j� hors de la place, et la foule les accompagnait de ses hurlements. C'�tait plus que n'en pouvait supporter Miss Alice. Ses forces l'abandonn�rent. Elle chancela, elle tomba. Elle n'avait plus ni sentiment ni connaissance, quand M. Harvey la re�ut dans ses bras.

La jeune fille ne revint � elle qu'apr�s avoir �t� transport�e dans la maison de M. Harvey, pr�s de son p�re. �� la prison... � la prison!... murmurait-elle. Il faut que tous deux s'�chappent... -- Oui, r�pondit M. Stannard, il n'y a plus que cela � tenter!... Attendons la nuit!� En effet, il ne fallait rien faire pendant le jour. Lorsque l'obscurit� leur permettrait d'agir avec plus de s�curit�, sans crainte d'�tre surpris, M. Stannard et M. Harvey essaieraient de rendre possible l'�vasion des deux prisonniers avec la complicit� de leur gardien. Ils seraient munis d'une somme d'argent si consid�rable que cet homme -- ils l'esp�raient du moins -- ne pourrait r�sister � leurs offres, surtout, quand un seul coup de canon, parti de la flottille du commandant Stevens, pouvait mettre fin au pouvoir de l'Espagnol. Mais, la nuit arriv�e, lorsque MM. Stannard et Harvey voulurent mettre leur projet � ex�cution, ils durent y renoncer. L'habitation �tait gard�e � vue par une escouade de la milice, et ce fut en vain que tous deux en voulurent sortir. IV Coup de vent de nord-est Les condamn�s n'avaient plus, maintenant, qu'une chance de salut - une seule: c'�tait qu'avant douze heures, les f�d�raux fussent ma�tres de la ville. En effet, le lendemain, au soleil levant, James et Gilbert Burbank devaient �tre pass�s par les armes. De leur prison, surveill�e ainsi que l'�tait la maison de M. Harvey, comment auraient-ils pu fuir, m�me avec la connivence d'un ge�lier? Cependant, pour s'emparer de Jacksonville, on ne devait pas compter sur les troupes nordistes, d�barqu�es depuis quelques jours � Fernandina, et qui ne pouvaient abandonner cette importante position au nord de l'�tat de Floride. Aux canonni�res du commandant Stevens incombait cette t�che. Or, pour l'accomplir, il fallait, avant tout, franchir la barre du Saint-John. Alors, la ligne des embarcations �tant forc�e, la flottille n'aurait plus qu'� s'embosser � la hauteur du port. De l�, quand elle tiendrait la ville sous ses feux, nul doute que les milices battissent en retraite � travers les inaccessibles mar�cages du comt�. Texar et ses partisans se h�teraient certainement de les suivre, afin d'�viter de trop justes repr�sailles. Les honn�tes gens pourraient aussit�t reprendre la place, dont ils avaient �t� indignement chass�s, et traiter avec les repr�sentants du gouvernement f�d�ral pour la reddition de la ville. Or, ce passage de la barre, �tait-il possible de l'effectuer, et cela dans un si court d�lai? Y avait-il quelque moyen de vaincre l'obstacle mat�riel que le manque d'eau opposait toujours � la marche des canonni�res? C'�tait d�sormais tr�s douteux, comme on va le voir.

En effet, apr�s le prononc� du jugement, Texar et le commandant des milices de Jacksonville s'�taient rendus sur le quai pour observer le cours inf�rieur du fleuve. On ne s'�tonnera pas que leurs regards fussent alors obstin�ment fix�s vers le barrage d'aval, et leurs oreilles pr�tes � recueillir toute d�tonation qui viendrait de ce c�t� du Saint-John. �Rien de nouveau n'a �t� signal�? demanda Texar, apr�s s'�tre arr�t� � l'extr�mit� de l'estacade. -- Rien, r�pondit le commandant. Une reconnaissance que je viens de faire dans le Nord me permet d'affirmer que les f�d�raux n'ont point quitt� Fernandina pour se porter sur Jacksonville. Tr�s vraisemblablement, ils resteront en observation sur la fronti�re g�orgienne, en attendant que leurs flottilles aient forc� le chenal. -- Des troupes ne peuvent-elles venir du sud, apr�s avoir quitt� Saint-Augustine, et passer le Saint-John � Picolata? demanda l'Espagnol. -- Je ne le pense pas, r�pondit l'officier. Comme troupes de d�barquement, Dupont n'a que ce qu'il faut pour occuper la ville, et son but est �videmment d'�tablir le blocus sur tout le littoral depuis l'embouchure du Saint-John jusqu'aux derniers inlets de la Floride. Nous n'avons donc rien � craindre de ce c�t�, Texar. -- Reste alors le danger d'�tre tenu en �chec par la flottille de Stevens, si elle parvient � remonter la barre devant laquelle elle est arr�t�e depuis trois jours... -- Sans doute, mais cette question sera d�cid�e d'ici quelques heures. Peut-�tre, apr�s tout, les f�d�raux n'ont-ils d'autre but que de fermer le bas cours du fleuve, afin de couper toute communication entre Saint-Augustine et Fernandina? �Je vous le r�p�te, Texar, l'important pour les nordistes, ce n'est pas tant d'occuper la Floride en ce moment, que de s'opposer � la contrebande de guerre qui se fait par les passes du Sud. Il est permis de croire que leur exp�dition n'a pas d'autre objectif. Sans cela, les troupes, qui sont ma�tresses de l'�le Am�lia depuis une dizaine de jours, auraient d�j� march� sur Jacksonville. -- Vous pouvez avoir raison, r�pondit Texar. N'importe! Il me tarde que la question de la barre soit d�finitivement tranch�e. -- Elle le sera aujourd'hui m�me. -- Cependant, si les canonni�res de Stevens venaient s'embosser devant le port, que feriez-vous? -- J'ex�cuterais l'ordre que j'ai re�u d'emmener les milices dans l'int�rieur, afin d'�viter tout contact avec les f�d�raux. Qu'ils s'emparent des villes du comt�, soit! Ils ne pourront les garder longtemps, puisqu'ils seront coup�s de leurs communications avec la G�orgie ou les Carolines, et nous saurons bien les leur reprendre!

-- En attendant, r�pondit Texar, s'ils �taient ma�tres de Jacksonville, ne f�t-ce qu'un jour, il faudrait s'attendre � des repr�sailles de leur part... Tous ces pr�tendus honn�tes gens, ces riches colons, ces antiesclavagistes, reviendraient au pouvoir, et alors... Cela ne sera pas!... Non!... Et plut�t que d'abandonner la ville...� L'Espagnol n'acheva pas sa pens�e; il �tait facile de la comprendre. Il ne rendrait pas la ville aux f�d�raux, ce qui serait la remettre entre les mains de ces magistrats que la populace avait renvers�s. Il la br�lerait plut�t, et peut-�tre ses mesures �taient-elles prises en vue de cette oeuvre de destruction. Alors, les siens et lui, se retirant � la suite des milices, trouveraient dans les mar�cages du Sud d'inaccessibles repaires o� ils attendraient les �v�nements. Toutefois, on le r�p�te, cette �ventualit� n'�tait � craindre que pour le cas o� la barre livrerait passage aux canonni�res, et le moment �tait venu o� se r�soudrait d�finitivement cette question. En effet, un violent reflux de la populace se produisait du c�t� du port. Un instant suffit pour que les quais fussent encombr�s. Des cris plus assourdissants �clat�rent. �Les canonni�res passent! -- Non! elles ne bougent pas! -- La mer est pleine!... -- Elles essaient de franchir en for�ant de vapeur! -- Voyez!... Voyez!... -- Nul doute! dit le commandant des milices. Il y a quelque chose! -- Regardez, Texar!� L'Espagnol ne r�pondit pas. Ses yeux ne cessaient d'observer, en aval du fleuve, la ligne d'horizon ferm�e par le chapelet des embarcations emboss�es par son travers. Un demi-mille au del� se dressaient la m�ture et les chemin�es des canonni�res du commandant Stevens. Une �paisse fum�e s'en �chappait et, chass�e par le vent qui prenait de la force, se rabattait jusqu'� Jacksonville. �videmment, Stevens, profitant du plein de la mar�e, cherchait � passer, poussant ses feux � �tout casser� comme on dit. Y parviendrait-il? Trouverait-il assez d'eau sur le haut fond, m�me en le raclant avec la quille de ses canonni�res? Il y avait l� de quoi provoquer une violente �motion dans tout ce populaire r�uni sur la rive du Saint-John. Et les propos de redoubler avec plus d'animation, suivant ce que les uns croyaient voir et ce que les autres ne voyaient pas. �Elles ont gagn� d'une demi-encablure! -- Non! Elles n'ont pas plus remu� que si leur ancre �tait encore

par le fond! -- En voici une qui �volue! -- Oui! mais elle se pr�sente par le travers et pivote, parce que l'eau lui manque! -- Ah! quelle fum�e! -- Quand ils br�leraient tout le charbon des �tats-Unis, ils ne passeront pas! -- Et maintenant, voici que la mar�e commence � perdre! -- Hurrah pour le Sud! -- Hurrah.� Cette tentative, faite par la flottille, dura dix minutes environ -- dix minutes qui parurent longues � Texar, � ses partisans, � tous ceux dont la prise de Jacksonville e�t compromis la libert� ou la vie. Ils ne savaient m�me � quoi s'en tenir, la distance �tant trop grande pour que l'on p�t ais�ment observer la manoeuvre des canonni�res. Le chenal �tait-il franchi, ou allait-il l'�tre, en d�pit des hurrahs pr�matur�s qui �clataient au milieu de la foule? S'all�geant de tout le poids inutile, se d�lestant pour relever ses lignes de flottaison, le commandant Stevens ne parviendrait-il pas � gagner le peu d'espace qu'il lui fallait pour retrouver une eau plus profonde, une navigation facile jusqu'� la hauteur du port? C'�tait toujours � craindre, tant que durerait l'�tal� de la mer haute. Cependant, ainsi qu'on le disait, d�j� la mar�e commen�ait � perdre. Or, le jusant une fois �tabli, le niveau du Saint-John s'abaisserait tr�s rapidement. Soudain les bras se tendirent vers l'aval du fleuve, et ce cri domina tous les autres: �Un canot!... un canot!� En effet, une l�g�re embarcation se montrait pr�s de la rive gauche, o� le courant de flux se faisait encore sentir, tandis que le reflux prenait de la force au milieu du chenal. Cette embarcation, enlev�e � force de rames, s'avan�ait rapidement. � l'arri�re se tenait un officier, portant l'uniforme des milices floridiennes. Il eut bient�t gagn� le pied de l'estacade et grimpa lestement les degr�s de l'�chelle lat�rale, engag�e dans le quai. Puis, ayant aper�u Texar, il se dirigea vers lui, au milieu des groupes qui s'�touffaient pour le voir et l'entendre. �Qu'y a-t-il? demanda l'Espagnol. -- Rien, et il n'y aura rien! r�pondit l'officier. -- Qui vous envoie? -- Le chef de nos embarcations, qui ne tarderont pas � se replier

vers le port. -- Et pourquoi?... -- Parce que les canonni�res ont vainement essay� de remonter la barre, aussi bien en s'all�geant qu'en for�ant de vapeur. D�sormais, il n'y a plus rien � redouter... -- Pour cette mar�e?... demanda Texar. -- Ni pour aucune autre -- au moins d'ici quelques mois. -- Hurrah!... Hurrah!� Ces hurlements emplirent la ville. Et si les violents acclam�rent une fois de plus l'Espagnol comme l'homme dans lequel s'incarnaient tous leurs instincts d�testables, les mod�r�s furent atterr�s en songeant que, pendant bien des jours encore, ils allaient subir la domination sc�l�rate du Comit� et de son chef. L'officier avait dit vrai. � partir de ce jour, la mer devant d�cro�tre chaque jour, la mar�e ne ram�nerait qu'une moindre quantit� d'eau dans le lit du Saint-John. Cette mar�e du 12 mars avait �t� une des plus fortes de l'ann�e, et il s'�coulerait un intervalle de plusieurs mois avant que le cours du fleuve se relev�t � ce niveau. Le chenal �tant infranchissable, Jacksonville �chappait au feu du commandant Stevens. C'�tait la prolongation des pouvoirs de Texar, la certitude pour ce mis�rable d'accomplir jusqu'au bout son oeuvre de vengeance. En admettant m�me que le g�n�ral Sherman voul�t faire occuper Jacksonville par les troupes du g�n�ral Wright, d�barqu�es � Fernandina, cette marche vers le sud exigerait un certain temps. Or, en ce qui concernait James et Gilbert Burbank, leur ex�cution �tant fix�e au lendemain d�s la premi�re heure, rien ne pouvait plus les sauver. La nouvelle, apport�e par l'officier, se r�pandit en un instant dans tous les environs. On se figure ais�ment l'effet qu'elle produisit sur cette portion d�cha�n�e de la populace. Les orgies, les d�bauches, reprirent avec plus d'animation. Les honn�tes gens, constern�s, devaient s'attendre aux plus abominables exc�s. Aussi la plupart se pr�par�rent-ils � quitter une ville qui ne leur offrait aucune s�curit�. Si les hurrahs, les vocif�rations, arrivant jusqu'aux prisonniers, leur apprirent que toute chance de salut venait de s'�vanouir, on les entendit aussi dans la maison de M. Harvey. Ce que fut le d�sespoir de M. Stannard et de Miss Alice, on ne l'imagine que trop ais�ment. Qu'allaient-ils tenter maintenant pour sauver James Burbank et son fils? Essayer de corrompre le gardien de la prison? Provoquer � prix d'or la fuite des condamn�s? Ils ne pouvaient seulement pas sortir de l'habitation dans laquelle ils avaient trouv� refuge. On le sait, une bande de sacripants la gardaient � vue, et leurs impr�cations retentissaient incessamment devant la porte. La nuit se fit. Le temps, dont on pressentait le changement depuis quelques jours, s'�tait sensiblement modifi�. Apr�s avoir souffl� de terre, le vent avait saut� brusquement dans le nord-est. D�j�,

par grandes masses gris�tres et d�chir�es, les nuages, n'ayant pas m�me le temps de se r�soudre en pluie, chassaient du large avec une extr�me vitesse et s'abaissaient presque au ras de la mer. Une fr�gate de premier rang aurait certainement eu le haut de sa m�ture perdu dans ces amas de vapeurs, tant ils se tra�naient au milieu des basses zones. Le barom�tre s'�tait rapidement d�prim� aux degr�s de temp�te. Il y avait l� des sympt�mes d'un ouragan n� sur les lointains horizons de l'Atlantique. Avec la nuit qui envahissait l'espace, il ne tarda pas � se d�cha�ner avec une extraordinaire violence. Or, par suite de son orientation, cet ouragan donna naturellement de plein fouet � travers l'estuaire du Saint-John. Il soulevait les eaux de son embouchure comme une houle, il les y refoulait � la fa�on de ces mascarets des grands fleuves, dont les hautes lames d�truisent toutes les propri�t�s riveraines. Pendant cette nuit de tourmente, Jacksonville fut donc balay�e avec une effroyable violence. Un morceau de l'estacade du port c�da aux coups du ressac projet� contre ses pilotis. Les eaux couvrirent une partie des quais, o� se bris�rent plusieurs dogres, dont les amarres cass�rent comme un fil. Impossible de se tenir dans les rues ni sur les places, mitraill�es par les d�bris de toutes sortes. La populace dut se r�fugier dans les cabarets, o� les gosiers n'y perdirent rien, et leurs hurlements lutt�rent, non sans avantage, contre les fracas de la temp�te. Ce ne fut pas seulement � la surface du sol que ce coup de vent exer�a ses ravages. � travers le lit du Saint-John, la d�nivellation des eaux provoqua une houle d'autant plus violente qu'elle se d�cuplait par les contrecoups du fond. Les chaloupes, mouill�es devant la barre, furent surprises par ce mascaret avant d'avoir pu rallier le port. Leurs ancres chass�rent, leurs amarres se rompirent. La mar�e de nuit, accrue par la pouss�e du vent, les emporta vers le haut fleuve -- irr�sistiblement. Quelques-unes se fracass�rent contre les pilotis des quais, tandis que les autres, entra�n�es au del� de Jacksonville, allaient se perdre sur les �lots ou les coudes du Saint-John � quelques milles plus loin. Un certain nombre des mariniers qui les montaient perdirent la vie dans ce d�sastre, dont la soudainet� avait d�jou� toutes les mesures � prendre en pareilles circonstances. Quant aux canonni�res du commandant Stevens, avaient-elles appareill� et forc� de vapeur pour chercher un abri dans les criques d'aval? Gr�ce � cette manoeuvre, avaient-elles pu �chapper � une destruction compl�te? En tout cas, soit qu'elles eussent pris ce parti de redescendre vers les bouches du Saint-John, soit qu'elles se fussent maintenues sur leurs ancres, Jacksonville ne devait plus les redouter, puisque la barre leur opposait maintenant un obstacle infranchissable. Ce fut donc une nuit noire et profonde qui enveloppa la vall�e du Saint-John, pendant que l'air et l'eau se confondaient comme si quelque action chimique e�t tent� de les combiner en un seul �l�ment. On assistait l� � l'un de ces cataclysmes qui sont assez fr�quents aux �poques d'�quinoxe, mais dont la violence d�passait tout ce que le territoire de la Floride avait �prouv� jusqu'alors.

Aussi, pr�cis�ment en raison de sa force, ce m�t�ore ne dura pas au del� de quelques heures. Avant le lever du soleil, les vides de l'espace furent rapidement combl�s par ce formidable appel d'air, et l'ouragan alla se perdre au-dessus du golfe du Mexique, apr�s avoir frapp� de son dernier coup la p�ninsule floridienne. Vers quatre heures du matin, avec les premi�res pointes du jour qui blanchirent un horizon nettoy� par ce grand balayage de la nuit, l'accalmie succ�dait aux troubles des �l�ments. Alors la populace commen�a � se r�pandre dans les rues qu'elle avait d� abandonner pour les cabarets. La milice reprit les postes d�sert�s. On s'occupa autant que possible de proc�der � la r�paration des d�g�ts caus�s par la temp�te. Et, en particulier, au long des quais de la ville, ils ne laissaient pas d'�tre tr�s consid�rables, estacades rompues, dogres d�sempar�s, barques disjointes, que le jusant ramenait des hautes r�gions du fleuve. Cependant, on ne voyait passer ces �paves que dans un rayon de quelques yards au del� des berges. Un brouillard tr�s dense s'�tait accumul� sur le lit m�me du Saint-John en s'�levant vers les hautes zones, refroidies par la temp�te. � cinq heures, le chenal n'�tait pas encore visible en son milieu, et il ne le deviendrait qu'au moment o� ce brouillard se serait dissip� sous les premiers rayons du soleil. Soudain, un peu apr�s cinq heures, de formidables �clats trou�rent l'�paisse brume. On ne pouvait s'y tromper, ce n'�taient point les roulements prolong�s de la foudre, mais les d�tonations d�chirantes de l'artillerie. Des sifflements caract�ristiques fusaient � travers l'espace. Un cri d'�pouvant� s'�chappa de tout ce public, milice ou populace, qui s'�tait port� vers le port. En m�me temps, sous ces d�tonations r�p�t�es, le brouillard commen�ait � s'entrouvrir. Ses volutes, m�l�es aux fulgurations des coups de feu, se d�gag�rent de la surface du fleuve. Les canonni�res de Stevens �taient l�, emboss�es devant Jacksonville, qu'elles tenaient sous leurs bord�es directes. �Les canonni�res!... Les canonni�res!...� Ces mots, r�p�t�s de bouche en bouche, eurent bient�t couru jusqu'� l'extr�mit� des faubourgs. En quelques minutes, la population honn�te, avec une extr�me satisfaction, la populace, avec une extr�me �pouvante, apprenaient que la flottille �tait ma�tresse du Saint-John. Si l'on ne se rendait pas, c'en �tait fait de la ville. Que s'�tait-il donc pass�? Les nordistes avaient-ils trouv� dans la temp�te une aide inattendue? Oui! Aussi les canonni�res n'�taient-elles point all�es chercher un abri vers les criques inf�rieures de l'embouchure. Malgr� la violence de la houle et du vent, elles s'�taient tenues au mouillage. Pendant que leurs adversaires s'�loignaient avec les chaloupes, le commandant Stevens et ses �quipages avaient fait t�te � l'ouragan, au risque de se perdre, afin de tenter un passage que les circonstances allaient peut-�tre rendre praticable. En effet, cet ouragan, qui poussait les eaux du large dans l'estuaire, venait de relever le

niveau du fleuve � une hauteur anormale, et les canonni�res s'�taient lanc�es � travers les passes. Et alors, for�ant de vapeur, bien que leur quille racl�t le fond de sable, elles avaient pu franchir la barre. Vers quatre heures du matin, le commandant Stevens, manoeuvrant au milieu du brouillard, s'�tait rendu compte par l'estime qu'il devait �tre � la hauteur de Jacksonville. Il avait alors mouill� ses ancres, il s'�tait emboss�. Puis, le moment venu, il avait d�chir� les brumes par la d�tonation de ses grosses pi�ces et lanc� ses premiers projectiles sur la rive gauche du Saint-John. L'effet fut instantan�. En quelques minutes, la milice eut �vacu� la ville, � l'exemple des troupes sudistes � Fernandina comme � Saint-Augustine. Stevens, voyant les quais d�serts, commen�a presque aussit�t � mod�rer le feu, son intention n'�tant point de d�truire Jacksonville, mais de l'occuper et de la soumettre. Presque aussit�t un drapeau blanc se d�ployait � la hampe de Court-Justice. On se figure ais�ment avec quelles angoisses ces premiers coups de canon furent entendus dans la maison de M. Harvey. La ville �tait certainement attaqu�e. Or, cette attaque ne pouvait venir que des f�d�raux, soit qu'ils eussent remont� le Saint-John, soit qu'ils se fussent approch�s par le nord de la Floride. �tait-ce donc enfin la chance de salut inesp�r�e -- la seule qui p�t sauver James et Gilbert Burbank? M. Harvey et Miss Alice se pr�cipit�rent vers le seuil de l'habitation. Les gens de Texar, qui la gardaient, avaient pris la fuite et rejoint les milices vers l'int�rieur du comt�. M. Harvey et la jeune fille gagn�rent du c�t� du port. Le brouillard s'�tant dissip�, on pouvait apercevoir le fleuve jusqu'aux derniers plans de la rive droite. Les canonni�res se taisaient, car d�j�, visiblement, Jacksonville renon�ait � faire r�sistance. En ce moment, plusieurs canots accost�rent l'estacade et d�barqu�rent un d�tachement arm� de fusils, de revolvers et de haches. Tout � coup, un cri se fit entendre parmi les marins que commandait un officier. L'homme qui venait de jeter ce cri se pr�cipita vers Miss Alice. �Mars!... Mars!... dit la jeune fille, stup�faite de se trouver en pr�sence du mari de Zermah, que l'on croyait noy� dans les eaux du Saint-John. -- Monsieur Gilbert!... Monsieur Gilbert?... r�pondit Mars. O� est-il? -- Prisonnier avec M. Burbank!... Mars, sauvez-le... sauvez-le, et sauvez son p�re!

-- � la prison!� s'�cria Mars, qui, se retournant vers ses compagnons, les entra�na. Et tous, alors, de courir pour emp�cher qu'un dernier crime f�t commis par ordre de Texar. M. Harvey et Miss Alice les suivirent. Ainsi, apr�s s'�tre jet� dans le fleuve, Mars avait pu �chapper aux tourbillons de la barre? Oui! et, par prudence, le courageux m�tis s'�tait bien gard� de faire savoir � Castle-House qu'il �tait sain et sauf. Aller y demander asile, c'e�t �t� compromettre sa propre s�curit�, et il fallait qu'il rest�t libre pour accomplir son oeuvre. Ayant regagn� la rive droite � la nage, il avait pu, en se faufilant � travers les roseaux, la redescendre jusqu'� la hauteur de la flottille. L�, ses signaux aper�us, un canot l'avait recueilli et reconduit � bord de la canonni�re du commandant Stevens. Celui-ci fut aussit�t mis au courant de la situation, et, devant ce danger imminent qui mena�ait Gilbert, tous ses efforts tendirent � remonter le chenal. Ils avaient �t� infructueux, on le sait, et l'op�ration allait �tre abandonn�e, lorsque, pendant la nuit, le coup de vent vint relever le niveau du fleuve. Cependant, sans une pratique de ces passes difficiles, la flottille e�t encore risqu� de s'�chouer sur les hauts fonds du fleuve. Heureusement, Mars �tait l�. Il avait adroitement pilot� sa canonni�re, dont les autres suivirent la direction, malgr� le d�cha�nement de la temp�te. Aussi, avant que le brouillard e�t empli la vall�e du Saint-John, �taient-elles emboss�es devant la ville qu'elles tenaient sous leurs feux. Il �tait temps, car les deux condamn�s devaient �tre ex�cut�s � la premi�re heure. Mais, d�j�, ils n'avaient plus rien � craindre. Les magistrats de Jacksonville avaient repris leur autorit� usurp�e par Texar. Et, au moment o� Mars et ses compagnons arrivaient devant la prison, James et Gilbert Burbank en sortaient, libres enfin. En un instant, le jeune lieutenant eut press� Miss Alice sur son coeur, tandis que M. Stannard et James Burbank tombaient dans les bras l'un de l'autre. �Ma m�re?... demanda Gilbert tout d'abord. -- Elle vit... elle vit!... r�pondit Miss Alice. -- Eh bien, � Castle-House! s'�cria Gilbert. � Castle-House... -- Pas avant que justice soit faite!� r�pondit James Burbank. Mars avait compris son ma�tre. Il s'�tait lanc� du c�t� de la grande place avec l'espoir d'y trouver Texar. L'Espagnol n'aurait-il pas d�j� pris la fuite, afin d'�chapper aux repr�sailles? Ne se serait-il pas soustrait � la vindicte publique, avec tous ceux qui s'�taient compromis pendant cette p�riode d'exc�s? Ne suivait-il pas d�j� les soldats de la milice qui battaient en retraite vers les basses r�gions du comt�?

On pouvait, on devait le croire. Mais, sans attendre l'intervention des f�d�raux, nombre d'habitants s'�taient pr�cipit�s vers Court-Justice. Arr�t� au moment o� il allait prendre la fuite, Texar �tait gard� � vue. D'ailleurs, il semblait s'�tre assez facilement r�sign� � son sort. Toutefois, quand il se trouva en pr�sence de Mars, il comprit que sa vie �tait menac�e. En effet, le m�tis venait de se jeter sur lui. Malgr� les efforts de ceux qui le gardaient, il l'avait saisi � la gorge, il l'�tranglait, lorsque James et Gilbert Burbank parurent. �Non... non!... Vivant! s'�cria James Burbank. Il faut qu'il parle! -- Oui!... il le faut!� r�pondit Mars. Quelques instants plus tard, Texar �tait enferm� dans la cellule m�me o� ses victimes avaient attendu l'heure de l'ex�cution. V Prise de possession Les f�d�raux �taient enfin ma�tres de Jacksonville -- par suite, ma�tres du Saint-John. Les troupes de d�barquement, amen�es par le commandant Stevens, occup�rent aussit�t les principaux points de la cit�. Les autorit�s usurpatrices avaient pris la fuite. Seul de l'ancien comit�, Texar �tait tomb� entre leurs mains. D'ailleurs, soit lassitude des exactions commises pendant ces derniers jours, soit m�me indiff�rence sur la question de l'esclavage que le Nord et le Sud cherchaient alors � trancher par les armes, les habitants ne firent point mauvais accueil aux officiers de la flottille, qui repr�sentaient le gouvernement de Washington. Pendant ce temps, le commodore Dupont, �tabli � Saint-Augustine, s'occupait de mettre le littoral floridien � l'abri de la contrebande de guerre. Les passes de Mosquito-Inlet furent bient�t ferm�es. Cela coupa court au commerce d'armes et de munitions qui se faisait avec les Lucayes, les �les anglaises de Bahama. On peut dire qu'� partir de ce moment, l'�tat de Floride rentra sous l'autorit� f�d�rale. Ce jour m�me, James et Gilbert Burbank, M. Stannard et Miss Alice, repassaient le Saint-John pour rentrer � Camdless-Bay. Perry et les sous-r�gisseurs les attendaient au pier du petit port avec un certain nombre de Noirs qui �taient revenus sur la plantation. On imagine ais�ment quelle r�ception leur fut faite, quelles d�monstrations les accueillirent. Un instant apr�s, James Burbank et son fils, M. Stannard et sa

fille �taient au chevet de Mme Burbank. En m�me temps qu'elle revoyait Gilbert, la malade apprenait tout ce qui s'�tait pass�. Le jeune officier la pressait dans ses bras. Mars lui baisait les mains. Ils ne la quitteraient plus maintenant. Miss Alice pourrait lui donner ses soins. Elle reprendrait promptement ses forces. Il n'y avait rien � redouter d�sormais des machinations de Texar ni de ceux qu'il avait associ�s � ses vengeances. L'Espagnol �tait entre les mains des f�d�raux, et les f�d�raux �taient ma�tres de Jacksonville. Cependant, si la femme de James Burbank, si la m�re de Gilbert, n'avait plus � trembler pour son mari et pour son fils, toute sa pens�e allait se rattacher � sa petite fille disparue. Il lui fallait Dy, comme � Mars, il fallait Zermah. �Nous les retrouverons! s'�cria James Burbank. Mars et Gilbert nous accompagneront dans nos recherches... -- Oui, mon p�re, oui... et sans perdre un jour, r�pondit le jeune lieutenant. -- Puisque nous tenons Texar, reprit M. Burbank, il faudra bien que Texar parle! -- Et s'il refuse de parler? demanda M. Stannard. Si cet homme pr�tend qu'il n'est pour rien dans l'enl�vement de Dy et de Zermah?... -- Et comment le pourrait-il? s'�cria Gilbert. Zermah ne m'a-telle pas reconnu � la crique Marino? Alice et ma m�re n'ont-elles point entendu ce nom de Texar que Zermah jetait au moment o� l'embarcation s'�loignait? Peut-on douter qu'il soit l'auteur de l'enl�vement, qu'il y ait pr�sid� en personne? -- C'�tait lui! r�pondit Mme Burbank, qui se redressa comme si elle e�t voulu se jeter hors de son lit. -- Oui!... ajouta Miss Alice, je l'ai bien reconnu!... Il �tait debout... � l'arri�re de son canot qui se dirigeait vers le milieu du fleuve! -- Soit, dit M. Stannard, c'�tait Texar! Pas de doute possible! Mais, s'il refuse de dire en quel endroit Dy et Zermah ont �t� entra�n�es par son ordre, o� les chercherons-nous, puisque nous avons d�j� vainement fouill� les rives du fleuve sur une �tendue de plusieurs milles?� � cette question, si nettement pos�e, aucune r�ponse ne pouvait �tre faite. Tout d�pendrait de ce que dirait l'Espagnol. Son int�r�t serait-il de parler ou de se taire? �On ne sait donc pas o� demeure habituellement ce mis�rable? demanda Gilbert. -- On ne le sait pas, on ne l'a jamais su, r�pondit James Burbank. Dans le sud du comt�, il y a de si vastes for�ts, tant de mar�cages inaccessibles, o� il a pu se cacher! En vain voudrait-on

explorer tout ce pays, dans lequel les f�d�raux eux-m�mes ne pourront poursuivre les milices en retraite! Ce serait peine perdue! -- Il me faut ma fille! s'�cria Mme Burbank, que James Burbank ne contenait pas sans peine. -- Ma femme!... Je veux ma femme... s'�cria Mars, et je forcerai bien ce coquin � dire o� elle est! -- Oui! reprit James Burbank, lorsque cet homme verra qu'il y va de sa vie, et qu'il peut la sauver en parlant, il n'h�sitera pas � parler! Lui en fuite, nous pourrions d�sesp�rer! Lui entre les mains des f�d�raux, nous lui arracherons son secret! Aie confiance, ma pauvre femme! Nous sommes tous l�, et nous te rendrons ton enfant!� Mme Burbank, �puis�e, �tait retomb�e sur son lit. Miss Alice, ne voulant point la quitter, resta pr�s d'elle, pendant que M. Stannard, James Burbank, Gilbert et Mars redescendaient dans le hall, afin d'y conf�rer avec Edward Carrol. Voici ce qui fut bient�t convenu. Avant d'agir, le temps serait laiss� aux f�d�raux d'organiser leur prise de possession. D'ailleurs, il fallait que le commodore Dupont f�t inform� des faits relatifs non seulement � Jacksonville, mais encore � Camdless-Bay. Peut-�tre conviendrait-il que Texar f�t d'abord d�f�r� � la justice militaire? Dans ce cas, les poursuites ne pourraient �tre faites qu'� la diligence du commandant en chef de l'exp�dition de Floride. Toutefois, Gilbert et Mars ne voulurent point laisser passer la fin de cette journ�e ni la suivante, sans commencer leurs recherches. Pendant que James Burbank, MM. Stannard et Edward Carrol allaient faire les premi�res d�marches, ils voulurent remonter le Saint-John, avec l'esp�rance de recueillir peut-�tre quelque indice. Ne pouvaient-ils craindre, en effet, que Texar refus�t de parler, que, pouss� par sa haine, il n'all�t jusqu'� pr�f�rer subir le dernier ch�timent plut�t que de rendre ses victimes? Il fallait pouvoir se passer de lui. Il importait donc de d�couvrir en quel endroit il habitait ordinairement. Ce fut en vain. On ne savait rien de la Crique-Noire. On croyait cette lagune absolument inaccessible. Aussi Gilbert et Mars long�rent-ils plusieurs fois les taillis de sa rive, sans d�couvrir l'�troite ouverture qui e�t pu donner acc�s � leur l�g�re embarcation. Pendant la journ�e du 13 mars, il ne se produisit aucun incident de nature � modifier cet �tat de choses. � Camdless-Bay, la r�organisation du domaine s'effectuait peu � peu. De tous les coins du territoire, des for�ts avoisinantes o� ils avaient �t� forc�s de se disperser, les Noirs revenaient en grand nombre. Affranchis par l'acte g�n�reux de James Burbank, ils ne se consid�raient pas comme d�li�s envers lui de toute obligation. Ils seraient ses serviteurs, s'ils n'�taient plus ses esclaves. Il leur tardait de rentrer � la plantation, d'y reconstruire leurs baraccons d�truits par les bandes de Texar, d'y relever les

usines, de r�tablir les chantiers, de reprendre enfin les travaux auxquels, depuis tant d'ann�es, ils devaient le bien-�tre et le bonheur de leurs familles. On commen�a par r�organiser le service de la plantation. Edward Carrol, � peu pr�s gu�ri de sa blessure, put se remettre � ses occupations habituelles. Il y eut beaucoup de z�le de la part de Perry et des sous-r�gisseurs. Il n'�tait pas jusqu'� Pyg qui ne se donn�t du mouvement, quoiqu'il ne f�t pas grande besogne. Le pauvre sot avait quelque peu rabattu de ses id�es d'autrefois. S'il se disait libre, il agissait maintenant comme un affranchi platonique, fort embarrass� d'utiliser la libert� dont il avait le droit de jouir. Bref, lorsque tout le personnel serait rentr� � Camdless-Bay, lorsqu'on aurait relev� les b�timents d�truits, la plantation ne tarderait pas � reprendre son aspect accoutum�. Quelle que f�t l'issue de la guerre de S�cession, il y avait lieu de croire que la s�curit� serait assur�e d�sormais aux principaux colons de la Floride. � Jacksonville, l'ordre �tait r�tabli. Les f�d�raux n'avaient point cherch� � s'immiscer dans l'administration municipale. Ils occupaient militairement la ville, laissant aux anciens magistrats l'autorit� dont une �meute les avait priv�s pendant quelques semaines. Il suffisait que le pavillon �toile flott�t sur les �difices. Par cela m�me que la majorit� des habitants se montrait assez indiff�rente sur la question qui divisait les �tats-Unis, elle ne r�pugnait point � se soumettre au parti victorieux. La cause unioniste ne devait trouver aucun adversaire dans les districts de la Floride. On sentait bien que la doctrine des �states-rights�, ch�re aux populations des �tats du Sud, en G�orgie ou dans les Carolines, n'y serait point soutenue avec l'ardeur habituelle aux s�paratistes, m�me dans le cas o� le gouvernement f�d�ral retirerait ses troupes. Voici quels �taient, � cette �poque, les faits de guerre dont l'Am�rique �tait encore le th��tre. Les conf�d�r�s, afin d'appuyer l'arm�e de Beauregard, avaient envoy� six canonni�res sous les ordres du commodore Hollins, qui venait de prendre position sur le Mississipi, entre New-Madrid et l'�le 10. L� commen�ait une lutte que l'amiral Foote soutenait vigoureusement, dans le but de s'assurer le haut cours du fleuve. Le jour m�me o� Jacksonville tombait au pouvoir de Stevens, l'artillerie f�d�rale se mettait en �tat de riposter au feu des canonni�res de Hollins. L'avantage devait finir par rester aux nordistes avec la prise de l'�le 10 et de New-Madrid. Ils occuperaient alors le cours du Mississipi sur une longueur de deux cents kilom�tres, en tenant compte des sinuosit�s du fleuve. Cependant, � cette �poque, une grande h�sitation se manifestait dans les plans du gouvernement f�d�ral. Le g�n�ral Mac Clellan avait d� soumettre ses id�es � un conseil de guerre, et, bien qu'elles eussent �t� approuv�es par la majorit� de ce conseil, le pr�sident Lincoln, c�dant � des influences regrettables, en entrava l'ex�cution. L'arm�e du Potomac fut divis�e, afin d'assurer la s�curit� de Washington. Par bonheur, la victoire du _Monitor _et la fuite du _Virginia _venaient de rendre libre la navigation sur la Chesapeake. En outre, la retraite pr�cipit�e des

conf�d�r�s, apr�s l'�vacuation de Manassas, permit � l'arm�e de transporter ses cantonnements dans cette ville. De cette fa�on �tait r�solue la question du blocus sur le Potomac. Toutefois, la politique, dont l'action est si funeste quand elle se glisse dans les affaires militaires d'un pays, allait encore amener une d�cision f�cheuse pour les int�r�ts du Nord. � cette date, le g�n�ral Mac Clellan �tait priv� de la direction sup�rieure des arm�es f�d�rales. Son commandement se vit uniquement r�duit aux op�rations du Potomac, et les autres corps, devenus ind�pendants, repass�rent sous la seule direction du pr�sident Lincoln. Ce fut une faute. Mac Clellan ressentit vivement l'affront d'une destitution qu'il n'avait point m�rit�e. Mais, en soldat qui ne conna�t que son devoir, il se r�signa. Le lendemain m�me, il formait un plan dont l'objectif �tait de d�barquer ses troupes sur la plage du fort Monroe. Ce plan, adopt� par les chefs de corps, fut approuv� du pr�sident. Le ministre de la Guerre adressa ses ordres � New York, � Philadelphie, � Baltimore, et des b�timents de toute esp�ce arriv�rent dans le Potomac, afin de transporter l'arm�e de Mac Clellan avec son mat�riel. Les menaces qui, pendant quelque temps, avaient fait trembler Washington, la capitale nordiste, c'�tait Richmond, la capitale sudiste, qui allait les subir � son tour. Telle �tait la situation des bellig�rants au moment o� la venait de se soumettre au g�n�ral Sherman et au commodore En m�me temps que leur escadre effectuait le blocus de la floridienne, ils devenaient ma�tres du Saint-John, ce qui la compl�te possession de la p�ninsule. Floride Dupont. c�te assurait

Cependant Gilbert et Mars avaient en vain explor� les rives et les �lots du fleuve jusqu'au del� de Picolata. D�s lors, il n'y avait plus qu'� agir directement sur Texar. Depuis le jour o� les portes de la prison s'�taient referm�es sur lui, il n'avait pu avoir aucun rapport avec ses complices. Il s'en suit que la petite Dy et Zermah devaient se trouver encore l� o� elles �taient avant l'occupation du Saint-John par les f�d�raux. En ce moment, l'�tat des choses � Jacksonville permettait que la justice y suiv�t son cours r�gulier � l'�gard de l'Espagnol, s'il refusait de r�pondre. Toutefois, avant d'en arriver � ces moyens extr�mes, on pouvait esp�rer qu'il consentirait � faire quelques aveux � la condition d'�tre rendu � la libert�. Le 14, on r�solut de tenter cette d�marche avec l'approbation des autorit�s militaires, qui �tait assur�e d'avance. Mme Burbank avait repris de ses forces. Le retour de son fils, l'espoir de revoir bient�t son enfant, l'apaisement qui s'�tait fait dans le pays, la s�curit� maintenant garantie � la plantation de Camdless-Bay, tout se r�unissait pour lui rendre un peu de cette �nergie morale qui l'avait abandonn�e. Rien n'�tait plus � craindre des partisans de Texar qui avaient terroris� Jacksonville. Les milices s'�taient retir�es vers l'int�rieur du comt� de Putnam. Si, plus tard, celles de Saint-Augustine, apr�s

avoir franchi le fleuve sur son haut cours, devaient songer � leur donner la main, afin de tenter quelque exp�dition contre les troupes f�d�rales, il n'y avait l� qu'un p�ril fort �loign�, dont on pouvait ne pas se pr�occuper, tant que Dupont et Sherman r�sideraient en Floride. Il fut donc convenu que James et Gilbert Burbank iraient ce jour m�me � Jacksonville, mais aussi qu'ils iraient seuls. MM. Carrol, Stannard et Mars resteraient � la plantation. Miss Alice ne quitterait pas Mme Burbank. D'ailleurs, le jeune officier et son p�re comptaient bien �tre de retour avant le soir � Castle-House, et y rapporter quelque heureuse nouvelle. D�s que Texar aurait fait conna�tre la retraite o� Dy et Zermah �taient retenues, on s'occuperait de leur d�livrance. Quelques heures, un jour au plus, y suffiraient sans doute. Au moment o� James et Gilbert Burbank se pr�paraient � partir, Miss Alice prit � part le jeune officier. �Gilbert, lui dit-elle, vous allez vous trouver en pr�sence de l'homme qui a fait tant de mal � votre famille, du mis�rable qui voulait envoyer � la mort votre p�re et vous... Gilbert, me promettez-vous d'�tre ma�tre de vous-m�me devant Texar? -- Ma�tre de moi!... s'�cria Gilbert, que le nom de l'Espagnol seul faisait p�lir de rage. -- Il le faut, reprit Miss Alice. Vous n'obtiendriez rien en vous laissant emporter par la col�re... Oubliez toute id�e de vengeance pour ne voir qu'une chose, le salut de votre soeur... qui sera bient�t la mienne! � cela, il faut tout sacrifier, dussiez-vous assurer � Texar que, de votre part, il n'aura rien � redouter dans l'avenir. -- Rien! s'�cria Gilbert. Oublier que, par lui, ma m�re pouvait mourir... mon p�re �tre fusill�!... -- Et vous aussi, Gilbert, r�pondit Miss Alice, vous que je ne croyais plus revoir! Oui! il a fait tout cela, et il ne faut plus s'en souvenir... Je vous le dis, parce que je crains que M. Burbank ne puisse se ma�triser, et, si vous ne parveniez � vous contenir, votre d�marche ne r�ussirait pas. Ah! pourquoi a-t-on d�cid� que vous iriez sans moi � Jacksonville!... Peut-�tre aurais-je pu obtenir, par la douceur... -- Et si cet homme se refuse � r�pondre!... reprit Gilbert, qui sentait la justesse des recommandations de Miss Alice. -- S'il refuse, il faudra laisser aux magistrats le soin de l'y obliger. Il y va de sa vie, et, lorsqu'il verra qu'il ne peut la racheter qu'en parlant, il parlera... Gilbert, il faut que j'aie votre promesse!... Au nom de notre amour, me la donnez-vous? -- Oui, ch�re Alice, r�pondit Gilbert, oui!... Quoi que cet homme ait fait, qu'il nous rende ma soeur, et j'oublierai... -- Bien, Gilbert. Nous venons de passer par d'horribles �preuves, mais elles vont finir!... Ces tristes jours, pendant lesquels nous

avons tant souffert, Dieu nous les rendra en ann�es de bonheur.� Gilbert avait serr� la main de sa fianc�e, qui n'avait pu retenir quelques larmes, et tous deux se s�par�rent. � dix heures, James Burbank et son fils, ayant pris cong� de leurs amis, s'embarqu�rent au petit port de Camdless-Bay. La travers�e du fleuve se fit rapidement. Cependant, sur une observation de Gilbert, au lieu de se diriger vers Jacksonville, l'embarcation manoeuvra de mani�re � venir accoster la canonni�re du commandant Stevens. Cet officier se trouvait �tre alors le chef militaire de la ville. Il convenait donc que la d�marche de James Burbank lui f�t d'abord soumise. Les communications de Stevens avec les autorit�s �taient fr�quentes. Il n'ignorait pas quel r�le Texar avait jou� depuis que ses partisans �taient arriv�s au pouvoir, quelle �tait sa part de responsabilit� dans les �v�nements qui avaient d�sol� CamdlessBay, pourquoi et comment, � l'heure o� les milices battaient en retraite, il avait �t� arr�t� et mis en prison. Il savait aussi qu'une vive r�action s'�tait faite contre lui, que toute la population honn�te de Jacksonville se levait pour demander qu'il f�t puni de ses crimes. Le commandant Stevens fit � James et � Gilbert Burbank l'accueil qu'ils m�ritaient. Il ressentait pour le jeune officier une estime toute particuli�re ayant pu appr�cier son caract�re et son courage depuis que Gilbert servait sous ses ordres. Apr�s le retour de Mars � bord de la flottille, lorsqu'il avait appris que Gilbert �tait tomb� entre les mains des sudistes, il e�t � tout prix voulu le sauver. Mais, arr�t� devant la barre du Saint-John, comment f�t-il arriv� � temps?... On sait � quelles circonstances �tait d� le salut du jeune lieutenant et de James Burbank. En quelques mots, Gilbert fit au commandant Stevens le r�cit de ce qui s'�tait pass�, confirmant ainsi ce que Mars lui avait d�j� appris. S'il n'�tait pas douteux que Texar e�t �t� en personne l'auteur de l'enl�vement � la crique Marino, il n'�tait pas douteux, non plus, que cet homme p�t seul dire en quel endroit de la Floride Dy et Zermah �taient maintenant d�tenues par ses complices. Leur sort se trouvait donc entre les mains de l'Espagnol, cela n'�tait que trop certain, et le commandant Stevens n'h�sita pas � le reconna�tre. Aussi voulut-il laisser � James et � Gilbert Burbank le soin de conduire cette affaire comme ils le jugeraient � propos. D'avance, il approuvait tout ce qui serait fait dans l'int�r�t de la m�tisse et de l'enfant. S'il fallait aller jusqu'� offrir � Texar sa libert� en �change, cette libert� lui serait accord�e. Le commandant s'en portait garant vis-�-vis des magistrats de Jacksonville. James et Gilbert Burbank, ayant ainsi toute permission d'agir, remerci�rent Stevens, qui leur remit une autorisation �crite de communiquer avec l'Espagnol, et ils se firent conduire au port. L� se trouvait M. Harvey, pr�venu par un mot de James Burbank. Tous trois se rendirent aussit�t � Court-Justice, et un ordre fut donn� de leur ouvrir les portes de la prison.

Un physiologiste n'e�t pas observ� sans int�r�t la figure ou plut�t l'attitude de Texar depuis son incarc�ration. Que l'Espagnol f�t tr�s irrit� de ce que l'arriv�e des troupes f�d�rales e�t mis un terme � sa situation de premier magistrat de la ville, qu'il regrett�t, avec le pouvoir de tout faire, dont il jouissait, la facilit� de satisfaire ses haines personnelles, et qu'un retard de quelques heures ne lui e�t pas permis de passer par les armes James et Gilbert Burbank, nul doute � cet �gard. Toutefois, ses regrets n'allaient point au del�. D'�tre aux mains de ses ennemis, emprisonn� sous les chefs d'accusation les plus graves, avec la responsabilit� de tous les faits de violence qui pouvaient lui �tre si justement reproch�s, cela semblait le laisser parfaitement indiff�rent. Donc, rien de plus �trange, de moins explicable que son attitude. Il ne s'inqui�tait que de n'avoir pu conduire � bonne fin ses machinations contre la famille Burbank. Quant aux suites de son arrestation, il paraissait s'en soucier peu. Cette nature, si �nigmatique jusqu'alors, allait-elle encore �chapper aux derni�res tentatives qui seraient faites pour en deviner le mot? La porte de sa cellule s'ouvrit. James et Gilbert Burbank se trouv�rent en pr�sence du prisonnier. �Ah! le p�re et le fils! s'�cria Texar tout d'abord, avec ce ton d'impudence qui lui �tait habituel. En v�rit�, je dois bien de la reconnaissance � messieurs les f�d�raux! Sans eux, je n'aurais pas eu l'honneur de votre visite! La gr�ce que vous ne me demandez plus pour vous, vous venez, sans doute, me l'offrir pour moi?� Ce ton �tait si provoquant que James Burbank allait �clater. Son fils le retint. �Mon p�re, dit-il, laissez-moi r�pondre. Texar veut nous engager sur un terrain o� nous ne pouvons pas le suivre, celui des r�criminations. Il est inutile de revenir sur le pass�. C'est du pr�sent que nous venons nous occuper, du pr�sent seul. -- Du pr�sent, s'�cria Texar, ou mieux de la situation pr�sente! Mais il me semble qu'elle est fort nette. Il y a trois jours vous �tiez enferm�s dans cette cellule dont vous ne deviez sortir que pour aller � la mort. Aujourd'hui, j'y suis � votre place, et je m'y trouve beaucoup mieux que vous ne seriez tent�s de le croire.� Cette r�ponse �tait bien faite pour d�concerter James Burbank et son fils, puisqu'ils comptaient offrir � Texar sa libert� en �change du secret relatif � l'enl�vement. �Texar, dit Gilbert, �coutez-moi. Nous venons agir franchement avec vous. Ce que vous avez fait � Jacksonville ne nous regarde pas. Ce que vous avez fait � Camdless-Bay, nous voulons l'oublier. Un seul point nous int�resse. Ma soeur et Zermah ont disparu pendant que vos partisans envahissaient la plantation et faisaient le si�ge de Castle-House. Il est certain que toutes deux ont �t� enlev�es... -- Enlev�es? r�pondit m�chamment Texar. Eh! je suis enchant� de l'apprendre!

-- L'apprendre? s'�cria James Burbank. Niez-vous, mis�rable, osezvous nier?... -- Mon p�re, dit le jeune officier, gardons notre sang-froid... il le faut. Oui, Texar, ce double enl�vement a eu lieu pendant l'attaque de la plantation... Avouez-vous en �tre personnellement l'auteur? -- Je n'ai point � r�pondre. -- Refuserez-vous de nous dire o� ma soeur et Zermah ont �t� conduites par vos ordres? -- Je vous r�p�te que je n'ai rien � r�pondre. -- Pas m�me si, en �change de votre r�ponse, nous pouvons vous rendre la libert�? -- Je n'aurai pas besoin de vous pour �tre libre!... -- Et qui vous ouvrira les portes de cette prison? s'�cria James Burbank, que tant d'impudence mettait hors de lui. -- Les juges que je demande. -- Des juges!... Ils vous condamneront sans piti�! -- Alors je verrai ce que j'aurai � faire. -- Ainsi, vous refusez absolument de r�pondre? demanda une derni�re fois Gilbert. -- Je refuse... -- M�me au prix de la libert� que je vous offre? -- Je ne veux pas de cette libert�. -- M�me au prix d'une fortune que je m'engage... -- Je ne veux pas de votre fortune. Et maintenant, messieurs, laissez-moi.� Il faut en convenir, James et Gilbert Burbank se sentirent absolument d�mont�s par une telle assurance. Sur quoi reposaitelle? Comment Texar osait-il s'exposer � un jugement qui ne pouvait aboutir qu'� la plus grave des condamnations? Ni la libert�, ni tout l'or qu'on lui offrait, n'avaient pu tirer de lui une r�ponse. �tait-ce une in�branlable haine qui l'emportait sur son propre int�r�t? Toujours l'ind�chiffrable personnage, qui, m�me en pr�sence des plus redoutables �ventualit�s, ne voulait pas mentir � ce qu'il avait �t� jusqu'alors. �Venez, mon p�re, venez!� dit le jeune officier. Et il entra�na James Burbank hors de la prison. � la porte, ils retrouv�rent M. Harvey, et tous trois all�rent rendre compte au

commandant Stevens de l'insucc�s de leur d�marche. � ce moment, une proclamation du commodore Dupont venait d'arriver � bord de la flottille. Adress�e aux habitants de Jacksonville, elle disait que nul ne serait recherch� pour ses opinions politiques, ni pour les faits qui avaient marqu� la r�sistance de la Floride depuis le d�but de la guerre civile. La soumission au pavillon �toile couvrait toutes les responsabilit�s au point de vue public. �videmment, cette mesure, tr�s sage en elle-m�me, toujours prise en pareille occurrence par le pr�sident Lincoln, ne pouvait s'appliquer � des faits d'ordre priv�. Et tel �tait bien le cas de Texar. Qu'il e�t usurp� le pouvoir sur les autorit�s r�guli�res, qu'il l'e�t exerc� pour organiser la r�sistance, soit! C'�tait une question de sudistes � sudistes -- question dont le gouvernement f�d�ral voulait se d�sint�resser. Mais les attentats envers les personnes, l'invasion de Camdless-Bay dirig�e contre un homme du Nord, la destruction de sa propri�t�, le rapt de sa fille et d'une femme appartenant � son personnel, c'�taient l� des crimes qui relevaient du droit commun et auxquels devait s'appliquer le cours r�gulier de la justice. Tel fut l'avis du commandant Stevens. Tel fut celui du commodore Dupont, d�s que la plainte de James Burbank et la demande de poursuites contre l'Espagnol eurent �t� port�es � sa connaissance. Aussi, le lendemain, 15 mars, une ordonnance fut-elle rendue, qui traduisait Texar devant le tribunal militaire sous la double pr�vention de pillage et de rapt. C'�tait devant le Conseil de guerre, si�geant � Saint-Augustine, que l'accus� aurait � r�pondre de ses attentats. VI Saint-Augustine Saint-Augustine, une des plus anciennes villes de l'Am�rique du Nord, date du quinzi�me si�cle. C'est la capitale du comt� de Saint-Jean, lequel, si vaste qu'il soit, ne compte pas m�me trois mille habitants. D'origine espagnole, Saint-Augustine est � peu pr�s rest�e ce qu'elle �tait autrefois. Elle s'�l�ve vers l'extr�mit� d'une des �les du littoral. Les navires de guerre ou de commerce peuvent trouver un refuge assur� dans son port, qui est assez bien prot�g� contre les vents du large, incessamment d�cha�n�s contre cette c�te dangereuse de la Floride. Toutefois, pour y p�n�trer, il faut franchir la barre dangereuse que les remous du Gulf-Stream d�veloppent � son entr�e. Les rues de Saint-Augustine sont �troites comme celles de toutes les villes que le soleil frappe directement de ses rayons. Gr�ce � leur disposition, aux brises marines qui viennent, soir et matin, rafra�chir l'atmosph�re, le climat est tr�s doux dans cette ville, qui est aux �tats-Unis ce que sont � la France Nice ou Menton sous le ciel de la Provence.

C'est plus particuli�rement au quartier du port, dans les rues qui l'avoisinent, que la population a voulu se concentrer. Les faubourgs, avec leurs quelques cases recouvertes de feuilles de palmier, leurs huttes mis�rables, sont dans un tel �tat d'abandon qui serait complet, sans les chiens, les cochons et les vaches, livr�s � une divagation permanente. La cit� proprement dite offre un aspect tr�s espagnol. Les maisons ont des fen�tres solidement grillag�es, et � l'int�rieur, le patio traditionnel -- cour entour�e de sveltes colonnades, avec pignons fantaisistes et balcons sculpt�s comme des retables d'autel. Quelquefois, un dimanche ou un jour de f�te, ces maisons d�versent leur contenu dans les rues de la ville. C'est alors un m�lange bizarre, senoras, n�gresses, mul�tresses, indiennes de sang m�l�, noirs, n�grillons, dames anglaises, gentlemen, r�v�rends, moines et pr�tres catholiques, presque tous la cigarette aux l�vres, m�me lorsqu'ils se rendent au Calvaire, l'�glise paroissiale de SaintAugustine, dont les cloches sonnent � toute vol�e et presque sans interruption depuis le milieu du dix septi�me si�cle. Ne point oublier les march�s, richement approvisionn�s de l�gumes, de poissons, de volailles, de cochons, d'agneaux -- que l'on �gorge _hic _et _nunc _� la demande des acheteurs -- d'oeufs, de riz, de bananes bouillies, de �frijoles�, sortes de petites f�ves cuites, enfin de tous les fruits tropicaux, ananas, dattes, olives, grenades, oranges, goyaves, p�ches, figues, mara�ons --, le tout dans des conditions de bon march� qui rendent la vie agr�able et facile en cette partie du territoire floridien. Quant au service de la voirie, il est g�n�ralement fait, non par des balayeurs attitr�s, mais par des bandes de vautours que la loi prot�ge en d�fendant de les tuer sous peine de fortes amendes. Ils d�vorent tout, m�me les serpents, dont le nombre est trop consid�rable encore, malgr� la voracit� de ces pr�cieux volatiles. La verdure ne manque pas � cet ensemble de maisons qui constitue principalement la ville. � l'entrecroisement des rues, de subites �chapp�es permettent au regard de s'arr�ter sur les groupes d'arbres dont la ramure d�passe les toits et qu'anime l'incessante jacasserie des perroquets sauvages. Le plus souvent, ce sont de grands palmiers qui balancent leur feuillage � la brise, semblables aux vastes �ventails des se�oras ou aux pankas indoues. �� et l� s'�l�vent quelques ch�nes enguirland�s de lianes et de glycines, et des bouquets de ces cactus gigantesques dont le pied forme une haie imp�n�trable. Tout cela est r�jouissant, attrayant, et le serait plus encore, si les vautours faisaient consciencieusement leur service. D�cid�ment, ils ne valent pas les balayeuses m�caniques. On ne trouve � Saint-Augustine qu'une ou deux scieries � vapeur, une fabrique de cigares, une distillerie de t�r�benthine. La ville, plus commer�ante qu'industrielle, exporte ou importe des m�lasses, des c�r�ales, du coton, de l'indigo, des r�sines, des bois de construction, du poisson, du sel. En temps ordinaire, le port est assez anim� par l'entr�e et la sortie des steamers, employ�s au trafic et au transport des voyageurs pour les divers ports de l'Oc�an et le golfe du Mexique.

Saint-Augustine est le si�ge d'une des six cours de justice qui fonctionnent dans l'�tat de Floride. Quant � son appareil d�fensif, �lev� contre les agressions de l'int�rieur ou les attaques venues du large, il ne consiste qu'en un fort, le fort Marion ou Saint-Marc, construction du dix septi�me si�cle b�tie � la mode castillane. Vauban ou Cormontaigne en eussent fait peu de cas, sans doute; mais il pr�te � l'admiration des arch�ologues et des antiquaires avec ses tours, ses bastions, sa demi-lune, ses m�chicoulis, ses vieilles armes et ses vieux mortiers, plus dangereux pour ceux qui les tirent que pour ceux qu'ils visent. C'�tait pr�cis�ment ce fort que la garnison conf�d�r�e avait pr�cipitamment abandonn� � l'approche de la flottille f�d�rale, bien que le gouvernement, quelques ann�es avant la guerre, l'e�t rendu plus s�rieux au point de vue de la d�fense. Aussi, apr�s le d�part des milices, les habitants de Saint-Augustine l'avaient-ils volontiers remis au commodore Dupont, qui le fit occuper sans coup f�rir. Cependant les poursuites intent�es � l'Espagnol Texar avaient eu un grand retentissement dans le comt�. Il semblait que ce d�t �tre le dernier acte de la lutte entre ce personnage suspect et la famille Burbank. L'enl�vement de la petite fille et de la m�tisse Zermah �tait de nature � passionner l'opinion publique, qui, d'ailleurs, se pronon�ait vivement en faveur des colons de Camdless-Bay. Nul doute que Texar f�t l'auteur de l'attentat. M�me pour des indiff�rents, il devait �tre curieux de voir comment cet homme s'en tirerait, et s'il n'allait pas enfin �tre puni de tous les forfaits dont on l'accusait depuis longtemps. L'�motion promettait donc d'�tre assez consid�rable � SaintAugustine. Les propri�taires des plantations environnantes y affluaient. La question �tait de nature � les int�resser directement, puisque l'un des chefs d'accusation portait sur l'envahissement et le pillage du domaine de Camdless-Bay. D'autres �tablissements avaient �t� �galement ravag�s par des bandes sudistes. Il importait de savoir comment le gouvernement f�d�ral envisagerait ces crimes de droit commun, perp�tr�s sous le couvert de la politique s�paratiste. Le principal h�tel de Saint-Augustine, _City-Hotel, _avait re�u bon nombre de visiteurs, dont la sympathie �tait tout acquise � la famille Burbank. Il aurait pu en contenir un plus grand nombre encore. En effet, rien de mieux appropri� que cette vaste habitation du seizi�me si�cle, ancienne demeure du corregidor, avec sa �puerta� ou porte principale, couverte de sculptures, sa large �sala� ou salle d'honneur, sa cour int�rieure, dont les colonnes sont enguirland�es de passiflores, sa verandah sur laquelle s'ouvrent les confortables chambres dont les lambris disparaissent sous les plus �clatantes couleurs de l'�meraude et du jaune d'or, ses miradores appliqu�s aux murs suivant la mode espagnole, ses fontaines jaillissantes, ses gazons verdoyants, -le tout dans un assez vaste enclos, un �patio� � murailles �lev�es. C'est, en un mot, une sorte de caravans�rail qui ne serait fr�quent� que par de riches voyageurs.

C'�tait l� que James et Gilbert Burbank, M. Stannard et sa fille, accompagn�s de Mars, avaient pris logement depuis la veille. Apr�s son infructueuse d�marche � la prison de Jacksonville, James Burbank et son fils �taient revenus � Castle-House. En apprenant que Texar refusait de r�pondre au sujet de la petite Dy et de Zermah, la famille senti s'�vanouir son dernier espoir. Toutefois la nouvelle que Texar allait �tre d�f�r� � la justice militaire pour les faits relatifs � Camdless-Bay, fut un soulagement � ses angoisses. En pr�sence d'une condamnation � laquelle il ne pouvait �chapper, l'Espagnol ne garderait sans doute plus le silence, puisqu'il s'agirait de racheter sa libert� ou sa vie. Dans cette affaire, Miss Alice devait �tre le principal t�moin � charge. En effet, elle se trouvait � la crique Marino au moment o� Zermah jetait le nom de Texar, et elle avait parfaitement reconnu ce mis�rable dans le canot qui l'emportait. La jeune fille se pr�para donc � partir pour Saint-Augustine. Son p�re voulut l'y accompagner ainsi que ses amis James et Gilbert Burbank cit�s � la requ�te du rapporteur pr�s le Conseil de guerre. Mars avait demand� � se joindre � eux. Le mari de Zermah voulait �tre l� quand on arracherait � l'Espagnol ce secret que lui seul pouvait dire. Alors James Burbank, son fils, Mars, n'auraient plus qu'� reprendre les deux prisonni�res � ceux qui les retenaient par ordre de Texar. Dans l'apr�s-d�ner du 16, James Burbank et Gilbert, M. Stannard, sa fille, Mars, avaient pris cong� de Mme Burbank et d'Edward Carrol. Un des steam-boats qui font le service du Saint-John les avait embarqu�s au pier de Camdless-Bay, puis d�barqu�s � Picolata. De l�, un stage les avait emport�s sur cette route sinueuse, perc�e � travers les futaies de ch�nes, de cypr�s et de platanes, qui h�rissent cette portion du territoire. Avant minuit, une confortable hospitalit� leur �tait offerte dans les appartements de _City-Hotel._ Qu'on ne s'imagine pas, cependant, que Texar e�t �t� abandonn� de tous les siens. Il comptait nombre de partisans parmi les petits colons du comt�, presque tous forcen�s esclavagistes. D'autre part, sachant qu'ils ne seraient point recherch�s pour les faits relatifs aux �meutes de Jacksonville, ses compagnons n'avaient pas voulu d�laisser leur ancien chef. Beaucoup d'entre eux s'�taient donn� rendez-vous � Saint-Augustine. Il est vrai, ce n'�tait pas au patio de _City-Hotel _qu'il e�t fallu les chercher. Il ne manque pas de cabarets dans les villes, de ces �tiendas�, o� des m�tisses d'Espagnols et de Creeks vendent un peu de tout ce qui se mange, se boit, se fume. L� ces gens de basse origine, de r�putation �quivoque, ne se lassaient pas de protester en faveur de Texar. En ce moment, le commodore Dupont n'�tait pas � Saint-Augustine. Il s'occupait de bloquer avec son escadre les passes du littoral qu'il s'agissait de fermer � la contrebande de guerre. Mais les troupes, d�barqu�es apr�s la reddition du fort Marion, tenaient solidement la cit�. Aucun mouvement des sudistes ni des milices qui battaient en retraite de l'autre c�t� du fleuve, n'�tait � craindre. Si les partisans de Texar eussent voulu tenter un soul�vement pour arracher la ville aux autorit�s f�d�rales, ils

auraient �t� imm�diatement �cras�s. Quant � l'Espagnol, une des canonni�res du commandant Stevens l'avait transport� de Jacksonville � Picolata. De Picolata � Saint-Augustine, il �tait arriv� sous bonne escorte, puis enferm� dans une des cellules du fort, d'o� il lui e�t �t� impossible de s'enfuir. D'ailleurs, comme il avait lui-m�me demand� des juges, il est probable qu'il n'y songeait gu�re. Ses partisans ne l'ignoraient point. S'il �tait condamn� cette fois, ils verraient ce qu'il conviendrait alors de faire pour favoriser son �vasion. Jusque-l�, ils n'avaient qu'� rester tranquilles. En l'absence du commodore, c'�tait le colonel Gardner qui remplissait les fonctions de chef militaire de la ville. � lui devait appartenir aussi la pr�sidence du Conseil appel� � juger Texar dans une des salles du fort Marion. Ce colonel se trouvait pr�cis�ment �tre celui qui assistait � la prise de Fernandina, et c'�tait d'apr�s ses ordres que les fugitifs, faits prisonniers lors de l'attaque du train par la canonni�re _Ottawa, _avaient �t� retenus pendant quarante-huit heures, circonstance qu'il est � propos de rappeler ici. Le Conseil entra en s�ance � onze heures du matin. Un public nombreux avait envahi la salle d'audience. On pouvait y compter, parmi les plus bruyants, les amis ou partisans de l'accus�. James et Gilbert Burbank, M. Stannard, sa fille et Mars occupaient les places r�serv�es aux t�moins. Ce que l'on voyait d�j�, c'est qu'il n'y en avait aucun du c�t� de la d�fense. Il ne semblait pas que l'Espagnol e�t pris souci d'en faire citer � sa d�charge. Avait-il donc d�daign� tout t�moignage qui aurait pu se produire en sa faveur, ou s'�tait-il trouv� dans l'impossibilit� d'en appeler � son profit? On allait bient�t le savoir. En tout cas, il ne semblait pas qu'il p�t y avoir de doute possible sur l'issue de l'affaire. Cependant un ind�finissable pressentiment s'�tait empar� de James Burbank. N'�tait-ce pas dans cette m�me ville de Saint-Augustine qu'il avait d�j� port� plainte contre Texar? En excipant d'un incontestable alibi, l'Espagnol n'avait-il pas su �chapper aux arr�ts de la justice? Un tel rapprochement devait s'�tablir dans l'esprit de l'auditoire, car cette premi�re affaire ne remontait qu'� quelques semaines. Texar, amen� par des agents, parut aussit�t que le Conseil fut entr� en s�ance. On le conduisit au banc des accus�s. Il s'y assit tranquillement. Rien, sans doute, et en aucune circonstance, ne semblait devoir troubler son impudence naturelle. Un sourire de d�dain pour ses juges, un regard plein d'assurance � ceux de ses amis qu'il reconnut dans la salle, plein de haine quand il le dirigea vers James Burbank, telle fut son attitude, en attendant que le colonel Gardner proc�d�t � l'interrogatoire. En pr�sence de l'homme qui leur avait fait tant de mal, qui pouvait leur en faire tant encore, James Burbank, Gilbert, Mars, ne se ma�trisaient pas sans peine. L'interrogatoire commen�a par les formalit�s d'usage, � l'effet de

constater l'identit� du pr�venu. �Votre nom? demanda le colonel Gardner. -- Texar. -- Votre �ge? -- Trente-cinq ans. -- O� demeurez-vous? -- � Jacksonville, tienda de Torillo. -- Je vous demande quel est votre domicile habituel? -- Je n'en ai pas.� Comme James Burbank et les siens sentirent battre leur coeur, lorsqu'ils entendirent cette r�ponse, faite d'un ton qui d�notait chez l'accus� la ferme volont� de ne point faire conna�tre le lieu de sa r�sidence. Et, en effet, malgr� l'insistance du pr�sident, Texar persista � dire qu'il n'avait pas de domicile fixe. Il se donna pour un nomade, un coureur des bois, un chasseur des immenses for�ts du territoire, un habitu� des cypri�res, couchant sous les huttes, vivant de son fusil et de ses appeaux, � l'aventure. On ne put pas en tirer autre chose. �Soit, r�pondit le colonel Gardner. Peu importe, apr�s tout. -- Peu importe, en effet, r�pondit effront�ment Texar. Admettons, si vous le voulez, colonel, que mon domicile est maintenant le fort Marion de Saint-Augustine, o� l'on me d�tient contre tout droit. -- De quoi suis-je accus�, s'il vous pla�t, ajouta-t-il, comme s'il e�t voulu, d�s le d�but, diriger cet interrogatoire. -- Texar, reprit le colonel Gardner, vous n'�tes point recherch� pour les faits qui se sont pass�s � Jacksonville. Une proclamation du commodore Dupont d�clare que le gouvernement n'entend pas intervenir dans les r�volutions locales, qui ont substitu�, aux autorit�s r�guli�res du comt�, de nouveaux magistrats, quels qu'ils fussent. La Floride est rentr�e maintenant sous le pavillon f�d�ral, et le gouvernement du Nord proc�dera bient�t � sa nouvelle organisation. -- Si je ne suis pas poursuivi pour avoir renvers� la municipalit� de Jacksonville, et cela d'accord avec la majorit� de la population, demanda Texar, pourquoi suis-je traduit devant ce Conseil de guerre? -- Je vais vous le dire, puisque vous feignez de l'ignorer, r�pliqua le colonel Gardner. Des crimes de droit commun ont �t� commis pendant que vous exerciez les fonctions de premier magistrat de la ville. On vous accuse d'avoir excit� la partie violente de la population � les commettre.

-- Lesquels? -- Tout d'abord, il s'agit du pillage de la plantation de Camdless-Bay, sur laquelle s'est ru�e une bande de malfaiteurs... -- Et une troupe de soldats dirig�s par un officier de la milice, ajouta vivement l'Espagnol. -- Soit, Texar. Mais il y a eu pillage, incendie, attaque � main arm�e, contre l'habitation d'un colon, dont le droit �tait de repousser une pareille agression -- ce qu'il a fait. -- Le droit? r�pondit Texar. Le droit n'�tait pas du c�t� de celui qui refusait d'ob�ir aux ordres d'un Comit� institu� r�guli�rement. James Burbank -- puisqu'il s'agit de lui -- avait affranchi ses esclaves, en bravant le sentiment public qui est esclavagiste en Floride, comme chez la plupart des �tats du sud de l'Union. Cet acte pouvait amener de graves d�sastres dans les autres plantations du pays, en excitant les Noirs � la r�volte. Le Comit� de Jacksonville a d�cid� que, dans les circonstances actuelles, il devait intervenir. S'il n'a point annul� l'acte d'affranchissement, si imprudemment proclam� par James Burbank, il a voulu, du moins, que les nouveaux affranchis fussent rejet�s hors du territoire. James Burbank ayant refus� d'ob�ir � cet ordre, le Comit� a d� agir par la force, et voil� pourquoi la milice, � laquelle s'�tait jointe une partie de la population, a provoqu� la dispersion des anciens esclaves de Camdless-Bay. -- Texar, r�pondit le colonel Gardner, vous envisagez ces faits de violence � un point de vue que le Conseil ne peut admettre. James Burbank, nordiste d'origine, avait agi dans la pl�nitude de son droit, en �mancipant son personnel. Donc, rien ne saurait excuser les exc�s, dont son domaine a �t� le th��tre. -- Je pense, reprit Texar, que je perdrais mon temps � discuter mes opinions devant le Conseil. Le Comit� de Jacksonville a cru devoir faire ce qu'il a fait. Me poursuit-on comme pr�sident de ce Comit�, et pr�tend-on faire retomber sur moi seul la responsabilit� de ses actes? -- Oui, sur vous, Texar, sur vous, qui non seulement �tiez le pr�sident de ce Comit�, mais qui avez en personne conduit les bandes de pillards lanc�es sur Camdless-Bay. -- Prouvez-le! r�pondit froidement Texar. Y a-t-il un seul t�moin qui m'ait vu au milieu des citoyens et des soldats de la milice, charg�s de faire ex�cuter les ordres du Comit�?� Sur cette r�ponse, le colonel Gardner pria James Burbank de faire sa d�position. James Burbank raconta les faits qui s'�taient accomplis depuis le moment o� Texar et ses partisans avaient renvers� les autorit�s r�guli�res de Jacksonville. Il insista principalement sur l'attitude de l'accus�, qui avait pouss� la populace contre son domaine. Cependant, � la demande que lui fit le colonel Gardner

relativement � la pr�sence de Texar parmi les assaillants, il dut r�pondre qu'il n'avait pu la constater par lui-m�me. On sait, en effet, que John Bruce, l'�missaire de M. Harvey, interrog� par James Burbank au moment o� il venait de p�n�trer dans CastleHouse, n'avait pu dire si l'Espagnol s'�tait mis � la t�te de cette horde de malfaiteurs. �En tout cas ce qui n'est douteux pour personne, ajouta James Burbank, c'est que c'est � lui que revient toute la responsabilit� de ce crime. C'est lui qui a provoqu� les assaillants � l'envahissement de Camdless-Bay, et il n'a pas tenu � lui que ma propre demeure, livr�e aux flammes, n'e�t �t� d�truite avec ses derniers d�fenseurs. Oui, sa main est dans tout ceci, comme nous allons la retrouver dans un acte plus criminel encore!� James Burbank se tut alors. Avant d'arriver au fait de l'enl�vement, il convenait d'en finir avec cette premi�re partie de l'accusation, portant sur l'attaque de Camdless-Bay. �Ainsi, reprit le colonel Gardner, en s'adressant � l'Espagnol, vous croyez n'avoir qu'une part dans la responsabilit� qui incomberait tout enti�re au Comit� pour l'ex�cution de ses ordres? -- Absolument. -- Et vous persistez � soutenir que vous n'�tiez pas � la t�te des assaillants qui ont envahi Camdless-Bay? -- Je persiste, r�pondit Texar. Pas un seul t�moin ne peut venir affirmer qu'il m'ait vu. Non! Je n'�tais pas parmi les courageux citoyens qui ont voulu faire ex�cuter les ordres du Comit�! Et j'ajoute que, ce jour-l�, j'�tais m�me absent de Jacksonville! -- Oui!... cela est possible, apr�s tout, dit alors James Burbank, qui trouva le moment venu de relier la premi�re partie de l'accusation � la seconde. -- Cela est certain, r�pondit Texar. -- Mais, si vous n'�tiez pas parmi les pillards de Camdless-Bay, reprit James Burbank, c'est que vous attendiez � la crique Marino l'occasion de commettre un autre crime! -- Je n'�tais pas plus � la crique Marino, r�pondit imperturbablement Texar, que je n'�tais au milieu des assaillants, pas plus, je le r�p�te, que je n'�tais ce jour-l� � Jacksonville!� On ne l'a point oubli�: John Bruce avait �galement d�clar� � James Burbank que, si Texar ne se trouvait pas avec les assaillants, il n'avait pas paru � Jacksonville pendant quarante-huit heures, c'est-�-dire du 2 au 4 mars. Cette circonstance amena donc le pr�sident du Conseil de guerre � lui poser la question suivante: �Si vous n'�tiez pas � Jacksonville ce jour-l�, voulez-vous dire o� vous �tiez?

-- Je le dirai quand il sera temps, r�pondit simplement Texar. Il me suffit, pour l'heure, d'avoir �tabli que je n'ai pas pris part personnellement � l'envahissement de la plantation. -- Et, maintenant, colonel, de quoi suis-je accus� encore?� Texar, les bras crois�s, jetant un regard plus impudent que jamais sur ses accusateurs, les bravait en face. L'accusation ne se fit pas attendre. Ce fut le colonel Gardner qui la formula, et, cette fois, il devait �tre difficile d'y r�pondre. �Si vous n'�tiez pas � Jacksonville, dit le colonel, le rapporteur sera fond� � pr�tendre que vous �tiez � la crique Marino. -- � la crique Marino?... Et qu'y aurais-je fait? -- Vous y avez enlev� ou fait enlever une enfant, Diana Burbank, fille de James Burbank, et Zermah, femme du m�tis Mars, ici pr�sent, laquelle accompagnait cette petite fille. -- Ah! c'est moi qu'on accuse de cet enl�vement?... dit Texar d'un ton profond�ment ironique. -- Oui!... Vous!... s'�cri�rent � la fois James Burbank, Gilbert, Mars, qui n'avaient pu se retenir. -- Et pourquoi serait-ce moi, s'il vous pla�t, r�pondit Texar, et non toute autre personne? -- Parce que vous seul aviez int�r�t � commettre ce crime, r�pondit le colonel. -- Quel int�r�t? -- Une vengeance � exercer contre la famille Burbank. Plus d'une fois d�j�, James Burbank a d� porter plainte contre vous. Si, par suite d'alibis que vous invoquiez fort � propos, vous n'avez pas �t� condamn�, vous avez manifest� � diverses reprises l'intention de vous venger de vos accusateurs. -- Soit! r�pondit Texar. Qu'entre James Burbank et moi, il y ait une haine implacable, je ne le nie pas. Que j'aie eu int�r�t � lui briser le coeur en faisant dispara�tre son enfant, je ne le nie pas davantage. Mais que je l'aie fait, c'est autre chose! Y a-t-il un t�moin qui m'ait vu?... -- Oui�, r�pondit le colonel Gardner. Et aussit�t il pria Alice Stannard de vouloir bien faire sa d�position sous serment. Miss Alice raconta alors ce qui s'�tait pass� � la crique Marino, non sans que l'�motion lui coup�t plusieurs fois la parole. Elle fut absolument affirmative sur le fait incrimin�. En sortant du tunnel, Mme Burbank et elle avaient entendu un nom cri� par Zermah, et ce nom, c'�tait celui de Texar. Toutes deux, apr�s avoir heurt� les cadavres des Noirs assassin�s, s'�taient pr�cipit�es vers la rive du fleuve. Deux embarcations s'en

�loignaient, l'une qui entra�nait les victimes, l'autre sur laquelle Texar se tenait debout � l'arri�re. Et, dans un reflet que l'incendie des chantiers de Camdless-Bay �tendait jusqu'au Saint-John, Miss Alice avait parfaitement reconnu l'Espagnol. �Vous le jurez? dit le colonel Gardner. -- Je le jure!� r�pondit la jeune fille. Apr�s une d�claration aussi pr�cise, il ne pouvait plus y avoir aucun doute possible sur la culpabilit� de Texar. Et, cependant, James Burbank, ses amis, ainsi que tout l'auditoire, purent observer que l'accus� n'avait rien perdu de son assurance habituelle. �Texar, qu'avez-vous � r�pondre � cette d�position? demanda le pr�sident du conseil. -- Ceci, r�pliqua l'Espagnol. Je n'ai point la pens�e d'accuser Miss Alice Stannard de faux t�moignage. Je ne l'accuserai pas davantage de servir les haines de la famille Burbank, en affirmant sous serment que je suis l'auteur d'un enl�vement dont je n'ai entendu parler qu'apr�s mon arrestation. Seulement, j'affirme qu'elle se trompe quand elle dit m'avoir vu, debout, sur l'une des embarcations qui s'�loignaient de la crique Marino. -- Cependant, reprit le colonel Gardner, si Miss Alice Stannard peut s'�tre tromp�e sur ce point, elle ne peut se tromper en disant qu'elle a entendu Zermah crier: � moi... c'est Texar! -- Eh bien, r�pondit l'Espagnol, si ce n'est pas Miss Alice Stannard qui s'est tromp�e, c'est Zermah, voil� tout. -- Zermah aurait cri�: c'est Texar! et ce ne serait pas vous qui auriez �t� pr�sent au moment du rapt? -- Il le faut bien, puisque je n'�tais pas dans l'embarcation, et que je ne suis pas m�me venu � la crique Marino. -- Il s'agit de le prouver. -- Quoique ce ne soit pas � moi de faire la preuve, mais � ceux qui m'accusent, rien ne sera plus facile. -- Encore un alibi?... dit le colonel Gardner. -- Encore!� r�pondit froidement Texar. � cette r�ponse, il se produisit dans le public un mouvement d'ironie, un murmure de doute, qui n'�tait rien moins que favorable � l'accus�. �Texar, demanda le colonel Gardner, puisque vous arguez d'un nouvel alibi, pouvez-vous l'�tablir? -- Facilement, r�pondit l'Espagnol, et, pour cela, il me suffira de vous adresser une question, colonel?

-- Parlez. -- Colonel Gardner, ne commandiez-vous pas les troupes de d�barquement lors de la prise de Fernandina et du fort Clinch par les f�d�raux? -- En effet. -- Vous n'avez point oubli�, sans doute, qu'un train, fuyant vers Cedar-Keys, a �t� attaqu� par la canonni�re _Ottawa _sur le pont qui relie l'�le Am�lia au continent? -- Parfaitement. -- Or, le wagon de queue de ce train �tant rest� en d�tresse sur le pont, un d�tachement des troupes f�d�rales s'empara de tous les fugitifs qu'il renfermait, et ces prisonniers, dont on prit les noms et le signalement, ne recouvr�rent leur libert� que quarantehuit heures plus tard. -- Je le sais, r�pondit le colonel Gardner. -- Eh bien, j'�tais parmi ces prisonniers. -- Vous? -- Moi!� Un nouveau murmure, plus d�sapprobateur encore, accueillit cette d�claration si inattendue. �Donc, reprit Texar, puisque ces prisonniers ont �t� gard�s � vue du 2 au 4 mars, et que l'envahissement de la plantation comme l'enl�vement qui m'est reproch�, ont eu lieu dans la nuit du 3 mars, il est mat�riellement impossible que j'en sois l'auteur. Donc, Alice Stannard ne peut avoir entendu Zermah crier mon nom. Donc, elle ne peut m'avoir vu sur l'embarcation qui s'�loignait de la crique Marino, puisque, en ce moment, j'�tais d�tenu par les autorit�s f�d�rales! -- Cela est faux! s'�cria James Burbank. Cela ne peut pas �tre!... -- Et moi, ajouta Miss Alice, je jure que j'ai vu cet homme, et que je l'ai reconnu! -- Consultez les pi�ces�, se contenta de r�pondre Texar. Le colonel Gardner fit chercher parmi les pi�ces, mises � la disposition du commodore Dupont � Saint-Augustine, celle qui concernait les prisonniers faits le jour de la prise de Fernandina dans le train de Cedar-Keys. On la lui apporta, et il dut constater, en effet, que le nom de Texar s'y trouvait avec son signalement. Il n'y avait donc plus de doute. L'Espagnol ne pouvait �tre accus� de ce rapt. Miss Alice se trompait, en affirmant le reconna�tre. Il n'avait pu �tre, ce soir-l�, � la crique Marino. Son absence de Jacksonville, pendant quarante-huit heures, s'expliquait tout

naturellement: il �tait alors prisonnier � bord de l'un des b�timents de l'escadre. Ainsi, cette fois encore, un indiscutable alibi, appuy� sur une pi�ce officielle, venait innocenter Texar du crime dont on l'accusait. C'�tait � se demander, vraiment, si, dans les diverses plaintes ant�rieurement port�es contre lui, il n'y avait pas eu erreur manifeste, ainsi qu'il fallait bien le reconna�tre aujourd'hui pour cette double affaire de Camdless-Bay et de la crique Marino. James Burbank, Gilbert, Mars, Miss Alice, furent accabl�s par le d�nouement de ce proc�s. Texar leur �chappait encore, et, avec lui, toute chance de jamais apprendre ce qu'�taient devenues Dy et Zermah. En pr�sence de l'alibi invoqu� par l'accus�, le jugement du Conseil de guerre ne pouvait �tre douteux. Texar fut renvoy� des fins de la plainte port�e contre lui, sur les deux chefs de pillage et d'enl�vement. Il sortit donc de la salle d'audience, la t�te haute, au milieu des bruyants hurrahs de ses amis. Le soir m�me, l'Espagnol avait quitt� Saint-Augustine, et nul n'aurait pu dire en quelle r�gion de la Floride il �tait all� reprendre sa myst�rieuse vie d'aventure. VII Derniers mots et dernier soupir Ce jour m�me, 17 mars, James et Gilbert Burbank, M. Stannard et sa fille, rentraient avec le mari de Zermah � la plantation de Camdless-Bay. On ne put cacher la v�rit� � Mme Burbank. La malheureuse m�re en re�ut un nouveau coup, qui pouvait �tre mortel dans l'�tat de faiblesse o� elle se trouvait. Cette derni�re tentative pour conna�tre le sort de l'enfant n'avait pas abouti. Texar s'�tait refus� � r�pondre. Et comment l'y e�t-on oblig�, puisqu'il pr�tendait ne point �tre l'auteur de l'enl�vement? Non seulement il le pr�tendait, mais, par un alibi non moins inexplicable que les pr�c�dents, il prouvait qu'il n'avait pu �tre � la crique Marino au moment o� s'accomplissait le crime. Puisqu'il avait �t� absous de l'accusation lanc�e contre lui, il n'y avait plus � lui donner le choix entre une peine et un aveu qui aurait pu mettre sur la trace de ses victimes. �Mais, si ce n'est pas Texar, r�p�tait Gilbert, qui donc est coupable de ce crime? -- Il a pu �tre ex�cut� par des gens � lui, r�pondit M. Stannard, et sans qu'il ait �t� pr�sent! -- Ce serait la seule explication � donner, r�pliquait Edward Carrol. -- Non, mon p�re, non, monsieur Carrol! affirmait Miss Alice.

Texar �tait dans l'embarcation qui entra�nait notre pauvre petite Dy! Je l'ai vu... je l'ai reconnu, au moment o� Zermah jetait son nom dans un dernier appel!... Je l'ai vu... je l'ai vu!� Que r�pondre � la d�claration si formelle de la jeune fille? Aucune erreur de sa part n'�tait possible, r�p�tait-elle � CastleHouse, comme elle l'avait jur� devant le Conseil de guerre. Et pourtant, si elle ne se trompait pas, comment l'Espagnol pouvaitil se trouver � ce moment parmi les prisonniers de Fernandina, d�tenus � bord de l'un des b�timents de l'escadre du commodore Dupont? C'�tait inexplicable. Toutefois, si les autres pouvaient avoir un doute quelconque, Mars, lui, n'en avait pas. Il ne cherchait pas � comprendre ce qui paraissait �tre incompr�hensible. Il �tait r�solu � se jeter sur la piste de Texar, et, s'il le retrouvait, il saurait bien lui faire avouer son secret, d�t-il le lui arracher par la torture! �Tu as raison, Mars, r�pondit Gilbert. Mais il faut, au besoin, se passer de ce mis�rable, puisqu'on ignore ce qu'il est devenu!... Il faut reprendre nos recherches!... Je suis autoris� � rester � Camdless-Bay tout le temps qui sera n�cessaire, et d�s demain... -- Oui, monsieur Gilbert, d�s demain!� r�pondit Mars. Et le m�tis regagna sa chambre, o� il put donner un libre cours � sa douleur comme � sa col�re. Le lendemain, Gilbert et Mars firent leurs pr�paratifs de d�part. Ils voulaient consacrer cette journ�e � fouiller avec plus de soin les moindres criques et les plus petits �lots, en amont de Camdless-Bay et sur les deux rives du Saint-John. Pendant leur absence, James Burbank et Edward Carrol allaient prendre leurs dispositions pour entreprendre une campagne plus compl�te. Vivres, munitions, moyens de transport, personnel, rien ne serait n�glig� pour qu'elle p�t �tre men�e � bonne fin. S'il fallait s'engager jusque dans les r�gions sauvages de la BasseFloride, au milieu des mar�cages du sud, � travers les Everglades, on s'y engagerait. Il �tait impossible que Texar e�t quitt� le territoire floridien. � remonter vers le nord, il aurait trouv� la barri�re de troupes f�d�rales qui stationnaient sur la fronti�re de la G�orgie. � tenter de fuir par mer, il ne l'aurait pu qu'en essayant de franchir le d�troit de Bahama, afin de chercher asile dans les Lucayes anglaises. Or, les navires du commodore Dupont occupaient les passes depuis Mosquito-Inlet jusqu'� l'entr�e de ce d�troit. Les chaloupes exer�aient un blocus effectif sur le littoral. De ce c�t�, aucune chance d'�vasion ne s'offrait � l'Espagnol. Il devait �tre en Floride, cach� sans doute l� o�, depuis quinze jours, ses victimes �taient gard�es par l'Indien Squamb�. L'exp�dition projet�e par James Burbank aurait donc pour but de rechercher ses traces sur tout le territoire floridien. Du reste, ce territoire jouissait maintenant d'une tranquillit� compl�te, due � la pr�sence des troupes nordistes et des b�timents qui en bloquaient la c�te orientale.

Il va sans dire que le calme r�gnait �galement � Jacksonville. Les anciens magistrats avaient repris leur place dans la municipalit�. Plus de citoyens emprisonn�s pour leurs opinions ti�des ou contraires. Dispersion totale des partisans de Texar, qui, d�s la premi�re heure, avaient pu s'enfuir � la suite des milices floridiennes. Au surplus, la guerre de S�cession se continuait dans le centre des �tats-Unis � l'avantage marqu� des f�d�raux. Le 18 et le 19, la premi�re division de l'arm�e du Potomac avait d�barqu� au fort Monroe. Le 22, la seconde se pr�parait � quitter Alexandria pour la m�me destination. Malgr� le g�nie militaire de cet ancien professeur de chimie, J. Jackson, d�sign� sous le nom de Stonewal Jackson, le �mur de pierre�, les sudistes allaient �tre battus, dans quelques jours, au combat de Kernstown. Il n'y avait donc actuellement rien � craindre d'un soul�vement de la Floride, qui s'�tait toujours montr�e un peu indiff�rente, on ne saurait trop le signaler, aux passions du Nord et du Sud. Dans ces conditions, le personnel de Camdless-Bay, dispers� apr�s l'envahissement de la plantation, avait pu rentrer peu � peu. Depuis la prise de Jacksonville, les arr�t�s de Texar et de son Comit�, relatifs � l'expulsion des esclaves affranchis, n'avaient plus aucune valeur. � cette date du 17 mars, la plupart des familles de Noirs, revenues sur le domaine, s'occupaient d�j� de relever les baraccons. En m�me temps, de nombreux ouvriers d�blayaient les ruines des chantiers et des scieries, afin de r�tablir l'exploitation r�guli�re des produits de Camdless-Bay. Perry et les sous-r�gisseurs y d�ployaient une grande activit� sous la direction d'Edward Carrol. Si James Burbank lui laissait le soin de tout r�organiser, c'est qu'il avait, lui, une autre t�che � remplir -- celle de retrouver son enfant. Aussi, en pr�vision d'une campagne prochaine, r�unissait-il tous les �l�ments de son exp�dition. Un d�tachement de douze Noirs affranchis, choisis parmi les plus d�vou�s de la plantation, furent d�sign�s pour l'accompagner dans ses recherches. On peut �tre s�r que ces braves gens s'y appliqueraient de coeur et d'�me. Restait donc � d�cider comment l'exp�dition serait conduite. � ce sujet, il y avait lieu d'h�siter. En effet, sur quelle partie du territoire les recherches seraient-elles d'abord dirig�es? Cette question devait �videmment primer toutes les autres. Une circonstance inesp�r�e, due uniquement au hasard, allait indiquer avec une certaine pr�cision quelle piste il convenait de suivre au d�but de la campagne. Le 19, Gilbert et Mars, partis d�s le matin de Castle-House, remontaient rapidement le Saint-John dans une des plus l�g�res embarcations de Camdless-Bay. Aucun des Noirs de la plantation ne les accompagnait pendant ces explorations qu'ils recommen�aient chaque jour sur les deux berges du fleuve. Ils tenaient � op�rer aussi secr�tement que possible, afin de ne point donner l'�veil aux espions qui pouvaient surveiller les abords de Castle-House par ordre de Texar. Ce jour-l�, tous deux se glissaient le long de la rive gauche. Leur canot, s'introduisant � travers les grandes herbes, derri�re

les �lots d�tach�s par la violence des eaux � l'�poque des fortes mar�es d'�quinoxe, ne courait aucun risque d'�tre aper�u. Pour des embarcations naviguant dans le lit du fleuve, il n'e�t m�me pas �t� visible. Pas davantage de la berge elle-m�me, dont la hauteur le mettait � l'abri des regards de quiconque se f�t aventur� sous son fouillis de verdure. Il s'agissait, ce jour-l�, de reconna�tre les criques et les rios les plus secrets que les comt�s de Duval et de Putnam d�versent dans le Saint-John. Jusqu'au hameau de Mandarin, l'aspect du fleuve est presque mar�cageux. � mer haute, les eaux s'�tendent sur ces rives, extr�mement basses, qui ne d�couvrent qu'� mi-mar�e, lorsque le jusant est suffisamment �tabli pour ramener le Saint-John � son �tiage normal. Sur la rive droite, toutefois, le niveau du sol est plus en relief. Les champs de ma�s y sont � l'abri de ces inondations p�riodiques qui n'auraient permis aucune culture. On peut m�me donner le nom de coteau � cet emplacement o� s'�tagent les quelques maisons de Mandarin, et qui se termine par un cap projet� jusqu'au milieu du chenal. Au del�, de nombreuses �les occupent le lit plus r�tr�ci du fleuve, et c'est en refl�tant les panaches blanch�tres de leurs magnifiques magnoliers que les eaux, divis�es en trois bras, montent avec le flux ou descendent avec le reflux -- ce dont le service de la batellerie peut profiter deux fois par vingt-quatre heures. Apr�s s'�tre engag�s dans le bras de l'ouest, Gilbert et Mars fouillaient les moindres interstices de la berge. Ils cherchaient si quelque embouchure de rio ne s'ouvrait pas sous le branchage des tulipiers, afin d'en suivre les sinuosit�s jusque dans l'int�rieur. L� on ne voyait d�j� plus les vastes mar�cages du bas fleuve. C'�taient des vallons h�riss�s de foug�res arborescentes et de liquidambars dont les premi�res floraisons, m�lang�es aux guirlandes de serpentaires et d'aristoloches, impr�gnaient l'air de parfums p�n�trants. Mais, en ces diff�rents endroits, les rios ne pr�sentaient aucune profondeur. Ils ne s'�chappaient que sous la forme de filets d'eau, impropres m�me � la navigation d'un squif, et le jusant les laissait bient�t � sec. Aucune cabane sur leur bord. � peine quelques huttes de chasseurs, vides alors, et qui ne paraissaient pas avoir �t� r�cemment occup�es. Parfois, � d�faut d'�tres humains, on e�t pu croire que divers animaux y avaient �tabli leur domicile habituel. Aboiements de chiens, miaulements de chats, coassements de grenouilles, sifflements de reptiles, glapissements de renards, ces bruits vari�s frappaient tout d'abord l'oreille. Cependant, il n'y avait l� ni renards, ni chats, ni grenouilles, ni chiens, ni serpents. Ce n'�taient que les cris d'imitation de l'oiseau-chat, sorte de grive brun�tre, noire de t�te, rouge-orange de croupion, que l'approche du canot faisait partir � tire d'aile. Il �tait environ trois heures apr�s-midi. � ce moment, la l�g�re embarcation donnait de l'avant sous un sombre fouillis de gigantesques roseaux, lorsqu'un violent coup de la gaffe, manoeuvr�e par Mars, lui fit franchir une barri�re de verdure qui semblait �tre imp�n�trable. Au del� s'arrondissait une sorte

d'entaille, d'un demi-acre d'�tendue, dont les eaux, abrit�es sous l'�pais d�me des tulipiers, ne devaient jamais s'�tre �chauff�es aux rayons du soleil. �Voil� un �tang que je ne connaissais pas, dit Mars, qui se redressait afin d'observer la disposition des berges au del� de l'entaille. -- Visitons-le, r�pondit Gilbert. Il doit communiquer avec le chapelet des lagons, creus�s � travers cette lagune. Peut-�tre sont-ils aliment�s par un rio, qui nous permettrait de remonter � l'int�rieur du territoire? -- En effet, monsieur Gilbert, r�pondit Mars, et j'aper�ois l'ouverture d'une passe dans le nord-ouest de nous. -- Pourrais-tu dire, demanda le jeune officier, en quel endroit nous sommes? -- Au juste, non, r�pondit Mars, � moins que ce ne soit cette lagune qu'on appelle la Crique-Noire. Pourtant, je croyais, comme tous les gens du pays, qu'il �tait impossible d'y p�n�trer et qu'elle n'avait aucune communication avec le Saint-John. -- Est-ce qu'il n'existait pas autrefois, dans cette crique, un fortin �lev� contre les S�minoles? -- Oui, monsieur Gilbert. Mais, depuis bien des ann�es d�j�, l'entr�e de la crique s'est ferm�e sur le fleuve, et le fortin a �t� abandonn�. Pour mon compte, je n'y suis jamais all�, et, maintenant, il ne doit plus en rester que des ruines. -- Essayons de l'atteindre, dit Gilbert. -- Essayons, r�pondit Mars, quoique ce soit probablement bien difficile. L'eau ne tardera pas � dispara�tre, et le mar�cage ne nous offrira pas un sol assez r�sistant pour y marcher. -- �videmment, Mars. Aussi, tant qu'il y aura assez d'eau, devrons-nous rester dans l'embarcation. -- Ne perdons pas un instant, monsieur Gilbert. Il est d�j� trois heures, et la nuit viendra vite sous ces arbres.� C'�tait la Crique-Noire, en effet, dans laquelle Gilbert et Mars venaient de p�n�trer, gr�ce � ce coup de gaffe, qui avait lanc� leur embarcation � travers la barri�re de roseaux. On le sait, cette lagune n'�tait praticable que pour de l�gers squifs, semblables � celui dont se servait habituellement Squamb�, lorsque son ma�tre ou lui s'aventurait sur le cours du Saint-John. D'ailleurs, pour arriver au blockhaus, situ� vers le milieu de cette crique, � travers l'inextricable lacis des �lots et des passes, il fallait �tre familiaris� avec leurs mille d�tours, et, depuis de longues ann�es, personne ne s'y �tait jamais hasard�. On ne croyait m�me plus � l'existence du fortin. De l�, s�curit� compl�te pour l'�trange et malfaisant personnage qui en avait fait son repaire habituel. De l�, le myst�re absolu qui entourait l'existence priv�e de Texar.

Il e�t fallu le fil d'Ariane pour se guider � travers ce labyrinthe toujours obscur, m�me au moment o� le soleil passait au m�ridien. Toutefois, � d�faut de ce fil, il se pouvait que le hasard perm�t de d�couvrir l'�lot central de la Crique-Noire. Ce fut donc � ce guide inconscient que durent s'abandonner Gilbert et Mars. Lorsqu'ils eurent franchi la premi�re entaille, ils s'engag�rent � travers les canaux, dont les eaux grossissaient alors avec la mar�e montante, m�me dans les plus �troits, lorsque la navigation y semblait praticable. Ils allaient comme s'ils eussent �t� entra�n�s par quelque pressentiment secret, sans se demander de quelle fa�on ils pourraient revenir en arri�re. Puisque tout le comt� devait �tre explor� par eux, il importait que rien de cette lagune n'�chapp�t � leur investigation. Apr�s une demi-heure d'efforts, � l'estime de Gilbert, le canot devait s'�tre avanc� d'un bon mille � travers la crique. Plus d'une fois, arr�t� par quelque infranchissable berge, il avait d� se retirer d'une passe pour en suivre une autre. Nul doute, pourtant, que la direction g�n�rale e�t �t� vers l'ouest. Le jeune officier ni Mars n'avaient encore essay� de prendre terre -- ce qu'ils n'auraient pas fait sans difficult�, puisque le sol des �lots �tait � peine �lev� au-dessus de l'�tiage moyen du fleuve. Mieux valait ne pas quitter la l�g�re embarcation, tant que le manque d'eau n'arr�terait pas sa marche. Cependant, ce n'�tait pas sans de grands efforts que Gilbert et Mars avaient franchi ce mille. Si vigoureux qu'il f�t, le m�tis dut prendre un peu de repos. Mais il ne voulut le faire qu'au moment o� il eut atteint un �lot plus vaste et plus haut de terrain, auquel arrivaient quelques rayons de lumi�re � travers la trou�e de ses arbres. �Eh, voil� qui est singulier! dit-il. -- Qu'y a-t-il?... demanda Gilbert. -- Des traces de culture sur cet �lot�, r�pondit Mars. Tous deux d�barqu�rent et prirent pied sur une berge un peu moins mar�cageuse. Mars ne se trompait pas. Les traces de culture apparaissaient visiblement; quelques ignames poussaient �� et l�; le sol se bossuait de quatre � cinq sillons, creus�s de main d'homme; une pioche abandonn�e �tait encore fich�e dans la terre. �La crique est donc habit�e?... demanda Gilbert. -- Il faut le croire, r�pondit Mars, ou, tout au moins, est-elle connue des quelques coureurs du pays, peut-�tre des Indiens nomades, qui y font pousser quelques l�gumes. -- Il ne serait pas impossible alors qu'ils eussent b�ti des habitations... des cabanes... -- En effet, monsieur Gilbert, et, s'il s'en trouve une, nous

saurons bien la d�couvrir.� Il y avait grand int�r�t � savoir quelles sortes de gens pouvaient fr�quenter cette Crique-Noire, s'il s'agissait de chasseurs des basses r�gions, qui s'y rendaient secr�tement, ou de S�minoles, dont les bandes fr�quentent encore les mar�cages de la Floride. Donc, sans songer au retour, Gilbert et Mars reprirent leur embarcation, et s'enfonc�rent plus profond�ment � travers les sinuosit�s de la crique. Il semblait qu'une sorte de pressentiment les attir�t vers ses plus sombres r�duits. Leurs regards, faits � l'obscurit� relative que l'�paisse ramure entretenait � la surface des �lots, se plongeaient en toutes directions. Tant�t, ils croyaient apercevoir une habitation, et ce n'�tait qu'un rideau de feuillage, tendu d'un tronc � l'autre. Tant�t ils se disaient: �Voil� un homme, immobile, qui nous regarde!� et il n'y avait l� qu'une vieille souche bizarrement tordue, dont le profil reproduisait quelque silhouette humaine. Ils �coutaient alors... Peut-�tre ce qui ne leur arrivait pas aux yeux, arriverait-il � leurs oreilles? Il suffisait du moindre bruit pour d�celer la pr�sence d'un �tre vivant en cette r�gion d�serte. Une demi-heure apr�s leur premi�re halte, tous deux �taient arriv�s pr�s de l'�lot central. Le blockhaus en ruine s'y cachait si compl�tement au plus �pais du massif qu'ils n'en pouvaient rien apercevoir. Il semblait m�me que la crique se terminait en cet endroit, que les passes obstru�es devenaient innavigables. L�, encore une infranchissable barri�re de halliers et de buissons se dressait entre les derniers d�tours des canaux et les mar�cageuses for�ts, dont l'ensemble s'�tend � travers le comt� de Duval, sur la gauche du Saint-John. �Il me para�t impossible d'aller plus loin, dit Mars. L'eau manque, monsieur Gilbert... -- Et cependant, reprit le jeune officier, nous n'avons pu nous tromper aux traces de culture. Des �tres humains fr�quentent cette crique. Peut-�tre y �taient-ils r�cemment? Peut-�tre y sont-ils encore?... -- Sans doute, reprit Mars, mais il faut profiter de ce qui reste de jour pour regagner le Saint-John. La nuit commence � se faire, l'obscurit� sera bient�t profonde, et comment se reconna�tre au milieu de ces passes? Je crois, monsieur Gilbert, qu'il est prudent de revenir sur nos pas, quitte � recommencer notre exploration demain au point du jour. Retournons, comme d'habitude, � Castle-House. Nous dirons ce que nous avons vu, nous organiserons une reconnaissance plus compl�te de la Crique-Noire dans de meilleures conditions... -- Oui... il le faut, r�pondit Gilbert. Cependant, avant de partir, j'aurais voulu...� Gilbert �tait rest� immobile, jetant un dernier regard sous les arbres, et il allait donner l'ordre de repousser l'embarcation, lorsqu'il arr�ta Mars d'un geste. Le m�tis suspendit aussit�t sa manoeuvre, et, debout, l'oreille

tendue, il �couta. Un cri, ou plut�t une sorte de g�missement continu qu'on ne pouvait confondre avec les bruits habituels de la for�t, se faisait entendre. C'�tait comme une lamentation de d�sespoir, la plainte d'un �tre humain -- plainte arrach�e par de vives souffrances. On e�t dit le dernier appel d'une voix qui allait s'�teindre. �Un homme est l�!... s'�cria Gilbert. Il demande du secours!... Il se meurt peut-�tre! -- Oui! r�pondit Mars. Il faut aller � lui!... Il faut savoir qui il est!... D�barquons!� Ce fut fait en un instant. L'embarcation ayant �t� solidement attach�e � la berge, Gilbert et Mars saut�rent sur l'�lot et s'enfonc�rent sous les arbres. L�, encore, il y avait quelques traces sur des sentes fray�es � travers la futaie, m�me des pas d'hommes, dont les derni�res lueurs du jour laissaient apercevoir l'empreinte. De temps en temps, Mars et Gilbert s'arr�taient. Ils �coutaient. Les plaintes se faisaient-elles encore entendre? C'�tait sur elles, sur elles seules, qu'ils pouvaient se guider. Tous deux les entendirent de nouveau, tr�s rapproch�es cette fois. Malgr� l'obscurit� qui devenait de plus en plus profonde, il ne serait sans doute pas impossible d'arriver � l'endroit d'o� elles partaient. Soudain un cri plus douloureux retentit. Il n'y avait pas � se tromper sur la direction � suivre. En quelques pas, Gilbert et Mars eurent franchi un �pais hallier, et ils se trouv�rent en pr�sence d'un homme, �tendu pr�s d'une palissade, qui r�lait d�j�. Frapp� d'un coup de couteau � la poitrine, un flot de sang inondait ce malheureux. Les derniers souffles s'exhalaient de ses l�vres. Il n'avait plus que quelques instants � vivre. Gilbert et Mars s'�taient pench�s sur lui. Il rouvrit les yeux, mais essaya vainement de r�pondre aux questions qui lui furent faites. �Il faut le voir, cet homme! s'�cria Gilbert. Une torche... une branche enflamm�e!� Mars avait d�j� arrach� la branche d'un des arbres r�sineux qui poussaient en grand nombre sur l'�lot. Il l'enflamma au moyen d'une allumette, et sa lueur fuligineuse jeta quelque clart� dans l'ombre. Gilbert s'agenouilla pr�s du mourant. C'�tait un noir, un esclave, jeune encore. Sa chemise �cart�e laissait voir un trou b�ant � sa poitrine dont le sang s'�chappait. La blessure devait �tre mortelle, le coup de couteau ayant travers� le poumon.

�Qui es-tu?... Qui es-tu?� demanda Gilbert. Nulle r�ponse. �Qui t'a frapp�?� L'esclave ne pouvait plus prof�rer une seule parole. Cependant Mars agitait la branche, afin de reconna�tre le lieu o� ce meurtre avait �t� commis. Il aper�ut alors la palissade, et, � travers la poterne entrouverte, la silhouette ind�cise du blockhaus. C'�tait, en effet, le fortin de la Crique-Noire dont on ne connaissait m�me plus l'existence dans cette partie du comt� de Duval. �Le fortin!� s'�cria Mars. Et, laissant son ma�tre pr�s du pauvre Noir qui agonisait, il s'�lan�a � travers la poterne. En un instant, Mars eut parcouru l'int�rieur du blockhaus, il eut visit� les chambres qui s'ouvraient de part et d'autre sur le r�duit central. Dans l'une, il trouva un reste de feu qui fumait encore. Le fortin avait donc �t� r�cemment occup�. Mais � quelle sorte de gens, Floridiens ou S�minoles, avait-il pu servir de retraite? Il fallait � tout prix l'apprendre, et de ce bless� qui se mourait. Il fallait savoir quels �taient ses meurtriers, dont la fuite ne devait dater que de quelques heures. Mars sortit du blockhaus, il fit le tour de la palissade � l'int�rieur de l'enclos, il promena sa torche sous les arbres... Personne! Si Gilbert et lui fussent arriv�s dans la matin�e, peut�tre auraient-ils trouv� ceux qui habitaient ce fortin. � pr�sent, il �tait trop tard. Le m�tis revint alors pr�s de son ma�tre et lui apprit qu'ils �taient au blockhaus de la Crique-Noire. �Cet homme a-t-il pu r�pondre? lui demanda-t-il. -- Non... r�pondit Gilbert. Il n'a plus sa connaissance, et je doute qu'il puisse la retrouver! -- Essayons, monsieur Gilbert, r�pondit Mars. Il y a l� un secret qu'il importe de conna�tre, et que personne ne pourra plus dire lorsque cet infortun� sera mort! -- Oui, Mars! Transportons-le dans le fortin... L�, peut-�tre reviendra-t-il � lui... Nous ne pouvons le laisser expirer sur cette berge!... -- Prenez la torche, monsieur Gilbert, r�pondit Mars. Moi j'aurai la force de le porter.� Gilbert saisit la r�sine enflamm�e. Le m�tis souleva dans ses bras ce corps, qui n'�tait plus qu'une masse inerte, gravit les degr�s de la poterne, p�n�tra par l'embrasure qui donnait acc�s dans

l'enclos, et d�posa son fardeau dans une des chambres du r�duit. Le mourant fut plac� sur une couche d'herbes. Mars, prenant alors sa gourde, l'introduisit entre ses l�vres. Le coeur du malheureux battait encore, quoique bien faiblement et � de longs intervalles. La vie allait lui manquer... Son secret ne lui �chapperait-il donc pas avant son dernier souffle? Ces quelques gouttes d'eau-de-vie sembl�rent le ranimer un peu. Ses yeux se rouvrirent. Ils se fix�rent sur Mars et Gilbert, qui essayaient de le disputer � la mort. Il voulut parler... Quelques sons vagues s'�chapp�rent de sa bouche, un nom peut-�tre! �Parle!... parle!...� s'�criait Mars. La surexcitation du m�tis �tait vraiment inexplicable, comme si la t�che, � laquelle il avait vou� toute sa vie, e�t d�pendu des derni�res paroles de ce mourant! Le jeune esclave essayait vainement de prononcer quelques paroles... Il n'en avait plus la force... En ce moment, Mars sentit qu'un morceau de papier �tait plac� dans la poche de sa veste. Se saisir de ce papier, l'ouvrir, le lire � la lueur de la r�sine, cela fut fait en un instant. Quelques mots y �taient trac�s au charbon, et les voici: �Enlev�es par Texar � la Crique Marino... Entra�n�es aux Everglades... � l'�le Carneral... Billet confi� � ce jeune esclave... pour M. Burbank...� C'�tait d'une �criture que Mars connaissait bien. �Zermah!...� s'�cria-t-il. � ce nom, le mourant rouvrit les yeux, et sa t�te s'abaissa comme pour faire un signe affirmatif. Gilbert le souleva � demi, et, l'interrogeant: �Zermah!� dit-il. --Oui! --Et Dy?... --Oui! -- Qui t'a frapp�? -- Texar!...�

Ce fut le dernier mot de ce pauvre esclave, qui retomba mort sur la couche d'herbes. VIII De Camdless-Bay au lac Washington Le soir m�me, un peu avant minuit, Gilbert et Mars �taient de retour � Castle-House. Que de difficult�s ils avaient d� vaincre pour sortir de la Crique-Noire! Au moment o� ils quittaient le blockhaus, la nuit commen�ait � se faire dans la vall�e du SaintJohn. Aussi l'obscurit� �tait-elle d�j� compl�te sous les arbres de la lagune. Sans une sorte d'instinct qui guidait Mars � travers les passes, entre les �lots confondus dans la nuit, ni l'un ni l'autre n'eussent pu regagner le cours du fleuve. Vingt fois, leur embarcation dut s'arr�ter devant un barrage qu'elle ne pouvait franchir, et rebrousser chemin pour atteindre quelque chenal praticable. Il fallut allumer des branches r�sineuses et les planter � l'avant du canot, afin d'�clairer la route tant bien que mal. O� les difficult�s devinrent extr�mes, ce fut pr�cis�ment quand Mars chercha � retrouver l'unique issue qui permettait aux eaux de s'�couler vers le Saint-John. Le m�tis ne reconnaissait plus la br�che faite dans le fouillis des roseaux, par laquelle tous deux avaient pass� quelques heures auparavant. Par bonheur, la mar�e descendait, et le canot put se laisser aller au courant qui s'�tablissait par son d�versoir naturel. Trois heures plus tard, apr�s avoir rapidement franchi les vingt milles qui s�parent la Crique-Noire de la plantation, Gilbert et Mars d�barquaient au pied de Camdless-Bay. On les attendait � Castle-House. James Burbank ni aucun des siens n'avaient encore regagn� leurs chambres. Ils s'inqui�taient de ce retard inaccoutum�. Gilbert et Mars avaient l'habitude de revenir chaque soir. Pourquoi n'�taient-ils pas de retour? En devait-on conclure qu'ils avaient trouv� une piste nouvelle, que leurs recherches allaient peut-�tre aboutir? Que d'angoisses dans cette attente! Ils arriv�rent enfin, et, � leur entr�e dans le hall, tous s'�taient pr�cipit�s vers eux. �Eh bien... Gilbert? s'�cria James Burbank. -- Mon p�re, r�pondit le jeune officier, Alice ne s'est point tromp�e!... C'est bien Texar qui a enlev� ma soeur et Zermah. -- Tu en as la preuve? -- Lisez!� Et Gilbert pr�senta ce papier informe, qui portait les quelques mots �crits de la main de la m�tisse. �Oui, reprit-il, plus de doute possible, c'est l'Espagnol! Et, ses deux victimes, il les a conduites ou fait conduire au vieux fortin de la Crique-Noire! C'est l� qu'il demeurait � l'insu de tous. Un pauvre esclave, auquel Zermah avait confi� ce papier, afin qu'il le f�t parvenir � Castle-House, et de qui elle a sans doute appris

que Texar allait partir pour l'�le Carneral, a pay� de sa vie d'avoir voulu se d�vouer pour elle. Nous l'avons trouv� mourant, frapp� de la main de Texar, et maintenant il est mort. Mais, si Dy et Zermah ne sont plus � la Crique-Noire, nous savons, du moins dans quelle partie de la Floride on les a entra�n�es. C'est aux Everglades, et c'est l� qu'il faut aller les reprendre. D�s demain, mon p�re, d�s demain, nous partirons... -- Nous sommes pr�ts, Gilbert. -- � demain donc!� L'espoir �tait rentr� � Castle-House. On ne s'�garerait plus maintenant en recherches st�riles. Mme Burbank, mise au courant de cette situation, se sentit revivre. Elle eut la force de se relever, de s'agenouiller pour remercier Dieu. Ainsi, de l'aveu m�me de Zermah, c'�tait Texar en personne qui avait pr�sid� au rapt de la petite fille � la Crique Marino. C'�tait lui que Miss Alice avait vu sur l'embarcation qui gagnait le milieu du fleuve. Et cependant, comment pouvait-on concilier ce fait avec l'alibi invoqu� par l'Espagnol? � l'heure o� il commettait ce crime, comment pouvait-il �tre prisonnier des f�d�raux, � bord d'un des b�timents de l'escadre? �videmment, cet alibi devait �tre faux, comme les autres, sans doute. Mais de quelle fa�on l'�tait-il, et apprendrait-on jamais le secret de cette ubiquit� dont Texar semblait donner la preuve? Peu importait, apr�s tout. Ce qui �tait acquis maintenant, c'est que la m�tisse et l'enfant avaient �t� conduites tout d'abord au blockhaus de la Crique-Noire, puis entra�n�es � l'�le Carneral. C'est l� qu'il fallait les chercher, c'est l� qu'il fallait surprendre Texar. Cette fois, rien ne pourrait le soustraire au ch�timent que m�ritaient depuis si longtemps ses criminelles manoeuvres. Il n'y avait pas un jour � perdre, d'ailleurs. De Camdless-Bay aux Everglades la distance est assez consid�rable. Plusieurs jours devraient �tre employ�s � la franchir. Heureusement, ainsi que l'avait dit James Burbank, l'exp�dition, organis�e par lui, �tait pr�te � quitter Castle-House. Quant � l'�le Carneral, les cartes de la p�ninsule floridienne en indiquaient la situation sur le lac Okee-cho-bee. Ces Everglades constituent une r�gion mar�cageuse, qui confine au lac Okee-cho-bee, un peu au-dessous du vingt-septi�me parall�le, dans la partie m�ridionale de la Floride. Entre Jacksonville et ce lac, on compte pr�s de quatre cents milles[3]. Au del�, c'est un pays peu fr�quent�, qui �tait presque inconnu � cette �poque. Si le Saint-John e�t �t� constamment navigable jusqu'� sa source, le trajet aurait pu s'accomplir rapidement sans grandes difficult�s; mais, tr�s probablement, on ne pourrait l'utiliser que sur un parcours de cent sept milles environ, c'est-�-dire jusqu'au lac George. Plus loin, sur son cours embarrass� d'�lots, barr� d'herbages, sans chenal suffisamment trac�, � sec parfois au plus bas du jusant, une embarcation un peu charg�e e�t rencontr�

de s�rieux obstacles ou �prouv� tout au moins des retards. Cependant, s'il �tait possible de le remonter jusqu'au lac Washington, � peu pr�s � la hauteur du vingt-huiti�me degr� de latitude, par le travers du cap Malabar, on se serait beaucoup rapproch� du but. Toutefois, il n'y fallait pas autrement compter. Le mieux �tait de se pr�parer pour un trajet de deux cent cinquante milles au milieu d'une r�gion presque abandonn�e, o� manqueraient les moyens de transport, et aussi les ressources n�cessaires � une exp�dition qui devait �tre rapidement conduite. C'est, eu �gard � de telles �ventualit�s, que James Burbank avait fait tous ses pr�paratifs. Le lendemain, 20 mars, le personnel de l'exp�dition �tait r�uni sur le pier de Camdless-Bay. James Burbank et Gilbert, non sans �prouver une vive angoisse, avaient embrass� Mme Burbank, qui ne pouvait encore quitter sa chambre. Miss Alice, M. Stannard et les sous-r�gisseurs les avaient accompagn�s. Pyg lui-m�me �tait venu faire ses adieux � M. Perry, envers lequel il �prouvait maintenant une sorte d'affection. Il se souvenait des le�ons qu'il en avait re�ues sur les inconv�nients d'une libert� pour laquelle il ne se sentait pas m�r. L'exp�dition �tait ainsi compos�e: James Burbank, son beau-fr�re Edward Carrol, gu�ri de sa blessure, son fils Gilbert, le r�gisseur Perry, Mars, plus une douzaine de Noirs choisis parmi les plus braves, les plus d�vou�s du domaine -- en tout dix-sept personnes. Mars connaissait assez le cours du Saint-John pour servir de pilote tant que la navigation serait possible, en de�� comme au del� du lac George. Quant aux Noirs, habitu�s � manier la rame, ils sauraient mettre leurs robustes bras en oeuvre, lorsque le courant ou le vent ferait d�faut. L'embarcation -- une des plus grandes de Camdless-Bay -- pouvait gr�er une voile qui, depuis le vent arri�re jusqu'au largue, lui permettrait de suivre les d�tours d'un chenal parfois tr�s sinueux. Elle portait des armes et des munitions en quantit� suffisante pour que James Burbank et ses compagnons n'eussent rien � craindre des bandes de S�minoles de la basse Floride, ni des compagnons de Texar, si l'Espagnol avait �t� rejoint par quelquesuns de ses partisans. En effet, il avait fallu pr�voir cette �ventualit� qui pouvait entraver le succ�s de l'exp�dition. Les adieux furent faits. Gilbert embrassa Miss Alice, et James Burbank la pressa dans ses bras comme si elle e�t �t� d�j� sa fille. �Mon p�re... Gilbert... dit-elle, ramenez-moi notre petite Dy!... Ramenez-moi ma soeur... -- Oui, ch�re Alice! r�pondit le jeune officier, oui!... Nous la ram�nerons!... Que Dieu nous prot�ge!� M. Stannard, Miss Alice, les sous-r�gisseurs et Pyg �taient rest�s sur le pier de Camdless-Bay pendant que l'embarcation s'en d�tachait. Tous lui envoy�rent alors un dernier adieu, au moment o�, prise par le vent de nord-est et servie par la mar�e montante, elle disparaissait derri�re la petite pointe de la Crique Marino.

Il �tait environ six heures du matin. Une heure apr�s, l'embarcation passait devant le hameau de Mandarin, et, vers dix heures, sans qu'il e�t �t� n�cessaire de faire usage des avirons, elle se trouvait � la hauteur de la Crique-Noire. Le coeur leur battit � tous, quand ils rang�rent cette rive gauche du fleuve, � travers laquelle p�n�traient les eaux du flux. C'�tait au del� de ces massifs de roseaux, de cannas et de pal�tuviers que Dy et Zermah avaient �t� entra�n�es tout d'abord. C'�tait l� que, depuis plus de quinze jours, Texar et ses complices les avaient si profond�ment cach�es qu'il n'�tait rien rest� de leurs traces apr�s le rapt. Dix fois, James Burbank et Stannard, puis Gilbert et Mars, avaient remont� le fleuve � la hauteur de cette lagune, sans se douter que le vieux blockhaus leur serv�t de retraite. Cette fois, il n'y avait plus lieu de s'y arr�ter. C'�tait � quelques centaines de milles plus au sud qu'il fallait porter les recherches, et l'embarcation passa devant la Crique-Noire sans y rel�cher. Le premier repas fut pris en commun. Les coffres renfermaient des provisions suffisantes pour une vingtaine de jours, et un certain nombre de ballots qui serviraient � les transporter, lorsqu'il faudrait suivre la route de terre. Quelques objets de campement devaient permettre de faire halte, de jour ou de nuit, dans les bois �pais dont sont couverts les territoires riverains du SaintJohn. Vers onze heures, quand la mer vint � renverser, le vent resta favorable. Il fallut, n�anmoins, armer les avirons pour maintenir la vitesse. Les Noirs se mirent � la besogne, et, sous la pouss�e de cinq couples vigoureux, l'embarcation continua de remonter rapidement le fleuve. Mars, silencieux, se tenait au gouvernail, �voluant d'une main s�re � travers les bras que les �les et les �lots forment au milieu du Saint-John. Il suivait les passes dans lesquelles le courant se propageait avec moins de violence. Il s'y lan�ait sans une h�sitation. Jamais il ne s'engageait, par erreur, en un chenal impraticable, jamais il ne risquait de s'�chouer sur un haut fond que la mar�e basse allait bient�t laisser � sec. Il connaissait le lit du fleuve jusqu'au lac George, comme il en connaissait les d�tours au-dessous de Jacksonville, et il dirigeait l'embarcation avec autant de s�ret� que les canonni�res du commandant Stevens qu'il avait pilot�es � travers les sinuosit�s de la barre. En cette partie de son cours, le Saint-John �tait d�sert. Le mouvement de batellerie qui s'y produit d'habitude pour le service des plantations, n'existait plus depuis la prise de Jacksonville. Si quelque embarcation le remontait ou le descendait encore, c'�tait uniquement pour les besoins des troupes f�d�rales et les communications du commodore Stevens avec ses sous-ordres. Et m�me, tr�s probablement, en amont de Picolata, ce mouvement serait absolument nul. James Burbank arriva devant ce petit bourg vers six heures du soir. Un d�tachement de nordistes occupait alors l'appontement de

l'escale. L'embarcation fut h�l�e et dut faire halte pr�s du quai. L�, Gilbert Burbank se fit reconna�tre de l'officier qui commandait � Picolata, et, muni du laisser-passer que lui avait remis le commandant Stevens, il put continuer sa route. Cette halte n'avait dur� que quelques instants. Comme la mar�e montante commen�ait � se faire sentir, les avirons rest�rent au repos, et l'embarcation suivit rapidement sa route entre les bois profonds qui s'�tendent de chaque c�t� du fleuve. Sur la rive gauche, la for�t allait faire suite au mar�cage, quelques milles au-dessus de Picolata. Quant aux for�ts de la rive droite, plus touffues, plus profondes, v�ritablement interminables, on devait d�passer le lac George sans en avoir vu la fin. Sur cette rive, il est vrai, elles s'�cartent un peu du Saint-John et laissent une large bande de terrain, sur laquelle la culture a repris ses droits. Ici, vastes rizi�res, champs de cannes et d'indigo, plantations de cotonniers, attestent encore la fertilit� de la presqu'�le floridienne. Un peu apr�s six heures, James Burbank et ses compagnons avaient perdu de vue, derri�re un coude du fleuve, la tour rouge�tre du vieux fort espagnol, abandonn� depuis un si�cle, qui domine les hautes cimes des grands palmistes de la berge. �Mars, demanda alors James Burbank, tu ne crains pas de t'engager pendant la nuit sur le Saint-John? -- Non, monsieur James, r�pondit Mars. Jusqu'au lac George, je r�ponds de moi. Au del�, nous verrons. D'ailleurs, nous n'avons pas une heure � perdre, et, puisque la mar�e nous favorise, il faut en profiter. Plus nous remonterons, moins elle sera forte, moins elle durera. Je vous propose donc de faire route nuit et jour.� La proposition de Mars �tait dict�e par les circonstances. Puisqu'il s'engageait � passer, il fallait se fier � son adresse. On n'eut pas lieu de s'en repentir. Toute la nuit, l'embarcation remonta facilement le cours du Saint-John. La mar�e lui vint en aide pendant quelques heures encore. Puis, les Noirs, se relevant aux avirons, purent gagner une quinzaine de milles vers le sud. On ne fit halte, ni cette nuit, ni dans la journ�e du 22, qui ne fut marqu�e par aucun incident, ni durant les douze heures suivantes. Le haut cours du fleuve semblait �tre absolument d�sert. On naviguait, pour ainsi dire, au milieu d'une longue for�t de vieux c�dres, dont les masses feuillues se rejoignaient parfois au-dessus du Saint-John en formant un �pais plafond de verdure. De villages, on n'en voyait pas. De plantations ou d'habitations isol�es, pas davantage. Les terres riveraines ne se pr�taient � aucun genre de culture. Il n'aurait pu venir � l'id�e d'un colon d'y fonder un �tablissement agricole. Le 23, d�s les premi�res lueurs du jour, le fleuve s'�vasa en une large nappe liquide, dont les berges se d�gageaient enfin de l'interminable for�t. Le pays, tr�s plat, se reculait jusqu'aux limites d'un horizon �loign� de plusieurs milles.

C'�tait un lac -- le lac George -- que le Saint-John traverse du sud au nord, et auquel il emprunte une partie de ses eaux. �Oui! C'est bien le lac George, dit Mars, que j'ai d�j� visit�, lorsque j'accompagnais l'exp�dition charg�e de relever le haut cours du fleuve. -- Et � quelle distance, demanda James Burbank, sommes-nous maintenant de Camdless-Bay? -- � cent milles environ, r�pondit Mars. -- Ce n'est pas encore le tiers du parcours que nous avons � faire pour atteindre les Everglades, fit observer Edward Carrol. -- Mars, demanda Gilbert, comment allons-nous proc�der maintenant? Faut-il abandonner l'embarcation afin de longer une des rives du Saint-John? Cela ne se fera pas sans peine ni retard. Ne serait-il donc pas possible, le lac George une fois travers�, de continuer � suivre cette route d'eau jusqu'au point o� elle cessera d'�tre navigable? Ne peut-on essayer, quitte � d�barquer si l'on �choue et si l'on ne peut se remettre � flot? Cela vaut du moins la peine d'�tre tent�. -- Qu'en penses-tu? -- Essayons, monsieur Gilbert�, r�pondit Mars. En effet, il n'y avait rien de mieux � faire. Il serait toujours temps de prendre pied. � voyager par eau, c'�taient bien des fatigues �pargn�es et aussi bien des retards. L'embarcation se lan�a donc � la surface du lac George, dont elle prolongea la rive orientale. Autour de ce lac, sur ces terrains sans relief, la v�g�tation n'est pas si fournie qu'au bord du fleuve. De vastes marais s'�tendent presque � perte de vue. Quelques portions du sol, moins expos�es � l'envahissement des eaux, �talent leurs tapis de noirs lichens, o� se d�tachent les nuances violettes de petits champignons qui poussent l� par milliards. Il n'aurait pas fallu se fier � ces terres mouvantes, sortes de molli�res qui ne peuvent offrir au marcheur un point d'appui solide. Si James Burbank et ses compagnons eussent d� cheminer sur cette partie du territoire floridien, ils n'y auraient r�ussi qu'au prix des plus grands efforts, des plus extr�mes fatigues, de retards infiniment prolong�s, en admettant qu'il n'e�t pas fallu revenir en arri�re. Seuls, des oiseaux aquatiques -- pour la plupart des palmip�des -peuvent s'aventurer � travers ce mar�cage, o� l'on compte, en nombre infini, des sarcelles, des canards, des b�cassines. Il y avait l� de quoi s'approvisionner sans peine, si l'embarcation e�t �t� � court de vivres. D'ailleurs, pour chasser sur ces rives, on aurait d� affronter toute une l�gion de serpents fort dangereux, dont les sifflements aigus se faisaient entendre � la surface des tapis d'alves et de conferves. Ces reptiles, il est vrai, trouvent des ennemis acharn�s parmi les bandes de p�licans blancs, bien arm�s pour cette guerre sans merci, et qui pullulent sur ces rives malsaines du lac George.

Cependant l'embarcation filait avec rapidit�. Sa voile hiss�e, un vif vent du nord la poussait en bonne direction. Gr�ce � cette fra�che brise, les avirons purent se reposer pendant toute cette journ�e, sans qu'il s'en suiv�t aucun retard. Aussi, le soir venu, les trente milles de longueur que le lac George mesure du nord au sud avaient-ils �t� vivement enlev�s sans fatigues. Vers six heures, James Burbank et sa petite troupe s'arr�taient � l'angle inf�rieur par lequel le Saint-John se jette dans le lac. Si l'on fit halte -- halte qui ne dura que le temps de prendre langue, soit une demi-heure au plus -- c'est parce que trois ou quatre maisons formaient hameau en cet endroit. Elles �taient occup�es par quelques-uns de ces Floridiens nomades, qui se livrent plus sp�cialement � la chasse et � la p�che au commencement de la belle saison. Sur la proposition d'Edward Carrol, il parut opportun de demander quelques renseignements relatifs au passage de Texar, et on eut raison de le faire. Un des habitants de ce hameau fut interrog�. Pendant les journ�es pr�c�dentes, avait-il aper�u une embarcation, traversant le lac George et se dirigeant vers le lac Washington, -- embarcation qui devait contenir sept ou huit personnes, plus une femme de couleur et une enfant, une petite fille, blanche d'origine? �En effet, r�pondit cet homme, il y a quarante-huit heures, j'ai vu passer une embarcation qui doit �tre celle dont vous parlez. -- Et a-t-elle fait halte � ce hameau? demanda Gilbert. -- Non! Elle s'est au contraire h�t�e d'aller rejoindre le haut cours du fleuve. J'ai distinctement vu, � bord, ajouta le Floridien, une femme avec une petite fille dans ses bras. -- Mes amis, s'�cria Gilbert, bon espoir! Nous sommes bien sur les traces de Texar! -- Oui! r�pondit James Burbank. Il n'a sur nous qu'une avance de quarante-huit heures, et, si notre embarcation peut encore nous porter pendant quelques jours, nous gagnerons sur lui! -- Connaissez-vous le cours du Saint-John en amont du lac George? demanda Edward Carrol au Floridien. -- Oui, monsieur, et je l'ai m�me remont� sur un parcours de plus de cent milles. -- Pensez-vous qu'il puisse �tre navigable pour une embarcation comme la n�tre? -- Que tire-t-elle? -- Trois pieds � peu pr�s, r�pondit Mars. -- Trois pieds? dit le Floridien. Ce sera bien juste en de certains endroits. Cependant, en sondant les passes, je crois que vous pourrez arriver jusqu'au lac Washington. -- Et l�, demanda M. Carrol, � quelle distance serons-nous du lac

Okee-cho-bee? -- � cent cinquante milles environ. -- Merci, mon ami. -- Embarquons, s'�cria Gilbert, et naviguons jusqu'� ce que l'eau nous manque.� Chacun reprit sa place. Le vent ayant calmi avec le soir, les avirons furent gr��s et mani�s avec vigueur. Les rives r�tr�cies du fleuve disparurent rapidement. Avant la compl�te tomb�e de la nuit, on gagna plusieurs milles vers le sud. Il ne fut pas question de s'arr�ter, puisqu'on pouvait dormir � bord. La lune �tait presque pleine. Le temps resterait assez clair pour ne point g�ner la navigation. Gilbert avait pris la barre. Mars se tenait � l'avant, un long espar � la main. Il sondait sans cesse, et, lorsqu'il rencontrait le fond, faisait venir l'embarcation sur tribord ou sur b�bord. � peine toucha-t-elle cinq ou six fois durant cette travers�e nocturne, et elle put se d�gager sans grand effort. Si bien que, vers quatre heures du matin, au moment o� le soleil se montra, Gilbert n'estima pas � moins de quinze milles le chemin parcouru pendant la nuit. Que de chances en faveur de James Burbank et des siens, si le fleuve, navigable quelques jours encore, les menait presque � leur but! Cependant plusieurs difficult�s mat�rielles surgirent durant cette journ�e. Par suite de la sinuosit� du fleuve, des pointes se projettent fr�quemment en travers de son cours. Les sables, accumul�s, multiplient les hauts fonds qu'il faut contourner. Autant d'allongements de la route, et, par cela m�me, quelques retards. On ne pouvait, non plus, toujours utiliser le vent, qui n'aurait pas cess� d'�tre favorable, si de nombreux d�tours n'eussent modifi� l'allure de l'embarcation. Les Noirs se courbaient alors sur leurs avirons et d�ployaient une telle vigueur qu'ils parvenaient � regagner le temps perdu. Il se pr�sentait aussi de ces obstacles particuliers au SaintJohn. C'�taient des �les flottantes form�es par une prodigieuse accumulation d'une plante exub�rante, le �pistia�, que certains explorateurs du fleuve floridien ont justement compar�e � une gigantesque laitue, �tal�e � la surface des eaux. Ce tapis herbeux offre assez de solidit� pour que les loutres et les h�rons puissent y prendre leurs �bats. Il importait, toutefois, de ne point s'engager � travers de telles masses v�g�tales, d'o� l'on ne se f�t pas tir� sans peine. Lorsque leur apparition �tait signal�e, Mars prenait toutes les pr�cautions possibles pour les �viter. Quant aux rives du fleuve, d'�paisses for�ts les encaissaient alors. On ne voyait plus ces innombrables c�dres, dont le SaintJohn baigne les racines en aval de son cours. L� poussent des quantit�s de pins, hauts de cent cinquante pieds, appartenant � l'esp�ce du pin austral, qui trouvent des �l�ments favorables � leur v�g�tation au milieu de ces terrains, au sous-sol inond�, appel�s �barrens�. L'humus y pr�sente une �lasticit� tr�s

sensible, et telle, en quelques points, qu'un pi�ton peut perdre l'�quilibre, lorsqu'il marche � sa surface. Heureusement, la petite troupe de James Burbank n'eut point � en faire l'�preuve. Le Saint-John continuait � la transporter � travers les r�gions de la Floride inf�rieure. La journ�e se passa sans incidents. La nuit de m�me. Le fleuve ne cessait d'�tre absolument d�sert. Pas une embarcation sur ses eaux. Pas une cabane sur ses rives. De cette circonstance, d'ailleurs, il n'y avait point � se plaindre. Mieux valait ne trouver personne en cette contr�e lointaine, o� les rencontres risquent fort d'�tre mauvaises, car les coureurs des bois, les chasseurs de profession, les aventuriers de toute provenance, sont gens plus que suspects. On devait craindre �galement la pr�sence des milices de Jacksonville ou de Saint-Augustine que Dupont et Stevens avaient oblig�es � se retirer vers le sud. Cette �ventualit� e�t �t� plus redoutable encore. Parmi ces d�tachements il y avait assur�ment des partisans de Texar, qui auraient voulu se venger de James et de Gilbert Burbank. Or, la petite troupe devait �viter tout combat, si ce n'est avec l'Espagnol, au cas o� il faudrait lui arracher ses prisonni�res par la force. Heureusement, James Burbank et les siens furent si bien servis dans ces circonstances que, le 25 au soir, la distance entre le lac George et le lac Washington avait �t� franchie. Arriv�e � la lisi�re de cet amas d'eaux stagnantes, l'embarcation dut faire halte. L'�troitesse du fleuve, le peu de profondeur de son cours, lui interdisaient de remonter plus avant vers le sud. En somme, les deux tiers �tant faits, James Burbank et les siens ne se trouvaient plus qu'� cent quarante milles des Everglades. IX La grande cypri�re Le lac Washington, long d'une dizaine de milles, est un des moins importants de cette r�gion de la Floride m�ridionale. Ses eaux, peu profondes, sont embarrass�es d'herbes que le courant arrache aux prairies flottantes -- v�ritables nids � serpents qui rendent tr�s dangereuse la navigation � sa surface. Il est donc d�sert comme ses rives, �tant peu propice � la chasse, � la p�che, et il est rare que les embarcations du Saint-John s'aventurent jusqu'� lui. Au sud du lac, le fleuve reprend son cours en s'infl�chissant plus directement vers le midi de la presqu'�le. Ce n'est plus alors qu'un ruisseau sans profondeur, dont les sources sont situ�es � trente milles dans le sud, entre 28�et 27�de latitude. Le Saint-John cesse d'�tre navigable au-dessous du lac Washington. Quelques regrets qu'en �prouv�t James Burbank, il fallut renoncer au transport par eau, afin de prendre la voie de terre, au milieu d'un pays tr�s difficile, le plus souvent mar�cageux, � travers des for�ts sans fin, dont le sol, coup� de rios et de fondri�res, ne peut que retarder la marche des pi�tons.

On d�barqua. Les armes, les ballots qui renfermaient les provisions, furent r�partis entre chacun des Noirs. Ce n'�tait pas l� de quoi fatiguer ou embarrasser le personnel de l'exp�dition. De ce chef, il n'y aurait aucune cause de retard. Tout avait �t� r�gl� d'avance. Quand il faudrait faire halte, le campement pourrait �tre organis� en quelques minutes. Tout d'abord, Gilbert, aid� de Mars, s'occupa de cacher l'embarcation. Il importait qu'elle p�t �chapper aux regards, dans le cas o� un parti de Floridiens ou de S�minoles viendrait visiter les rives du lac Washington. Il fallait que l'on f�t assur� de la retrouver au retour pour redescendre le cours du Saint-John. Sous la ramure retombante des arbres, de la rive, entre les roseaux gigantesques qui la d�fendent, on put ais�ment m�nager une place � l'embarcation, dont le m�t avait �t� pr�alablement couch�. Et elle �tait si bien enfouie sous l'�paisse verdure, qu'il e�t �t� impossible de l'apercevoir du haut des berges. Il en �tait de m�me, sans doute, d'une autre barque que Gilbert aurait eu grand int�r�t � retrouver. C'�tait celle qui avait amen� Dy et Zermah au lac Washington. �videmment, vu l'innavigabilit� des eaux, Texar avait d� l'abandonner aux environs de cet entonnoir par lequel le lac se d�verse dans le fleuve. Ce que James Burbank �tait forc� de faire alors, l'Espagnol devait l'avoir fait aussi. C'est pourquoi on entreprit de minutieuses recherches pendant les derni�res heures du jour, afin de retrouver cette embarcation. C'e�t �t� l� un pr�cieux indice, et la preuve que Texar avait suivi le fleuve jusqu'au lac Washington. Les recherches furent vaines. L'embarcation ne put �tre d�couverte, soit que les investigations n'eussent pas �t� port�es assez loin, soit que l'Espagnol l'e�t d�truite, dans la pens�e qu'il n'aurait plus � s'en servir, s'il �tait parti sans esprit de retour. Combien le voyage avait d� �tre p�nible entre le lac Washington et les Everglades! Plus de fleuve pour �pargner de si longues fatigues � une femme, et � une enfant. Dy, port�e dans les bras de la m�tisse, Zermah, forc�e de suivre des hommes accoutum�s � de pareilles marches � travers cette contr�e difficile, les insultes, les violences, les coups qui ne lui �taient pas �pargn�s pour h�ter son pas, les chutes dont elle essayait de pr�server la petite fille sans songer � elle-m�me, tous eurent dans l'esprit la vision de ces lamentables sc�nes. Mars se repr�sentait sa femme expos�e � tant de souffrances, il p�lissait de col�re, et ces mots s'�chappaient alors de sa bouche: �Je tuerai Texar!� Que n'�tait-il d�j� � l'�le Carneral, en pr�sence du mis�rable, dont les abominables machinations avaient tant fait souffrir la famille Burbank, et qui lui avait enlev� Zermah, sa femme! Le campement avait �t� �tabli � l'extr�mit� du petit cap qui se projette hors de l'angle nord du lac. Il n'e�t pas �t� prudent de

s'engager, au milieu de la nuit, � travers un territoire inconnu, sur lequel le champ de vue �tait n�cessairement tr�s restreint. Aussi, apr�s d�lib�ration, fut-il d�cid� que l'on attendrait les premi�res lueurs de l'aube avant de se remettre en marche. Le risque de s'�garer sous ces �paisses for�ts �tait trop grand pour que l'on voul�t s'y exposer. Nul incident, du reste, pendant la nuit. � quatre heures, au moment o� montait le petit jour, le signal du d�part fut donn�. La moiti� du personnel devait suffire � porter les ballots de vivres et les effets de campement. Les noirs pourraient donc se relayer entre eux. Tous, ma�tres et serviteurs, �taient arm�s de carabines Mini�, qui se chargent d'une balle et de quatre chevrotines, et de ces revolvers Colt, dont l'usage s'�tait si r�pandu parmi les bellig�rants depuis le commencement de la guerre de S�cession. Dans ces conditions, on pouvait r�sister sans d�savantage � une soixantaine de S�minoles, et m�me, s'il le fallait, attaquer Texar, f�t-il entour� d'un pareil nombre de ses partisans. Il avait paru convenable, tant que cela serait possible, de c�toyer le Saint-John. Le fleuve coulait alors vers le sud, par cons�quent dans la direction du lac Okee-cho-bee. C'�tait comme un fil tendu � travers le long labyrinthe des for�ts. On pouvait le suivre sans s'exposer � commettre d'erreur. On le suivit. Ce fut assez facile. Sur la rive droite se dessinait une sorte de sentier -- v�ritable chemin de halage, qui aurait pu servir � remorquer quelque l�ger canot sur le haut cours du fleuve. On marcha d'un pas rapide, Gilbert et Mars en avant, James Burbank et Edward Carrol en arri�re, le r�gisseur Perry au milieu du personnel des Noirs, qui se rempla�aient toutes les heures dans le transport des ballots. Avant de partir, un repas sommaire avait �t� pris. S'arr�ter � midi pour d�ner, � six heures du soir pour souper, camper, si l'obscurit� ne permettait pas d'aller plus avant, se remettre en route, s'il paraissait possible de se diriger � travers la for�t: tel �tait le programme adopt� et qui serait observ� rigoureusement. Tout d'abord, il fallut contourner la rive orientale du lac Washington -- rive assez plate et d'un sol presque mouvant. Les for�ts reparurent alors. Ni comme �tendue ni comme �paisseur, elles n'�taient ce qu'elles devaient �tre plus tard. Cela tenait � la nature m�me des essences qui les composaient. En effet, il n'y avait l� que des futaies de camp�ches, � petites feuilles, � grappes jaunes, dont le coeur, de couleur brun�tre, est utilis� pour la teinture; puis, des ormes du Mexique, des guazumas, � bouquets blancs, employ�s � tant d'usages domestiques, et dont l'ombre gu�rit, dit-on, des rhumes les plus obstin�s -m�me les rhumes de cerveau. �� et l� poussaient aussi quelques groupes de quinquinas, qui ne sont ici que simples plantes arborescentes, au lieu de ces arbres magnifiques qu'ils forment au P�rou, leur pays natal. Enfin, par larges corbeilles, sans avoir jamais connu les soins de la culture savante, s'�talaient des plantes � couleurs vives, gentianes, amaryllis, ascl�pias, dont les fines houppes servent � la fabrication de certains tissus. Toutes, plantes et fleurs, suivant la remarque de l'un des explorateurs[4] les plus comp�tents de la Floride, �jaunes ou

blanches en Europe, rev�tent en Am�rique les diverses nuances du rouge depuis le pourpre jusqu'au ros� le plus tendre.� Vers le soir, ces futaies disparurent pour faire place � la grande cypri�re, qui s'�tend jusqu'aux Everglades. Pendant cette journ�e, on avait fait une vingtaine de milles. Aussi Gilbert demanda-t-il si ses compagnons ne se sentaient pas trop fatigu�s. �Nous sommes pr�ts � repartir, monsieur Gilbert, dit l'un des Noirs, parlant au nom de ses camarades. -- Ne risquons-nous pas de nous �garer pendant la nuit? fit observer Edward Carrol. -- Nullement, r�pondit Mars, puisque nous continuerons � c�toyer le Saint-John. -- D'ailleurs, ajouta le jeune officier, la nuit sera claire. Le ciel est sans nuages. La lune, qui va se lever vers neuf heures, durera jusqu'au jour. En outre, la ramure des cypri�res est peu �paisse, et l'obscurit� y est moins profonde qu'en toute autre for�t.� On partit donc. Le lendemain matin, apr�s avoir chemin� une partie de la nuit, la petite troupe s'arr�tait pour prendre son premier repas au pied d'un de ces gigantesques cypr�s, qui se comptent par millions dans cette r�gion de la Floride. Qui n'a pas explor� ces merveilles naturelles ne peut se les figurer. Qu'on imagine une prairie verdoyante, �lev�e � plus de cent pieds de hauteur, que supportent des f�ts droits comme s'ils �taient faits au tour, et sur laquelle on aimerait � pouvoir marcher. Au-dessous le sol est mou et mar�cageux. L'eau s�journe incessamment sur un sol imperm�able, o� pullulent grenouilles, crapauds, l�zards, scorpions, araign�es, tortues, serpents, oiseaux aquatiques de toutes les esp�ces. Plus haut, tandis que les orioles -- sortes de loriots aux pennes dor�es, passent comme des �toiles filantes, les �cureuils se jouent dans les hautes branches, et les perroquets remplissent la for�t de leur assourdissant caquetage. En somme, curieuse contr�e, mais difficile � parcourir. Il fallait donc �tudier avec soin le terrain sur lequel on s'aventurait. Un pi�ton aurait pu s'enliser jusqu'aux aisselles dans les nombreuses fondri�res. Cependant, avec quelque attention, et gr�ce � la clart� de la lune que tamisait le haut feuillage, on parvint � s'en tirer mieux que mal. Le fleuve permettait de se tenir en bonne direction. Et c'�tait fort heureux, car tous ces cypr�s se ressemblent, troncs contourn�s, tordus, grima�ants, creus�s � leur base, jetant de longues racines qui bossuent le sol, et se relevant � une hauteur de vingt pieds en f�ts cylindriques. Ce sont de v�ritables manches de parapluie, � poign�e rugueuse, dont la tige droite supporte une immense ombrelle verte, laquelle, � vrai dire, ne prot�ge ni de la pluie ni du soleil.

Ce fut sous l'abri de ces arbres que James Burbank et ses compagnons s'engag�rent un peu apr�s le lever du jour. Le temps �tait magnifique. Nul orage � craindre, ce qui aurait pu changer le sol en un marais impraticable. N�anmoins il fallait choisir les passages, afin d'�viter les fondri�res qui ne s'ass�chent jamais. Fort heureusement, le long du Saint-John, dont la rive droite se trouve un peu en contre-haut, les difficult�s devaient �tre moindres. � part le lit des ruisseaux qui se jettent dans le fleuve et que l'on devait contourner ou passer � gu�, le retard fut sans importance. Pendant cette journ�e, on ne releva aucune trace qui indiqu�t la pr�sence d'un parti de sudistes ou de S�minoles, aucun vestige non plus de Texar ni de ses compagnons. Il pouvait se faire que l'Espagnol e�t suivi la rive gauche du fleuve. Ce ne serait point l� un obstacle. Par une rive comme par l'autre, on allait aussi directement vers cette basse Floride, indiqu�e par le billet de Zermah. Le soir venu, James Burbank s'arr�ta pendant six heures. Ensuite, le reste de la nuit s'�coula dans une marche rapide. Le cheminement se faisait en silence sous la cypri�re endormie. Le d�me de feuillage ne se troublait d'aucun souffle. La lune, � demi rong�e d�j�, d�coupait en noir sur le sol le l�ger r�seau de la ramure, dont le dessin s'agrandissait par la hauteur des arbres. Le fleuve murmurait � peine sur son lit d'une pente presque insensible. Nombre de bas-fonds �mergeaient de sa surface, et il n'aurait pas �t� difficile de le traverser, si cela e�t �t� n�cessaire. Le lendemain, apr�s une halte de deux heures, la petite troupe reprit, dans l'ordre adopt�, la direction vers le sud. Toutefois, pendant cette journ�e, le fil conducteur, qui avait �t� suivi jusqu'alors, allait se rompre ou plut�t arriver au bout de son �cheveau. En effet, le Saint-John, d�j� r�duit � un simple filet liquide, disparut sous un bouquet de quinquinas qui buvaient � sa source m�me. Au del�, la cypri�re cachait l'horizon sur les trois quarts de son p�rim�tre. En cet endroit, apparut un cimeti�re dispos�, suivant la coutume indig�ne, pour des Noirs devenus chr�tiens et rest�s dans la mort fid�les � la foi catholique. �� et l�, des croix modestes, les unes de pierre, les autres de bois, pos�es sur les renflements du sol, marquaient les tombes entre les arbres. Deux ou trois s�pultures a�riennes, que supportaient des branchages fix�s au sol, ber�aient au gr� du vent quelque cadavre r�duit � l'�tat de squelette. �L'existence d'un cimeti�re en ce lieu, fit observer Edward Carrol, pourrait bien indiquer la proximit� d'un village ou hameau... -- Qui ne doit plus exister actuellement, r�pondit Gilbert, puisqu'on n'en trouve pas trace sur nos cartes. Ces disparitions de villages ne sont que trop fr�quentes dans la Floride inf�rieure, soit que les habitants les aient abandonn�s, soit qu'ils aient �t� d�truits par les Indiens.

-- Gilbert, dit James Burbank, maintenant que nous n'avons plus le Saint-John pour nous guider, comment proc�derons-nous? -- La boussole nous donnera la direction, mon p�re, r�pondit le jeune officier. Quelles que soient l'�tendue et l'�paisseur de la for�t, il est impossible de nous y perdre! -- Eh bien, en route, monsieur Gilbert! s'�cria Mars, qui, pendant les haltes ne pouvait se tenir en place. En route, et que Dieu nous conduise!� Un demi-mille au del� du cimeti�re n�gre, la petite troupe s'engagea sous le plafond de verdure, et, la boussole aidant, elle descendit presque directement vers le sud. Pendant la premi�re partie de la journ�e, aucun incident � relater. Jusqu'alors, rien n'avait entrav� cette campagne de recherches, en serait-il ainsi jusqu'� la fin? Atteindrait-on le but ou la famille Burbank serait-elle condamn�e au d�sespoir? Ne pas retrouver la petite fille et Zermah, les savoir livr�es � toutes les mis�res, expos�es � tous les outrages, et ne pouvoir les y soustraire, c'e�t �t� un supplice de tous les instants. Vers midi, on s'arr�ta. Gilbert, tenant compte du chemin parcouru depuis le lac Washington, estimait que l'on se trouvait � cinquante milles du lac Okee-cho-bee. Huit jours s'�taient �coul�s depuis le d�part de Camdless-Bay, et plus de trois cents milles[5] avaient �t� enlev�s avec une rapidit� exceptionnelle. Il est vrai, le fleuve d'abord, presque jusqu'� sa source, la cypri�re ensuite, n'avaient point pr�sent� d'obstacles v�ritablement s�rieux. En l'absence de ces grandes pluies qui auraient pu rendre innavigable le cours du Saint-John et d�tremper les terrains au del�, par ces belles nuits que la lune impr�gnait d'une clart� superbe, tout avait favoris� le voyage et les voyageurs. � pr�sent, une distance relativement courte les s�parait de l'�le Carneral. Entra�n�s comme ils l'�taient par huit jours d'efforts constants, ils esp�raient avoir atteint leur but avant quarantehuit heures. Alors on toucherait au d�nouement qu'il �tait impossible de pr�voir. Cependant, si la bonne fortune les avait second�s jusqu'alors, James Burbank et ses compagnons, pendant la seconde partie de cette journ�e, purent craindre de se heurter � d'insurmontables difficult�s. La marche avait �t� reprise dans les conditions habituelles, apr�s le repas de midi. Rien de nouveau dans la nature du terrain, larges flaques d'eau et nombreuses fondri�res � �viter, quelques ruisseaux qu'il fallait passer avec de l'eau jusqu'� mi-jambe. En somme, la route n'�tait que fort peu allong�e par les �carts qu'elle imposait. Toutefois, vers quatre heures du soir, Mars s'arr�ta soudain. Puis, lorsqu'il e�t �t� rejoint par ses compagnons, il leur fit remarquer des traces de pas imprim�es sur le sol.

�Il ne peut �tre douteux, dit James Burbank, qu'une troupe d'hommes a r�cemment pass� par ici. -- Et une troupe nombreuse, ajouta Edward Carrol. -- De quel c�t� viennent ces traces, vers quel c�t� se dirigentelles? demanda Gilbert. Voil� ce qu'il est n�cessaire de constater avant de prendre une r�solution.� En effet, et ce fut fait avec soin. Pendant cinq cents yards dans l'est, on pouvait suivre les empreintes de pas qui se prolongeaient m�me bien au del�; mais il parut inutile de les relever plus loin. Ce qui �tait d�montr� par la direction de ces pas, c'est qu'une troupe, d'au moins cent cinquante � deux cents hommes, apr�s avoir quitt� le littoral de l'Atlantique, venait de traverser cette portion de la cypri�re. Du c�t� de l'ouest, ces traces continuaient � se diriger vers le golfe du Mexique, traversant ainsi par une s�cante la presqu'�le floridienne, laquelle, � cette latitude, ne mesure pas deux cents milles de largeur. On put �galement observer que ce d�tachement, avant de reprendre sa marche dans la m�me direction, avait fait halte pr�cis�ment � l'endroit que James Burbank et les siens occupaient alors. En outre, apr�s avoir recommand� � leurs compagnons de se tenir pr�ts � toute alerte, Gilbert et Mars, s'�tant port�s pendant un quart de mille sur la gauche de la for�t, purent constater que ces empreintes prenaient franchement la route du sud. Lorsque tous deux furent de retour au campement, voici ce que dit Gilbert: �Nous sommes pr�c�d�s par une troupe d'hommes qui suit exactement le chemin que nous suivons nous-m�mes depuis le lac Washington. Ce sont des gens arm�s, puisque nous avons trouv� les morceaux de cartouches qui leur ont servi � allumer leurs feux dont il ne reste plus que des charbons �teints. �Quels sont ces hommes? je l'ignore. Ce qui est certain, c'est qu'ils sont nombreux et qu'ils descendent vers les Everglades. -- Ne serait-ce point une troupe de S�minoles nomades? demanda Edward Carrol. -- Non, r�pondit Mars. La trace des pas indique nettement que ces hommes sont am�ricains... -- Peut-�tre des soldats de la milice floridienne?... fit observer James Burbank. -- C'est � craindre, r�pondit Perry. Ils paraissent �tre en trop grand nombre pour appartenir au personnel de Texar... -- � moins que cet homme n'ait �t� rejoint par une bande de ses partisans, dit Edward Carrol. D�s lors, il ne serait pas surprenant qu'ils fussent l� plusieurs centaines...

-- Contre dix-sept!... r�pondit le r�gisseur. -- Eh! qu'importe! s'�cria Gilbert. S'ils nous attaquent ou s'il faut les attaquer, pas un de nous ne reculera! -- Non!... Non!...� s'�cri�rent les courageux compagnons du jeune officier. C'�tait l� un entra�nement bien naturel, sans doute. Et, cependant, � la r�flexion, on devait comprendre tout ce qu'une pareille �ventualit� e�t pr�sent� de mauvaises chances. Toutefois, bien que cette pens�e se pr�sent�t probablement � l'esprit de tous, elle ne diminua rien du courage de chacun. Mais, si pr�s du but, rencontrer l'obstacle! Et quel obstacle! Un d�tachement de sudistes, peut-�tre des partisans de Texar, qui cherchaient � rejoindre l'Espagnol aux Everglades, afin d'y attendre le moment de repara�tre dans le nord de la Floride! Oui! c'�tait l� ce que l'on devait certainement craindre. Tous le sentaient. Aussi, apr�s le premier mouvement d'enthousiasme, restaient-ils muets, pensifs, regardant leur jeune chef, se demandant quel ordre il allait leur donner. Gilbert, lui aussi, avait subi l'impression commune. Mais, redressant la t�te: �En avant!� dit-il. X Rencontre Oui! il fallait aller en avant. Cependant, en pr�sence d'�ventualit�s redoutables, toutes les pr�cautions devaient �tre prises. Il �tait indispensable d'�clairer la marche, de reconna�tre les �paisseurs de la cypri�re, de se tenir pr�t � tout �v�nement. Les armes furent donc visit�es avec soin et mises en �tat de servir au premier signal. � la moindre alerte, les ballots d�pos�s � terre, tous prendraient part � la d�fense. Quant � la disposition du personnel en marche, il ne serait pas modifi�; Gilbert et Mars continueraient de rester � l'avant-garde, � une distance plus grande, afin de pr�venir toute surprise. Chacun �tait pr�t � faire, son devoir, bien que ces braves gens eussent visiblement le coeur serr� depuis qu'un obstacle se dressait entre eux et le but qu'ils voulaient atteindre. Le pas n'avait point �t� ralenti. Toutefois, il avait paru prudent de ne pas suivre les traces toujours nettement indiqu�es. Mieux valait, s'il �tait possible, ne point se rencontrer avec le d�tachement qui s'avan�ait dans la direction des Everglades. Malheureusement, on reconnut bient�t que ce serait assez difficile. En effet, ce d�tachement n'allait pas en ligne directe. Les empreintes faisaient de nombreux crochets � droite, � gauche - ce qui indiquait une certaine h�sitation dans la marche. N�anmoins, leur direction g�n�rale �tait vers le sud.

Encore un jour d'�coul�. Aucune rencontre n'avait oblig� James Burbank � s'arr�ter. Il avait chemin� d'un bon pas et gagnait �videmment sur la troupe qui s'aventurait � travers la cypri�re. Cela se reconnaissait aux traces multiples qui, d'heure en heure, apparaissaient plus fra�ches sur ce sol un peu plastique. Rien n'avait �t� plus ais� que de constater le nombre des haltes qui �taient faites, soit au moment des repas, -- et alors les empreintes se croisant, indiquaient des all�es et venues en tous sens, -- soit lorsqu'il n'y avait eu qu'un temps d'arr�t, sans doute pour quelque d�lib�ration sur la route � suivre. Gilbert et Mars ne cessaient d'�tudier ces marques avec une extr�me attention. Comme elles pouvaient leur apprendre bien des choses, ils les observaient avec autant de soin que les S�minoles, si habiles � �tudier les moindres indices sur les terrains qu'ils parcourent aux �poques de chasse ou de guerre. Ce fut � la suite d'un de ces examens approfondis, que Gilbert put dire affirmativement. �Mon p�re, nous avons maintenant la certitude que ni Zermah ni ma soeur ne font partie de la troupe qui nous pr�c�de. Comme il n'y a aucune trace des pas d'un cheval sur le sol, si Zermah se trouvait l�, il est �vident qu'elle irait � pied en portant ma soeur dans ses bras, et ses vestiges seraient ais�ment reconnaissables, comme ceux de Dy pendant les haltes. Mais il n'existe pas une seule empreinte d'un pied de femme ou d'enfant. Quant � ce d�tachement, nul doute qu'il soit muni d'armes � feu. En maint endroit, on trouve des coups de crosse sur le sol. J'ai m�me remarqu� ceci: c'est que ces crosses doivent �tre semblables � celles des fusils de la marine. Il est donc probable que les milices floridiennes avaient � leur disposition des armes de ce mod�le, sans quoi ce serait inexplicable. En outre, et cela n'est malheureusement que trop certain, cette troupe est au moins dix fois plus nombreuse que la n�tre. Donc, il faut manoeuvrer avec une extr�me prudence � mesure que l'on se rapproche d'elle!� Il n'y avait qu'� suivre les recommandations du jeune officier. C'est ce qui fut fait. Quant aux d�ductions qu'il tirait de la quantit� et de la forme des empreintes, elles devaient �tre justes. Que la petite Dy ni Zermah ne fissent point partie de ce d�tachement, cela paraissait certain. De l�, cette conclusion qu'on ne se trouvait pas sur la piste de l'Espagnol. Le personnel, venu de la Crique-Noire, ne pouvait �tre si important ni si bien arm�. Donc, il ne semblait pas douteux qu'il y e�t l� une forte troupe de milices floridiennes se dirigeant vers les r�gions m�ridionales de la p�ninsule, et, par cons�quent, sur les Everglades, o� Texar �tait probablement arriv� depuis un ou deux jours. En somme, cette troupe, ainsi compos�e, �tait redoutable pour les compagnons de James Burbank. Le soir, on s'arr�ta � la limite d'une �troite clairi�re. Elle avait d� �tre occup�e quelques heures avant, ainsi que l'indiquaient, cette fois, des amas de cendres � peine refroidies, restes des feux qui avaient �t� allum�s pour le campement.

On prit alors le parti de ne se remettre en marche qu'apr�s la chute du jour. La nuit serait obscure. Le ciel �tait nuageux. La lune, presque � son dernier quartier, ne devait se lever que fort tard. Cela permettrait de se rapprocher du d�tachement dans des conditions meilleures. Peut-�tre serait-il possible de le reconna�tre, sans avoir �t� aper�u, de le tourner en se dissimulant sous les profondeurs de la for�t, de prendre les devants pour se porter vers le sud-est, de mani�re � le pr�c�der au lac Okee-cho-bee et � l'�le Carneral. La petite troupe, ayant toujours Mars et Gilbert en �claireurs, partit vers huit heures et demie, et s'engagea silencieusement sous le d�me des arbres, au milieu d'une assez profonde obscurit�. Pendant deux heures environ, tous chemin�rent ainsi, assourdissant le bruit de leurs pas pour ne point se trahir. Un peu apr�s dix heures, James Burbank arr�ta d'un mot le groupe de Noirs, en t�te duquel il se trouvait avec le r�gisseur. Son fils et Mars venaient de se replier rapidement sur eux. Tous, immobiles, attendaient l'explication de cette brusque retraite. Cette explication fut bient�t donn�e. �Qu'y a-t-il?... demanda James Burbank. Qu'avez-vous aper�u, Mars et toi?... -- Un campement �tabli sous les arbres et dont les feux sont encore tr�s visibles. -- Loin d'ici?... demanda Edward Carrol. -- � cent pas. -- Avez-vous pu reconna�tre quels sont les gens qui occupent ce campement? -- Non, car les feux commencent � s'�teindre, r�pondit Gilbert. Mais je crois que nous ne nous sommes pas tromp�s en �valuant leur nombre � deux cent hommes! -- Dorment-ils, Gilbert? -- Oui, pour la plupart, non sans s'�tre gard�s toutefois. Nous avons aper�u quelques sentinelles, le fusil � l'�paule, qui vont et viennent entre les cypr�s. -- Que devons-nous faire? demanda Edward Carrol en s'adressant au jeune officier. -- Tout d'abord, r�pondit Gilbert, reconna�tre, si c'est possible, quel peut �tre ce d�tachement, avant d'essayer de le tourner. -- Je suis pr�t � aller en reconnaissance, dit Mars. -- Et moi, � vous accompagner, ajouta Perry. -- Non, j'irai, r�pondit Gilbert. Je ne puis m'en rapporter qu'�

moi seul... -- Gilbert, dit James Burbank, il n'est pas un de nous qui ne demande � risquer sa vie dans l'int�r�t commun. Mais, pour faire cette reconnaissance avec quelque chance de ne pas �tre aper�u, il faut �tre seul... -- C'est seul que j'irai. -- Non, mon fils, je te demande de rester avec nous, r�pondit M. Burbank. Mars suffira. -- Je suis pr�t, mon ma�tre!� Et Mars, sans en demander davantage, disparut dans l'ombre. En m�me temps, James Burbank et les siens se pr�par�rent pour r�sister � n'importe quelle attaque. Les ballots furent d�pos�s � terre. Les porteurs reprirent leurs armes. Tous, le fusil � la main, se blottirent derri�re les f�ts de cypr�s, de mani�re � se r�unir en un instant, si un mouvement de concentration devenait n�cessaire. De l'endroit que James Burbank occupait, on ne pouvait apercevoir le campement. Il fallait s'approcher d'une cinquantaine de pas pour que les feux, alors tr�s affaiblis, devinssent visibles. De l�, n�cessit� d'attendre que le m�tis f�t de retour, avant de prendre le parti qu'exigeaient les circonstances. Tr�s impatient, le jeune lieutenant s'�tait port� � quelques yards du lieu de halte. Mars s'avan�ait alors avec une extr�me prudence, ne quittant l'abri d'un tronc d'arbre que pour un autre. Il s'approchait ainsi avec moins de risques d'�tre aper�u. Il esp�rait arriver assez pr�s pour observer la disposition des lieux, reconna�tre le nombre des hommes, et surtout � quel parti ils appartenaient. Cela ne laisserait pas d'�tre assez difficile. La nuit �tait sombre, et les feux ne donnaient plus aucune clart�. Pour r�ussir, il fallait se glisser jusqu'au campement. Or, Mars avait assez d'audace pour le faire, assez d'adresse pour tromper la vigilance des sentinelles qui �taient de garde. Cependant Mars gagnait du terrain. Afin de ne point �tre embarrass�, le cas �ch�ant, il n'avait pris ni fusil ni revolver. Il n'�tait arm� que d'une hache, car il convenait d'�viter toute d�tonation et de se d�fendre sans bruit. Bient�t le brave m�tis ne fut plus qu'� tr�s courte distance de l'un des hommes de garde, lequel n'�tait lui-m�me qu'� sept ou huit yards du campement. Tout �tait silencieux. �videmment fatigu�s par une longue marche, ces gens dormaient d'un profond sommeil. Seules, les sentinelles veillaient � leur poste avec plus ou moins de vigilance -- ce dont Mars ne tarda pas � s'apercevoir. En effet, si l'un des hommes, qu'il observait depuis quelques instants, �tait debout, il ne remuait plus. Son fusil reposait sur le sol. Accot� contre un cypr�s, la t�te basse, il semblait pr�t � succomber au sommeil. Peut-�tre ne serait-il pas impossible de se

glisser derri�re lui et d'atteindre ainsi la limite du campement. Mars s'approchait lentement du factionnaire, lorsque le bruit d'une branche s�che qu'il venait de briser du pied, r�v�la soudain sa pr�sence. Aussit�t l'homme se redressa, releva la t�te, se pencha, regarda � droite, � gauche. Sans doute, il vit quelque chose de suspect, car il saisit son fusil et l'�paula... Avant qu'il e�t fait feu, Mars avait arrach� l'arme braqu�e sur sa poitrine et terrass� le factionnaire, apr�s lui avoir appliqu� sa large main sur la bouche, sans qu'il e�t pu jeter un cri. Un instant apr�s, cet homme �tait b�illonn�, enlev� dans les bras du vigoureux m�tis, contre lequel il se d�fendait en vain, et rapidement emport� vers la clairi�re o� se tenait James Burbank. Rien n'avait donn� l'�veil aux autres sentinelles qui gardaient le campement, -- preuve qu'elles veillaient avec n�gligence. Quelques instants apr�s, Mars arrivait avec son fardeau et le d�posait aux pieds de son jeune ma�tre. En un instant, le groupe des Noirs se fut resserr� autour de James Burbank, de Gilbert, d'Edward Carrol, du r�gisseur Perry. L'homme, � demi suffoqu�, n'aurait pu prononcer un seul mot, m�me sans b�illon. L'obscurit� ne permettait ni de voir sa figure ni de reconna�tre, � son v�tement, s'il faisait ou non partie de la milice floridienne. Mars lui enleva le mouchoir qui comprimait sa bouche, et il fallut attendre qu'il e�t repris ses sens pour l'interroger. �� moi! s'�cria-t-il enfin. -- Pas un cri! lui dit James Burbank en le contenant. Tu n'as rien � craindre de nous! -- Que me veut-on?... -- Que tu r�pondes franchement! -- Cela d�pendra des questions que vous me ferez, r�pliqua cet homme qui venait de retrouver une certaine assurance. -- Avant tout, �tes-vous pour le Sud ou pour le Nord? -- Pour le Nord. -- Je suis pr�t � r�pondre!� Ce fut Gilbert qui continua l'interrogatoire. �Combien d'hommes, demanda-t-il, compte le d�tachement qui est camp� l�-bas? -- Pr�s de deux cents. -- Et il se dirige?... -- Vers les Everglades.

-- Quel est son chef? -- Le capitaine Howick! -- Quoi! Le capitaine Howick, un des officiers du _Wasbah!_ s'�cria Gilbert. -- Lui-m�me! -- Ce d�tachement est donc compos� de marins de l'escadre du commodore Dupont? -- Oui, f�d�raux, nordistes, anti-esclavagistes, unionistes!� r�pondit l'homme, qui semblait tout fier d'�noncer ces diverses qualifications donn�es au parti de la bonne cause. Ainsi, au lieu d'une troupe de milices floridiennes que James Burbank et les siens croyaient avoir devant eux, au lieu d'une bande des partisans de Texar, c'�taient des amis qui leur arrivaient, c'�taient des compagnons d'armes, dont le renfort venait si � propos! �Hurrah! hurrah!� s'�cri�rent-ils avec une telle vigueur que tout le campement en fut r�veill�. Presque aussit�t, des torches brillaient dans l'ombre. On se rejoignait, on se r�unissait dans la clairi�re, et le capitaine Howick, avant toute explication, serrait la main du jeune lieutenant, qu'il ne s'attendait gu�re � trouver sur la route des Everglades. Les explications ne furent ni longues ni difficiles. �Mon capitaine, demanda Gilbert, pouvez-vous m'apprendre ce que vous venez faire dans la Basse-Floride? -- Mon cher Gilbert, r�pondit le capitaine Howick, nous y sommes envoy�s en exp�dition par le commodore. -- Et vous venez?... -- De Mosquito-Inlet, d'o� nous avons d'abord gagn� New-Smyrna dans l'int�rieur du comt�. -- Je vous demanderai alors, mon capitaine, quel est le but de votre exp�dition? -- Elle a pour but de ch�tier une bande de partisans sudistes, qui ont attir� deux de nos chaloupes dans un guet-apens, et de venger la mort de nos braves camarades!� Et voici ce que raconta le capitaine Howick, -- ce que ne pouvait conna�tre James Burbank, car le fait s'�tait pass� deux jours apr�s son d�part de Camdless-Bay. On n'a pas oubli� que le commodore Dupont s'occupait alors d'organiser le blocus effectif du littoral. � cet effet, sa

flottille battait la mer depuis l'�le Anastasia, au-dessus de Saint-Augustine, jusqu'� l'ouvert du canal qui s�pare les �les de Bahama du cap Sable, situ� � la pointe m�ridionale de la Floride. Mais cela ne lui parut pas suffisant, et il r�solut de traquer les embarcations sudistes jusque dans les petits cours d'eau de la p�ninsule. C'est dans ce but qu'une de ces exp�ditions, comprenant un d�tachement de marins et deux chaloupes de l'escadre, fut envoy�e sous le commandement de deux officiers, qui, malgr� leur personnel restreint, n'h�sit�rent pas � se lancer sur les rivi�res du comt�. Or, des bandes de sudistes surveillaient ces agissements des f�d�raux. Ils laiss�rent les chaloupes s'engager dans cette partie sauvage de la Floride, ce qui �tait une regrettable imprudence, puisque Indiens et milices occupaient cette r�gion. Il en r�sulta ceci: c'est que les chaloupes furent attir�es dans une embuscade du c�t� du lac Kissimmee, � quatre-vingts milles dans l'ouest du cap Malabar. Elles furent attaqu�es par de nombreux partisans, et l� p�rirent, avec un certain nombre de matelots, les deux commandants qui dirigeaient cette funeste exp�dition. Les survivants ne regagn�rent Mosquito-Inlet que par miracle. Aussit�t le commodore Dupont ordonna de se mettre sans retard � la poursuite des milices floridiennes pour venger le massacre des f�d�raux. Un d�tachement de deux cents marins, sous les ordres du capitaine Howick, fut donc d�barqu� pr�s de Mosquito-Inlet. Il eut bient�t atteint la petite ville de New-Smyrna, � quelques milles de la c�te. Apr�s avoir pris les renseignements qui lui �taient n�cessaires, le capitaine Howick se mit en marche vers le sudouest. En effet, c'�tait aux Everglades, o� il comptait rencontrer le parti auquel on attribuait le guet-apens de Kissimmee, qu'il conduisait son d�tachement, et il ne s'en trouvait plus qu'� une assez courte distance. Tel �tait le fait qu'ignoraient James Burbank et ses compagnons, au moment o� ils venaient d'�tre rejoints par le capitaine Howick dans cette partie de la cypri�re. Alors demandes et r�ponses de s'�changer rapidement entre le capitaine et le lieutenant � propos de tout ce qui pouvait les int�resser dans le pr�sent et pour l'avenir. �Tout d'abord, dit Gilbert, apprenez que, nous aussi, nous marchons vers les Everglades. -- Vous aussi? r�pondit l'officier, tr�s surpris de cette communication. Qu'allez-vous y faire? -- Poursuivre des coquins, mon capitaine, et les punir comme ceux que vous allez ch�tier! -- Quels sont ces coquins? -- Avant de vous r�pondre, mon capitaine, demanda Gilbert, permettez-moi de vous poser une question. Depuis quand avez-vous quitt� New-Smyrna avec vos hommes?

-- Depuis huit jours. -- Et vous n'avez rencontr� aucun parti sudiste dans l'int�rieur du comt�? -- Aucun, mon cher Gilbert, r�pondit le capitaine Howick. Mais nous savons de source sure que certains d�tachements des milices se sont r�fugi�s dans la Basse-Floride. -- Quel est donc le chef de ce d�tachement que vous poursuivez? Le connaissez-vous? -- Parfaitement, et j'ajoute m�me que, si nous parvenons � nous emparer de sa personne, monsieur Burbank n'aura pas � le regretter. -- Que voulez-vous dire?... demanda vivement James Burbank au capitaine Howick. -- Je veux dire que ce chef est pr�cis�ment l'Espagnol que le Conseil de guerre de Saint-Augustine a r�cemment acquitt�, faute de preuves, dans l'affaire de Camdless-Bay... -- Texar?� Tous venaient de jeter ce nom, et avec quel accent de surprise, on l'imaginera sans peine! �Comment, s'�cria Gilbert, c'est Texar, le chef de ces partisans que vous cherchez � atteindre? -- Lui-m�me! Il est l'auteur du guet-apens de Kissimmee, de ce massacre accompli par une cinquantaine de coquins de son esp�ce qu'il commandait en personne, et, ainsi que nous l'avons appris � New-Smyrna, il s'est r�fugi� dans la r�gion des Everglades. -- Et si vous parvenez � vous emparer de ce mis�rable?... demanda Edward Carrol. -- Il sera fusill� sur place, r�pondit le capitaine Howick. C'est l'ordre formel du commodore, et cet ordre, monsieur Burbank, tenez pour assur� qu'il sera imm�diatement mis � ex�cution!� On se figure ais�ment l'effet que cette r�v�lation produisit sur James Burbank et les siens. Avec le renfort amen� par le capitaine Howick, c'�tait la d�livrance presque certaine de Dy et de Zermah, c'�tait la capture assur�e de l'Espagnol et de ses complices, c'�tait l'immanquable ch�timent qui punirait enfin tant de crimes. Aussi, que de bonnes poign�es de main s'�chang�rent entre les marins du d�tachement f�d�ral et les Noirs amen�s de Camdless-Bay, et comme les hurrahs retentirent avec entrain! Gilbert mit alors le capitaine Howick au courant de ce que ses compagnons et lui venaient faire dans le Sud de la Floride. Pour eux, avant tout, il s'agissait de d�livrer Zermah et l'enfant, entra�n�es jusqu'� l'�le Carneral, ainsi que l'indiquait le billet de la m�tisse. Le capitaine apprit en m�me temps que l'alibi,

invoqu� par l'Espagnol devant le Conseil de guerre, n'aurait d� obtenir aucune cr�ance, bien qu'on ne parv�nt pas � comprendre comment il avait pu l'�tablir. Mais, ayant � r�pondre maintenant du rapt et du massacre de Kissimmee, il paraissait difficile que Texar p�t �chapper au ch�timent de ce double crime. Toutefois, une observation inattendue fut faite par James Burbank, qui s'adressa au capitaine Howick: �Pouvez-vous me dire, demanda-t-il, � quelle date s'est pass� le fait relatif aux chaloupes f�d�rales? -- Exactement, monsieur Burbank. C'est le 22 mars que nos marins ont �t� massacr�s. -- Eh bien, r�pondit James Burbank, � la date du 22 mars, Texar �tait encore � la Crique-Noire, qu'il se pr�parait seulement � quitter. D�s lors, comment aurait-il pris part au massacre qui se faisait � deux cents milles de l�, pr�s du lac Kissimmee? -- Vous dites?... s'�cria le capitaine. -- Je dis que Texar ne peut �tre le chef de ces sudistes qui ont attaqu� vos chaloupes! -- Vous vous trompez, monsieur Burbank, reprit le capitaine Howick. L'Espagnol a �t� vu par les marins �chapp�s au d�sastre. Ces marins, je les ai interrog�s moi-m�me, et ils connaissaient Texar qu'ils avaient eu toute facilit� de voir � Saint-Augustine. -- Cela ne peut �tre, capitaine, r�pliqua James Burbank. Le billet �crit par Zermah, billet qui est entre nos mains, prouve qu'� la date du 22 mars, Texar �tait encore � la Crique-Noire.� Gilbert avait �cout� sans interrompre. Il comprenait que son p�re devait avoir raison. L'Espagnol n'avait pu se trouver, le jour du massacre, aux environs du lac Kissimmee. �Qu'importe, apr�s tout! dit-il alors. Il y a dans l'existence de cet homme des choses si inexplicables que je ne chercherai pas � les d�brouiller. Le 22 mars, il �tait encore � la Crique-Noire, c'est Zermah qui le dit. Le 22 mars, il �tait � la t�te d'un parti floridien � deux cents milles de l�, c'est vous qui le dites d'apr�s le rapport de vos marins, mon capitaine. Soit! Mais, ce qui est certain, c'est qu'il est maintenant aux Everglades. Or, dans quarante-huit heures, nous pouvons l'avoir atteint! -- Oui, Gilbert, r�pondit le capitaine Howick, et, que ce soit pour le rapt ou pour le guet-apens, si l'on fusille ce mis�rable, je le tiendrai pour justement fusill�! En route!� Le fait n'en �tait pas moins absolument incompr�hensible, comme tant d'autres qui se rapportaient � la vie priv�e de Texar. Il y avait encore l� quelque inexplicable alibi, et on e�t dit que l'Espagnol poss�dait v�ritablement le pouvoir de se d�doubler. Ce myst�re s'�claircirait-il? on ne pouvait l'affirmer. Quoi qu'il en soit, il fallait s'emparer de Texar, et c'est � cela

qu'allaient tendre les marins du capitaine Howick r�unis aux compagnons de James Burbank. XI Les Everglades Une r�gion � la fois horrible et superbe, ces Everglades. Situ�es dans la partie m�ridionale de la Floride, elles se prolongent jusqu'au cap Sable, derni�re pointe de la p�ninsule. Cette r�gion, � vrai dire, n'est qu'un immense marais presque au niveau de l'Atlantique. Les eaux de la mer l'inondent par grandes masses, lorsque les temp�tes de l'Oc�an ou du golfe du Mexique les y pr�cipitent, et elles restent m�lang�es avec les eaux du ciel que la saison hivernale d�verse en �paisses cataractes. De l�, une contr�e, moiti� liquide, moiti� solide, dont l'habitabilit� est presque impossible. Pour ceinture, ces eaux ont des cadres de sable blanc, qui en accusent vivement la couleur sombre, miroirs multiples o� se r�fl�chit seulement le vol des innombrables oiseaux qui passent � leur surface. Elles ne sont pas poissonneuses, mais les serpents y pullulent. Il ne faudrait pas croire, cependant, que le caract�re g�n�ral de cette r�gion soit l'aridit�. Non, et c'est pr�cis�ment � la surface des �les, baign�es par les eaux malsaines des lacs, que la nature reprend ses droits. La malaria est, pour ainsi dire, vaincue par les parfums que r�pandent les admirables fleurs de cette zone. Les �les sont embaum�es des odeurs de mille plantes, �panouies avec une splendeur qui justifie le po�tique nom de la p�ninsule floridienne. Aussi est-ce en ces oasis salubres des Everglades que les Indiens nomades vont se r�fugier pendant leurs haltes, dont la dur�e n'est jamais longue. Lorsqu'on a p�n�tr� de quelques milles sur ce territoire, on trouve une assez vaste nappe d'eau, le lac Okee-cho-bee, situ� un peu au-dessous du vingt-septi�me parall�le. C'�tait dans un angle de ce lac que gisait l'�le Carneral, o� Texar s'�tait assur� une retraite inconnue, dans laquelle il pouvait d�fier toute poursuite. Contr�e digne de Texar et de ses compagnons! Alors que la Floride appartenait encore aux Espagnols, n'est-ce pas l�, plus particuli�rement, que s'enfuyaient les malfaiteurs de race blanche, afin d'�chapper � la justice de leur pays? M�l�s aux populations indig�nes, chez lesquelles se retrouve encore le sang cara�be, n'ont-ils pas fait souche de ces Creeks, de ces S�minoles, de ces Indiens nomades, qu'il a fallu r�duire par une longue et sanglante guerre, et dont la soumission, plus ou moins compl�te, ne date que de 1845? L'�le Carneral semble devoir �tre � l'abri de toute agression. Dans sa partie orientale, il est vrai, elle n'est s�par�e que par un �troit canal de la terre ferme -- si l'on peut donner ce nom au mar�cage qui entoure le lac. Ce canal mesure une centaine de pieds qu'il faut franchir avec une barge grossi�re. Nul autre moyen de communication.

S'�chapper de ce c�t�, passer � la nage, c'est impossible. Comment oserait-on se risquer � travers ces eaux limoneuses, h�riss�es de longues herbes enla�antes et qui fourmillent de reptiles? Au del� se dresse la cypri�re, avec ses terrains � demi submerg�s qui n'offrent que d'�troits passages, tr�s difficiles � reconna�tre. Et, en outre, que d'obstacles! un sol argileux qui s'attache au pied comme une glu, des troncs �normes jet�s en travers, une odeur de moisissure qui suffoque! L� poussent aussi de redoutables plantes, des phylacies, dont le contact est plus venimeux que celui des chardons, et, surtout, des milliers de ces �p�zizes�, champignons gigantesques qui sont explosifs comme s'ils renfermaient des charges de fulmi-coton ou de dynamite. En effet, au moindre choc, il se produit une violente d�tonation. En un instant, l'atmosph�re s'emplit de volutes rouge�tres. Cette poussi�re de spores t�nues prend � la gorge et engendre une �ruption de br�lantes pustules. Il n'est donc que prudent d'�viter ces v�g�tations malfaisantes, comme on �vite les plus dangereux animaux du monde t�ratologique. L'habitation de Texar n'�tait rien de plus qu'un ancien wigwam indien, construit en paillis sous le couvert de grands arbres, dans la partie orientale de l'�le. Enti�rement cach� au milieu de la verdure, on ne pouvait l'apercevoir, m�me de la rive la plus proche. Les deux limiers le gardaient avec autant de vigilance qu'ils gardaient le blockhaus de la Crique-Noire. Instruits autrefois � donner la chasse � l'homme, ils auraient mis en pi�ces quiconque se f�t approch� du wigwam. C'�tait l� que, depuis deux jours, Zermah et la petite Dy avaient �t� conduites. Le voyage, assez facile en remontant le cours du Saint-John jusqu'au lac Washington, �tait devenu tr�s rude � travers la cypri�re, m�me pour des hommes vigoureux, habitu�s � ce climat malsain, accoutum�s aux longues marches au milieu des for�ts et des mar�cages. Que l'on juge de ce qu'avaient d� souffrir une femme et une enfant! Zermah �tait forte, cependant, courageuse et d�vou�e. Pendant tout ce trajet, elle portait Dy, qui e�t vite us� ses petites jambes � faire ces longues �tapes. Zermah se f�t tra�n�e sur les genoux pour lui �pargner une fatigue. Aussi �tait-elle � bout de forces, quand elle arriva � l'�le Carneral. Et maintenant, apr�s ce qui s'�tait pass� au moment o� Texar et Squamb� l'entra�naient hors de la Crique-Noire, comment n'e�t-elle pas d�sesp�r�? Si elle ignorait que le billet remis par elle au jeune esclave �tait tomb� entre les mains de James Burbank, du moins savait-elle qu'il avait pay� de sa vie l'acte de d�vouement qu'il voulait accomplir pour la sauver. Surpris au moment o� il cherchait � quitter l'�lot pour se rendre � Camdless-Bay, il avait �t� frapp� mortellement. Et alors la m�tisse se disait que James Burbank ne serait jamais instruit de ce qu'elle avait appris du malheureux Noir, c'est-�-dire que l'Espagnol et son personnel se pr�paraient � partir pour l'�le Carneral. Dans ces conditions, comment parviendrait-on � se lancer sur ses traces? Zermah ne pouvait donc plus conserver l'ombre d'un espoir. En outre toute chance de salut allait s'�vanouir au milieu de cette

r�gion dont elle connaissait, par ou�-dire, les sauvages horreurs. Elle ne le savait que trop! Aucune �vasion ne serait possible! En arrivant, la petite fille se trouvait dans un �tat d'extr�me faiblesse. La fatigue, d'abord, malgr� les soins incessants de Zermah, puis l'influence d'un climat d�testable, avaient profond�ment alt�r� sa sant�. P�le, amaigrie, comme si elle e�t �t� empoisonn�e par les �manations de ces mar�cages, elle n'avait plus la force de se tenir debout, � peine celle de prononcer quelques paroles, et c'�tait toujours pour demander sa m�re. Zermah ne pouvait plus lui dire, comme elle le faisait pendant les premiers jours de leur arriv�e � la Crique-Noire, qu'elle reverrait bient�t Mme Burbank, que son p�re, son fr�re, Miss Alice, Mars, ne tarderaient pas � les rejoindre. Avec son intelligence si pr�coce et comme affin�e d�j� par le malheur depuis les sc�nes �pouvantables de la plantation, Dy comprenait qu'elle avait �t� arrach�e du foyer maternel, qu'elle �tait entre les mains d'un m�chant homme, que si on ne venait pas � son secours, elle ne reverrait plus Camdless-Bay. Maintenant, Zermah ne savait que r�pondre, et, malgr� tout son d�vouement, voyait la pauvre enfant d�p�rir. Le wigwam n'�tait, on l'a dit, qu'une grossi�re cabane qui e�t �t� tr�s insuffisante pendant la p�riode hivernale. Alors le vent et la pluie le p�n�traient de toutes parts. Mais, dans la saison chaude, dont l'influence se faisait d�j� sentir sous cette latitude, elle pouvait au moins prot�ger ses h�tes contre les ardeurs du soleil. Ce wigwam �tait divis� en deux chambres d'in�gale grandeur: l'une, assez �troite, � peine �clair�e, ne communiquait pas directement avec l'ext�rieur et s'ouvrait sur l'autre chambre. Celle-ci, assez vaste, prenait jour par une porte m�nag�e sur la fa�ade principale, c'est-�-dire sur celle qui regardait la berge du canal. Zermah et Dy avaient �t� rel�gu�es dans la petite chambre, o� elles n'eurent � leur disposition que quelques ustensiles et une liti�re d'herbe qui servait de couchette. L'autre chambre �tait occup�e par Texar et l'Indien Squamb�, lequel ne quittait jamais son ma�tre. L�, pour meubles, il y avait une table avec plusieurs cruches d'eau-de-vie, des verres et quelques assiettes, une sorte d'armoire aux provisions, un tronc � peine �quarri pour banc, deux bottes d'herbes pour toute literie. Le feu n�cessaire � l'appr�t des repas, on le faisait dans un foyer de pierre dispos� � l'ext�rieur, dans l'angle du wigwam. Il suffisait aux besoins d'une alimentation qui ne se composait que de viande s�ch�e, de venaison dont un chasseur pouvait facilement s'approvisionner sur l'�le, de l�gumes et de fruits presque � l'�tat sauvage -- enfin de quoi ne pas mourir de faim. Quant aux esclaves, au nombre d'une demi-douzaine, que Texar avait amen�s de la Crique-Noire, ils couchaient dehors, comme les deux chiens, et, comme eux, ils veillaient aux abords du wigwam, n'ayant pour abri que les grands arbres, dont les basses branches s'entrem�laient au-dessus de leur t�te.

Cependant, d�s le premier jour, Dy et Zermah eurent la libert� d'aller et de venir. Elles ne furent point emprisonn�es dans leur chambre, si elles l'�taient dans l'�le Carneral. On se contentait de les surveiller -- pr�caution bien inutile, car il �tait impossible de franchir le canal sans se servir de la barge que gardait sans cesse un des Noirs. Pendant qu'elle promenait la petite fille, Zermah se fut bient�t rendu compte des difficult�s que pr�senterait une �vasion. Ce jour-l�, si la m�tisse ne fut pas perdue de vue par Squamb�, elle ne rencontra point Texar. Mais, la nuit venue, elle entendit la voix de l'Espagnol. Il �changeait quelques paroles avec Squamb�, auquel il recommandait une surveillance s�v�re. Et bient�t, sauf Zermah, tous dormaient dans le wigwam. Jusqu'alors, il faut le dire, Zermah n'avait pu tirer une seule parole de Texar. En remontant le fleuve vers le lac Washington, elle l'avait inutilement interrog� sur ce qu'il comptait faire de l'enfant et d'elle, allant m�me des supplications aux menaces. Pendant qu'elle parlait, l'Espagnol se contentait de fixer sur elle ses yeux froids et m�chants. Puis, haussant les �paules, il faisait le geste d'un homme qu'on importune et d�daignait de r�pondre. Toutefois, Zermah ne se tenait pas pour battue. Arriv�e � l'�le Carneral, elle prit la r�solution de se retrouver avec Texar, afin d'exciter sa piti�, sinon pour elle, du moins pour cette malheureuse enfant, ou, � d�faut de piti�, de le prendre par l'int�r�t. L'occasion se pr�senta. Le lendemain, pendant que la petite fille sommeillait, Zermah se dirigea vers le canal. Texar se promenait en ce moment sur la rive. Il donnait, avec Squamb�, quelques ordres � ses esclaves occup�s d'un travail de faucardement pour d�gager les herbes, dont l'accumulation rendait assez difficile le fonctionnement de la barge. Pendant cette besogne, deux Noirs battaient la surface du canal avec de longues perches, afin d'effrayer les reptiles dont les t�tes se dressaient hors des eaux. Un instant apr�s, Squamb� quitta son ma�tre, et celui-ci se disposait � s'�loigner, lorsque Zermah alla droit � lui. Texar la laissa venir, et, quand la m�tisse l'eut rejoint, il s'arr�ta. �Texar, dit Zermah d'un ton ferme, j'ai � vous parler. Ce sera la derni�re fois, sans doute, et je vous prie de m'entendre.� L'Espagnol, qui venait d'allumer une cigarette, ne r�pondit pas. Aussi Zermah, apr�s avoir attendu quelques instants, reprit-elle en ces termes:

�Texar, voulez-vous me dire enfin ce que vous comptez faire de Dy Burbank?� Nulle r�ponse. �Je ne chercherai pas, ajouta la m�tisse, � vous apitoyer sur mon propre sort. Il ne s'agit que de cette enfant dont la vie est compromise, et qui vous �chappera bient�t...� Devant cette affirmation, Texar fit un geste qui trahissait la plus absolue incr�dulit�. �Oui, bient�t, reprit Zermah. Si ce n'est pas par la fuite, ce sera par la mort!� L'Espagnol, apr�s avoir rejet� lentement la fum�e de sa cigarette, se contenta de r�pondre: �Bah! La petite fille se remettra avec quelques jours de repos, et je compte sur tes bons soins, Zermah, pour nous conserver cette pr�cieuse existence! -- Non, je vous le r�p�te, Texar. Avant peu, cette enfant sera morte, et morte sans profit pour vous! -- Sans profit, r�pliqua Texar, quand je la tiens loin de sa m�re mourante, de son p�re, de son fr�re, r�duits au d�sespoir! -- Soit! dit Zermah. Aussi �tes-vous assez veng�, Texar, et, croyez-moi, vous auriez plus d'avantages � rendre cette enfant � sa famille qu'� la retenir ici. -- Que veux-tu dire? -- Je veux dire que vous avez assez fait souffrir James Burbank. Maintenant votre int�r�t doit parler... -- Mon int�r�t?... -- Assur�ment, Texar, r�pondit Zermah en s'animant. La plantation de Camdless-Bay a �t� d�vast�e, Mme Burbank est mourante, peut�tre morte au moment o� je vous parle, sa fille a disparu, et son p�re chercherait vainement � retrouver ses traces. Tous ces crimes, Texar, ont �t� commis par vous, je le sais, moi! J'ai le droit de vous le dire en face. Mais prenez garde! Ces crimes se d�couvriront un jour. Eh bien, pensez au ch�timent qui vous atteindra. Oui! Votre int�r�t vous commande d'avoir piti�. Je ne parle pas pour moi, que mon mari ne retrouvera plus � son retour. Non! je ne parle que pour cette pauvre petite qui va mourir. Gardez-moi, si vous le voulez, mais renvoyez cette enfant � Camdless-Bay, rendez-la � sa m�re. On ne vous demandera plus jamais compte du pass�. Et m�me, si vous l'exigez, ce sera � prix d'or que l'on vous payera la libert� de cette petite fille. Texar, si je prends sur moi de vous parler ainsi, de vous proposer cet �change, c'est que je connais jusqu'au fond de leur coeur James Burbank et les siens. C'est qu'ils sacrifieraient, je le sais, toute leur fortune pour sauver cette enfant, et, j'en atteste

Dieu, ils tiendront la promesse que vous fait leur esclave! -- Leur esclave?... s'�cria Texar ironiquement. Il n'y a plus d'esclaves � Camdless-Bay! -- Si, Texar, car, pour rester pr�s de mon ma�tre, je n'ai pas accept� d'�tre libre! -- Vraiment, Zermah, vraiment! r�pondit l'Espagnol. Eh bien, puisqu'il ne te r�pugne pas d'�tre esclave, nous saurons nous entendre. Il y a six, ou sept ans, j'ai voulu t'acheter � mon ami Tickborn. J'ai offert de toi, de toi seule, une somme consid�rable, et tu m'appartiendrais depuis cette �poque, si James Burbank n'�tait venu t'enlever � son profit. Maintenant, je t'ai et je te garde. -- Soit! Texar, r�pondit Zermah, je serai votre esclave. Mais, cette enfant, ne la rendrez-vous pas?... -- La fille de James Burbank, r�pliqua Texar avec l'accent de la plus violente haine, la rendre � son p�re?... Jamais! -- Mis�rable! s'�cria Zermah que l'indignation emportait. Eh bien, si ce n'est pas son p�re, c'est Dieu qui l'arrachera de tes mains!� Un ricanement, un haussement d'�paules, ce fut toute la r�ponse de l'Espagnol. Il avait roul� une seconde cigarette qu'il alluma tranquillement au reste de la premi�re, et il s'�loigna en remontant la rive du canal, sans m�me regarder Zermah. Certes, la courageuse m�tisse l'aurait frapp� comme une b�te fauve au risque d'�tre massacr�e par Squamb� et ses compagnons, si elle avait eu une arme. Mais elle ne pouvait rien. Immobile, elle regardait les Noirs travaillant sur la berge. Nulle part un visage ami, rien que des faces farouches de brutes qui ne semblaient plus appartenir � l'humanit�. Elle rentra dans le wigwam pour reprendre son r�le de m�re pr�s de l'enfant qui l'appelait d'une voix faible. Zermah essaya de consoler la pauvre petite cr�ature qu'elle prit dans ses bras. Ses baisers la ranim�rent un peu. Elle lui fit une boisson chaude qu'elle pr�para au foyer ext�rieur pr�s duquel elle venait de la transporter. Elle lui donna tous les soins que lui permettaient son d�nuement et son abandon. Dy la remerciait d'un sourire... Et quel sourire!... plus triste que n'eussent �t� des larmes! Zermah ne revit pas l'Espagnol de toute la journ�e. Elle ne le recherchait plus d'ailleurs. � quoi bon? Il ne reviendrait pas � d'autres sentiments, et la situation s'empirerait avec de nouvelles r�criminations. En effet, si jusqu'alors, pendant son s�jour � la Crique-Noire et depuis son arriv�e � l'�le Carneral, les mauvais traitements avaient �t� �pargn�s � l'enfant comme � Zermah, elle avait tout � craindre d'un tel homme. Il suffisait d'un acc�s de fureur pour qu'il se laiss�t emporter aux derni�res violences. Aucune piti� ne

pouvait sortir de cette �me perverse, et, puisque son int�r�t ne l'avait pas emport� sur sa haine, Zermah devait renoncer � tout espoir dans l'avenir. Quant aux compagnons de l'Espagnol, Squamb�, les esclaves, comment leur demander d'�tre plus humains que leur ma�tre? Ils savaient quel sort attendait celui d'entre eux qui e�t seulement t�moign� un peu de sympathie. De ce c�t�, il n'y avait rien � esp�rer. Zermah �tait donc livr�e � elle seule. Son parti fut pris. Elle r�solut de tenter de s'enfuir d�s la nuit suivante. Mais de quelle fa�on? Ne fallait-il pas que la ceinture d'eau qui entourait l'�le Carneral f�t franchie. Si, devant le wigwam, cette partie du lac n'offrait que peu de largeur, on ne pouvait pas, cependant, la traverser � la nage. Restait donc une seule chance: s'emparer de la barge pour atteindre l'autre bord du canal. Le soir arriva, puis la nuit qui devait �tre tr�s obscure, mauvaise m�me, car la pluie commen�ait � tomber et le vent mena�ait de se d�cha�ner sur le mar�cage. S'il �tait impossible que Zermah sort�t du wigwam par la porte de la grande chambre, peut-�tre ne lui serait-il pas difficile de faire un trou dans le mur de paillis, de passer par ce trou, d'attirer Dy apr�s elle. Une fois au-dehors, elle aviserait. Vers dix heures, on n'entendait plus � l'ext�rieur que les sifflements de la rafale. Texar et Squamb� dormaient. Les chiens, blottis sous quelque fourr�, ne r�daient m�me pas autour de l'habitation. Le moment �tait favorable. Tandis que Dy reposait sur la couche d'herbes, Zermah commen�a � retirer doucement la paille et les roseaux qui s'enchev�traient dans le mur lat�ral du wigwam. Au bout d'une heure, le trou n'�tait pas encore suffisant pour que la petite fille et elle pussent y trouver passage, et elle allait continuer de l'agrandir, quand un bruit l'arr�ta soudain. Ce bruit se produisait dehors au milieu de l'obscurit� profonde. C'�taient les aboiements des limiers qui signalaient quelques all�es et venues sur la berge. Texar et Squamb�, subitement r�veill�s, quitt�rent pr�cipitamment leur chambre. Des voix se firent alors entendre. �videmment, une troupe d'hommes venait d'arriver sur la rive oppos�e du canal. Zermah dut suspendre sa tentative d'�vasion, irr�alisable en ce moment. Bient�t, malgr� les grondements de la rafale, il fut facile de distinguer des bruits de pas nombreux sur le sol. Zermah, l'oreille tendue, �coutait. Que se passait-il? La providence avait-elle piti� d'elle? Lui envoyait-elle un secours sur lequel elle ne pouvait plus compter? Non, et elle le comprit. N'y aurait-il pas eu lutte entre les arrivants et les gens de Texar, attaque pendant la travers�e du canal, cris de part et d'autre, d�tonations d'armes � feu? Et rien

de tout cela. C'�tait plut�t un renfort qui venait � l'�le Carneral. Un instant apr�s, Zermah observa que deux personnes rentraient dans le wigwam. L'Espagnol �tait accompagn� d'un autre homme qui ne pouvait �tre Squamb�, puisque la voix de l'Indien se faisait encore entendre au-dehors, du c�t� du canal. Deux hommes, cependant, �taient dans la chambre. Ils avaient commenc� � causer en baissant la voix, lorsqu'ils s'interrompirent. L'un d'eux, une lanterne � la main, venait de se diriger vers la chambre de Zermah. Celle-ci n'eut que le temps de se jeter sur la liti�re d'herbe, de mani�re � cacher le trou fait au mur lat�ral. Texar -- c'�tait lui -- entrouvrit la porte, regarda dans la chambre, aper�ut la m�tisse �tendue pr�s de la petite fille et qui semblait dormir profond�ment. Puis il se retira. Zermah vint alors reprendre sa place derri�re la porte qui avait �t� referm�e. Si elle ne pouvait rien voir de ce qui se passait dans la chambre, ni reconna�tre l'interlocuteur de Texar, elle pouvait l'entendre. Et voici ce qu'elle entendit. XII Ce qu'entend Zermah �Toi, � l'�le Carneral? -- Oui, depuis quelques heures. -- Je te croyais � Adamsville[6], aux environs du lac Apopka[7]? -- J'y �tais il y a huit jours. -- Et pourquoi es-tu venu? -- Il le fallait. -- Nous ne devions jamais nous rencontrer, tu le sais, que dans le marais de la Crique-Noire, et seulement lorsque quelques lignes de toi m'en donnaient avis! -- Je te le r�p�te, il m'a fallu partir pr�cipitamment et me r�fugier aux Everglades. -- Pourquoi? -- Tu vas l'apprendre. -- Ne risques-tu pas de nous compromettre?... -- Non! Je suis arriv� de nuit, et aucun de tes esclaves n'a pu me voir.�

Si, jusqu'alors, Zermah ne comprenait rien � cette conversation, elle ne devinait pas, non plus, qui pouvait �tre cet h�te inattendu du wigwam. Il y avait l� certainement deux hommes qui parlaient, et il semblait, cependant, que ce f�t un seul homme qui fit demandes et r�ponses. M�me inflexion de la voix, m�me sonorit�. On e�t dit que toutes ces paroles sortaient de la m�me bouche. Zermah essayait vainement de regarder � travers quelque interstice de la porte. La chambre, faiblement �clair�e, restait dans une demi-ombre qui ne permettait pas de distinguer le moindre objet. La m�tisse dut donc se borner � surprendre le plus possible de cette conversation qui pouvait �tre d'une extr�me importance pour elle. Apr�s un moment de silence, les deux hommes avaient continu� comme il suit. �videmment, ce fut Texar qui posa cette question: �Tu n'es pas venu seul? -- Non, et quelques-uns de nos partisans m'ont accompagn� jusqu'aux Everglades. -- Combien sont-ils? -- Une quarantaine. -- Ne crains-tu pas qu'ils soient mis au courant de ce que nous avons pu dissimuler depuis si longtemps? -- Aucunement. Ils ne nous verront jamais ensemble. Quand ils quitteront l'�le Carneral, ils n'auront rien su, et rien ne sera chang� au programme de notre vie!� En ce moment, Zermah crut entendre le froissement de deux mains qui venaient de se serrer. Puis, la conversation fut reprise en ces termes: �Que s'est-il donc pass� depuis la prise de Jacksonville? -- Une affaire assez grave. Tu sais que Dupont s'est empar� de Saint-Augustine? -- Oui, je le sais, et toi, sans doute, tu n'ignores pas pourquoi je dois le savoir! -- En effet! L'histoire du train de Fernandina est venue � propos pour te permettre d'�tablir un alibi qui a mis le Conseil dans l'obligation de t'acquitter! -- Et il n'en avait gu�re envie! Bah!... Ce n'est pas la premi�re fois que nous �chappons ainsi... -- Et ce ne sera pas la derni�re. Mais peut-�tre ignores-tu quel a �t� le but des f�d�raux en occupant Saint-Augustine? Ce n'�tait pas tant pour r�duire la capitale du comt� de Saint-John que pour organiser le blocus du littoral de l'Atlantique.

-- Je l'ai entendu dire. -- Eh bien, surveiller la c�te depuis l'embouchure du Saint-John jusqu'aux �les de Bahama, cela n'a pas paru suffisant � Dupont, qui a voulu poursuivre la contrebande de guerre dans l'int�rieur de la Floride. Il s'est donc d�cid� � envoyer deux chaloupes avec un d�tachement de marins, command�s par deux officiers de l'escadre. -- Avais-tu connaissance de cette exp�dition? -- Non. -- Mais � quelle date as-tu donc quitt� la Crique-Noire?... Quelques jours apr�s ton acquittement?... -- Oui! Le 22 de ce mois. -- En effet, l'affaire est du 22.� Il faut faire observer que Zermah, non plus, ne pouvait rien savoir du guet-apens de Kissimmee, dont le capitaine Howick avait parl� � Gilbert Burbank, lors de leur rencontre dans la for�t. Elle apprit donc alors, en m�me temps que l'apprit l'Espagnol, comment, apr�s l'incendie des chaloupes, c'est � peine si une douzaine de survivants avaient pu porter au commodore la nouvelle de ce d�sastre. �Bien!... Bien! s'�cria Texar. Voil� une heureuse revanche de la prise de Jacksonville, et puissions-nous attirer encore ces damn�s nordistes au fond de notre Floride! Ils y resteront jusqu'au dernier! -- Oui, jusqu'au dernier, reprit l'autre, surtout s'ils s'aventurent au milieu de ces mar�cages des Everglades. Et pr�cis�ment, nous les y verrons avant peu. -- Que veux-tu dire? -- Que Dupont a jur� de venger la mort de ses officiers et de ses marins. Aussi une nouvelle exp�dition a-t-elle �t� envoy�e dans le Sud du comt� de Saint-Jean. -- Les f�d�raux viennent de ce c�t�?... -- Oui, mais plus nombreux, bien arm�s, se tenant sur leurs gardes, se d�fiant des embuscades! -- Tu les as rencontr�s?... -- Non, car nos partisans ne sont pas en force, cette fois, et nous avons d� reculer. Mais, en reculant, nous les attirons peu � peu. Lorsque nous aurons r�uni les milices qui battent le territoire, nous tomberons sur eux, et pas un n'�chappera! -- D'o� sont-ils partis? -- De Mosquito-Inlet.

-- Par o� viennent-ils? -- Par la cypri�re. -- O� peuvent-ils �tre en ce moment? -- � quarante milles environ de l'�le Carneral. -- Bien, r�pondit Texar. Il faut les laisser s'engager vers le sud, car il n'y a pas un jour � perdre pour concentrer les milices. S'il le faut, d�s demain, nous partirons pour chercher refuge du c�t� du canal de Bahama... -- Et l�, si nous �tions trop vivement press�s avant d'avoir pu r�unir nos partisans, nous trouverions une retraite assur�e dans les �les anglaises!� Les divers sujets, qui venaient d'�tre trait�s dans cette conversation, �taient du plus grand int�r�t pour Zermah. Si Texar se d�cidait � quitter l'�le emm�nerait-il ses prisonni�res ou les laisserait-il au wigwam sous la garde de Squamb�? Dans ce dernier cas, il conviendrait de ne tenter l'�vasion qu'apr�s le d�part de l'Espagnol. Peut-�tre, alors, la m�tisse pourrait-elle agir avec plus de chances de succ�s. Et puis, ne pouvait-il se faire que le d�tachement f�d�ral, qui parcourait en ce moment la Basse-Floride, arriv�t sur les bords du lac Okee-cho-bee, en vue de l'�le Carneral? Mais tout cet espoir auquel Zermah venait de se reprendre, s'�vanouit aussit�t. En effet, � la demande qui lui fut pos�e sur ce qu'il ferait de la m�tisse et de l'enfant, Texar r�pondit sans h�siter: �Je les emm�nerai, s'il le faut, jusqu'aux �les de Bahama. -- Cette petite fille pourra-t-elle supporter les fatigues de ce nouveau voyage?... -- Oui! j'en r�ponds, et, d'ailleurs, Zermah saura bien les lui �viter pendant la route!... -- Cependant, si cette enfant venait � mourir?... -- J'aime mieux la voir morte que de la rendre � son p�re! -- Ah! tu hais bien ces Burbank!... -- Autant que tu les hais toi-m�me!� Zermah, ne se contenant plus, fut sur le point de repousser la porte pour se mettre face � face avec ces deux hommes, si semblables l'un � l'autre, non seulement par la voix, mais par les mauvais instincts, par le manque absolu de conscience et de coeur. Elle parvint � se ma�triser, pourtant. Mieux valait entendre jusqu'� la derni�re les paroles qui s'�changeaient entre Texar et son complice. Lorsque leur conversation serait achev�e, peut-�tre s'endormiraient-ils? Alors il serait temps d'accomplir une �vasion

devenue n�cessaire, avant que le d�part se f�t effectu�. �videmment, l'Espagnol se trouvait dans la situation d'un homme qui a tout � apprendre de celui qui lui parle. Aussi fut-ce lui qui continua d'interroger. �Qu'y a-t-il de nouveau dans le Nord? demanda-t-il. -- Rien de tr�s important. Malheureusement, il semble que les f�d�raux aient l'avantage, et il est � craindre que la cause de l'esclavage soit finalement perdue! -- Bah! fit Texar d'un ton d'indiff�rence. -- Au fait, nous ne sommes ni pour le Sud ni pour le Nord! r�pondit l'autre. -- Non, et ce qui nous importe, pendant que les deux partis se d�chirent, c'est de toujours �tre du c�t� o� il y a le plus � gagner!� En parlant ainsi, Texar se r�v�lait tout entier. P�cher dans l'eau trouble de la guerre civile, c'�tait uniquement � quoi pr�tendaient ces deux hommes. �Mais, ajouta-t-il, que s'est-il pass� plus sp�cialement en Floride depuis huit jours? -- Rien que tu ne saches. Stevens est toujours ma�tre du fleuve jusqu'� Picolata. -- Et il ne semble pas qu'il veuille remonter, au del�, le cours du Saint-John?... -- Non, les canonni�res ne cherchent point � reconna�tre le Sud du comt�. D'ailleurs, je crois que cette occupation ne tardera pas � prendre fin, et, dans ce cas, le fleuve tout entier serait rendu � la circulation des conf�d�r�s! -- Que veux-tu dire? -- Le bruit court que Dupont a l'intention d'abandonner la Floride, en n'y laissant que deux ou trois navires pour le blocus des c�tes! -- Serait-il possible? -- Je te r�p�te qu'il en est question, et, si cela est, SaintAugustine sera bient�t �vacu�e. -- Et Jacksonville?... -- Jacksonville �galement. -- Mille diables! Je pourrais donc y revenir, reformer notre Comit�, reprendre la place que les f�d�raux m'ont fait perdre! Ah! maudits nordistes, que le pouvoir me revienne, et l'on verra comment j'en userai!...

-- Bien dit! -- Et si James Burbank, si sa famille, n'ont pas encore quitt� Camdless-Bay, si la fuite ne les a pas soustraits � ma vengeance, ils ne m'�chapperont plus! -- Et je t'approuve! Tout ce que tu as souffert par cette famille, je l'ai souffert comme toi! Ce que tu veux, je le veux aussi. Ce que tu hais, je le hais! Tous deux, nous ne faisons qu'un... -- Oui!... un!� r�pondit Texar. La conversation fut interrompue un instant. Le choc des verres apprit � Zermah que l'Espagnol et �l'autre� buvaient ensemble. Zermah �tait atterr�e. � les entendre, il semblait que ces deux hommes eussent une part �gale dans tous les crimes commis derni�rement en Floride, et plus particuli�rement contre la famille Burbank. Elle le comprit bien davantage, en les �coutant pendant une demi-heure encore. Elle connut alors quelques d�tails de cette vie �trange de l'Espagnol. Et toujours la m�me voix qui faisait les demandes et les r�ponses, comme si Texar e�t �t� seul � parler dans la chambre. Il y avait l� un myst�re que la m�tisse aurait eu le plus grand int�r�t � d�couvrir. Mais, si ces mis�rables se fussent dout�s que Zermah venait de surprendre une partie de leurs secrets, auraient-ils h�sit� � conjurer ce danger en la tuant? Et que deviendrait l'enfant, quand Zermah serait morte! Il pouvait �tre onze heures du soir. Le temps n'avait pas cess� d'�tre affreux. Vent et pluie soufflaient et tombaient sans rel�che. Tr�s certainement, Texar et son compagnon n'iraient pas s'exposer au-dehors. Ils passeraient la nuit dans le wigwam. Ils ne mettraient pas leurs projets � ex�cution avant le lendemain. Et Zermah n'en douta plus, quand elle entendit le complice de Texar -- ce devait �tre lui -- demander: �Eh bien, quel parti prendrons-nous? -- Celui-ci, r�pondit l'Espagnol. Demain, pendant la matin�e, nous irons avec nos gens reconna�tre les environs du lac. Nous explorerons la cypri�re sur trois ou quatre milles, apr�s avoir d�tach� en avant ceux de nos compagnons qui la connaissent le mieux, et plus particuli�rement Squamb�. Si rien n'indique l'approche du d�tachement f�d�ral, nous reviendrons et nous attendrons jusqu'au moment o� il faudra battre en retraite. Si, au contraire, la situation est prochainement menac�e, je r�unirai nos partisans et mes esclaves, et j'entra�nerai Zermah jusqu'au canal de Bahama. Toi, de ton c�t�, tu t'occuperas de rassembler les milices �parses dans la Basse-Floride. -- C'est entendu, r�pondit l'autre. Demain, pendant que vous ferez cette reconnaissance, je me cacherai dans les bois de l'�le. Il ne faut pas que l'on puisse nous voir ensemble! -- Non, certes! s'�cria Texar. Le diable me garde de risquer une

pareille imprudence qui d�voilerait notre secret! Donc, ne nous revoyons pas avant la nuit prochaine au wigwam. Et m�me, si je suis oblig� de partir dans la journ�e, tu ne quitteras l'�le qu'apr�s moi. Rendez-vous, alors, aux environs du cap Sable!� Zermah sentit bien qu'elle ne pourrait plus �tre d�livr�e par les f�d�raux. Le lendemain, en effet, s'il avait connaissance de l'approche du d�tachement, l'Espagnol ne quitterait-il pas l'�le avec elle?... La m�tisse ne pouvait donc plus �tre sauv�e que par elle-m�me, quels que fussent les p�rils, pour ne pas dire les impossibilit�s, d'une �vasion dans des conditions si difficiles. Et pourtant, avec quel courage elle l'e�t tent�e, si elle avait su que James Burbank, Gilbert, Mars, quelques-uns de ses camarades de la plantation, s'�taient mis en campagne pour l'arracher aux mains de Texar, que son billet leur avait appris de quel c�t� il fallait porter leurs recherches, que d�j� M. Burbank avait remont� le cours du Saint-John au del� du lac Washington, qu'une grande partie de la cypri�re �tait travers�e, que la petite troupe de Camdless-Bay venait de se joindre au d�tachement du capitaine Howick, que c'�tait Texar, Texar lui-m�me, que l'on regardait comme l'auteur du guet-apens de Kissimmee, que ce mis�rable allait �tre poursuivi � outrance, qu'il serait fusill�, sans autre jugement, si l'on parvenait � se saisir de sa personne!... Mais Zermah ne pouvait rien savoir. Elle ne devait plus attendre aucun secours... Aussi �tait-elle fermement d�cid�e � tout braver pour quitter l'�le Carneral. Cependant il lui fallait retarder de vingt-quatre heures l'ex�cution de ce projet, bien que la nuit, tr�s noire, f�t favorable � une �vasion. Les partisans, qui n'avaient point cherch� un abri sous les arbres, occupaient alors les abords du wigwam. On les entendait aller et venir sur la berge, fumant ou causant. Or, sa tentative manqu�e, son projet d�couvert, Zermah se f�t mise dans une situation pire, et e�t peut-�tre attir� sur elle les violences de Texar. D'ailleurs, le lendemain, ne se pr�senterait-il pas quelque meilleure occasion de fuir? L'Espagnol n'avait-il pas dit que ses compagnons, ses esclaves, m�me l'Indien Squamb�, l'accompagneraient, afin d'observer la marche du d�tachement f�d�ral? N'y aurait-il pas l� une circonstance dont Zermah pourrait profiter pour accro�tre ses chances de succ�s? Si elle parvenait � franchir le canal sans avoir �t� vue, une fois dans la for�t, elle ne doutait pas d'�tre sauv�e, Dieu aidant. En se cachant, elle saurait bien �viter de retomber entre les mains de Texar. Le capitaine Howick ne devait plus �tre �loign�. Puisqu'il s'avan�ait vers le lac Okee-cho-bee, n'avait-elle pas quelques chances d'�tre d�livr�e par lui? Il convenait donc d'attendre au lendemain. Mais un incident vint d�truire cet �chafaudage sur lequel reposaient les derni�res chances de Zermah et compromettre d�finitivement sa situation vis�-vis de Texar.

En ce moment, on frappa � la porte du wigwam. C'�tait Squamb� qui se fit reconna�tre de son ma�tre. �Entre!� dit l'Espagnol. Squamb� entra. �Avez-vous des ordres � me donner pour la nuit? demanda-t-il. -- Que l'on veille avec soin, r�pondit Texar, et qu'on me pr�vienne � la moindre alerte. -- Je m'en charge, r�pliqua Squamb�. -- Demain, dans la matin�e, nous irons en reconnaissance � quelques milles dans la cypri�re. -- Alors la m�tisse et Dy? -- Seront aussi bien gard�es que d'habitude. Maintenant, Squamb�, que personne ne nous d�range au wigwam! -- C'est entendu. -- Que font nos hommes? -- Ils vont, viennent, et paraissent peu dispos�s � prendre du repos. -- Que pas un ne s'�loigne! -- Pas un. -- Et le temps?... -- Moins mauvais. La pluie ne tombe plus, et la rafale ne tardera pas � s'apaiser. -- Bien.� Zermah n'avait cess� d'�couter. La conversation allait �videmment prendre fin, quand un soupir �touff�, une sorte de r�le, se fit entendre. Tout le sang de Zermah lui reflua au coeur. Elle se releva, se pr�cipita vers la couche d'herbes, se pencha sur la petite fille... Dy venait de se r�veiller, et dans quel �tat! Un souffle rauque s'�chappait de ses l�vres. Ses petites mains battaient l'air, comme si elle e�t voulu l'attirer vers sa bouche. Zermah ne put saisir que ces mots: �� boire!... � boire!...� La malheureuse enfant �touffait. Il fallait la porter

imm�diatement au-dehors. Dans cette obscurit� profonde, Zermah, affol�e, la prit entre ses bras pour la ranimer de son propre souffle. Elle la sentit se d�battre dans une sorte de convulsion. Elle jeta un cri... elle repoussa la porte de sa chambre... Deux hommes �taient l�, debout, devant Squamb�, mais si semblables de figure et de corps, que Zermah n'aurait pu reconna�tre lequel des deux �tait Texar. XIII Une vie double Quelques mots suffiront � expliquer ce qui, jusqu'ici, a paru inexplicable dans cette histoire. On verra ce que peuvent imaginer certains hommes, quand leur mauvaise nature, aid�e d'une r�elle intelligence, les pousse dans la voie du mal. Ces hommes, devant lesquels Zermah venait subitement d'appara�tre, �taient deux fr�res, deux jumeaux. O� �taient-ils n�s? Eux-m�mes ne le savaient pas au juste. Dans quelque petit village du Texas, sans doute -- d'o� ce nom de Texar, par changement de la derni�re lettre du mot. On sait ce qu'est ce vaste territoire, situ� au sud des �tatsUnis, sur le golfe du Mexique. Apr�s s'�tre r�volt� contre les Mexicains, le Texas, soutenu par les Am�ricains dans son oeuvre d'ind�pendance, s'annexa � la f�d�ration en 1845, sous la pr�sidence de John Tyler. C'�tait, quinze ans avant cette annexion, que deux enfants abandonn�s furent trouv�s dans un village du littoral texien, recueillis, �lev�s par la charit� publique. L'attention avait �t� tout d'abord attir�e sur ces deux enfants � cause de leur merveilleuse ressemblance. M�me geste, m�me voix, m�me attitude, m�me physionomie, et, faut-il ajouter, m�mes instincts qui t�moignaient d'une perversit� pr�coce. Comment furent-ils �lev�s, dans quelle mesure re�urent-ils quelque instruction, on ne peut le dire, ni � quelle famille ils appartenaient. Peut-�tre, � l'une de ces familles nomades qui coururent le pays apr�s la d�claration d'ind�pendance. D�s que les fr�res Texar, pris d'un irr�sistible d�sir de libert�, crurent pouvoir se suffire � eux-m�mes, ils disparurent. Ils comptaient vingt-quatre ans � eux deux. D�s lors, � n'en pas douter, leurs moyens d'existence furent uniquement le vol dans les champs, dans les fermes, ici du pain, l� des fruits, en attendant le pillage � main arm�e et les exp�ditions de grande route, auxquels ils s'�taient pr�par�s d�s l'enfance. Bref, on ne les revit plus dans les villages et hameaux texiens qu'ils avaient l'habitude de fr�quenter, en compagnie de malfaiteurs qui exploitaient d�j� leur ressemblance. Bien des ann�es s'�coul�rent. Les fr�res Texar furent bient�t

oubli�s, m�me de nom. Et, quoique ce nom d�t avoir, plus tard, un d�plorable retentissement en Floride, rien ne vint r�v�ler que tous deux eussent pass� leur premier �ge dans les provinces littorales du Texas. Comment en e�t-il �t� autrement, puisque depuis leur disparition, par suite d'une combinaison dont il va �tre parl�, jamais on ne connut deux Texar? C'est m�me sur cette combinaison qu'ils avaient �chafaud� toute une s�rie de forfaits qu'il devait �tre si difficile de constater et de punir. Effectivement -- on l'apprit plus tard, lorsque cette dualit� fut d�couverte et mat�riellement �tablie --, pendant un certain nombre d'ann�es, de vingt � trente ans, les deux fr�res v�curent s�par�s. Ils cherchaient la fortune par tous les moyens. Ils ne se retrouvaient qu'� de rares intervalles, � l'abri de tout regard, soit en Am�rique, soit dans quelque autre partie du monde o� les avait entra�n�s leur destin�e. On sut aussi que l'un ou l'autre -- lequel, on n'aurait pu le dire, peut-�tre tous les deux -- firent le m�tier de n�griers. Ils transportaient ou plut�t faisaient transporter des cargaisons d'esclaves des c�tes d'Afrique aux �tats du Sud de l'Union. Dans ces op�rations, ils ne remplissaient que le r�le d'interm�diaires entre les traitants du littoral et les capitaines des b�timents employ�s � ce trafic inhumain. Leur commerce prosp�ra-t-il? On ne sait. Pourtant, c'est peu probable. En tout cas, il diminua dans une proportion notable, et s'interrompit finalement, lorsque la traite, d�nonc�e comme un acte barbare, fut peu � peu abolie dans le monde civilis�. Les deux fr�res durent m�me renoncer � ce genre de trafic. Cependant, cette fortune apr�s laquelle ils couraient depuis si longtemps, qu'ils voulaient acqu�rir � tout prix, cette fortune n'�tait pas faite, et il fallait la faire. C'est alors que ces deux aventuriers r�solurent de mettre � profit leur extraordinaire ressemblance. En pareil cas, il arrive le plus souvent que ce ph�nom�ne se modifie lorsque les enfants sont devenus des hommes. Pour les Texar, il n'en fut pas ainsi. � mesure qu'ils prenaient de l'�ge, leur ressemblance physique et morale, on ne dira pas s'accentuait, mais restait ce qu'elle avait �t� -- absolue. Impossible de distinguer l'un de l'autre, non seulement par les traits du visage ou la conformation du corps, mais aussi par les gestes ou les inflexions de la voix. Les deux fr�res r�solurent d'utiliser cette particularit� naturelle pour accomplir les actes les plus d�testables, avec la possibilit�, si l'un d'eux �tait accus�, de pouvoir �tablir un alibi de nature � prouver son innocence. Aussi, pendant que l'un ex�cutait le crime convenu entre eux, l'autre se montrait-il publiquement en quelque lieu, de fa�on que, gr�ce � l'alibi, la non-culpabilit� f�t d�montr�e _ipso facto._ Il va sans dire que toute leur adresse devait s'ing�nier � ne

jamais se laisser arr�ter en flagrant d�lit. En effet, l'alibi n'aurait pu �tre invoqu�, et la machination n'e�t pas tard� � �tre d�couverte. Le programme de leur vie ainsi arr�t�, les deux jumeaux vinrent en Floride, o� ni l'un ni l'autre n'�taient connus encore. Ce qui les y attirait, c'�taient les nombreuses occasions que devait offrir un �tat o� les Indiens soutenaient toujours une lutte acharn�e contre les Am�ricains et les Espagnols. Ce fut vers 1850 ou 1851 que les Texar apparurent dans la p�ninsule floridienne. C'est Texar, non les Texar qu'il convient de dire. Conform�ment � leur programme, jamais ils ne se montr�rent � la fois, jamais on ne les rencontra le m�me jour dans le m�me lieu, jamais on n'apprit qu'il exist�t deux fr�res de ce nom. D'ailleurs, en m�me temps qu'ils couvraient leur personne du plus complet incognito, ils avaient rendu non moins myst�rieux le lieu habituel de leur retraite. On le sait, ce fut au fond de la Crique-Noire qu'ils se r�fugi�rent. L'�lot central, le blockhaus abandonn�, ils les d�couvrirent pendant une exploration qu'ils faisaient sur les rives du Saint-John. C'est l� qu'ils emmen�rent quelques esclaves, auxquels leur secret n'avait point �t� r�v�l�. Seul, Squamb� connaissait le myst�re de leur double existence. D'un d�vouement � toute �preuve pour les deux fr�res, d'une discr�tion absolue sur tout ce qui les touchait, ce digne confident de Texar �tait l'ex�cuteur impitoyable de leurs volont�s. Il va sans dire que ceux-ci ne paraissaient jamais ensemble � la Crique-Noire. Lorsqu'ils avaient � causer de quelque affaire, ils s'avertissaient par correspondance. On a vu qu'� cet effet, ils n'employaient pas la poste. Un billet gliss� dans les nervures d'une feuille, cette feuille fix�e � la branche d'un tulipier qui croissait dans le marais voisin de la Crique-Noire, il ne leur en fallait pas plus. Chaque jour, non sans pr�cautions, Squamb� se rendait au marais. S'il �tait porteur d'une lettre �crite par celui des Texar qui �tait � la Crique-Noire, il l'accrochait � la branche du tulipier. Si c'�tait l'autre fr�re qui avait �crit, l'Indien prenait sa lettre � l'endroit convenu et la rapportait au fortin. Apr�s leur arriv�e en Floride, les Texar n'avaient gu�re tard� � se lier avec ce que la population comptait de pire sur le territoire. Bien des malfaiteurs devinrent leurs complices dans nombre de vols qui furent commis � cette �poque, puis, plus tard, leurs partisans, lorsqu'ils furent amen�s � jouer un r�le pendant la guerre de S�cession. Tant�t l'un tant�t l'autre se mettait � leur t�te, et ils ne surent jamais que ce nom de Texar appartenait � deux jumeaux. On s'explique, maintenant, comment, lors des poursuites exerc�es � propos de divers crimes, tant d'alibis purent �tre invoqu�s par les Texar et durent �tre admis sans contestation possible. Il en fut ainsi pour les affaires d�nonc�es � la justice dans la p�riode ant�rieure � cette histoire, -- entre autres, au sujet d'une ferme

incendi�e. Bien que James Burbank et Zermah eussent positivement reconnu l'Espagnol comme l'auteur de l'incendie, celui-ci fut acquitt� par le tribunal de Saint-Augustine, puisque, au moment du crime, il prouva qu'il �tait � Jacksonville dans la tienda de Torillo -- ce dont t�moign�rent de nombreux t�moins. De m�me pour la d�vastation de Camdless-Bay. Comment Texar e�t-il pu conduire les pillards � l'assaut de Castle-House, comment aurait-il pu enlever la petite Dy et Zermah, puisqu'il se trouvait au nombre des prisonniers faits par les f�d�raux � Fernandina et d�tenus sur un des navires de la flottille? Le Conseil de guerre avait donc �t� dans l'obligation de l'acquitter, malgr� tant de preuves, malgr� la d�position sous serment de Miss Alice Stannard. Et m�me, en admettant que la dualit� des Texar f�t enfin reconnue, tr�s probablement on ne saurait jamais lequel avait pris personnellement part � ces divers crimes. Apr�s tout, n'�taientils pas tous les deux coupables et au m�me degr�, tant�t complices, tant�t auteurs principaux dans ces attentats qui, depuis tant d'ann�es, d�solaient le territoire de la haute Floride? Oui, certes, et le ch�timent ne serait que trop justement m�rit�, qui atteindrait l'un ou l'autre -- ou l'un et l'autre. Quant � ce qui s'�tait pass� derni�rement � Jacksonville, il est probable que les deux fr�res avaient jou� tour � tour le m�me r�le, apr�s que l'�meute eut renvers� les autorit�s r�guli�res de la cit�. Lorsque Texar 1 s'absentait pour quelque exp�dition convenue, Texar 2 le rempla�ait dans l'exercice de ses fonctions, sans que leurs partisans pussent s'en douter. On doit donc admettre qu'ils prirent une part �gale aux exc�s commis � cette �poque contre les colons d'origine nordiste et contre les planteurs du sud favorables aux opinions anti-esclavagistes. Tous deux, on le comprend, devaient toujours �tre au courant de ce qui se passait dans les �tats du centre de l'Union, o� la guerre civile offrait tant de phases impr�vues, comme dans l'�tat de Floride. Ils avaient acquis, d'ailleurs, une v�ritable influence sur les petits Blancs des comt�s, sur les Espagnols, m�me sur les Am�ricains, partisans de l'esclavage, enfin sur toute la partie d�testable de la population. En ces conjonctures, ils avaient d� souvent correspondre, se donner rendez-vous en quelque endroit secret, conf�rer pour la conduite de leurs op�rations, se s�parer afin de pr�parer leurs futurs alibis. C'est ainsi qu'au moment o� l'un �tait d�tenu sur un des b�timents de l'escadre, l'autre organisait l'exp�dition contre Camdless-Bay. Et l'on sait comment il avait �t� renvoy� des fins de la plainte par le Conseil de guerre de Saint-Augustine. Il a �t� dit plus haut que l'�ge avait absolument respect� cette ph�nom�nale ressemblance des deux fr�res. Cependant, il �tait possible qu'un accident physique, une blessure, v�nt alt�rer cette ressemblance, et que l'un ou l'autre f�t affect� de quelque signe particulier. Or, cela e�t suffi � compromettre le succ�s de leurs machinations. Et dans cette vie aventureuse, expos�e � tant de mauvais coups, ne couraient-ils pas des risques, dont les cons�quences, si elles eussent �t� irr�parables, ne leur auraient plus permis de se

substituer l'un � l'autre? Mais, du moment que ces accidents pouvaient se r�parer, la ressemblance ne devait point en souffrir. C'est ainsi que, dans une attaque de nuit, quelque temps apr�s leur arriv�e en Floride, un des Texar eut la barbe br�l�e par un coup de feu qui lui fut tir� � bout portant. Aussit�t, l'autre se h�ta de raser sa barbe, afin d'�tre imberbe comme son fr�re. Et, l'on s'en souvient, ce fait a �t� mentionn� � propos de celui des Texar qui se trouvait au fortin au d�but de cette histoire. Autre fait qui exige aussi une explication. On n'a pas oubli� qu'une nuit, pendant qu'elle �tait encore � la Crique-Noire, Zermah vit l'Espagnol se faire tatouer le bras. Voici pourquoi. Son fr�re �tait au nombre de ces voyageurs floridiens qui, pris par une bande de S�minoles, avaient �t� marqu�s d'un signe ind�l�bile au bras gauche. Imm�diatement, d�calque de ce signe fut envoy� au fortin, et Squamb� put le reproduire par un tatouage. L'identit� continua donc � �tre absolue. En v�rit�, on serait tent� d'affirmer que si Texar 1 avait �t� amput� d'un membre, Texar 2 se f�t soumis � la m�me amputation! Bref, pendant une dizaine d'ann�e, les fr�res Texar ne cess�rent de mener cette vie en partie double, mais avec une telle habilet�, une telle prudence, qu'ils avaient pu jusqu'alors d�jouer toutes les poursuites de la justice floridienne. Les deux jumeaux s'�taient-ils enrichis � ce m�tier? Oui, sans doute, dans une certaine mesure. Une assez forte somme d'argent, �conomis�e sur le produit du pillage et des vols, �tait cach�e dans un r�duit secret du blockhaus de la Crique-Noire. Par pr�caution, cet argent avait �t� emport� par l'Espagnol, lorsqu'il s'�tait d�cid� � partir pour l'�le Carneral, et l'on peut �tre certain qu'il ne le laisserait pas au wigwam, s'il �tait contraint de fuir au del� du d�troit de Bahama. Cependant, cette fortune ne leur paraissait pas suffisante. Aussi voulaient-ils l'accro�tre, avant d'aller en jouir, sans danger, dans quelque pays de l'Europe ou du Nord-Am�rique. D'ailleurs, en apprenant que le commodore Dupont avait l'intention d'�vacuer bient�t la Floride, les deux fr�res s'�taient dit que l'occasion se pr�senterait de s'enrichir encore, et qu'ils feraient payer cher aux colons nordistes ces quelques semaines de l'occupation f�d�rale. Ils �taient donc r�solus � voir venir les choses. Une fois � Jacksonville, gr�ce � leurs partisans, gr�ce � tous les sudistes compromis avec eux, ils sauraient bien reprendre la situation qu'une �meute leur avait donn�e et qu'une �meute pouvait leur rendre. Les Texar avaient, cependant, un moyen assur� d'acqu�rir ce qui leur manquait pour �tre riches, m�me au del� de leurs d�sirs. En effet, que n'�coutaient-ils la proposition que Zermah venait de faire � l'un d'eux? Que ne consentaient-ils � rendre la petite Dy

� ses parents d�sesp�r�s? James Burbank e�t certainement rachet� au prix de sa fortune la libert� de son enfant. Il se serait engag� � ne d�poser aucune plainte, � ne provoquer aucune poursuite contre l'Espagnol. Mais, chez les Texar, la haine parlait plus haut que l'int�r�t, et, s'ils voulaient s'enrichir, ils voulaient aussi s'�tre veng�s de la famille Burbank avant de quitter la Floride. On sait maintenant tout ce qu'il importait de conna�tre sur le compte des fr�res Texar. Il n'y a plus qu'� attendre le d�nouement de cette histoire. Inutile d'ajouter que Zermah avait tout compris, lorsqu'elle se trouva soudain en pr�sence de ces hommes. La reconstitution du pass� se fit instantan�ment dans son esprit. Stup�faite en les regardant, elle restait immobile, comme enracin�e au sol, tenant la petite fille dans ses bras. Heureusement, l'air plus abondant de cette chambre avait �cart� de l'enfant tout danger de suffocation. Quant � Zermah, son apparition en pr�sence des deux fr�res, ce secret qu'elle venait de surprendre, c'�tait pour elle un arr�t de mort. XIV Zermah � l'oeuvre Devant Zermah, les Texar, si ma�tres d'eux qu'ils fussent, n'avaient pu se contenir. Depuis leur enfance, on peut le dire, c'�tait la premi�re fois qu'ils �taient vus ensemble par une tierce personne. Et cette personne �tait leur mortelle ennemie. Aussi, dans un premier mouvement, ils allaient s'�lancer sur elle, ils allaient la tuer, afin de sauver ce secret de leur double existence... L'enfant s'�tait redress�e dans les bras de Zermah, et, tendant ses petites mains, criait: �J'ai peur!... J'ai peur!� Sur un geste des deux fr�res, Squamb� marcha brusquement vers la m�tisse, il la prit par l'�paule, il la repoussa dans sa chambre, et la porte se referma sur elle. Squamb� revint alors pr�s des Texar. Son attitude disait qu'ils n'avaient qu'� lui commander; il ob�irait. Toutefois, l'impr�vu de cette sc�ne les avait troubl�s plus qu'on n'aurait pu l'imaginer, �tant donn� leur caract�re audacieux et violent. Ils semblaient se consulter du regard. Cependant Zermah s'�tait jet�e dans un coin de la chambre, apr�s avoir d�pos� la petite fille sur la couche d'herbe. Le sang-froid lui revint. Elle s'approcha de la porte, afin d'entendre ce qui allait maintenant �tre dit. Dans un instant, son sort serait d�cid�, sans doute. Mais les Texar et Squamb� venaient de sortir du wigwam, et leurs paroles n'arrivaient plus � l'oreille de Zermah.

Voici les propos qui s'�chang�rent entre eux: �Il faut que Zermah meure! -- Il le faut! Dans le cas o� elle parviendrait � s'�chapper, comme dans le cas o� les f�d�raux parviendraient � la reprendre, nous serions perdus! Qu'elle meure donc! -- � l'instant!� r�pondit Squamb�. Et il se dirigeait vers le wigwam, son coutelas � la main, lorsqu'un des Texar l'arr�ta. �Attendons, dit-il. Il sera toujours temps de faire dispara�tre Zermah, dont les soins sont n�cessaires � l'enfant jusqu'� ce que nous l'ayons remplac�e pr�s d'elle. Auparavant, essayons de nous rendre compte de la situation. Un d�tachement de nordistes bat en ce moment la cypri�re par ordre de Dupont. Eh bien, explorons d'abord les environs de l'�le et du lac. Rien ne prouve que ce d�tachement, qui descend vers le sud, se dirigera de ce c�t�. S'il vient, nous aurons le temps de fuir. S'il ne vient pas, nous resterons ici, et nous le laisserons s'engager dans les profondeurs de la Floride. L�, il sera � notre merci, car nous aurons eu le temps de r�unir la plus grande partie des milices qui errent sur le territoire. Au lieu de le fuir, c'est nous qui le poursuivrons, en force. Il sera facile de lui couper la retraite, et, si quelques marins ont pu �chapper au massacre de Kissimmee, cette fois, pas un n'en reviendra!� Dans les circonstances actuelles, c'�tait �videmment le meilleur parti � prendre. Un grand nombre de sudistes occupaient alors la r�gion n'attendant que l'occasion de tenter un coup contre les f�d�raux. Quand un des Texar et ses compagnons auraient op�r� une reconnaissance, ils d�cideraient s'ils devaient rester sur l'�le Carneral, ou s'ils se replieraient vers la r�gion du cap Sable. C'est ce qui serait �tabli le lendemain m�me. Quant � Zermah, quel que f�t le r�sultat de l'exploration, Squamb� serait charg� de s'assurer sa discr�tion avec un coup de poignard. �Pour l'enfant, ajouta l'un des fr�res, il est de notre int�r�t de lui conserver la vie. Elle n'a pu comprendre ce qu'a compris Zermah, et elle peut devenir le prix de notre ran�on au cas o� nous tomberions entre les mains d'Howick. Afin de racheter sa fille, James Burbank accepterait toutes les propositions qu'il nous plairait d'imposer, non seulement la garantie de notre impunit�, mais le prix, quel qu'il f�t, que nous mettrions � la libert� de son enfant. -- Zermah morte, dit l'Indien, n'est-il pas � craindre que cette petite succombe? -- Non, les soins ne lui manqueront pas, r�pondit l'un des Texar, et je trouverai facilement une Indienne qui remplacera la m�tisse. -- Soit! Avant tout, il faut que nous n'ayons plus rien � redouter de Zermah!

-- Bient�t, quoi qu'il arrive, elle aura cess� de vivre!� L� finit l'entretien des deux fr�res, et Zermah les entendit rentrer dans le wigwam. Quelle nuit passa la malheureuse femme! Elle se savait condamn�e et ne songeait m�me pas � elle. De son sort, elle s'inqui�tait peu, ayant toujours �t� pr�te � donner sa vie pour ses ma�tres. Mais c'�tait Dy abandonn�e aux duret�s de ces hommes sans piti�. En admettant qu'ils eussent int�r�t � ce que l'enfant v�c�t, ne succomberait-elle pas, lorsque Zermah ne serait plus l� pour lui donner ses soins? Aussi, cette pens�e lui revint-elle avec une obstination, une obsession pour ainsi dire inconsciente -- cette pens�e de prendre la fuite, avant que Texar l'e�t s�par�e de l'enfant. Pendant cette interminable nuit, la m�tisse ne songea qu'� mettre son projet � ex�cution. Toutefois, dans cette conversation elle avait retenu, entre autres choses, que, le lendemain, un des Texar et ses compagnons devaient aller explorer les environs du lac. �videmment, cette exploration ne serait faite qu'avec la possibilit� de r�sister au d�tachement f�d�ral, si on le rencontrait. Texar se ferait donc accompagner, avec tout son personnel, des partisans amen�s par son fr�re. Celui-ci resterait sur l'�le, sans doute, autant pour n'�tre point reconnu que pour veiller sur le wigwam. C'est alors que Zermah tenterait de s'enfuir. Peut-�tre parviendrait-elle � trouver une arme quelconque, et, en cas de surprise, elle n'h�siterait pas � s'en servir. La nuit s'�coula. Vainement Zermah avait-elle essay� de tirer une indication de tous les bruits qui se produisaient sur l'�le, et toujours avec la pens�e que la troupe du capitaine Howick allait peut-�tre arriver pour s'emparer de Texar. Quelques instants avant le lever du jour, la petite fille, un peu repos�e, se r�veilla. Zermah lui donna quelques gouttes d'eau qui la rafra�chirent. Puis, la regardant comme si ses yeux ne devaient bient�t plus la voir, elle la serra contre sa poitrine. Si, en ce moment, on f�t entr� pour l'en s�parer, elle se serait d�fendue avec la fureur d'une b�te fauve que l'on veut �loigner de ses petits. �Qu'as-tu, bonne Zermah? demanda l'enfant. -- Rien... rien! murmura la m�tisse. -- Et maman... quand la reverrons-nous? -- Bient�t... r�pondit Zermah. Aujourd'hui peut-�tre!... Oui, ma ch�rie!... Aujourd'hui j'esp�re que nous serons loin... -- Et ces hommes que j'ai vus, cette nuit?... -- Ces hommes, r�pondit Zermah, tu les as bien regard�s?... -- Oui... et ils m'ont fait peur!

-- Mais tu les as bien vus, n'est-ce pas?... Tu as remarqu� comme ils se ressemblaient?... -- Oui... Zermah! -- Eh bien, souviens-toi de dire � ton p�re, et � ton fr�re, qu'ils sont deux fr�res... entends-tu, deux fr�res Texar, et si ressemblants qu'on ne peut reconna�tre l'un de l'autre!... -- Toi aussi, tu le diras?... r�pondit la petite fille. -- Je le dirai... oui!... Cependant, si je n'�tais pas l�, il ne faudrait pas oublier... -- Et pourquoi ne serais-tu pas l�? demanda l'enfant, qui passait ses petits bras au cou de la m�tisse comme pour mieux s'attacher � elle. -- J'y serai, ma ch�rie, j'y serai!... Maintenant, si nous partons... comme nous aurons une longue route � faire... il faut prendre des forces!... Je vais faire ton d�jeuner... -- Et toi? -- J'ai mang� pendant que tu dormais, et je n'ai plus faim!� La v�rit� est que Zermah n'aurait pu manger, si peu que ce f�t, dans l'�tat de surexcitation o� elle se trouvait. Apr�s son repas, l'enfant se remit sur sa couche d'herbes. Zermah vint alors se placer pr�s d'un interstice que les roseaux du paillis laissaient entre eux � l'angle de la chambre. De l�, pendant une heure, elle ne cessa d'observer ce qui se passait audehors, car c'�tait pour elle de la plus grande importance. On faisait les pr�paratifs de d�part. Un des fr�res -- un seul -pr�sidait � la formation de la troupe qu'il allait conduire dans la cypri�re. L'autre, que personne n'avait vu, avait d� se cacher, soit au fond du wigwam, soit en quelque coin de l'�le. C'est, du moins, ce que pensa Zermah, connaissant le soin qu'ils mettaient � dissimuler le secret de leur existence. Elle se dit m�me que ce serait peut-�tre � celui qui resterait dans l'�le qu'incomberait la t�che de surveiller l'enfant et elle. Zermah ne se trompait pas, ainsi qu'on va bient�t le voir. Cependant les partisans et les esclaves �taient r�unis au nombre d'une cinquantaine devant le wigwam, attendant pour partir les ordres de leur chef. Il �tait environ neuf heures du matin, lorsque la troupe se disposa � gagner la lisi�re de la for�t -- ce qui exigea un certain temps, la barge ne pouvant prendre que cinq � six hommes � la fois. Zermah les vit descendre par petits groupes, puis remonter l'autre rive. Toutefois, � travers le paillis, elle ne pouvait apercevoir la surface du canal, situ� tr�s en contrebas du

niveau de l'�le. Texar, qui �tait rest� le dernier, disparut � son tour, suivi de l'un des chiens dont l'instinct devait �tre utilis� pendant l'exploration. Sur un geste de son ma�tre, l'autre limier revint vers le wigwam, comme s'il e�t �t� seul charg� de veiller � sa porte. Un instant apr�s, Zermah aper�ut Texar qui gravissait la berge oppos�e et s'arr�tait un instant pour reformer sa troupe. Puis, tous, Squamb� en t�te, accompagn� du chien, disparurent derri�re les gigantesques roseaux sous les premiers arbres de la for�t. Sans doute, un des Noirs avait d� ramener la barge, afin que personne ne p�t passer dans l'�le. Cependant la m�tisse ne put le voir, et pensa qu'il avait d� suivre les bords du canal. Elle n'h�sita plus. Dy venait de se r�veiller. Son corps amaigri faisait peine � voir sous ses v�tements us�s par tant de fatigues. �Viens, ma ch�rie, dit Zermah. -- O�? demanda l'enfant. -- L�... dans la for�t!... Peut-�tre y trouverons-nous ton p�re... ton fr�re!... Tu n'auras pas peur?... -- Avec toi, jamais!� r�pondit la petite fille. Alors la m�tisse entr'ouvrit la porte de sa chambre avec pr�caution. Comme elle n'avait entendu aucun bruit dans la chambre � c�t�, elle supposait que Texar ne devait pas �tre dans le wigwam. En effet, il n'y avait personne. Tout d'abord, Zermah chercha quelque arme dont elle �tait d�cid�e � se servir contre quiconque tenterait de l'arr�ter. Il y avait sur la table un de ces larges coutelas dont les Indiens font usage dans leurs chasses. La m�tisse s'en saisit et le cacha sous son v�tement. Elle prit aussi un peu de viande s�che, qui devait assurer sa nourriture pendant quelques jours. Il s'agissait maintenant de sortir du wigwam. Zermah regarda � travers les trous du paillis dans la direction du canal. Aucun �tre vivant n'errait sur cette portion de l'�le, pas m�me celui des deux chiens qui avait �t� laiss� � la garde de l'habitation. La m�tisse, rassur�e, essaya d'ouvrir la porte ext�rieure. Cette porte, ferm�e en dehors, r�sista. Aussit�t Zermah rentra dans sa chambre avec l'enfant. Il n'y avait plus qu'une chose � faire: c'�tait d'utiliser le trou � demi-perc� d�j� � travers la paroi du wigwam. Ce travail ne fut pas difficile. La m�tisse put se servir de son

coutelas pour trancher les roseaux entrelac�s dans le paillis, -op�ration qui fut faite avec aussi peu de bruit que possible. Toutefois, si le limier qui n'avait pas suivi Texar ne parut pas, en serait-il ainsi lorsque Zermah serait dehors? Ce chien n'accourrait-il pas, ne se jetterait-il pas sur elle et sur la petite fille? Autant aurait valu se trouver en face d'un tigre! Il ne fallait pas h�siter, cependant. Aussi, le passage ouvert, Zermah attira l'enfant qu'elle embrassa dans une �treinte passionn�e. La petite fille lui rendit ses baisers avec effusion. Elle avait compris: il fallait fuir, fuir par ce trou. Zermah se glissa � travers l'ouverture. Puis, apr�s avoir port� ses regards � droite, � gauche, elle �couta. Pas un bruit ne se faisait entendre. La petite Dy apparut alors � l'orifice du trou. En ce moment, un aboiement retentit. Encore fort �loign�, il semblait venir de la partie ouest de l'�le. Zermah avait saisi l'enfant. Le coeur lui battait � se rompre. Elle ne se croirait relativement en s�ret� qu'apr�s avoir disparu derri�re les roseaux de l'autre rive. Mais, traverser, sur une centaine de pas, l'espace qui s�parait le wigwam du canal, c'�tait la phase la plus critique de l'�vasion. On risquait d'�tre aper�u soit de Texar, soit de celui des esclaves qui avait d� rester sur l'�le. Heureusement, � droite du wigwam, un �pais fourr� de plantes arborescentes, entrem�l�es de roseaux, s'�tendait jusqu'au bord du canal, � quelques yards seulement de l'endroit o� devait se trouver la barge. Zermah r�solut de s'engager entre les v�g�tations touffues de ce fourr�, projet qui fut aussit�t mis � ex�cution. Les hautes plantes livr�rent passage aux deux fugitives, et le feuillage se referma sur elles. Quant aux aboiements du chien, on ne les entendait plus. Ce glissement � travers le fourr� ne se fit pas sans peine. Il fallait s'introduire entre les tiges des arbrisseaux qui ne laissaient entre eux qu'un �troit espace. Bient�t Zermah eut ses v�tements en lambeaux, ses mains en sang. Peu importait, si l'enfant pouvait �viter d'�tre d�chir�e par ces longues �pines. Ce n'est pas la courageuse m�tisse � qui ces piq�res eussent pu arracher un signe de douleur. Cependant, malgr� tous les soins qu'elle pr�t, la petite fille fut plusieurs fois atteinte aux mains et aux bras. Dy ne poussa pas un cri, ne fit pas entendre une plainte. Bien que la distance � franchir f�t relativement courte -- une soixantaine de yards au plus -- il ne fallut pas moins d'une demiheure pour atteindre le canal. Zermah s'arr�ta alors, et, � travers les roseaux, elle regarda du c�t� du wigwam, puis du c�t� de la for�t. Personne sous les hautes futaies de l'�le. Sur l'autre rive, aucun

indice de la pr�sence de Texar et de ses compagnons, qui devaient �tre alors � un ou deux milles dans l'int�rieur. � moins de rencontre avec les nordistes, ils ne seraient pas de retour avant quelques heures. Cependant Zermah ne pouvait croire qu'elle e�t �t� laiss�e seule au wigwam. Il n'�tait pas supposable, non plus, que celui des Texar, qui �tait arriv� la veille avec ses partisans, e�t quitt� l'�le pendant la nuit, ni que le chien l'e�t suivi. D'ailleurs la m�tisse n'avait-elle pas entendu des aboiements -- preuve que le limier r�dait encore sous les arbres? � tout instant, elle pouvait les voir appara�tre l'un ou l'autre. Peut-�tre, en se h�tant, parviendrait-elle � gagner la cypri�re? On se le rappelle, tandis que Zermah observait les mouvements des compagnons de l'Espagnol, elle n'avait pu voir la barge au moment o� elle traversait le canal, dont le lit �tait cach� par la hauteur et l'�paisseur des roseaux. Or, Zermah ne doutait pas que cette barge e�t �t� ramen�e par l'un des esclaves. Cela importait � la s�curit� du wigwam pour le cas o� les soldats du capitaine Howick auraient tourn� les sudistes. Et pourtant, si la barge �tait rest�e sur l'autre rive, s'il avait paru prudent de ne pas la renvoyer, afin d'assurer plus rapidement le passage de Texar et des siens suivis de trop pr�s par les f�d�raux, comment la m�tisse ferait-elle pour se transporter sur l'autre bord? Lui faudrait-il s'enfuir � travers les futaies de l'�le? Et l�, devrait-elle attendre que l'Espagnol f�t parti pour aller chercher un nouveau refuge au fond des Everglades? Mais, s'il se d�cidait � le faire, ne serait-ce pas sans avoir tout tent� pour reprendre Zermah et l'enfant. Donc, tout �tait l�: se servir de la barge afin de traverser le canal. Zermah n'eut qu'� se glisser entre les roseaux sur un espace de cinq ou six yards. Arriv�e en cet endroit, elle s'arr�ta... La barge �tait sur l'autre rive. XV Les deux fr�res La situation �tait d�sesp�r�e. Comment passer? Un audacieux nageur n'aurait pu le faire, sans courir le risque de perdre vingt fois la vie. Qu'il n'y e�t qu'une centaine de pieds d'une rive � l'autre, soit! Mais, faute d'une barque, il �tait impossible de les franchir. Des t�tes triangulaires pointaient �� et l� hors des eaux, et les herbes s'agitaient sous la pass�e rapide des reptiles. La petite Dy, au comble de l'�pouvante, se pressait contre Zermah. Ah! si pour le salut de l'enfant, il e�t suffi de se jeter au milieu de ces monstres, qui l'eussent enlac�e comme un gigantesque poulpe aux mille tentacules, la m�tisse n'aurait pas h�sit� un instant! Mais, pour la sauver, il fallait une circonstance providentielle.

Cette circonstance, � Dieu seul de la faire na�tre. Zermah n'avait plus de recours qu'en lui. Agenouill�e sur la berge, elle implorait Celui qui dispose du hasard, dont il fait le plus souvent l'agent de ses volont�s. Cependant, d'un moment � l'autre, quelques-uns des compagnons de Texar pouvaient se montrer sur la lisi�re de la for�t. Si d'un moment � l'autre, celui des Texar, qui �tait rest� sur l'�le, revenait au wigwam, n'y trouvant plus Dy ni Zermah, ne se mettrait-il � leur recherche?... �Mon Dieu... s'�cria la malheureuse femme, ayez piti�!...� Soudain ses regards se port�rent sur la droite du canal. Un l�ger courant entra�nait les eaux vers le nord du lac o� coulent quelques affluents du Calaooschatches, un des petits fleuves qui se d�versent dans le golfe du Mexique, et par lequel s'alimente le lac Okee-cho-bee � l'�poque des grandes mar�es mensuelles. Un tronc d'arbre, qui d�rivait par la droite, venait d'accoster. Or, ce tronc ne pourrait-il suffire � la travers�e du canal, puisqu'un coude de la rive, d�tournant le courant � quelques yards au-dessous, le rejetait vers la cypri�re? Oui, �videmment. En tout cas, si, par malheur, ce tronc revenait vers l'�le, les fugitives ne seraient pas plus compromises qu'elles ne l'�taient en ce moment. Sans plus r�fl�chir, comme par instinct, Zermah se pr�cipita vers l'arbre flottant. Si elle e�t pris le temps de la r�flexion, peut�tre se f�t-elle dit que des centaines de reptiles pullulaient sous les eaux, que les herbes pouvaient retenir ce tronc au milieu du canal! Oui! mais tout valait mieux que de rester sur l'�le! Aussi Zermah, tenant Dy dans ses bras, apr�s s'�tre accot�e aux branches, s'�carta de la rive. Aussit�t le tronc reprit le fil de l'eau, et le courant tendit � le ramener vers l'autre bord. Cependant Zermah cherchait � se cacher au milieu du branchage qui la couvrait en partie. D'ailleurs les deux berges �taient d�sertes. Aucun bruit ne venait ni du c�t� de l'�le, ni du c�t� de la cypri�re. Une fois le canal travers�, la m�tisse saurait bien trouver un abri jusqu'au soir, en attendant qu'elle p�t s'enfoncer dans la for�t sans courir le risque d'�tre aper�ue. L'espoir lui �tait revenu. � peine se pr�occupait-elle des reptiles, dont les gueules s'ouvraient de chaque c�t� du tronc d'arbre et qui se glissaient jusque dans ses basses branches. La petite fille avait ferm� les yeux. D'une main, Zermah la tenait serr�e contre sa poitrine. De l'autre elle �tait pr�te � frapper ces monstres. Mais, soit qu'ils fussent effray�s � la vue du coutelas qui les mena�ait, soit qu'ils ne fussent redoutables que sous les eaux, ils ne s'�lanc�rent point sur l'�pave. Enfin le tronc atteignit le milieu du canal, dont le courant portait obliquement vers la for�t. Avant un quart d'heure, s'il ne s'embarrassait pas dans les plantes aquatiques, il devait avoir

accost� l'autre berge. Et alors, si grands que les dangers fussent encore, Zermah se croirait hors des atteintes de Texar. Soudain, elle serra plus �troitement l'enfant dans ses bras. Des aboiements furieux �clataient sur l'�le. Presque aussit�t, un chien apparut le long de la rive qu'il descendait en bondissant. Zermah reconnut le limier, laiss� � la surveillance du wigwam, que l'Espagnol n'avait point emmen� avec lui. L�, le poil h�riss�, l'oeil en feu, il �tait pr�t � s'�lancer, au milieu des reptiles qui s'agitaient � la surface des eaux. Au m�me moment, un homme parut sur la berge. C'�tait celui des fr�res Texar rest� sur l'�le. Pr�venu par les aboiements du chien, il venait d'accourir. Ce que fut sa col�re quand il aper�ut Dy et Zermah sur cet arbre en d�rive, il serait difficile de l'imaginer. Il ne pouvait se mettre � leur poursuite, puisque la barge se trouvait de l'autre c�t� du canal. Pour les arr�ter, il n'y avait qu'un moyen: tuer Zermah, au risque de tuer l'enfant avec elle! Texar, arm� de son fusil, l'�paula, et visa la m�tisse qui cherchait � couvrir la petite fille de son corps. Tout � coup, le chien, en proie � une excitation folle, se pr�cipita dans le canal. Texar pensa qu'il fallait d'abord le laisser faire. Le chien se rapprochait rapidement du tronc. Zermah, son coutelas bien emmanch� dans sa main, se tenait pr�te � le frapper... Cela ne fut pas n�cessaire. En un instant, les reptiles eurent enlac� l'animal, qui, apr�s avoir r�pondu par des coups de crocs � leurs venimeuses morsures, disparut bient�t sous les herbes. Texar avait assist� � la mort du chien, sans avoir eu le temps de lui porter secours. Zermah allait lui �chapper... �Meurs donc!� s'�cria-t-il en tirant sur elle. Mais l'�pave avait alors atteint vers l'autre rive, et la balle ne fit qu'effleurer l'�paule de la m�tisse. Quelques instants plus tard, le tronc accostait. Zermah, emportant la petite fille, prenait pied sur la berge, disparaissait au milieu des roseaux, o� un second coup de feu n'e�t pu l'atteindre, et s'engageait sous les premiers arbres de la cypri�re. Cependant, si la m�tisse n'avait plus rien � redouter de celui des Texar qui �tait retenu sur l'�le, elle risquait encore de retomber entre les mains de son fr�re. Aussi, tout d'abord, sa pr�occupation fut-elle de s'�loigner le

plus vite et le plus loin possible de l'�le Carneral. La nuit venue, elle chercherait � se diriger vers le lac Washington. Employant tout ce qu'elle poss�dait de force physique, d'�nergie morale, elle courut, plut�t qu'elle ne marcha, au hasard, tenant dans ses bras l'enfant, qui n'aurait pu la suivre sans la retarder. Les petites jambes de Dy se seraient refus�es � courir sur ce sol in�gal, au milieu des fondri�res qui fl�chissaient comme des trappes de chasseur, entre ces larges racines dont l'enchev�trement formait autant d'obstacles insurmontables pour elles. Zermah continua donc � porter son cher fardeau, dont elle ne semblait m�me pas sentir le poids. Parfois, elle s'arr�tait -moins pour reprendre haleine que pour pr�ter l'oreille � tous les bruits de la for�t. Tant�t elle croyait entendre des aboiements qui auraient �t� ceux de l'autre limier emmen� par Texar, tant�t quelques coups de feu lointains. Alors elle se demandait si les partisans sudistes n'�taient pas aux prises avec le d�tachement f�d�ral. Puis, lorsqu'elle avait reconnu que ces divers bruits n'�taient que les cris d'un oiseau imitateur ou la d�tonation de quelque branche s�che dont les fibres �clataient comme des coups de pistolet sous la brusque expansion de l'air, elle reprenait sa marche un instant interrompue. Maintenant, remplie d'espoir, elle ne voulait rien voir des dangers qui la mena�aient, avant qu'elle e�t atteint les sources du Saint-John. Pendant une heure, elle s'�loigna ainsi du lac Okee-cho-bee, obliquant vers l'est, afin de se rapprocher du littoral de l'Atlantique. Elle se disait avec raison que les navires de l'escadre devaient croiser sur la c�te de la Floride pour attendre le d�tachement envoy� sous les ordres du capitaine Howick. Et ne pouvait-il se faire que plusieurs chaloupes fussent en observation le long du rivage?... Tout � coup, Zermah s'arr�ta. Cette fois, elle ne se trompait pas. Un furieux aboiement retentissait sous les arbres, et se rapprochait sensiblement. Zermah reconnut celui qu'elle avait si souvent entendu, pendant que les limiers r�daient autour du blockhaus de la Crique-Noire. �Ce chien est sur nos traces, pensa-t-elle, et Texar ne peut �tre loin maintenant!� Aussi son premier soin fut-il de chercher un fourr� pour s'y blottir avec l'enfant. Mais pourrait-elle �chapper au flair d'un animal aussi intelligent que f�roce, dress� autrefois � poursuivre les esclaves marrons, � d�couvrir leur piste? Les aboiements se rapprochaient de plus en plus, et d�j� m�me des cris lointains se faisaient entendre. � quelques pas de l� se dressait un vieux cypr�s, creus� par l'�ge, sur lequel les serpentaires et les lianes avaient jet� un �pais r�seau de brindilles. Zermah se blottit dans cette cavit� assez grande pour contenir la petite fille et elle, et dont le r�seau de lianes les recouvrit toutes deux.

Mais le limier �tait sur leurs traces. Un instant apr�s, Zermah l'aper�ut devant l'arbre. Il aboyait avec une fureur croissante et s'�lan�a d'un bond sur le cypr�s. Un coup de coutelas le fit reculer, puis hurler avec plus de violence. Presque aussit�t, un bruit de pas se fit entendre. Des voix s'appelaient, se r�pondaient, et, parmi elles, les voix si reconnaissables de Texar et de Squamb�. C'�taient bien l'Espagnol et ses compagnons qui gagnaient du c�t� du lac, afin d'�chapper au d�tachement f�d�ral. Ils l'avaient inopin�ment rencontr� dans la cypri�re, et, n'�tant pas en force, ils se d�robaient en toute h�te. Texar cherchait � regagner l'�le Carneral par le plus court, afin de mettre une ceinture d'eau entre les f�d�raux et lui. Comme ceux-ci ne pourraient franchir le canal sans une embarcation, ils seraient arr�t�s devant cet obstacle. Alors, pendant ces quelques heures de r�pit, les partisans sudistes chercheraient � atteindre l'autre c�t� de l'�le; puis, la nuit venue, ils essaieraient d'utiliser la berge pour d�barquer sur la rive m�ridionale du lac. Lorsque Texar et Squamb� arriv�rent en face du cypr�s devant lequel le chien aboyait toujours, ils virent le sol rouge du sang qui s'�coulait par une blessure ouverte au flanc de l'animal. �Voyez!... Voyez! s'�cria l'Indien. -- Ce chien a �t� bless�? r�pondit Texar. -- Oui!... bless� d'un coup de couteau, il n'y a qu'un instant!... Son sang fume encore! -- Qui a pu?...� En ce moment, le chien se pr�cipita de nouveau sur le r�seau de feuillage que Squamb� �carta du bout de son fusil. �Zermah!... s'�cria-t-il. -- Et l'enfant!... r�pondit Texar. -- Oui!... Comment ont-elles pu s'enfuir?... -- � mort, Zermah, � mort!� La m�tisse, d�sarm�e par Squamb� au moment o� elle allait frapper l'Espagnol, fut tir�e si brutalement de la cavit� que la petite fille lui �chappa et roula au milieu de ces champignons g�ants, de ces p�zizes si abondantes au milieu des cypri�res. Au choc, un des champignons �clata comme une arme � feu. Une poussi�re lumineuse fusa dans l'air. � l'instant, d'autres p�zizes firent explosion � leur tour. Ce fut un fracas g�n�ral, comme si la for�t e�t �t� emplie de pi�ces d'artifice qui se croisaient en tous sens.

Aveugl� par ces myriades de spores, Texar avait d� l�cher Zermah qu'il tenait sous son coutelas, tandis que Squamb� �tait aveugl� par ces br�lantes poussi�res. Par bonheur, la m�tisse et l'enfant, �tendues sur le sol, n'�taient pas atteintes par ces spores qui cr�pitaient au-dessus d'elles. Cependant Zermah ne pouvait �chapper � Texar. D�j�, apr�s une derni�re s�rie d'explosions, l'air �tait devenu respirable... De nouvelles d�tonations �clat�rent alors, -- d�tonations d'armes � feu, cette fois. C'�tait le d�tachement f�d�ral qui se jetait sur les partisans sudistes. Ceux-ci, aussit�t entour�s par les marins du capitaine Howick, durent mettre bas les armes. � ce moment, Texar, qui venait de ressaisir Zermah, la frappa en pleine poitrine. �L'enfant!... Emporte l'enfant!� cria-t-il � Squamb�. D�j� l'Indien avait pris la petite fille et fuyait du c�t� du lac, quand un coup de feu retentit... Il tomba mort, frapp� d'une balle que Gilbert venait de lui envoyer � travers le coeur. Maintenant, tous �taient l�, James et Gilbert Burbank, Edward Carrol, Perry, Mars, les Noirs de Camdless-Bay, les marins du capitaine Howick qui tenaient en joue les sudistes, et, parmi eux, Texar, debout pr�s du cadavre de Squamb�. Quelques-uns avaient pu s'�chapper, cependant, du c�t� de l'�le Carneral. Et qu'importait! La petite fille n'�tait-elle pas entre les bras de son p�re, qui la serrait comme s'il e�t craint qu'on la lui rav�t de nouveau? Gilbert et Mars, pench�s sur Zermah, essayaient de la ranimer. La pauvre femme respirait encore, mais ne pouvait parler. Mars lui soutenait la t�te, l'appelait, l'embrassait... Zermah ouvrit les yeux. Elle vit l'enfant dans les bras de M. Burbank, elle reconnut Mars qui la couvrait de baisers, elle lui sourit. Puis ses paupi�res se referm�rent... Mars, s'�tant relev�, aper�ut alors Texar, et bondit sur lui, r�p�tant ces mots qui �taient si souvent sortis de sa bouche: �Tuer Texar!... Tuer Texar! -- Arr�te, Mars, dit le capitaine Howick, et laisse-nous faire justice de ce mis�rable!� Se retournant vers l'Espagnol: �Vous �tes Texar, de la Crique-Noire? demanda-t-il. -- Je n'ai pas � r�pondre, r�pliqua Texar. -- James Burbank, le lieutenant Gilbert, Edward Carrol, Mars vous connaissent et vous reconnaissent! -- Soit!

-- Vous allez �tre fusill�! -- Faites!� Alors, � l'extr�me surprise de tous ceux qui l'entendirent, la petite Dy, s'adressant � M. Burbank: �P�re, dit-elle, ils sont deux fr�res... deux m�chants hommes... qui se ressemblent... -- Deux hommes?... -- Oui!... ma bonne Zermah m'a bien recommand� de te le dire!...� Il e�t �t� difficile de comprendre ce que signifiaient ces singuli�res paroles de l'enfant. Mais l'explication en fut presque aussit�t donn�e et d'une fa�on tr�s inattendue. En effet, Texar avait �t� conduit au pied d'un arbre. L�, regardant James Burbank en face, il fumait une cigarette qu'il venait d'allumer, quand, soudain, au moment o� s'alignait le peloton d'ex�cution, un homme bondit et vint se placer pr�s du condamn�. C'�tait le second Texar, auquel ceux de ses partisans qui avaient regagn� l'�le Carneral, venaient d'apprendre l'arrestation de son fr�re. La vue de ces deux hommes, si ressemblants, expliqua ce que signifiaient les paroles de la petite fille. On eut enfin l'explication de cette vie de crimes, toujours prot�g�e par d'inexplicables alibis. Et maintenant le pass� des Texar, reconstitu� rien que par leur pr�sence, se dressait devant eux. Toutefois, l'intervention du fr�re allait amener une certaine h�sitation dans l'accomplissement des ordres du commodore. En effet, l'ordre d'ex�cution imm�diate, donn� par Dupont, ne concernait que l'auteur du guet-apens dans lequel avaient p�ri les officiers et les marins des chaloupes f�d�rales. Quant � l'auteur du pillage de Camdless-Bay et du rapt, celui-l� devrait �tre ramen� � Saint-Augustine, o� il serait jug� � nouveau et condamn� sans nul doute. Et pourtant, ne pouvait-on consid�rer les deux fr�res comme �galement responsables de cette longue s�rie de crimes qu'ils avaient pu impun�ment commettre? Oui, certes! Cependant, par respect de la l�galit�, le capitaine Howick crut devoir leur poser la question suivante: �Lequel de vous deux, demanda-t-il, se reconna�t coupable du massacre de Kissimmee?� Il n'obtint aucune r�ponse. �videmment, les Texar �taient r�solus � garder le silence � toutes

les demandes qui leur seraient faites. Seule, Zermah aurait pu indiquer la part qui revenait � chacun dans ces crimes. En effet, celui des deux fr�res, qui se trouvait avec elle � la Crique-Noire le 22 mars, ne pouvait �tre l'auteur du massacre, commis, ce jour-l�, � cent milles, dans le Sud de la Floride. Or, celui-l�, le v�ritable auteur du rapt, Zermah aurait eu un moyen de le reconna�tre. Mais n'�tait-elle pas morte � pr�sent?... Non, et soutenue par son mari, on la vit appara�tre. Puis, d'une voix qu'on entendait � peine: �Celui qui est coupable de l'enl�vement, dit-elle, a le bras gauche tatou�...� � ces paroles, on put voir le m�me sourire de d�dain se dessiner sur les l�vres des deux fr�res, et, relevant leur manche, ils montr�rent sur leur bras gauche un tatouage identique. Devant cette nouvelle impossibilit� de les distinguer l'un de l'autre, le capitaine Howick se borna � dire: �L'auteur des massacres de Kissimmee doit �tre fusill�. -- Quel est-il de vous deux? -- Moi!� r�pondirent en m�me temps les deux fr�res. Sur cette r�ponse, le peloton d'ex�cution mit en joue les condamn�s qui s'�taient embrass�s pour la derni�re fois. Une d�tonation retentit. La main dans la main, tous deux tomb�rent. Ainsi finirent ces hommes, charg�s de tous ces crimes qu'une extraordinaire ressemblance leur avait permis de commettre impun�ment depuis tant d'ann�es. Le seul sentiment humain qu'ils eussent jamais �prouv�, cette farouche amiti� de fr�re � fr�re qu'ils ressentaient l'un pour l'autre, les avait suivis jusque dans la mort. XVI Conclusion Cependant la guerre civile se poursuivait avec ses phases diverses. Quelques �v�nements s'�taient r�cemment accomplis, dont James Burbank n'avait pu avoir connaissance depuis son d�part de Camdless-Bay et qu'il n'apprit qu'au retour. En somme, il semblait que, pendant cette p�riode, l'avantage e�t �t� obtenu par les conf�d�r�s concentr�s autour de Corinth, au moment o� les f�d�raux occupaient la position de PittsburgLanding. L'arm�e s�paratiste avait, pour la commander, Johnston, g�n�ral en chef, et sous lui, Beauregard, Hardee, Braxton-Bagg, l'�v�que Polk, autrefois �l�ve de West-Point, et elle profita habilement de l'impr�voyance des nordistes. Le 5 avril, � Shiloh, ceux-ci s'�taient laiss� surprendre -- ce qui avait amen� la

dispersion de la brigade Hea-body et la retraite de Sherman. Toutefois, les conf�d�r�s pay�rent cruellement le succ�s qu'ils venaient d'obtenir; l'h�ro�que Johnston fut tu� pendant qu'il repoussait l'arm�e f�d�rale. Tel avait �t� le premier jour de la bataille du 5 avril. Le surlendemain, le combat s'engagea sur toute la ligne, et Sherman parvint � reprendre Shiloh. � leur tour, les conf�d�r�s durent fuir devant les soldats de Grant. Sanglante bataille! Sur quatrevingt mille hommes engag�s, vingt mille bless�s ou morts! Ce fut ce dernier fait de guerre que James Burbank et ses compagnons apprirent le lendemain de leur arriv�e � Castle-House, o� ils avaient pu rentrer d�s le 7 avril. En effet, apr�s l'ex�cution des fr�res Texar, ils avaient suivi le capitaine Howick, qui conduisait son d�tachement et ses prisonniers vers le littoral. Au cap Malabar stationnait un des b�timents de la flottille en croisi�re sur la c�te. Ce b�timent les amena � Saint-Augustine. Puis, une canonni�re, qui les prit � Picolata, vint les d�barquer au pier de Camdless-Bay. Tous �taient donc de retour � Castle-House -- m�me Zermah, qui avait surv�cu � ses blessures. Transport�e jusqu'au navire f�d�ral par Mars et ses camarades, les soins ne lui avaient pas manqu� � bord. Et, d'ailleurs, si heureuse d'avoir sauv� sa petite Dy, d'avoir retrouv� tous ceux qu'elle aimait, aurait-elle pu mourir? Apr�s tant d'�preuves, on comprend ce que dut �tre la joie de cette famille, dont tous les membres �taient enfin r�unis pour ne plus jamais se s�parer. Mme Burbank, son enfant pr�s d'elle, revint peu � peu � la sant�. N'avait-elle pas pr�s d'elle son mari, son fils, Miss Alice qui allait devenir sa fille, Zermah et Mars? Et plus rien � craindre d�sormais du mis�rable ou plut�t des deux mis�rables, dont les principaux complices �taient entre les mains des f�d�raux. Cependant un bruit s'�tait r�pandu, et, on ne l'a pas oubli�, il en avait �t� question dans l'entretien des deux fr�res � l'�le Carneral. On disait que les nordistes allaient abandonner Jacksonville, que le commodore Dupont, bornant son action au blocus du littoral, se pr�parait � retirer les canonni�res qui assuraient la s�curit� du Saint-John. Ce projet pouvait �videmment compromettre la s�curit� des colons dont on connaissait la sympathie pour les id�es anti-esclavagistes -- et plus particuli�rement de James Burbank. Le bruit �tait fond�. En effet, � la date du 8, le lendemain du jour o� toute la famille s'�tait retrouv�e � Castle-House, les f�d�raux op�raient l'�vacuation de Jacksonville. Aussi, quelquesuns des habitants, qui s'�taient montr�s favorables � la cause unioniste, crurent-ils devoir se r�fugier, les uns � Port-Royal, les autres � New-York. James Burbank ne jugea pas � propos de les imiter. Les Noirs �taient revenus � la plantation, non comme esclaves, mais comme affranchis, et leur pr�sence pouvait assurer la s�curit� de Camdless-Bay. D'ailleurs, la guerre entrait dans une phase

favorable au Nord -- ce qui allait permettre � Gilbert de rester quelque temps � Castle-House, pour c�l�brer son mariage avec Alice Stannard. Les travaux de la plantation avaient donc recommenc�, et l'exploitation eut bient�t repris son cours. Il n'�tait plus question de mettre en demeure James Burbank d'ex�cuter l'arr�t� qui expulsait les affranchis du territoire de la Floride. Texar et ses partisans n'�taient plus l� pour soulever la populace. D'ailleurs, les canonni�res du littoral auraient promptement r�tabli l'ordre � Jacksonville. Quant aux bellig�rants, ils allaient �tre aux prises pendant trois ans encore, et, m�me, la Floride �tait destin�e � recevoir de nouveau quelques contrecoups de la guerre. En effet, cette ann�e, au mois de septembre, les navires du commodore Dupont apparurent � la hauteur du Saint-John-Bluffs, vers l'embouchure du fleuve, et Jacksonville fut reprise une deuxi�me fois. Une troisi�me fois, en 1866, le g�n�ral Seymour vint l'occuper, sans avoir �prouv� de r�sistance s�rieuse. Le 1er janvier 1863, une proclamation du pr�sident Lincoln avait aboli l'esclavage dans tous les �tats de l'Union. Toutefois, la guerre ne fut termin�e que le 9 avril 1865. Ce jour-l�, � Appomaltox-Court-House, le g�n�ral Lee se rendit avec toute son arm�e au g�n�ral Grant, apr�s une capitulation qui fut � l'honneur des deux partis. Il y avait donc eu quatre ans d'une lutte acharn�e entre le Nord et le Sud. Elle avait co�t� deux milliards sept cents millions de dollars, et fait tuer plus d'un demi-million d'hommes; mais l'esclavage �tait aboli dans toute l'Am�rique du Nord. Ainsi fut � jamais assur�e l'indivisibilit� de la R�publique des �tats-Unis, gr�ce aux efforts de ces Am�ricains, dont, pr�s d'un si�cle avant, les anc�tres avaient affranchi leur pays dans la guerre de l'ind�pendance.

[1] Environ 3000 hectares. [2] �galement orthographi� _baracon_ : Sorte de comptoir europ�en sur le littoral africain o� les noirs, vendus comme esclaves, �taient rassembl�s avant d'�tre embarqu�s sur les vaisseaux n�griers. [3] Environ 180 lieues. [4] M. Poussielgue, mort malheureusement avant d'avoir pu achever son voyage d'exploration. [5] Plus de 140 lieues. [6] Petite ville du comt� de Putnam. [7] Lac qui alimente un des principaux affluents du Saint-John.

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with the phrase "Project Gutenberg" associated with or appearing on the work, you must comply either with the requirements of paragraphs 1.E.1 through 1.E.7 or obtain permission for the use of the work and the Project Gutenberg-tm trademark as set forth in paragraphs 1.E.8 or 1.E.9. 1.E.3. If an individual Project Gutenberg-tm electronic work is posted with the permission of the copyright holder, your use and distribution must comply with both paragraphs 1.E.1 through 1.E.7 and any additional terms imposed by the copyright holder. Additional terms will be linked to the Project Gutenberg-tm License for all works posted with the permission of the copyright holder found at the beginning of this work. 1.E.4. Do not unlink or detach or remove the full Project Gutenberg-tm License terms from this work, or any files containing a part of this work or any other work associated with Project Gutenberg-tm. 1.E.5. Do not copy, display, perform, distribute or redistribute this electronic work, or any part of this electronic work, without prominently displaying the sentence set forth in paragraph 1.E.1 with active links or immediate access to the full terms of the Project Gutenberg-tm License. 1.E.6. You may convert to and distribute this work in any binary, compressed, marked up, nonproprietary or proprietary form, including any word processing or hypertext form. However, if you provide access to or distribute copies of a Project Gutenberg-tm work in a format other than "Plain Vanilla ASCII" or other format used in the official version posted on the official Project Gutenberg-tm web site (www.gutenberg.net), you must, at no additional cost, fee or expense to the user, provide a copy, a means of exporting a copy, or a means of obtaining a copy upon request, of the work in its original "Plain Vanilla ASCII" or other form. Any alternate format must include the full Project Gutenberg-tm License as specified in paragraph 1.E.1. 1.E.7. Do not charge a fee for access to, viewing, displaying, performing, copying or distributing any Project Gutenberg-tm works unless you comply with paragraph 1.E.8 or 1.E.9. 1.E.8. You may charge a reasonable fee for copies of or providing access to or distributing Project Gutenberg-tm electronic works provided that - You pay a royalty fee of 20% of the gross profits you derive from the use of Project Gutenberg-tm works calculated using the method you already use to calculate your applicable taxes. The fee is owed to the owner of the Project Gutenberg-tm trademark, but he has agreed to donate royalties under this paragraph to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation. Royalty payments must be paid within 60 days following each date on which you prepare (or are legally required to prepare) your periodic tax returns. Royalty payments should be clearly marked as such and sent to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation at the address specified in Section 4, "Information about donations to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation." - You provide a full refund of any money paid by a user who notifies you in writing (or by e-mail) within 30 days of receipt that s/he

does not agree to the terms of the full Project Gutenberg-tm License. You must require such a user to return or destroy all copies of the works possessed in a physical medium and discontinue all use of and all access to other copies of Project Gutenberg-tm works. - You provide, in accordance with paragraph 1.F.3, a full refund of any money paid for a work or a replacement copy, if a defect in the electronic work is discovered and reported to you within 90 days of receipt of the work. - You comply with all other terms of this agreement for free distribution of Project Gutenberg-tm works. 1.E.9. If you wish to charge a fee or distribute a Project Gutenberg-tm electronic work or group of works on different terms than are set forth in this agreement, you must obtain permission in writing from both the Project Gutenberg Literary Archive Foundation and Michael Hart, the owner of the Project Gutenberg-tm trademark. Contact the Foundation as set forth in Section 3 below. 1.F. 1.F.1. Project Gutenberg volunteers and employees expend considerable effort to identify, do copyright research on, transcribe and proofread public domain works in creating the Project Gutenberg-tm collection. Despite these efforts, Project Gutenberg-tm electronic works, and the medium on which they may be stored, may contain "Defects," such as, but not limited to, incomplete, inaccurate or corrupt data, transcription errors, a copyright or other intellectual property infringement, a defective or damaged disk or other medium, a computer virus, or computer codes that damage or cannot be read by your equipment. 1.F.2. LIMITED WARRANTY, DISCLAIMER OF DAMAGES - Except for the "Right of Replacement or Refund" described in paragraph 1.F.3, the Project Gutenberg Literary Archive Foundation, the owner of the Project Gutenberg-tm trademark, and any other party distributing a Project Gutenberg-tm electronic work under this agreement, disclaim all liability to you for damages, costs and expenses, including legal fees. YOU AGREE THAT YOU HAVE NO REMEDIES FOR NEGLIGENCE, STRICT LIABILITY, BREACH OF WARRANTY OR BREACH OF CONTRACT EXCEPT THOSE PROVIDED IN PARAGRAPH F3. YOU AGREE THAT THE FOUNDATION, THE TRADEMARK OWNER, AND ANY DISTRIBUTOR UNDER THIS AGREEMENT WILL NOT BE LIABLE TO YOU FOR ACTUAL, DIRECT, INDIRECT, CONSEQUENTIAL, PUNITIVE OR INCIDENTAL DAMAGES EVEN IF YOU GIVE NOTICE OF THE POSSIBILITY OF SUCH DAMAGE. 1.F.3. LIMITED RIGHT OF REPLACEMENT OR REFUND - If you discover a defect in this electronic work within 90 days of receiving it, you can receive a refund of the money (if any) you paid for it by sending a written explanation to the person you received the work from. If you received the work on a physical medium, you must return the medium with your written explanation. The person or entity that provided you with the defective work may elect to provide a replacement copy in lieu of a refund. If you received the work electronically, the person or entity providing it to you may choose to give you a second opportunity to receive the work electronically in lieu of a refund. If the second copy

is also defective, you may demand a refund in writing without further opportunities to fix the problem. 1.F.4. Except for the limited right of replacement or refund set forth in paragraph 1.F.3, this work is provided to you 'AS-IS' WITH NO OTHER WARRANTIES OF ANY KIND, EXPRESS OR IMPLIED, INCLUDING BUT NOT LIMITED TO WARRANTIES OF MERCHANTIBILITY OR FITNESS FOR ANY PURPOSE. 1.F.5. Some states do not allow disclaimers of certain implied warranties or the exclusion or limitation of certain types of damages. If any disclaimer or limitation set forth in this agreement violates the law of the state applicable to this agreement, the agreement shall be interpreted to make the maximum disclaimer or limitation permitted by the applicable state law. The invalidity or unenforceability of any provision of this agreement shall not void the remaining provisions. 1.F.6. INDEMNITY - You agree to indemnify and hold the Foundation, the trademark owner, any agent or employee of the Foundation, anyone providing copies of Project Gutenberg-tm electronic works in accordance with this agreement, and any volunteers associated with the production, promotion and distribution of Project Gutenberg-tm electronic works, harmless from all liability, costs and expenses, including legal fees, that arise directly or indirectly from any of the following which you do or cause to occur: (a) distribution of this or any Project Gutenberg-tm work, (b) alteration, modification, or additions or deletions to any Project Gutenberg-tm work, and (c) any Defect you cause. Section 2. Information about the Mission of Project Gutenberg-tm

Project Gutenberg-tm is synonymous with the free distribution of electronic works in formats readable by the widest variety of computers including obsolete, old, middle-aged and new computers. It exists because of the efforts of hundreds of volunteers and donations from people in all walks of life. Volunteers and financial support to provide volunteers with the assistance they need, is critical to reaching Project Gutenberg-tm's goals and ensuring that the Project Gutenberg-tm collection will remain freely available for generations to come. In 2001, the Project Gutenberg Literary Archive Foundation was created to provide a secure and permanent future for Project Gutenberg-tm and future generations. To learn more about the Project Gutenberg Literary Archive Foundation and how your efforts and donations can help, see Sections 3 and 4 and the Foundation web page at http://www.pglaf.org. Section 3. Foundation Information about the Project Gutenberg Literary Archive

The Project Gutenberg Literary Archive Foundation is a non profit 501(c)(3) educational corporation organized under the laws of the state of Mississippi and granted tax exempt status by the Internal Revenue Service. The Foundation's EIN or federal tax identification number is 64-6221541. Its 501(c)(3) letter is posted at http://pglaf.org/fundraising. Contributions to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation are tax deductible to the full extent permitted by U.S. federal laws and your state's laws.

The Foundation's principal office is located at 4557 Melan Dr. S. Fairbanks, AK, 99712., but its volunteers and employees are scattered throughout numerous locations. Its business office is located at 809 North 1500 West, Salt Lake City, UT 84116, (801) 596-1887, email business@pglaf.org. Email contact links and up to date contact information can be found at the Foundation's web site and official page at http://pglaf.org For additional contact information: Dr. Gregory B. Newby Chief Executive and Director gbnewby@pglaf.org Section 4. Information about Donations to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation Project Gutenberg-tm depends upon and cannot survive without wide spread public support and donations to carry out its mission of increasing the number of public domain and licensed works that can be freely distributed in machine readable form accessible by the widest array of equipment including outdated equipment. Many small donations ($1 to $5,000) are particularly important to maintaining tax exempt status with the IRS. The Foundation is committed to complying with the laws regulating charities and charitable donations in all 50 states of the United States. Compliance requirements are not uniform and it takes a considerable effort, much paperwork and many fees to meet and keep up with these requirements. We do not solicit donations in locations where we have not received written confirmation of compliance. To SEND DONATIONS or determine the status of compliance for any particular state visit http://pglaf.org While we cannot and do not solicit contributions from states where we have not met the solicitation requirements, we know of no prohibition against accepting unsolicited donations from donors in such states who approach us with offers to donate. International donations are gratefully accepted, but we cannot make any statements concerning tax treatment of donations received from outside the United States. U.S. laws alone swamp our small staff. Please check the Project Gutenberg Web pages for current donation methods and addresses. Donations are accepted in a number of other ways including including checks, online payments and credit card donations. To donate, please visit: http://pglaf.org/donate Section 5. works. General Information About Project Gutenberg-tm electronic

Professor Michael S. Hart is the originator of the Project Gutenberg-tm concept of a library of electronic works that could be freely shared with anyone. For thirty years, he produced and distributed Project Gutenberg-tm eBooks with only a loose network of volunteer support.

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