WINGS – APRILYNNE PIKE

FORO SECRETO DE AHYNN

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SINOPSIS
Wings es el primero de cuatro libros acerca de una chica aparentemente ordinaria llamada Laurel que descubre que es una hada. Cuando laurel se adentra en medio de una batalla de hace un siglo entre las hadas y los duendes, se encuentra entre ser un humano y una hada ama. En este cuento extraordinario de la magia y encanto, romance y peligro, todo que pensabas conocer sobre las hadas será cambiado por siempre.

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CAPÍTULO 1
Traducido por La_JaPo

Los zapatos de Laurel se volteaban con un ritmo alegre, desafiando su mal humor. Cuando ella atravesó los pasillos de Del North High, la gente la miraba pasar con ojos curiosos. Después de revisar su horario, Laurel encontró el laboratorio de biología y se apresuró para conseguir un sitio junto a la ventana. Si ella tenía que permanecer dentro, al menos quería ver fuera. El resto de la clase apareció lentamente. Un chico sonrió en su dirección mientras caminaba al frente de la clase y ella intentó devolvérselo. Esperaba que él no creyese que estaba haciendo muecas. Un hombre alto y delgado se presentó como el señor James y comenzó a pasar sus libros de texto. El comienzo del libro parecía bastante estándar (clasificación de los animales y las plantas, ella los conocía) entonces empezaba a tratar la anatomía básica humana. Alrededor de la página 80, el texto comienza a parecer un lenguaje extranjero. Laurent murmuró por lo bajo. Este iba a ser un largo semestre. Cuando el señor James pasó lista, Laurent reconoció algunos nombres de sus dos primeras clases en la mañana, pero iba a pasar mucho tiempo hasta que ella consiguiera relacionarlos con sus caras. Ella se sentía perdida en medio de un mar de gente desconocida. Su madre le había asegurado que todos los estudiantes de secundaria sentirían lo mismo (después de todo, también era su primer día en la escuela) pero ninguno de ellos parecía perdido o asustado. Talvez el estar solo y asustado sea algo que va desapareciendo después de años en la escuela pública. Las clases en casa habían ido tan bien durante los últimos diez años; así que ella no podía ver ninguna razón para que esto cambiase. Pero sus padres estaban decididos a hacerlo todo correctamente con su única hija. Cuando ella tenía cinco años, eso era estudiar en casa en un pequeño pueblo. Aparentemente, ahora ella tenía quince años, y eso es estudiar en una escuela pública en un pueblo un poco menos pequeño. La sala estaba en silencio y Laurel se dio cuenta cuando el profesor repitió su nombre “¿Laurel Sewell?”

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“¡Aquí!”, dijo ella rápidamente. Ella se retorció cuando el señor James la observó por encima de sus gafas y entonces él pasó al siguiente nombre. Laurel soltó el aliento que estaba conteniendo y tomó su cuaderno, tratando de llamar la atención sobre ella tan poco como fuera posible. Cuando el profesor explicó el programa del semestre, sus ojos se posaron en el chico que le había sonreído antes. Ella tuvo que contener una sonrisa al darse cuenta que él también le lanzaba miradas furtivas. Cuando el señor James anunció el almuerzo, ella deslizó el libro con gracia en su mochila. “Hey”. Ella levantó la mirada. Era el chico que la había estado mirando. Sus ojos fueron lo primero que llamó su atención. Ellos eran de un azul brillante que contrastaba con el tono oliváceo de su piel. El color parecía fuera de lugar, pero no de una mala manera. Del tipo exótico. Su pelo ligeramente ondulado y castaño claro era bastante largo y descansaba sobre su frente formando un suave arco. “Eres Laurel, ¿verdad?”. Más debajo de sus ojos había una cálida pero casual sonrisa con unos dientes muy rectos. Probablemente aparatos, Laurel creyó que su lengua se movía rápida e inconscientemente tras sus propios dientes, también bastante perfecta. “Sí”. Su voz se atascó en su garganta y ella tosió, sintiéndose estúpida. “Yo soy David. David Lawson. Yo…yo quería decirte hola. Y bienvenida a Crescent City, supongo.” Laurel forzó una pequeña sonrisa. “Gracias”, dijo. “¿Quieres sentarte conmigo y mis amigos para almorzar?” “¿Dónde?” preguntó Laurel.

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David la miró extrañado. “¿En… la cafetería?” “Oh” dijo ella, desilusionada. Él parecía agradable, pero ella estaba cansada de estar encerrada dentro. “Ahora, voy a buscar un lugar fuera”. Hizo una pausa. “Gracias, creo.” “Fuera me suena muy bien. ¿Quieres compañía?” “¿De verdad?” “Claro. Voy a coger mi almuerzo de mi mochila, así estaré listo. Además,” dijo colgándose la mochila de un hombro, “no deberías sentarte sola tu primer día.” “Gracias” dijo después de un momento. “Me gusta”. Ellos fueron juntos al césped trasero y encontraron un trozo de hierba que no estaba muy mojado. Laurel extendió su chaqueta en el césped y se sentó sobre ella; David se quedó de pié. “¿No tienes frío?” preguntó, mirando con exceptismo sus vaqueros cortos y su top. Ella se quitó sus zapatos y deslizó sus pies por el césped. “No tengo frío muy a menudo (al menos no aquí). Si estuviera en algún lugar con nieve, estaría miserable. Pero este clima está perfecto para mí.” Ella sonrió avergonzada. “Mi madre bromea con que tengo la sangre helada”. “Suerte la tuya. Yo me fui de Los Ángeles hace unos cinco años y yo todavía no me acostumbro a esta temperatura.” “No hace tanto frío”. “Seguro.” Dijo David con una mueca, “pero este no es el más cálido de ellos. Después de nuestro primer año aquí, busqué los registros sobre el clima; ¿sabías que la diferencia entre la temperatura media de Julio y la de Diciembre son solo 14 grados? Ahora es malo.” Ellos se mantuvieron en silencio mientras David comía un sándwich y Laurel empujaba su ensalada con un tenedor. “Mi madre me echó pastel de sobra.” Dijo David, rompiendo el silencio. “¿Quieres?” Él sacó un bonito pastel cubierto de escarcha azul. “Es casera”.

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“No, gracias”. David miró su ensalada con dudas, entonces, volvió al pastel. Laurel se dio cuenta de lo que David estaba pensando y suspiró. ¿Por qué será que todo el mundo se llevaba la misma impresión de ella? Seguramente ella no era la única persona en el mundo que solo le gustaban las verduras. Laurel posó una uña en su lata de Sprite. “No estoy a dieta.” “No quise decir…” “Soy vegetariana.” Le interrumpió Laurel. “En realidad, muy estricta.” “Oh, ¿sí?” Ella asintió, entonces sonrió de manera rígida. “No debe haber muchos vegetarianos, ¿verdad?” “Creo que no.” David carraspeó y preguntó. “Así que, ¿cuándo te mudaste?” “En Mayo. Yo he trabajado un montón con mi padre. Es el dueño de la librería del centro.” “¿De verdad?” preguntó David. “Yo estuve allí la semana pasada. Es una tienda genial. Aunque creo que no recuerdo verte.” “Es culpa de mi madre. Ella me arrastró a comprar los materiales para la escuela toda la semana. Es el primer año que no estudio en casa, y mi madre estaba convencida de que no tenía materiales suficientes.” “¿Estudiabas en casa?” “Sí. Ellos me obligaron a venir a una escuela pública este año.” Él sonrió. “Bueno, me alegro de que lo hicieran.” Él agachó la mirada a su pastel unos segundos antes de preguntar. “¿Echas de menos tu antigua ciudad?”

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“A veces”, ella sonrió suavemente. “Pero estoy bien aquí. Mi antigua ciudad, Orick, es demasiado pequeña. Como quinientos habitantes.” “Wow.” Él se rió en silencio. “Los Ángeles es solo un poco más grande que eso.” Él sonrió y bebió de su soda. David parecía preparado para preguntar algo más, pero el timbre sonó y en vez de hacerlo, sonrió. “¿Podemos repetir mañana?” Dudó durante un segundo, entonces añadió. “¿Con mis amigos, quizás?” El primer instinto de Laurel fue decir que no, pero ella se lo había pasado bien con David. Además, socializar más era otra razón por la que su madre había insistido con la escuela pública este año. “Claro,” dijo antes de que pudiera cambiar de idea. “Sería divertido.” “Genial”. Él se levantó y le ofreció su mano. Él la puso sobre sus pies y sonrió de lado durante un minuto. “Bueno, yo…te veré por aquí, espero.” Ella lo vio marcharse. Su abrigo y holgados vaqueros parecían más o menos como los de cualquiera, pero había una seguridad en su caminar que lo hacía destacar entre la multitud. Laurel sentía envidia de sus zancadas. Quizás algún día. Laurel arrojó su mochila al mostrador y se hundió en el taburete del bar. Su madre, Sara, miró el pan que estaba amasando. “¿Cómo te fue en la escuela?” “Apesta.” Sus manos pararon, “Ese lenguaje, Laurel.” “Bueno, lo hace. Y no hay palabra que lo describa mejor.” “Tienes que darle un tiempo, dulce.” “Todo el mundo me mira como si fuera una friqui.” “Ellos te miran porque eres nueva.”

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“Yo no me veo como todos ellos.” Su madre sonrió. “¿Eso es lo que quieres?” Laurel volteó sus ojos, pero ella tenía que admitir que su madre había dado en el clavo. Ella debió dar clases en casa y estar un poco protegida, pero ella sabía que se parecía un montón a las adolescentes de las revistas y la televisión. Y le gustaba. La adolescencia había sido agradable para ella. Su blanca piel casi traslucida no había sufrido los efectos del acné y su pelo rubio nunca había estado grasiento. Ella era una pequeña y ágil chica de 15 años con una cara perfectamente ovalada y ojos verde claros. Ella siempre había sido delgada, pero no demasiado, y una ve había desarrollado algunas curvas en los años anteriores. Sus extremidades eran largas y esbeltas y ella andaba con la gracia de una bailarina, a pesar de que nunca tomó lecciones. “Quiero decir que me visto diferente.” “Puedes vestirte como una más si quieres.” “Sí, pero ellas llevan zapatos anticuados y vaqueros apretados y como, tres camisetas como capas una encima de la otra.” “¿Sí?” “No me gusta la ropa ajustada. Me pica y me hace torpe. Y realmente, ¿quién podría querer llevar ropa anticuada? Puaf.” “Así que lo que quieres es ropa. Si tus ropas no son adecuadas para que hagas amigos, ellos no son los amigos que quieres.” Típico consejo de madre. Dulce, honesto, y totalmente inútil. “Hay ruido allí.”

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Su madre paró de amasar y se quitó los flequillos de la cara, manchando de harina su frente. “Cariño, es difícil comprender que una escuela secundaria entera sea tan tranquila como aquí nosotras solas. Se razonable.” “Soy razonable. Yo no estoy hablando del ruido normal; ellos corren por allí como monos. Ellos gritan y ríen y silban desde sus pulmones. Y tienen sus taquillas.” Su madre puso los brazos en jarras. “¿Algo más?” “Sí. Los pasillos son oscuros.” “No lo son,” dijo su madre, su tono ligeramente enfadado. “Yo revisé con tigo la escuela entera la ultima semana, y eran luminosos.” “Pero no hay ventanas, solo unas espantosas luces fluorescentes. Ellos son tan falsos y no dejan entrar la luz real en los pasillos. Son solo…oscuros. Extraño Orick.” Su madre empezó a organizar la masa para los panes. “Cuéntame algo bueno de hoy. Quiero decir.” Laurel vagó alrededor de la nevera. “No,” dijo su madre, levantando una mano para detenerla. “Algo bueno primero”. “Um…conocí a un chico agradable,” dijo, rodeando el brazo de su madre para coger una soda. “David…David algo”. Este fue el turno de su madre para rodar sus ojos. “Por supuesto. Nos mudamos a una nueva ciudad y te matriculas en una escuela nueva y la primera persona que conoces es un chico”. “No es eso.” “Estoy bromeando.” Laurel se quedó callada, escuchando las bofetadas de la masa contra el mostrador. “¿Mamá?”

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“¿Sí?” Laurel señaló en una respiración profunda. “¿De verdad tengo que seguir yendo?” Su madre frotó sus manos. “Laurel, ya hemos hablado de eso. ¡¡”. “Pero…” “No, no vamos a hablar de lo mismo otra vez.” Se inclinó en el mostrador, su cara muy cerca de la de Laurel. “No me siento calificada para seguir dándote clases en casa. A decir verdad, debería haberte inscrito en la escuela media. Estaba solo a un largo camino de Orick y tu padre estaba ya convencido y…de todos modos. Es la hora.” “Pero puedes encargar uno de esos programas para estudiar en casa. Lo vi en Internet,” dijo Laurel rápidamente cuando su madre abrió la boca. Tú no tendrías que hacer de profesor realmente. El material lo cubre todo.” “¿Y cuánto cuesta?” preguntó su madre, su voz tranquila, con una ceja levantada. Laurel se quedó callada. “Escucha,” dijo su madre, después de una pausa. “Dentro de unos meses, podríamos considerar esta opción si aún odias la escuela. Pero hasta que vendamos la casa de Orick, no tenemos dinero para ningún extra. Lo sabes.” Laurel agachó la mirada al mostrador, con los hombros caídos. La verdadera razón de la mudanza a Crescent City en primer lugar era porque su padre había comprado una librería en el centro de Wahington Street. A principio de año, ellos habían conducido hasta aquí y habían visto un cartel de se vende en una librería que estaba arruinada. Laurel recordó escuchar a sus padres hablar durante semanas sobre lo que podrían hacer para comprar la tienda (un sueño compartido desde que se casaron) pero las cuentas no salían. Entonces, en Abril, un chico llamado Jeremiah Barnes se acercó al trabajo del padre de Laurel en Eureka y le dijo que estaba interesado en su propiedad de Orick. Su padre había llegado a casa casi brincando de la alegría. Lo demás sucedió tan rápido que Laurel no podía recordar qué había pasado primero. Sus padres fueron muchos días al banco en Brooklings y en Mayo, la librería era

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suya y ellos se estaban mudando de su pequeño habitáculo en Orick a una casa todavía más pequeña en Crescend City. Pero los meses pasaron y las cosas todavía no terminaron con el señor Barnes. El dinero era escaso, su padre trabajaba muchas horas en la tienda, y Laurel estaba pegada en la escuela. Su madre posó una mano en las suyas, cálida y reconfortable. “Laurel, al lado de la costa, también tienes que aprender a conquistar nuevas cosas. Eso será muy bueno para ti. El año que viene podrás tomar clase de APNT y podrías unirte a un grupo o equipo. Todos los extras de la escuela se ven muy interesantes.” “Lo sé. Pero…” “Yo soy la madre” dijo ella con una sonrisa que ablandaba su tono firme. “Y yo digo escuela.” Laurel se agachó y empezó a arrastrar su dedo por la lechada entre los azulejos en lo alto del mostrador. El reloj sonó fuerte cuando su madre metió los panes en el horno y puso el tiempo. “Mamá, ¿quedan algunos de tus melocotones en conserva? Estoy hambrienta”. Su madre miró a Laurel “¿Tienes hambre?” Laurel formó remolinos en su lata de soda con su dedo, evitando la mirada de su madre. “Tengo hambre esta tarde, en el último momento”. Su madre estaba intentando no sacar esto de quicio, pero ambas sabían que eso era algo fuera de lo normal. Laurel raramente sentía hambre. Sus padres habían escuchado los extraños hábitos para comer de Laurel. Ella solo comía para satisfacerlos, pero no porque lo necesitara, mucho menos disfrutara. Esto era por lo que su madre estaba de acuerdo en llenar la nevera de Sprite. Ella estaba en contra los perjuicios aún indocumentados de los carbohidratos, pero no podía discutir sobre las 140 calorías por lata. Lo que era 140 más que el agua. Al final así sabía que Laurel estaba metiendo más calorías en su sistema, aun cuando estaban vacías.

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Su madre corrió a la despensa y cogió un bote de melocotones, probablemente asustada de que Laurel cambiase de opinión. Los desconocidos calambres en el estómago de Laurel habían empezando durante la clase de español, veinte minutos antes del último timbre. Había parado un poco en el camino de vuelta a casa, pero no del todo. “Aquí tienes,” dijo, colocando un recipiente frente a Laurel. Entonces ella se volvió de espaldas, dándole a Laurel un poco de privacidad. Laurel miró abajo hacia el plato. Su mamá le había puesto un melocotón y medio y media taza de zumo. Ella se comió el melocotón en pequeños trozos, mirando la espalda de su madre, esperando que ella se voltease y la mirase. Pero su madre estaba ocupada con los platos y no la volvió a mirar. Todavía, Laurel sentía como que había perdido una batalla imaginaria, así que cuando terminó, cogió su mochila del mostrador y salió de la cocina andando de puntillas antes de que su madre se diese la vuelta.

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CAPÍTULO 2
Traducido por La_JaPo

El timbre sonó en Biología y Laurel corrió a guardar el horrible libro tan hondo en su mochila como era posible. “¿Qué tal el segundo día?” Laurel buscó para ver a David recostado en la silla en su mesa de laboratorio. “Bien”. Al menos ella había oído su nombre por primera vez en todas las convocatorias de sus clases. “¿Estás lista?” Laurel intentó sonreír, pero su boca no obedecía. Cuando aceptó acompañar a David y sus compañeros para comer ayer, había parecido una buena idea. Pero la idea de conocer a un grupo entero de desconocidos la hacía encogerse. “Sí,” dijo ella, pero ella diría que su tono no era convincente. “¿Estás segura? Porque no tienes que hacerlo.” “No, estoy segura,” dijo rápidamente. “Solo permíteme coger mis cosas.” Ella guardó su cuaderno y bolígrafos lentamente. Cuando ella chocó uno de sus bolígrafos en la puerta, David lo recuperó y se lo entregó. Ella tiró de él, pero él no se lo permitió hasta que ella lo miró. “No muerden,” dijo él seriamente. “Te lo prometo.” Durante el camino David monopolizó la conversación, sacudiéndose hasta que entraron en la cafetería. Él saludó a un grupo al final de una de las largas, finas mesas. “Vamos,” dijo él, poniendo una mano debajo de su espalda. Se sentía extraño que alguien la tocara así pero también extrañamente reconfortable. Él la guió a lo largo del concurrido pasillo, entonces bajó su mano tan pronto como llegaron a la mesa correcta. “Hey, chicos, esta es Laurel.”

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David apuntó a cada persona y dijo sus nombres, pero cinco minutos más tarde, Laurel no habría podido repetir ninguno de ellos. Ella se sentó en un asiento vacío al lado de David e intentó captar algunos trozos de la conversación a su alrededor. Distraídamente, ella sacó una lata de soda, una ensalada de fresas y espinacas, y medio melocotón en jugo que su madre le había empaquetado esa mañana. “¿Una ensalada? ¿Es el día de la lasaña, y tú traes una ensalada?” Laurel miró a la chica con el pelo castaño y rizado que tenía una bandeja llena de comida de la escuela delante de ella. David habló rápidamente, cortando cualquier contestación que Laurel podría haber dado. “Laurel es vegetariana…ella es muy estricta.” La chica miró el pequeño medio melocotón con su mirada castaña. “Parece más que vegetariana. ¿Los vegetarianos no come, como, pan?” Laurel sonrió un poco. “Algo”. David volteó sus ojos. “Esta persona que te está interrogando es Chelsea, para variar. Hola, Chelse”. “Parece como si estuvieras haciendo una especia de mega-dieta,” dijo Chelsea, ignorando a David. “No exactamente. Es solo que este es el tipo de comida que me gusta.” Laurel vio los ojos de Chelsea volver a su ensalada y podía sentir más preguntas sobre ella estallando. Probablemente sería mejor tirarla que responder a las 20 preguntas. “Mi sistema digestivo no suele aceptar muy bien la comida normal”, dijo ella. “Todo menos las frutas y verduras me hace sentir enferma.” “Eso es duro. ¿Quién puede vivir solo con cosas verdes? ¿Has visto a algún doctor para esto? Porque…” “¿Chelsea?” la voz de David fue tranquila pero severa. Laurel no dudó de que cada uno en la mesa lo había oído.

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Los ojos de Chelsea se ampliaron un poco. “Oh, lo siento.” Ella sonrió, y cuando lo hizo, se le iluminó el rostro entero. Laurel se encontró sonriéndole de vuelta. “Encantada de conocerte,” dijo Chelsea. Entonces ella se volvió hacia su comida y no volvió a mirar la comida de Laurel otra vez. La comida solo duraba veintiocho minutos…corto para los estándares de todos…pero hoy se estaba haciendo eterno. La cafetería era bastante pequeña y las voces venían de todos lados como su fueran pelotas de ping-pong, asaltando sus oídos. Parecía como si todo el mundo le estuviera gritando a la vez. Varios de los amigos de David intentaron meterla en la conversación, pero Laurel no se podía concentrar cuando la temperatura en la sala parecía crecer por minutos. Ella no podía entender porque nadie parecía notarlo. Ella había elegido una camiseta esa mañana, en lugar de un tanque, porque se había sentido tan bien el día anterior. Pero ahora el escote parecía más alto, tanto que parecía que llevara cuello alto. Un ajustado cuello alto. Cuando la campana sonó finalmente, ella sonrió y dijo adiós a todos, pero salió corriendo antes de que David pudiera pillarla. Ella fue corriendo al cuarto de baño, lanzando su mochila contra la puerta, en la base del alféizar y sacó su cabeza fuera al aire libre. Respiró en el frío y salado aire y ondeó el frente de su camiseta, intentando conseguir para su cuerpo la máxima brisa posible. La débil náusea que había llenado su estómago durante la comida empezaba a disiparse, y ella salió del baño justo a tiempo para llegar a su próxima clase. Después del colegio, ella caminó a casa lentamente. El sol y el aire fresco estimulándola y haciendo que el mareo en su estómago desapareciese completamente. No obstante, cuando eligió su ropa la mañana siguiente, ella volvió a su tank topNT. Al comienzo de bio, David se sentó en la silla de al lado de ella. “¿Te importa?” Preguntó. Laurel sacudió su cabeza. “La chica que se sienta ahí se pasa toda la clase hablando de alguien llamado Steve. Es una distracción”. David sonrió. “Probablemente Steve Tanner. Él es súper popular.” “Supongo que todo el mundo va a por la persona obvia.” Ella sacó su libro y buscó la página que el Señor James había escrito en la pizarra. “¿Quieres comer otra vez conmigo hoy? Y mis amigos,” añadió rápidamente.

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Laurel dudó. Ella se había figurado que se lo preguntaría, pero aún ni había decidido una manera de contestarle sin herir sus sentimientos. Él le gustaba mucho. Y le gustaban sus amigos…los que había sido capa de oír durante la comida. “No creo,” ella empezó. “Yo…” “¿Es Chelsea? Ella no quería hacerte sentir mal por tu comida; es solo que ella es realmente honesta todo el tiempo. Es realmente dulce y refrescante una vez tú te acostumbras a ella.” “No, no es ella…todos tus amigos fueron realmente agradables. Pero no puedo…no puedo permanecer en la cafetería. Si tengo que permanecer dentro durante todo el día, necesito permanecer fuera durante la comida. Creo que después de mi libertad en el hogar durante diez años estoy teniendo problemas para renunciar a ella tan rápidamente.” “¿Qué te parece si nosotros comemos contigo fuera, entonces?” Laurel estaba callada y escuchó el inicio de la lectura sobre phyla.NT “Estaría genial,” contestó ella susurrando. Cuando el timbre sonó, “Te veo allí fuera. Yo solo se lo voy a decir a los otros así pueden venir si quieren.” Cuando el almuerzo terminó, Laurel recordaba la mitad de los nombres de los chicos y había participado en varias conversaciones. David y Chelsea iban con ella a la próxima clase y se sentía natural caminar con ellos. Cuando David hizo una broma sobre el Señor James, la risa de Laurel resonó por todo el pasillo. Solo tres días después, el colegio empezaba a ser más familiar; ella no se sentía tan perdida, incluso la estampida de gente con la que se había encontrado el Lunes no era tan mala hoy. Por primera vez desde que dejó Orick, Laurel sentía como que pertenecía aquí.

NT Tank Top es una camiseta de tirantas http://www.nexternal.com/armynavy/images/womenscamo-tank-top1.gif

NT No he conseguido saber qué significa “PHYLA”, supongo que será filosofía, o algo así.

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CAPÍTULO 3
Traducido por La_JaPo

Las siguientes semanas de escuela pasaron más rápido de lo que Laurel había imaginado aquel torpe primer día. Se sentía afortunada de haber conocido a David; ellos quedaban fuera de la escuela y ella compartía una clase con Shelsea también. Ella nunca comía sola y sentía que había llegado a un punto en el que podía llamar a Shelsea y a David sus amigos. Y las clases iban bien. Era diferente estar esperando aprender a la misma velocidad que todo el mundo, pero Laurel se fue acostumbrando. Ella también se estaba acostumbrando a Crescend City. Era más grande que Orick, por supuesto, pero todavía quedaba mucho espacio abierto y ninguno de los edificios medía más de dos pisos de alto. Altos pinos y árboles de hojas grandes crecían por todos lados. Incluso delante de la tienda de comestibles. La hierba del césped era densa y verde, y las flores florecían alrededor de casi todos los edificios. Un viernes de Septiembre, Laurel corrió directamente hacia David parándose en la puerta de su clase de español, su última clase del día. “Lo siento,” se disculpó David con una mano en su hombro. “No pasa nada. No estaba prestando atención.” Laurel miró los ojos de David. Ella sonrió tímidamente, hasta que se dio cuenta de que estaba cortándole el paso. “Oh, lo siento,” dijo Laurel, moviéndose de la puerta. “Um, realmente, estaba…estaba buscándote.” Parecía nervioso. “De acuerdo. Solo tengo que…” Ella levantó su libro. “Necesito meter esto en mi taquilla.” Ellos caminaron a la taquilla de Laurel, donde ella guardó su libro de español, entonces miró expectante a David. “Yo solo me preguntaba si ¿tu querrías, quizás, salir conmigo esta tarde?” Su sonrisa se mantuvo en su cara, pero ella sentía los nervios en su estómago. Tan rápido como su amistad se había confinado completamente a la escuela; de repente Laurel se dio cuenta de que no sabía qué le gustaba a hacer cuando no estaba almorzando o tomando apuntes. Pero la posibilidad de encontrarse fuera presentaba un repentino atractivo. “¿Qué estás haciendo?” “Hay algunos bosques detrás de mi casa…desde que te gusta estar fuera, creo que podríamos ir a dar un paseo. Allí hay árboles verdaderamente chulos que creo que te gustaría ver. Bueno, dos árboles, realmente, pero…lo entenderás cuando lo veas. Si quieres ir, quiero decir.” “Vale.” “¿De verdad?”

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Laurel sonrió. “Claro.” “Genial.” Él miro al final del pasillo hacia las puertas traseras. “Es más fácil si vamos por el camino de atrás.” Laurel siguió a David a través del concurrido pasillo y salió al fresco aire de Septiembre. El sor luchaba por romper la niebla y el aire estaba frío y cargado de humedad. El viento soplaba desde el Oeste, trayendo el sabor salado del océano con él, y Lauren respiró profundamente, disfrutando del aire cuando entraron en una subdivisión a media milla de la casa de Laurel. “¿Así que vives con tu mamá?” preguntó ella. “Sip. Mi padre se fue cuando yo tenía 9 años. Así que mi madre dejó la escuela y nos vinimos aquí.” “¿Qué hace ella?” “Ella es farmacéutica abajo en la tienda de medicina.” “Oh,” rió Lauren. “Es irónico.” “¿Por qué?” “Mi madre tiene un master en naturotapia.” “¿Eso qué es?” “Es alguien que hace todas sus medicinas con hierbas. Ella a veces cultiva un racimo de su propia materia. Yo nunca he tomado ninguna droga, ni siquiera Tylenol.” David la miraba. “¡Me tomas el pelo!” “Nop. Mi madre hace las cosas que nos tomamos en su lugar.” “Mi madre no lo haría. Ella cree que hay una píldora para todo.” “Mi madre cree que los médicos quieren matarnos.” “Yo creo que ambas de nuestras madres podrían aprender algo la una de la otra.” Laurel rió. “Probablemente.” “¿Así que tu madre nunca va al médico?” “Nunca.” “¿De modo que tú, como que, naciste en casa?” “Yo fui adoptada.” “¿Oh sí?” Él permaneció en silencio durante un momento. “¿Sabes quiénes son tus verdaderos padres?” Laurel sorbióNT. “Nop.” “¿Por qué es divertido?” Laurel se mordió el labio. “¿Prometes no reírte?” David elevó sus manos y remedó seriamente. “Lo juro.” “Alguien me dejó en una canasta en el marco de la puerta de mis padres.” “¡No puede ser! Te estás quedando conmigo.” Laurel levantó una ceja.

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David bostezó. “¿Honesta?” Lauren asintió. “Yo era una niña cesta. Yo no era realmente un bebé, creo. Yo tenía, como, tres y mi madre dice que yo estaba pateando e intentando salir cuando ellos contestaron a la puerta.” “¿Así que eras una niñaNT? ¿Podías hablar?” “Sí. Mamá decía que yo tenía ese gracioso acento atascado en torno a un año.” “Huh. ¿No sabíais de dónde eras?” “Mi madre dice que yo me sabía mi nombre pero nada más. Yo no sabía de dónde era, ni qué había pasado, ni nada.” “Es la cosa más extraña que haya escuchado nunca.” “Se formó un enorme lío jurídico. Después mis padres decidieron que querían adoptarme, ellos tenían un detective privado buscando a mi madre biológica y todo tipo de cosas sobre custodia temporal y lo que sea. Tomó más de dos años antes de que todo se solucionase.” “¿Has vivido en un orfanato o algo así?” “No. El juez con el que mis padres trabajaron fue muy cooperativo, así que yo viví con ellos durante todo el proceso. Una trabajadora social venía a vernos todas las semanas, creo, y mis padres no tenían permitido sacarme del estado hasta que cumplí los siete.” “Qué extraño. ¿Te has preguntado alguna vez de dónde vienes?” “Solía hacerlo. Pero no hay respuestas, así que era frustrante preguntar después de un tiempo.” “¿Si pudieras averiguar quién es tu verdadera madre, lo harías?” “No lo sé,” dijo ella, metiendo sus manos en sus bolsillos. “Probablemente. Pero me gusta mi vida. No lamento haber terminado con mi madre y mi padre.” “Eso está muy bien.” David señaló a una calzada. “Este camino.” Él miró arriba hacia el cielo. “Parece que va a llover pronto. Vamos a soltar nuestras maletas y esperemos que nos de tiempo de ver el árbol.” “¿Es esta tu casa? Es bonita.” Estaban pasando por delante de una pequeña casa blanca con una puerta rojo brillante; zinniasNT multicolores llenaban un gran manto que cubría el frente de la casa. “Debería,” dijo David, apuntando hacia el camino principal, “me pasé dos semanas este verano pintándolo.” Ellos soltaron las maletas en la puerta principal y entraron a una aseada y simplemente decorada cocina. “¿Puedo ofrecerte algo?” preguntó David, entrando en la cocina y abriendo el frigorífico. Sacó una lata de Mountain DewNTT y cogió un paquete de TwinkiesNTTT de un armario. Laurel se forzó a no arrugar la nariz por los Twinkies y en lugar de ello miro alrededor de la cocina. Sus ojos encontraron un bol de frutas. “¿Puedo coger una?” preguntó, señalando a una fresca pera verde. “Sip. Cógelo y tráetelo.” Él mantuvo el lo alto una botella de agua. “¿Agua?” Ella sonrió abiertamente. “Claro.”

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Ellos guardaron sus snacks y David señaló hacia la puerta trasera. “Por ahí.” Ellos caminaron hacia detrás de la casa y él abrió la puerta corrediza. Laurel dio un paso dentro de un ordenado y vallado patio trasero. “Parece como la muerte final para mí.” David sonrió, “Para ojos que no están acostumbrados, quizás.” Se acercó a la valle de bloques de ceniza, y con un rápido, salto confinado, se colocó encima y se alzó allí. “Vamos,” dijo, extendiendo su mano. “Te ayudaré.” Laurel lo miró con exceptismo pero extendió su mano. Sorprendentemente con poco esfuerzo, él la alzó sobre la valla. La línea de árboles venía directa hacia la valla, así que con un pequeño salto, ellos estaban en un húmedo bosque, con una capa formando una alfombra bajo sus pies. La densa capa silenciaba el sonido lejano de los coches, y Laurel miraba a su alrededor apreciándolo todo. “Esto es agradable.” David miró hacia arriba con sus manos en sus caderas. “Lo es, supongo. Nunca he sido mucho de estar al aire libre, pero encontré aquí un montón de plantas que puedo mirar y observar con mi microscopio.” Laurel echó un vistazo hacia él. “¿Tienes un microscopio?” Ella disimuló una risa. “Realmente eres un friquiNT de la ciencia.” David sonrió. “Sip, pero todo el mundo pensaba que Clark Kent era un estúpido también, y mira cómo cambió eso.” “¿Estás diciéndome que eres Superman?” preguntó Laurel. “Nunca lo sabrás,” dijo David con guasa. Laurel rió y miró abajo, de repente se asustó. Cuando ella miró hacia arriba, David estaba mirándola. El claro parecía incluso mas tranquilo cuando sus ojos se encontraron. A ella le gustaba cómo la miraba él, sus ojos suaves y penetrantes. Y él podía saber más sobre ella solo con estudiar su cara. Después de un largo momento él sonrió, un poco avergonzado, e inclinó su cabeza hacia un tenue camino. “El árbol está por ese camino.” Él la llevó a un sendero de ida y vuelta, aparentemente sin fin. Pero después de pocos minutos, él señaló un árbol justo fuera del camino. “Wow,” dijo Laurel. “Es increíble.” En realidad eran dos árboles, un abeto y un aliso que habían germinado juntos. Sus troncos se habían fusionado y retorcido, dando como resultado un árbol con agujas de pino por un lado y grandes hojas por otro. “Descubrí esto cuando nos mudamos aquí.” “Entonces… ¿Dónde está tu padre?” preguntó Laurel, deslizando su mochila debajo de un árbol y se colocó sobre un montón de hojas. Ella sacó la pera de su bolsillo.

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David rió un poco en su garganta. “San Francisco. Él es un abogado defensivo con una gran empresa.” “¿Lo ves muy a menudo?” preguntó ella. David se unió a ella en el campo, su cuello descansando suavemente sobre su muslo. Ella no quería moverse. “Cada dos meses. Él coge un jet privado y vuela a McNamara Field y me hace volver con él un fin de semana.” “Eso está bien.” “Supongo.” “¿Él no te gusta?” David se encogió de hombros. “Bastante. Pero es él el que nos abandonó, y él nunca intentó pasar más tiempo conmigo ni nada, así que yo solamente no me siento como suyo, ¿sabes?” Laurel cabeceó. “Lo siento.” “Está bien. Nosotros siempre somos felices. Solo que a veces es raro.” Ellos se sentaron en silencio durante unos pocos minutos, el tranquilo claro arrullándolos en un estado relajado. Pero entonces ambos miraron arriba cuando los truenos retumbaron en el cielo. “Será mejor que te lleve de vuelta. Esto va a estallar pronto.” Laurel estaba fuera de sí misma. “Gracias por traerme aquí,” dijo ella, gesticulando hacia el árbol. “Es maravilloso.” “Me alegra que te guste,” dijo David. Él evitó sus ojos. “Pero…este no era realmente el punto.” “Oh,” Laurel se sintió complementada y torpe al mismo tiempo. “Este camino,” dijo David. Su cara un poco colorada cuando se volvió. Él volvió a subir sobre la valla justo cuando las primeras gotas de lluvia empezaron a caer. “¿Quieres llamar a tu madre para que venga a recogerte?” Preguntó David una vez que estaban de vuelta en la cocina. “Nah, estaré bien.” “Pero está lloviendo, debería acompañarte.” “No, está bien. De verdad, me gusta caminar por la lluvia.” David paró durante un segundo, entonces dijo de repente. “¿Entonces puedo llamarte? ¿Quizás mañana?” Laurel sonrió. “Claro.” Laurel empezó a abrir su mochila, pero David la paró. “No te preocupes por eso,” dijo. “Aquí.” David le cogió la mano y le apuntó su número sobre su palma. “De este modo no lo perderás.” Dijo él con vergüenza. “Genial. Te llamo más tarde.” Ella se despidió de él con una cálida sonrisa antes de salir fuera a la fuerte lluvia. Una vez que ella estaba bajando la calle lo bastante lejos como para perder de vista la casa, Laurel se bajó la capota de su chaqueta y levantó su cara hacia el cielo. Ella respiró hondo y la lluvia le

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roció sus mejillas y goteó por su cuello. Ella empezó a extender sus brazos hacia fuera, entonces recordó el número de teléfono. Ella enterró sus manos en sus bolsillos y recogió su paz, sonriendo cuando la lluvia continuó cayendo suavemente sobre su cabeza. El teléfono estaba sonando cuando Laurel entró en su casa. Su madre no parecía estar en casa, así que Laurel corrió los últimos pasos para coger el teléfono antes de que colgaran. “¿Hola?” dijo ella sin aliento. “Oh, hey, estás en casa. Solo quería dejarte un mensaje.” “¿David?” “Sip. Hola. Perdona por llamar tan pronto,” dijo David, “pero estaba pensando que tenemos el examen de bio la semana que viene y he pensado que quizás te gustaría venir mañana y estudiar conmigo.” “¿En serio?” dijo Laurel. “¡Eso sería impresionante! Estoy tan estresada por ese examen. Me siento como si solo supiera la mitad de la materia.” “Genial.” Él hizo una pausa. “No genial que tú estés estresada por esto, pero genial que…nada.” Laurel rió con su torpeza. “¿A qué hora?” “Cuando quieras. No estaré haciendo nada más que tareas domésticas para mi madre mañana.” “Ok. Te llamaré.” “Genial. Te veo mañana.” Laurel dijo adiós y colgó. Ella sonreía cuando subió las escaleras corriendo, saltando los escalones de dos en dos.”

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CAPÍTULO 4
Traducido por La_JaPo El sábado por la mañana, los ojos de Laurel se abrieron sonrientes. Ella no era una persona que pensara mucho por la mañana, nunca lo había sido. Ella normalmente se levantaba sobre una hora antes que sus padres y esto le daba la oportunidad de dar un paseo para sí misma y disfrutar del sol en su espalda y del aire en sus mejillas antes de que tuviera que ir a pasar horas encerrada en la escuela. Después de ponerse un vestido, ella cogió la vieja guitarra de su mamá de su estuche antes de deslizarse silenciosamente hacia fuera para disfrutar de la fresca tranquilidad de la temprana mañana. El pasado Septiembre habían ahuyentado las brillantes, claras mañanas y traído en su lugar la niebla procedente del océano y que permanecía en la ciudad hasta las primeras horas de la tarde. Ella caminó a lo largo de un pequeño sendero que se deslizaba a través de su patio trasero. A pesar del pequeño tamaño de su casa, en total era bastante grande y los padres de Laurel habían hablado la posibilidad de añadir algo más algún día. El patio tenía algunos árboles que le proporcionaban sombra a la casa, y Laurel había pasado casi un mes ayudando a su madre a plantar racimos de flores y vinos todo a lo largo del camino exterior. Su casa era una en una línea de casas, así que ellos tenían vecinos a ambos lados, pero como la mayoría de las casas en Crescent City, su patio trasero se adentraba en un bosque sin cultivar. Laurel normalmente caminaba hacia los senderos retorcidos de las cañadasNT y por el arrollo que corría a por el medio de ella, paralelo a la línea de casas. Hoy ella paseó por el arrollo y se sentó en el banco. Ella metió su pie en la fría agua que era clara y fresca por las mañanas antes de los chinches de agua y mosquitos se aventuraran hacia fuera y puntearan la superficie, buscando trozos de comida. Laurel apoyó su guitarra en su cuello y empezó a tocar unos pocos acordes al azar, sacando un poco de melodía después de un tiempo. Era genial llenar el espacio a su alrededor con música. Ella empezó a tocar tres años atrás cuando ella había encontrado la vieja guitarra de su madre en el ático. Era necesario ponerle cuerdas nuevas y afinarla, pero Laurel convenció a su madre para arreglarla; esto lo hacía más romántico. Como una vieja reliquia de familia. Un insecto se posó en su hombre y empezó a bajar por su espalda. Cuando Laurel lo aplastó en sus dedos tocó algo. Ella estiró su brazo hacia atrás un poco más y lo volvió a sentir. Estaba allí todavía; un bulto redondo, apenas lo suficientemente grande como para sentirlo bajo su piel. Ella estiró su cuello pero no podía ver nada detrás de su hombro. Ella lo tocó de nuevo, tratando de averiguar qué era. Finalmente ella estaba frustrada y se dirigió de nuevo a casa para mirarse en el espejo.

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Después de cerrar la puerta del cuarto de baño, Laurel se sentó sobre el lavabo, torciéndose hasta que ella pudo ver su espalda en el espejo. Ella se bajó la parte de arriba de su vestido y buscó el bulto. Finalmente vio que justo entre sus hombros había unas pequeñas hojas, circulares, mezclándose con su piel. Apenas se notaba, pero sin duda estaban ahí. Ella las palpó provisionalmente…no dolía, pero tocándolas le provocó un poco de escalofríos. Parecía como un grano. Esto es reconfortante, pensó Laurel con ironía. De una forma completamente no reconfortante. Laurel escuchó los tranquilos pasos de su madre por el pasillo y sacó su cabeza fuera de la puerta del baño. “¿Mamá?” “Cocina,” llamó su madre con un bostezo. Laurel siguió su voz. “Tengo un bulto en mi espalda. ¿Puedes verlo?” preguntó ella, girándose. Su madre permaneció tranquila un momento. “Solo un grano,” concluyó ella. “Eso es lo que me figuré,” dijo Laurel, colocándose de nuevo la parte superior de su vestido. “Tú no tienes realmente granos.” Dudó ella. “¿Has empezado…tú sabes?” Laurel sacudió su cabeza rápidamente. “Sólo un golpe de suerte.” Su voz era plana y su sonrisa estaba sostenida. “Todo forma parte de la pubertad, como tú siempre dices.” Ella se giró y huyó antes de que su madre pudiera hacerle ninguna pregunta más. De vuelta en su dormitorio ella se sentó en su cama, tocando con el dedo el pequeño bulto. Le hacía sentirse extrañamente normal tener su primer grano; como un rito de iniciación. Ella no tenía más experiencia con la pubertad que lo de los libros de texto decían. Ella nunca tuvo granos y, aunque sus pechos y caderas se habían desarrollado demasiado pronto por lo que ellos suponían, actualmente con 15 años y medio ella todavía no había tenido su primer periodo. Su madre siempre se encogía de hombros, diciendo que como ellos no tenían ni idea del historial médico de su madre biológica, ellos no podían estar seguros de que esto era un rasgo familiar perfectamente normal. Pero ella podía decir que su madre estaba empezando a preocuparse. Laurel se puso su camiseta habitual y vaqueros y empezó a cogerse una cola de caballo. Entonces ella pensó en lo que se irritaba normalmente viendo como las otras niñas tenían sus espaldas llenas de granos en el baño y se dejó su pelo suelto. Solo por si el bulto se pusiera algo feo más tarde. Especialmente en la casa de David. Eso jodería. Laurel cogió una manzana cuando ella salía por la puerta y le decía adiós a su madre. Ella estaba casi en la casa de David cuando miró hacia arriba y vio a Chelsea haciendo footing por el otro camino. Laurel la saludó y la llamó. “¡Hey!” dijo Chelsea, sonriendo mientras sus rizos volaban ágilmente alrededor de su cara. “Hola,” dijo Laurel con una sonrisa. “No sabía que eras una corredora.” “Campo a través. Normalmente practico con el equipo, pero los sábados son nuestros. ¿Qué estás haciendo?”

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“Me dirijo a lo de David,” dijo Laurel. “Vamos a estudiar.” Chelsea se rió. “Bueno, bienvenida al club de fan de David Lawson. Yo ya soy la presidenta, pero tú puedes ser la tesorera.” “No es eso,” dijo Laurel, no completamente segura de que estaba diciendo la verdad. “Nosotros solo vamos a estudiar. Tengo un examen de bio el Lunes y la voy a cagar totalmente sin alguna intervención seria.” “Él está al volver la esquina. Te acompañaré allí.” Ellas giraron la esquina y oyeron el cortacésped. David no las había visto cuando ellas llegaron y ambas se quedaron allí, mirándolo. Él estaba pasando el cortacésped por el denso césped, llevando solo un par de vaqueros y unos tenis viejos. Su dorso y brazos eran largo y delgado pero fuerte y musculoso…su piel estaba teñida por el sol y brillaba con el sudor cuando él se movía casi con gracia en la suave luz del sol de la mañana. Laurel no podía parar de mirar. Ella había visto chicos corriendo alrededor sin camisetas numerosas veces, pero de alguna forma esto era diferente. Ella vio sus brazos flexionarse cuando él llego a un espeso parche de césped y tuvo que forzar el cortacésped para seguir adelante. Su torso parecía un poco apretado. “Creo que he muerto e ido al cielo,” dijo Chelsea, sin molestarse en ocultar la apreciación en sus ojos. Como si se sintiera observado, de repente David miró hacia arriba y se topó con los ojos de Laurel. Ella dejó caer su barbilla y estudió su cara. Chelsea ni siquiera parpadeó. Para cuando Laurel volvió a mirar, David se estaba poniendo una camiseta. “Hey, chicas. Llegáis pronto.” “¿Todavía es temprano?” preguntó Laurel. Eran casi las nueve en punto, después de todo. “Oh,” dijo ella, avergonzada. “Olvidé llamar.” David se encogió de hombros con una sonrisa. “Está bien.” Él gesticuló hacia la cortadora de césped. “Voy.” “Bueno, voy a correr,” dijo Chelsea, su dificultad para respirar regresó bastante de repente. “Literalmente.” Ella se giró para que solo Laurel pudiera ver su cara y gesticuló, “¡Wow!” antes de abandonarlos a ambos y correr calle abajo. David se rió en silencio y sacudió su cabeza cuando la vio irse. Entonces él se giró hacia Laurel y apuntó hacia su casa. “¿Vamos? La Biología no espera.” Después de terminar los exámenes el lunes, David se giró hacia Laurel. “Entonces, ¿cómo de malo ha sido, realmente?” Laurel sonrió. “Bien, no eran tan malo. Pero solo porque tú me ayudaste.” Ellos habían estudiado durante tres horas más o menos el sábado y había hablado otra hora el domingo por la noche. Por

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supuesto, la conversación telefónica no tuvo nada que ver con la biología, pero quizás ella había aprendido algo de la osmosis. Osmosis por teléfono, claro. Él dudó durante solo un segundo antes de decir, “Podíamos hacer esto regularmente. Estudiar juntos, quiero decir.” “Sip,” dijo Laurel, gustándole la idea de bastantes más sesiones de “estudio” con él. “Y la próxima vez tú podrías venir a mi casa,” añadió ella. “Genial.” Estaba lloviendo cuando las clases terminaron ese día, así que el grupo se reunió en un pequeño pabellón. Quizás ninguno comía allí porque no tenían mesas de picnic ni cemento debajo de ellos, pero a Laurel le gustó el pedazo abultado de hierba que nunca parecía secar el camino ni aun con el porche en lo alto. Cuando llovía, la mayoría de los grupos permanecían dentro, pero hoy David y Chelsea se unieron a ella junto con un chico llamado Ryan. David y Ryan arrojaron trozos de pan el uno al otro y Chelsea criticó su puntería, la forma de lanzar y la incapacidad para evitar golpear a los espectadores. “Está bien, eso fue puntería,” dijo Chelsea, sacando un trozo de pan que había caído en su escote y lanzándoselo de nuevo a los chicos. “Nop, eso fue un accidente,” dijo Ryan, “Tú eres la única que puede decir que yo hice eso a propósito.” “Entonces quizás deberías apuntarme a mí para estar segura de que no me golpearás,” ella volvió a lanzárselo. Ella suspiró y se volvió hacia Laurel. “No quiero decir que me guste vivir en el norte de California,” dijo ella, quitándose el pelo de la cara. “Durante el verano mi pelo está genial, pero agrégale un poco de lluvia y ¡BAM! Se vuelve así.” Chelsea tenía un cabello castaño con un tinte rojizo que caía en rizos por su espalda. Suaves, sedosos rizos los días de verano, y locos, gruesos rizos que se salían de control cuando el aire era frío y húmedo…lo que era la mitad del tiempo. Ella tenía unos brillantes ojos grises que le recordaban a Laurel el océano cuando el sol lo bañaba, y las ondas tenían una calidad infinita en medio de aquella oscuridad. “Yo creo que es precioso,” dijo Laurel. “Eso es porque no es tuyo. Tengo que usar champús y acondicionadores especiales solo para ser capaz de cepillarlo cada día.” Ella miró a Laurel y tocó su recto y liso cabello un segundo. “El tuyo parece genial; ¿Qué usas?” “Oh, lo que sea.” “Hmm.” Chelsea tocó su pelo una vez más. “¿Usas normalmente un acondicionador reparador? Es el que normalmente le viene mejor al mío.” Laurel tomó aire y lo soltó ruidosamente. “Realmente…no me pongo nada. Cualquier tipo de acondicionador me deja el pelo liso y grasiento. Y si uso champú, me deja el pelo realmente, realmente seco aunque parece que está mojado.”

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“¿Entonces tú no te lo lavas?” La idea era mucho más que extraña para Chelsea. “Me lo enjuago muy bien. Quiero decir que está limpio y todo.” “¿Pero sin nada de champú?” Laurel sacudió su cabeza y esperó un comentario escéptico, pero Chelsea solo permaneció en silencio, “Qué suerte”, y se volvió hacia su comida. Esa noche Laurel examinó su pelo detenidamente. ¿Necesitaba lavárselo? Pero parecía como siempre. Ella volvió su espalda al espejo y tocó con la punta del dedo el bulto. Había sido pequeño el sábado por la mañana, pero durante el fin de semana había crecido mucho. “El infierno del primer grano,” murmuró Laurel en su reflexión. La mañana siguiente, Laurel se levantó con un hormigueo entre sus hombros. Intentando no entrar en pánico, corrió al cuarto de baño y giró su cuello para mirar su espalda en el espejo. ¡El bulto había crecido alrededor de un cuarto! Eso no era un grano. Ella lo tocó con cuidado, y un extraño escalofrío recorrió sus dedos. Con pánico ella agarró su camisón contra su pecho y corrió por el pasillo hacia la habitación de sus padres. Ella acababa de sacar su mano para llamar cuando se forzó a parar para tomar aliento. Laurel se miró a sí misma y de repente se sintió muy tonta. ¿En qué estaba pensando? Ella estaba parada en el pasillo con poco más que su ropa interior. Mortificada, ella se alejó de la puerta del dormitorio de sus padres y volvió al cuarto de baño, cerrando la puerta tan rápido y silenciosamente como ella pudo. Ella volvió a girar su espalda al espejo de nuevo y estudió el bulto. Ella se giró para verlo desde diferentes ángulos hasta que se convenció a sí misma de que no era tan grande como ella creía. Laurel había crecido con la idea de que el cuerpo humano se cuidaba él mismo. La mayoría de las cosas, si no les echaba cuenta, desaparecerían solas. Sus padres también vivían así. Ellos nunca iban al doctor, ni tomaban antibióticos. “Tan solo es un enorme grano. Se irá por sí mismo,” reflexionó Laurel, su tono sonando exactamente como el de su madre. Ella rebuscó en el cajón de su madre y encontró un tubo con el bálsamo que preparaba cada año. Tenía romero, lavanda, sabia de árbol de té y quién sabía qué más, si su madre le echaba de todo. No podría doler. Laurel se echó un poco en un dedo y comenzó a frotárselo en su espalda. Irritando el bulto con sus dedos y menos y con la sabia de árbol de te, la espalda de Laurel quemaba tanto que se sacó el camisón por la cabeza y, con los hombros pegados a la pared, volvió a su habitación. Ella cogió una camiseta holgada de baloncesto para hoy. Probablemente la mayoría de sus camisetas taparían el bulto, pero Laurel no quería darle ninguna oportunidad. Esa cosa podría crecer muchísimo más, y cuando lo hiciera, Laurel preferiría ocultarlo con la camiseta. Ella seguía sintiendo el escalofrío, su pelo largo, la camiseta que se metió por la cabeza y, por su puesto, todo el tiempo ella lo tocaba, intentando recordarse a sí misma que era real. Para cuando comenzó a

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bajar las escaleras, ella estaba convencida de que todos los nervios de su cuerpo estaban conectados con el bulto. Para cuando llegó el jueves, Laurel no podía seguir negándose que esta cosa estaba en su espalda, eso no era un grano. No solo había seguido creciendo los dos últimos días, sino que parecía que lo hacía más rápido. Esta mañana era del tamaño de una pelota de golf. Laurel había bajado a desayunar decidida a contarles a sus padres sobre el enorme bulto. Ella tomó aire y abrió su boca para contarlo. Pero en el último segundo se arrepintió y tan solo le dijo a su padre que le pasara el melón. Entre las camisetas que había llevado los últimos días y su largo pelo que lo había llevado suelto, nadie se había fijado en su bulto todavía, pero era solo cuestión de tiempo, especialmente si seguía creciendo. Si, se repetía Laurel a sí misma, si sigue creciendo. Quizás el ungüento de mamá tiene la culpa. Ella se había untado el ungüento durante tres días hasta ahora, pero no parecía que estuviese haciendo mucho. Pero entonces, talvez algo que crecía tan rápido no se podía arreglar tan solo con un poco de sabia de árbol, ¿podría? Quizás era un tumor. Laurel estaba segura de lo que había leído en las historias de las personas que tenían tumores espinales. Laurel respiró hondo. Si fuera un tumor lo sentiría mucho más. “¿Hola? ¿Me vas a escuchar de una vez?” La voz de Chelsea cortó los pensamientos de Laurel y ella giró su cara hacia su amiga. “¿Qué?” Chelsea solo se rió. “Yo no pensaba así.” Entonces silenciosamente, “¿Estás bien? Estabas muy embobada.” Laurel miró hacia arriba y por un segundo no pudo recordar hacia qué clase se dirigían. “Estoy bien,” murmuró ella irritada. “Solo estaba pensando.” Chelsea observó su cara por varios segundos antes de levantar una ceja. “De acuerdo.” David se dejó caer al lado de ellas, y cuando Chelsea se adelantó para dirigirse a su clase Laurel intentó alcanzarla. Él llegó y soltó su maleta. “¿Dónde está el fuego, Laury? Todavía faltan tres minutos para que suene el timbre.” “No me llames así,” soltó ella antes de que pudiera evitarlo. David se calló la boca y no dijo nada más hasta que todo el mundo se sentó alrededor de ellos. Laurel buscó las palabras para disculparse, pero ¿qué se supone que tenía que decir? Lo siento, David, solo exploté porque quizás tenga un tumos. En vez de eso ella dijo, “No me gustan los apodos.” David ya tenía pegada su valiente sonrisa. “No lo sabía. Lo siento.” Él se pasó los dedos por el pelo. “¿Tú…?” Su voz se arrastró fuera y él pareció cambiar de idea. “Vamos. Te acompaño a clase.” Ella se sentía torpe caminando junto a él. Ella se giró hacia él cuando llegaron a su clase y agitó el brazo. “Aquí está.”

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“¿Laurel?” Ella se giró. “¿Qué vas a hacer el sábado?” Ella dudó. Había esperado que ella y David pudieran quedar de nuevo. Y hasta esa mañana, ella había intentado venir con una respuesta casual. Pero quizás no era una buena idea. “He estado pensando mucho que podríamos ir de picnic y quizás hacer una hoguera. Se que la playa sería un lugar genial. Chelsea dice que ella vendría, y Ryan y Molly y Joe. Y otra par dijo que quizás.” Comida, arena, y una humeante hoguera. Nada de eso sonaba divertido. “Hace un poco de frío, así que no podremos nadar, pero…tú sabes. Algunos normalmente lo hacen. Es divertido.” La sonrisa se evaporó de la cara de Laurel. Ella odiaba la sensación del agua salada en su piel. A veces incluso después de ducharse ella seguía sintiéndolo…como si la sal hubiese sido absorbida por sus poros. La última vez que ella había nadado en el océano, hace años, ella había estado floja y cansada durante cuatro días. Y no había manera de ocultar su bulto…fuese lo que fuese…en un traje de baño, cualquiera de ellos. ¡Ella se estremeció al imaginarse cómo de grande sería dentro de dos días!” No podía ir, incluso aunque quisiera. “David, yo…” Ella odiaba rechazarlo. “No puedo.” “¿Por qué no?” preguntó David. Ella podía decir que tenía que trabajar en la librería…hasta las últimas dos semanas ella había pasado la mayoría de los sábados allí ayudando a su padre…pero no podía mentirse a si misma. No a David. “Tan solo no puedo,” murmuró, y salió por la puerta sin decir adiós. El viernes por la mañana el bulto era del tamaño de una pelota de béisbol. Definitivamente era un tumor. Laurel no necesitaba ir al cuarto de baño para mirarlo. Ella podía sentirlo. Ninguna camiseta iba a tapar eso. Laurel escarbó en el interior de su armario para encontrar una blusa suelta que podría al menos camuflar el bulto. Ella permaneció en su dormitorio hasta que llego el momento de ir a la escuela, entonces corrió escaleras abajo y salió por la puerta con solo un “Buenos días” y “Adiós,” a sus padres. El resto del día se hizo interminable. El bulto hormigueaba todo el tiempo ahora, no solo cuando ella lo tocaba. Era todo en lo que ella podía pensar, como un zumbido constante en su cabeza. Ella no fue a ningún sitio en la hora de la comida y se sintió mal por ello, pero ella no podía concentrarse en nada mientras su espalda estaba zumbando tanto. Para cuando la última clase terminó, ella había respondido cuatro veces malamente cuando le habían preguntado. Las preguntas habían sido cada vez más fáciles…como si la señora Martínez le estuviera dando una oportunidad para redimirse…pero su maestra podría haber estado hablando SwahiliNT. Tan pronto como el timbre sonó, Laurel se levantó de su sitio y salió por la puerta

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alejándose de todo el mundo. Y definitivamente antes de que la señora Martínez pudiera acorralarla. Ella vio a David y Chelsea charlando en la taquilla de Chelsea, así que tomó el otro camino y salio corriendo por las puertas traseras, esperando que ninguno de ellos se girara y la reconocieran por la espalda. Tan pronto como ella había escapado de la escuela, ella corrió a través del campo de fútbol, sin estar segura de adónde se dirigía en esta aún poco familiar ciudad. Cuando estaba caminando, no pudo evitar que su miedo creciera. ¿Qué si era un cáncer? Los cánceres no desaparecen. Quizás debo contárselo a mamá. “El lunes”, susurró Laurel mientras el frío agitaba su pelo. “No va a pasar del lunes, se lo diré a mis padres.” Ella subió las gradas, golpeando cada escalón con sus pies, hasta que llegó a la cima. Ella se apoyó en la barandilla, mirando hacia la línea de árboles en el horizonte. Tan lejos de ella que parecía un mundo aparte. Era lo mejor. Su cabeza se levantó cuando ella escuchó pasos detrás de ella. Ella se giró para ver la cara avergonzada de David. “Hey,” dijo él. Laurel no dijo nada cuando el auxilio y la molestia combatieron en su mente. El auxilio estaba ganando. Él señaló con su mano el banco donde ella estaba. “¿Puedo sentarme?” Laurel permaneció así un momento, entonces se sentó en el banco y golpeó al lado suya con una ligera sonrisa. David se sentó cautelosamente como si no creyese en su invitación. “En realidad mi intención no es seguirte,” dijo mientras se inclinaba hacia delante con sus codos en sus rodillas. “Yo iba a esperarte abajo, pero…” él dudó. “¿Qué puedo decir? Estoy impaciente.” Laurel no dijo nada. Ellos se sentaron en silencio durante bastante tiempo. “¿Estás bien?” preguntó David, su voz antinaturalmente baja como si acompañase a los bancos vacíos. Laurel sintió las lágrimas quemando sus ojos pero se forzó a mantenerlas detrás. “Estoy bien.” “Es solo que has estado tan callada toda la semana.” “Lo siento.” “¿Yo…yo he hecho algo?” Laurel sacudió su cabeza bruscamente. “¿Tú? No, David…tú eres genial.” Toda la culpa era suya. Ella forzó una sonrisa. “Solo he tenido un mal día, eso es todo. Dame el fin de semana para recuperarme. Me sentiré mejor el lunes. Lo prometo.” David asintió y el silencio volvió, pesado y torpe. Entonces él carraspeó. ¿Puedo acompañarte a casa?” Ella sacudió su cabeza. “Me voy a quedar aquí. Estaré bien,” añadió ella.

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“Pero…” Él no continuó. Él solo asintió con la cabeza, entonces se puso de pie y empezó a irse. Entonces se giró. “Si necesitas algo, sabes mi número, ¿vale?” Laurel asintió con la cabeza. Se lo sabía de memoria. “De acuerdo.” Él cambió su peso de pie a pie. “Ahora me voy.” Justo antes de que desapareciera de su vista, Laurel lo llamó. “¿David?” Pero cuando se giró hacia ella, su rostro tan franco y abierto, ella perdió el valor. “Pásalo bien mañana,” dijo ella poco convincente. Su cara se desilusionó un poco, pero él asintió con la cabeza y continuó caminando. Aquella noche Laurel se sentó en el lavabo de su cuarto de baño fijándose en su espalda. Lágrimas caían por sus mejillas cuando ella observó de nuevo todas las manchas. No había pasado nada antes, y la lógica le decía que tampoco iba a pasar nada esta vez…pero ella tenía que intentar algo.

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CAPÍTULO 5
Traducido por La_JaPo

El sábado por la mañana amaneció fresco, con tan solo una luz de niebla que probablemente el sol habría hecho desaparecer para el mediodía. Laurel predijo al 100 por ciento que todos en la hoguera terminarían buceando o siendo arrastrados por las frías aguas del Pacífico, y estaba doblemente agradecida por no haber salido. Ella se tumbó en su cama durante varios minutos mirando el amanecer con su mezcla de tonos rosados, naranjas y un suave y brumoso azul. La mayoría de las personas disfrutaban la belleza del atardecer por regla general, pero para Laurel, era el amanecer lo que era realmente impresionante. Se estiró y se sentó, aun frente a la ventana. Pensó en el porcentaje de personas en su pequeña ciudad que estaban durmiendo a lo largo de esa increíble vista. Su padre, por ejemplo. Él era un durmiente desconocido que raramente se levantaba antes del mediodía los sábados…o un durmiente de díaNT, como ella lo solía llamar. Ella sonrió con ese pensamiento, pero la realidad la golpeó demasiado pronto. Sus dedos caminaron sobre su hombro y sus ojos volaron muy abiertos. Ella dio un pequeño grito cuando su otra mano se encontró con la primera, intentando confirmar lo que ella estaba sintiendo. El bulto se había ido. Pero había algo en su lugar. Algo largo y frío. Y mucho más grande de lo que el bulto había sido. Maldiciéndose a si misma por no se una de las chicas que tienen un espejo en su habitación, Laurel estiró su cuello, intentando ver sobre su hombro, pero ella solo podía ver algo blanco con bordes redondeados. Ella retiró la delgada sábana y corrió a la puerta. El pomo de la puerta se giró en silencio y Laurel la abrió una pequeña grieta. Ella podía escuchar a su padre roncando, pero a veces su madre se levantaba temprano y ella estaba muy silenciosa. Laurel dejó su puerta abierta…conscientemente agradecida, por primera vez en su vida, de las bisagras bien engrasadas…y se deslizó por el pasillo hacia el baño con su espalda pegada a la pared. Como si eso fuera a ayudarla. Sus manos estaban temblando cuando ella cerró la puerta del baño y echó el pestillo. Solo cuando escuchó el click del cerrojo se permitió respirar de nuevo. Ella apoyó su cabeza contra la madera áspera, inacabada y se obligó a respirar despacio. Sus dedos encontraron el interruptor de la luz y la encendió. Respirando hondo, salió de la oscuridad y se dirigió al espejo. Ella no tuvo que girarse para ver el cambio. Largas y blancas y azules formas asomaban sobre ambos hombros. Por un momento Laurel se quedó hipnotizada, mirando las cosas pálidas con los ojos muy abiertos. Eran terroríficamente hermosas…demasiado hermosas para describirlas con palabras.

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Se giró para poder verlas mejor. Tiras como pétalos brotaban de donde había estado el grano, formando cuatro estrellas suavemente formadas en su espalda. Los pétalos más largos…soplando sobre cada hombro y rodeando su cintura…medían más de un pie y eran tan anchos como su mano. Los pétalos más pequeños…sobre unas ocho o nueve pulgadas de largo…formaban espirales en el centro, rellenando los espacios. Había incluso algunas pequeñas hojas verdes donde la enorme flor conectaba con su piel. Todos los pétalos estaban teñidos de un azul oscuro en el centro que se descoloría en el más suave azul del cielo en el medio y blanco en los finales. Los bordes estaban encrespados y parecían inquietos como las violetas africanas que su madre criaba cuidadosamente en su cocina. Debía haber unos veinte pétalos suaves. Quizás más. Laurel se giró frente al espejo de nuevo, sus ojos en los pétalos que se asomaban detrás de su cabeza. Parecían más como alas. Un rápido golpe en la puerta sacó a Laurel de su trance. “¿Todavía no?” preguntó su madre dormida. Laurel se hincó las uñas en su palma cuando ella entró en pánico por las cosas grandes y blancas. Eran bonitas, claro, ¿Pero a quién en todo el mundo le crecía una flor enorme detrás de su espalda? Esto era diez…no…cien veces peor que el grano. ¿Cómo iba a ocultarlo? Talvez solo tenía que arrancar los pétalos. Ella agarró una de las tiras y tiró de ella. El dolor recorrió su columna vertebral y se tuvo que morder la mejilla para sofocar un grito. Pero no pudo evitar que un gemido se le escapara entre los dientes. Su madre volvió a llamar. ¿Laurel, estás bien?” Laurel tomo aliento cuanto el dolor desapareció en un sordo palpitar y ella recobró su poder de expresión. “Estoy bien,” dijo, su voz un poco agitada. “Solo un minuto.” Sus ojos recorrieron la habitación buscando algo útil. El fino camisón de tirantas que llevaba no la iba a ayudar en absoluto. Ella agarró su enorme toalla y se la arrojó sobre los hombros, cerrándola a su alrededor. Después de una rápida mirada en el espejo para estar segura de que no se veían los pétalos gigantes, Laurel abrió la puerta y se forzó a sonreír a su madre. “Siento haber tardado tanto.” Su madre la miró asombrada. “¿Has tomado una ducha? No he escuchado el agua.” “Fue corta.” Dudó Laurel. “Y no me lavé el pelo,” añadió. Pero su madre no le estaba prestando mucha atención. “Baja cuando estés vestida y te haré algo de desayunar,” dijo con un bostezo. “Parece que hoy va a ser un día bonito.” Laurel bordeó a su madre para ir a la seguridad de su dormitorio. Ella no tenía pestillo en la puerta, pero colocó una silla bajo el picaporte como había visto a la gente hacer en las películas. Ella lo miró dudosa. No parecía que fuese a resistir mucho, pero era lo mejor que podía hacer. Ella dejó caer la toalla de sus hombros y examinó los pétalos aplastados. Estaban un poco arrugados, pero no tenían heridas. Ella colocó una larga pieza sobre su hombro y la examinó. El grano enorme era una cosa, ¿pero qué iba a hacer con esto?

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Olió la cosa blanca, paró, y volvió a olerla. Olía como una flor de fruta, pero más fuerte. Mucho más fuerte. La esencia intoxicante estaba empezando a llenar la habitación. Al menos aquella cosa enorme no apestaba. Tendría que decirle a su madre que tenía un perfume nuevo o algo. Laurel volvió a inhalar y deseó que pudiera encontrar algo que oliera así de bien en una perfumería. Cuando la enormidad de la situación estalló sobre Laurel, la habitación parecía girar bajo ella. Su pecho se sintió oprimido cuando intentó considerar qué hacer. Lo más importante primero; tenía que ocultarlo. Laurel abrió su armario y permaneció ante él, buscando algo que le ayudara a ocultar una enorme flor que estaba creciendo en su espalda, pero esa no era exactamente su primera prioridad cuando fue de compras en Agosto. Laurel lloriqueó en el armario lleno de luz, camisas finas y ropa de verano. Expresamente hecho para no ocultar nada. Examinó cuidadosamente sus ropas y agarró unos cuantos tops. Después de cerciorarse de que no había monos a la vista, Laurel corrió al cuarto de baño, jurando que iría a una tienda hoy y compraría un espejo para su dormitorio. La puerta se cerró un poco más fuerte de lo que ella intentaba, pero aunque se quedó al lado de ella con su oreja presionada contra la fría madera durante varios segundos, no escucho ninguna queja de su madre. El primer top se ajustaría sobre la enorme flor. Ella lo miró en el espejo. Tenía que haber otra forma. Ella agarró tantos de los largos, blancos pétalos como ella pudo e intentó envolverlos alrededor de sus hombros. No fue muy bien. Encima, ella no quería llevar mangas largas durante el resto de su vida…fuera el tiempo que fuera. Ella los despegó de sus brazos y en su lugar los envolvió alrededor de su cintura. Eso estaba mejor. Mucho mejor. Ella tomó una larga bufanda de seda de una de las perchas y la envolvió alrededor de su cintura, asegurando los pétalos a su piel. Entonces cerró sus shorts sobre parte de la bufanda. Todavía no dolía, pero se sentía confinada y cubierta. Aun así, eso era mejor que nada. Ella escogió una blusa ligera, de estilo campesino y la colocó sobre la cosa entera. Entonces, con temor, se giró para mirarse en el espejo… Bastante impresionante, se dijo ella a sí misma. La tela de la blusa era arrugada de todas formas, así no podías decir que había nada debajo. Incluso desde el lado del bulto debajo de su espalda era solo apenas visible y si se dejaba el pelo suelto, nadie lo notaría. Un pequeño problema resuelto. Cientos de ellos aparecieron.NT Esto era más que una extraña manifestación de pubertad. Cambios de humor, acné desfigurante, incluso periodos que venían todos los meses era al menos semiformal. ¿Pero pétalos de flores creciendo de tu espalda de un grano del tamaño de una pelota de béisbol? Eso era otra cosa. ¿Pero qué? Esto era el tipo de cosa que tú ves en las películas malas de miedo. Incluso si decidiera contárselo a alguien, ¿quién la creería? Nunca, incluso en sus peores pesadillas, ella se había imaginado que algo como esto podría pasarle.

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Esto iba a estropearlo todo. Su vida, su futuro. Era como si todo hubiese desaparecido en un instante. El baño de repente parecía demasiado caluroso. Demasiado pequeño, demasiado oscuro, demasiado…demasiado todo. Desesperada por salir de casa, Laurel atravesó rápidamente la cocina, tomando una lata de soda, y abriendo la puerta trasera. “¿Vas a dar un paseo?” “Sí, mamá.” Dijo ella sin girarse. “Pásalo bien.” Laurel hizo un sonido evasivo bajo su aliento. Ella bajó por el camino hacia el bosque, sin prestar atención a la vegetación a su alrededor. Aun quedaba un toque de niebla en el horizonte al oeste saliendo del mar, pero la cima del cielo era azul y claro y el sol se estaba abriendo camino de manera constante a través de ella. Realmente este podría ser un día hermoso. Pensó. Ella se sintió como si la Madre Naturaleza se estuviese burlando de ella. Su vida estaba desenredándose, aun así todo a su alrededor era precioso, como para herirla. Ella se metió detrás de un gran grupo de árboles, fuera de la vista de ambos caminos y de su casa; no era suficiente, pensó. Ella siguió su camino. Tras unos pocos minutos, se paró y escuchó el sonido de algo…o nada…a su alrededor. Una vez que se sintió segura, se levantó la parte de atrás de su camiseta y desató la bufanda. Un suspiro escapó entre sus labios cuando los pétalos se volvieron a su posición original en su espalda. Se sentía como si fuese liberada de una diminuta y estrecha caja. Un rayo de sol brilló a través de un hueco entre los árboles, extendiendo su silueta delante de ella. El borde de su sombra parecía como una enorme mariposa con alas transparentes. Y de alguna extraña forma los bordes relucían, la oscuridad tenía un tono azul en ellos. Ella intentó mover la cosa con forma de alas, pero aunque podía sentirlas…sentir cada pulgada de ellas, bañadas por los rayos del sol…no tenía control sobre ellas. Algo que te destrozaría tanto la vida no debería ser tan bonito. Ella miró la imagen en el suelo durante un largo tiempo, preguntándose qué hacer. ¿Debía contárselo a sus padres? Ella se había prometido a sí misma que se lo contaría el lunes si el grano no había desaparecido. Bueno, había desaparecido. Poniendo una de las largas tiras sobre su hombro, Laurel la recorrió con sus dedos. Era tan suave. Y no dolía. Talvez solo se irá, pensó con optimismo. Era lo que su madre siempre decía. Normalmente la mayoría de las cosas desaparecían por sí mismas. Quizás…quizás todo irá bien. ¿Okei? La palabra parecía llenar su cabeza, reverberando en su cráneo. Tengo una enorme flor creciendo de mi columna vertebral. ¡Cómo se supone que irá bien!

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Cuando sus emociones cayeron alrededor como un huracán, sus pensamientos se centraron de repente en David. Quizás David podría ayudarle a encontrar sentido a esto. Habría una explicación científica. Él tenía un microscopio…uno realmente bueno, por lo que él decía. Quizás él podía mirar un trozo de sus extrañas flores. Él debería ser capaz de decirle a ella qué era esto. Y si él le decía que no tenía ni idea, ella no iba a estar peor de lo que estaba ahora. Envolvió su bufanda alrededor de las flores de nuevo y entró corriendo en casa, casi derribando a su padre cuando él estaba en la cocina. “¡Papá!” dijo ella sorprendida. Su fresco…casi a punto de romperse…estirado padre. Él bajó la cabeza y la besó en lo alto de la suya. “Mañana, bonita.” Él dejó caer un brazo sobre sus hombros, y Laurel tragó nerviosa y esperando que él no pudiera sentir los pétalos a través de su camiseta. Pero entonces, su padre raras veces se daba cuenta de nada antes de su segunda taza de café. “¿Por qué estás levantado?” preguntó ella, con un ligero temblor en su voz. Él gimió. “Tengo que abrir la tienda. Maddie necesita el día libre.” “Claro,” dijo Laurel ausentemente, intentando no ver este cambio en la rutina como una clase de mal augurio. Él empezó a quitar su brazo, entonces paró y olió el aire por su hombro. Laurel se congeló. “Hueles bien. Deberías usar este perfume más a menudo.” Laurel asintió, rezando porque sus ojos no se salieran de su cabeza, y desenrollándose ella misma del abrazo de su padre. Ella corrió para coger el teléfono inalámbrico y entonces subió rápidamente las escaleras. En su habitación, ella tuvo en sus manos el teléfono un largo tiempo antes de que sus dedos marcaran el número de David. Él lo cogió después de la primera señal. “¿Hola?” “Hey,” dijo ella rápidamente, obligándose a no colgar. “Laurel. ¡Hey! ¿Qué pasa?” Los segundos se estiraron en el silencio. “¿Laurel?” “¿Sí?” “Tú me llamaste.” Más silencio. “¿Puedo ir?” dijo ella bruscamente. “Um, claro. ¿Cuándo?” “¿Ahora mismo?”

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CAPÍTULO 6
Traducido por Almiux Unos minutos después, Laurel trabó de nuevo la puerta de su habitación inclinado la silla bajo la manija. Levanto el frente de su camiseta y liberó una orilla una de las franjas blanco- azuladas, de su bufanda rosada. Casi olvidó que estaba atada a su espalda. Cogió las tijeras de manicura de su madre y estudio el borde de uno de los pétalos. Probablemente no necesitaba un pedazo muy grande. Lo miró de nuevo y seleccionó una punta curveada de los rebordes ondulados. Se abrazó mientras colocaba las tijeritas en posición. Deseaba cerrar sus ojos, pero estaba temiendo hacerse más daño de ese modo. Contó en silenció. ¡Uno, dos, tres!..Mejor cuento hasta cinco. Hasta llamarse así misma cobarde, posicionó las tijeras otra vez. ¡Uno, dos tres, cuatro, cinco! Presionó y las tijeras hicieron un corte limpio. Laurel jadeó y dio unos saltitos por unos segundos mientras el ardor se alivió y miro hacia el borde cortado. No estaba sangrando, pero drenaba un poco de líquido claro. Laurel eliminó el líquido con una toalla antes de colocar suavemente el borde dentro de su bufanda. Después envolvió la pequeña muestra en un pañuelo y la escondió en su bolsillo. Bajo a saltitos las escaleras tratado de lucir lo más normal que le fuera posible. Hasta que vio muy cómodamente a sus padres tomando su desayuno ella dijo, “Voy a casa de David” “Espera”, dijo su papá. Laurel se detuvo, pero no volteó. “Que tal si dijeras ‘¿Puedo ir con David?’ ” Laurel forzó una sonrisa en su rostro.”¿Puedo ir con David?” Sus ojos no dejaron de mirar el periódico mientras acercaba su café hacia su boca “Seguro. Diviértete”. Laurel hizo que sus pies caminaran a un ritmo normal hacia la puerta, pero en cuanto se cerró detrás de ella, corrió a su bici y pedaleó hacia su destino. Eran tan solo unas cuantas cuadras a la casa de David, y tan pronto como llegó, Laurel recargo su bici contra el garaje. Se paró en el felpudo, concentrada en el brillo rojizo de la puerta principal, y tocó el timbre antes de que pudiera convencerse a si misma de arrepentirse y correr a casa. Contuvo el aliento mientras escuchaba pasos y la puerta se abrió. Era la madre de David. Laurel intentó ocultar la sorpresa en su rostro – después de todo, era sábado, y Laurel debió haber esperado que ella se hallara en casa. Pero era solamente la segunda vez que ella la había visto. Ella vestía una linda camiseta roja sin manga y unos jeans con su largo, casi negro cabello suelto cayéndole hacia su espalda en ondas. Era la mamá menos maternal que Laurel había visto. De buen modo. “Laurel, que agradable verte”

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“Hola”, Dijo Laurel nerviosamente, entonces sólo se quedó ahí parada. Por suerte David estaba por ahí. “Hey”, dijo él con una gran sonrisa. “Ven acá” le hizo una seña a Laurel hacia el pasillo. “Laurel necesita un poco de ayuda con una tarea de biología”, le explicó a su madre. “Estaremos en mi habitación”. La mamá de David les sonrió a ambos. “¿Necesitan algo? ¿Un bocadillo o algo?” Negó con la cabeza. “Sólo un poco de silencio. Es una materia bastante compleja” “Entonces los dejaré solos”. La puerta verde bosque de la habitación de David estaba entreabierta, extendiendo su brazo, David introdujo a Laurel. Se inclinó para sacar su libro de biología de su carpeta y, después de mirar hacia el pasillo para asegurarse de que su madre no estuviera cerca, cerró la puerta. Laurel observó la puerta cerrada. Había estado en su habitación antes, pero el nunca había cerrado la puerta, se dio cuenta por primera vez de que el pomo de la puerta no tenía pestillo “Tu mamá no suele, pues, escuchar tras la puerta, ¿o sí?” Preguntó Laurel. Sintiéndose tonta mientras la pregunta se el escapaba de la boca. David resopló “Nunca. He ganado mucha privacidad al no preguntar porqué muchas de las citas de mi mamá no se marchan hasta la mañana. Me alejo de los asuntos de mamá; ella se mantiene ajena de los míos” Laurel se carcajeó, un poco dejando escapar ahora un poco de los nervios ahora que se encontraba ahí. David le señaló la cama y jaló una silla para sí. “¿Entonces?” dijo después de unos segundos. Era ahora o nunca. “Realmente, estaba deseando que miraras algo bajo el microscopio por mí”. La confusión se reflejó en el rostro de David “¿Mi microscopio?” “Dijiste que tenías uno muy bueno”. Se recuperó rápidamente “Ah, bien. Sí, claro.” Laurel buscó en su bolsillo y sacó el pañuelo. “¿podrías decirme qué es esto?” Tomó el pañuelo, lo desenvolvió muy cuidadosamente, y miró el pedacito blanco. “Parece un pedazo del pétalo de una flor”. Laurel puso los ojos en blanco. “¿podrías mirarlo bajo tu microscopio?” “Seguro” se volteó hacia una mesa cubierta de varias piezas de equipo- algunas que Laurel reconoció como piezas del laboratorio de biología. Unas pocas. Él retiró una cubierta gris de un brillante microscopio y tomo una platina de una caja de pequeños paneles de vidrio separados por delgadas hojas de papel “¿Puedo seccionarlo?” preguntó, mirando hacia ella. Laurel se estremeció al recordar recortárselo hace menos de media hora y asintió. “Es todo tuyo”. David cortó un pequeño trozo y lo colocó en la platina, le agregó una solución amarilla, y lo cubrió con otra platina. Sujeto la platina debajo de la lente jugueteó con los discos de aumentos mientras se asomaba por el ocular. Los minutos pasaron lentamente mientras ajustaba el disco y movía la platina, mirándola desde distintos ángulos. Finalmente se enderezó. “Todo lo que realmente pudo

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decirte es que ciertamente es un pedazo de planta y que las células están muy activas, lo que significa que está creciendo. Floreciendo. Eso asumo por el color. “¿Un trozo de planta? ¿Estás seguro?” “Muy seguro.” Le dijo, mirando nuevamente por el ocular. “¿No es una parte de animal?” “M -m. De ningún modo.” “¿Cómo lo sabes?” Él buscó entre algunas platinas etiquetadas y preparadas en otra caja. Seleccionó una con una gota rosada y procedió a enfocar el microscopio. “Ven”, le dijo, haciéndole señas levantándose de su silla. Ella tomó su lugar y se inclinó relativamente cerca sobre el microscopio. “No te va a morder”, él dijo riéndose. “Inclínate más cerca” Lo hizo y abrió sus ojos a una imagen de un mundo rosa con líneas marrón y puntillos. “¿Qué se supone que estoy viendo?” “Quiero que veas las células. Se parecen mucho a las ilustraciones de nuestro libro de biología. ¿Viste como están redondas o de forma irregular? Se ven como manchas, todas juntas, conectadas.” “Bien”. Deslizó de nuevo el microscopio hacia él y cambió a la platina amarilla que había preparado hacía unos minutos. Después de girar los discos de aumento, le pasó de nuevo el microscopio. “Ahora observa ésta”. Laurel colocó su frente cerca al ocular nuevamente, mucho más temerosa de esta platina que de la anterior. Deseó que David no notara que sus manos le temblaban. “Mira estas células ahora. Son algo cuadradas y uniformes. Las células vegetales son efectivamente, no como las células animales. Y tienen una pared celular gruesa que es cuadrangular como las que estas viendo aquí. No estoy diciendo que no verás células animales cuadradas, pero no serían tan uniformes, y las paredes celulares serían más delgadas”. Laurel se volvió a sentar muy lentamente. Esto no tenía ningún sentido. ¡De hecho, tenía una planta creciéndole de su espalda! ¡Una planta parásita mutante! Ella era el fenómeno de fenómenos, y si alguien se enteraba, sería encerrada y pinchada por el resto su vida. La cabeza empezó a darle vueltas y sitió como si todo el aire hubiera sido extraído de la habitación. Su pecho se contrajo y parecía no poder tomar una bocanada de aire. “Debo irme”, murmuró. “Espera” dijo David, asiéndola del brazo. “No te vayas. No mientras estás toda trastornada como ahora. Intento verla a los ojos, pero ella no quería mirarlo.”Estoy realmente preocupado por ti. ¿Puedes explicármelo?”

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Ella miró en sus ojos azules. Eran gentiles y honestos. No era que ella creyera que él no podría guardar un secreto; estaba segura que lo haría. Confiaba en él, se dio cuenta. Tenía que decírselo a alguien. Tratar de enfrentarlo sola no había funcionado. Ciertamente no había funcionado. Tal vez el entendería. ¿Qué perdía? Titubeó. “¿No le dirás a nadie? ¿Nunca?” “Nunca”. “¿Lo juras?” Asintió solemnemente. “Necesito escucharte decirlo, David.” “Lo juro”. “No hay fecha de caducidad en esta promesa. Si te lo digo”- su énfasis en el si era distintivo- “no puedes nunca decírselo a nadie. Nunca. Ni en diez, veinte o cincuenta años-” “¡Laurel espera! Prometo no decirle a nadie. A menos que me lo pidas.” Lo miró. “No es un fragmento de flor, David. Es un fragmento mío.” David la observo por un buen tiempo “A qué te refieres, ¿es un pedazo tuyo?” Había pasado al punto sin regreso. “Tenía este bulto en mi espalde. Por eso estaba tan rara. Pensé que tenía cáncer o un tumor o algo. Pero esta mañana…esta cosa o flor brotó de mi espalda. Tengo una flor emergiendo de mi espalda” se sentó con los brazos cruzados en el pecho, desafiándolo aceptarla ahora. David miraba con su boca levemente abierta. Se levantó, colocó las manos en su cintura, presionó sus labios. Se volvió y camino hacia la cama y se sentó con sus codos en sus rodillas. “Voy a preguntarlo solo una vez, porque debo- pero nunca lo volveré a hacer porque creo que me responderás, ¿bien?” Asintió. “¿Es esto una broma, o realmente crees lo que me acabas de decir?” Se paró rápidamente y se dirigió hacia la puerta. Había sido un error acudir a él. Un gran error. Pero antes debía girar el pomo, David se paró enfrente de ella. Bloqueándole el paso. “Espera. Dije que debía preguntarlo una sola vez. Y en serio. Si me juras que esto no es una broma, te creeré.” Lo miró a los ojos y los examinó cuidadosamente. Lo que vio la sorprendió. No era incredulidad, era incertidumbre. Él simplemente no quería ser parte de una estúpida broma. Ella quería probar que no haría eso-no a él”. “Te lo mostraré”, le dijo, pero sonó más como una pregunta. “Bien”. Su voz era tentativa también. Se volvió de espaldas y desató el nudo de su bufanda. En cuanto liberó los enormes pétalos, se subió la camiseta de su espalda para que pudieran alcanzar su posición normal.

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David boquiabierto, con sus ojos totalmente abiertos y su boca aun muy abierta. “Pero cómo- no puedes- hay- ¿qué demonios?”. Laurel de dio una sonrisa forzada “Sip”. “Puedo… puedo verla más de cerca” Laurel asintió y David se acercó vacilante. “No muerdo” dijo, pero su tono era serio. “Lo sé es sólo que…”Su cara enrojeció. “No importa”. Caminó cerca de ella y acarició con sus dedos a lo largo de las suaves superficies. “¿Esto está bien?” le preguntó. Laurel asintió. David acarició delicadamente alrededor de la base donde su piel se entremezclaba con las hojitas verdes. “No hay ni siquiera una grieta aquí. Emergen directamente de tu piel. Es la cosa más increíble que he visto.” Laurel miró hacia el piso, no sabía que decir. “Puedo entender porque estabas un poco rara esta semana”. “No tienes idea”, dijo Laurel mientras se sentaba en su cama y giraba su espalda hacia la ventana para que el sol brillara en los pétalos. La luz solar era extrañamente reconfortante. David la miró, con sus ojos llenos de dudas. Pero no dijo nada. Se sentó al otro lado de la habitación frente a ella, sus ojos se movían rápidamente de su cara a los pétalos sobresaliendo de sus hombros, una y otra vez. “¿Tú has…?” Pero se detuvo. Después de un minuto se paró y se paseó por la habitación “¿Podría ser?” Dejó de hablar nuevamente y continuó paseándose. Laurel perdió los estribos. “Por favor no pasees- me vuelve loca.” David inmediatamente se dejó caer en la silla. “Perdón” La examinó otra vez. “Sabes que esto es imposible, ¿verdad?”. “Créeme, estoy consciente”. “Lo sé… solamente, ver es creer, pero creo que si parpadeo un par de veces, me despertaré… o mi vista se aclarará o algo”. “Está bien”. Dijo Laurel, dirigiéndose a sus manos en su regazo. “Yo también sigo esperando despertarme.”Alargó su mano, y agarró un gran pétalo, lo examinó por unos cuantos segundos antes de soltarlo. Osciló hasta enderezare a un lado de su rostro. “¿No los vas a amarrar otra vez?” preguntó David. “Se sienten mejor si los dejo sueltos”. “¿Se sienten mejor? ¿Puedes sentirlos?”. Laurel asintió. El miró hacia el pedacito que ella se había cortado “¿Te dolió?” “Me ardió bastante” “¿Puedes… moverlos?”

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“Bueno, si puedes sentirlas, pueden ser más una parte de ti que… un crecimiento. Tal vez no sean realmente pétalos de flor, tal vez sean más bien- bueno, alas”. Se rió. “Suena bastante raro ¿eh?” Laurel rió “¿Más raro que el hecho de que me están creciendo de la espalda en primer lugar?” “Buen punto” Suspiro mientras sus ojos se desviaban hacia los pétalos brillando al sol. “¿Entonces… debes hidratarlo… s?” “No lo sé” Laurel resopló. “¿No sería agradable? Entonces tendría un modo de marchitarlas”. David murmuro algo por lo bajo. “¿Qué?” David se encogió de hombros. “Creo que es bonita. Sólo eso” Laurel miró por encima de sus hombros los contornos ondulados teñidos de azul que se extendían externamente a cada lado suyo. “¿Lo crees?” “Seguro. Si fueras a la escuela así, apuesto que la mitad de las chicas se pondrían locamente celosas.” “Y la otra mitad me vería como si fuera un fenómeno de la naturaleza. No, gracias.” “Entonces ¿qué vas a hacer?” Sacudió su cabeza. “No sé que puedo hacer. Nada, supongo. ” Se rió sin nada de ánimo. “¿Esperar a que se apodere de mi cuerpo y me mate?” “Tal vez se quite”. “Claro, era lo que me decía acerca del bulto.” David vaciló “Le has dicho a… tus padres.” Laurel sacudió su cabeza. “¿Les va a decir?” Negó con la cabeza nuevamente “Creo que deberías” Laurel pasó saliva “He estado pensando en eso desde que me levanté.” Volvió para mirarlo. “Si tu fueras un padre y tu hijo te dijera que tiene una planta gigante saliéndole de la espalda, ¿qué harías?” David empezó a hablar, después bajo la mirada hacia el piso. “Harías algo responsable. La llevarías al hospital; la encerrarían y la pincharían y se convertiría en un fenómeno médico. Eso es lo que me pasaría a mí. No quiero ser esa chica, David.” Tal vez tu mamá pueda hacer algo para ayudar,” David sugirió a medias. “Ambos sabemos que esto es algo más grande de lo que mi madre podría arreglar.” Entrelazó sus dedos al frente. “Honestamente, si esta cosa va a matarme, prefiero hacerlo en privado. Y si se va” se encogió de hombros, extendiendo sus manos al frente, “entonces es mejor que nadie lo sepa.” “Bien,”dijo finalmente David. “pero creo que necesitas considerar si pasa algo más.” “¿Qué más podría pasar?” preguntó Laurel. “Podría crecer más. O extenderse.”

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“¿Extenderse?” no había considerado eso. “Sip, como si las hojas empezaran a crecer por toda tu espalda-o tuvieras flores…en alguna atraparte.” Estuvo callada por un buen rato. “Pensaré en eso.” Él rió secamente. Creo que adivine porque no quisiste venir a la playa hoy.” “Oh, cielos. Lo lamento. Lo olvide completamente.” “Está bien. Es dentro de un par de horas.” Estuvo callado por un rato. “Te invitaría otra vez, pero…” gesticulo hacia los pétalos y Laurel asintió tristemente. “No funcionaría”. “Aunque, ¿puedo ir a verte después? ¿Sólo para asegurarme de que estás bien?” Lágrimas se anegaron en los ojos de Laurel. “¿Crees que estaré bien?” David la acompaño en la cama y dejó caer un hombro alrededor de sus hombros. “Eso espero”. “No lo das por hecho, ¿o sí?” “No,” David contestó honestamente. “Pero verdaderamente lo espero.” Ella se frontó la cara con su brazo. “Gracias.” “Entonces ¿puedo ir?” Ella le sonrió y asintió.

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CAPÍTULO 7
traducido por Meli Laurel descansaba en el sofá cuando sonó el timbre. "Lo conseguiré” ella dijo. Abrió la puerta y sonrió a David con su remera negra sobre pantalones cortos de color amarillo brillante y bordo. "Oye", dijo, mientras salía al porche y cerraba la puerta detrás de ella "¿Cómo estuvo la fiesta?" David se encogió de hombros. "Podría haber estado mucho mejor si hubieras estado allá." Él vaciló. "¿Cómo estas?" Laurel miró hacia abajo al suelo. "Estoy bien. Igual que esta mañana. " "¿Te duele o algo?" Ella sacudió la cabeza. Sentía su mano decender por su brazo. "Todo va a estar bien", dijo suavemente. "¿Cómo se supone que va a estar bien, David? Tengo una flor creciendo en mi espalda. Eso no esta bien." "Quiero decir, nosotros pensaremos algo." Ella rió tristemente. "Lo siento. Viniste para ser agradable, y yo soy solamente justa - " Su voz fue cortada por linternas brillantes dirigidas a su cara. Ella sostuvo una mano para bloquear el fulgor y miró un coche aparcando en el camino de entrada. Un alto y amplio hombre salio y comenzó a andar hacia ellos. "¿Esta es la residencia de los Sewell?" Su voz era baja y áspera. “Sí" Laurel dijo en cuanto él entro y estuvo bajo la luz del porche. Laurel arrugo su nariz involuntariamente. Su cara no parecía correcta. Los huesos faciales eran agudos y rugosos y su ojo izquierdo se inclinaba hacia delante. Su nariz larga se parecía haber sido roto unas cuantas veces sin volver a ser colocada correctamente, y aun cuando él no se mofara, su boca fue puesta en una mirada permanente de decepción. Sus hombros eran enormemente amplios y el traje que él llevaba se veía fuera de lugar sobre su voluminosa forma. "¿Están tus padres en casa?" Preguntó el hombre. "Sí, sólo un segundo." Se volvió lentamente. "Eh, vamos entren" Ella dejó la puerta abierta y tanto el hombre como David entraron dentro. Cuando los tres estaban ya en la entrada, el hombre sorbió su nariz y a continuación, aclaro su garganta. "¿Tienes una fogata o algo hoy?", Preguntó, mirando críticamente hacia David. "Sí," dijo David. "Abajo en la playa. Yo estaba a cargo de la iluminación, y vamos a decir que hubo una gran cantidad de humo antes de que existiera cualquier fuego. "Él se rió por un segundo, pero cuando el hombre ni siquiera sonrío, se quedó en silencio. "Voy a ir por ellos", dijo Laurel de prisa. "Voy a ayudarla", dijo David, después de ella.

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Caminaron a la cocina, donde los padres de Laurel tomaban el té. "Hay un hombre aquí que quiere verlos", dijo Laurel. "Oh." Su papá coloco su taza de té sobre la mesa y marcó un lugar en su libro. "Perdonen". Laurel tardó en la entrada, mirando a su papá. La mano de David estaba en el pequeño bulto de su espalda, y ella esperó que él no lo moviera. No podía decir con precisión que ella tuviera miedo, pero ella no podía sacudirse de encima un sentido que le decía que algo no estaba exactamente bien. "Sarah", su padre llamó. "Jeremías Barnes está aquí." La mamá de Laurel dejo su taza sobre la mesa con fuerte estruendo y se apresuró pasado cerca de David y Laurel hacía la puerta delantera. "¿Quién es Jeremías Barnes?" David preguntó bajo su aliento. "Agente Inmobiliario" Laurel respondió. Ella miró a su alrededor. "Ven aquí", dijo, agarrando la mano de David. Ella tiró de él hasta las escaleras detrás del sofá donde estaba tomando Mr.Barnes asiento. Ella fue de puntillas unos pocos pasos, hasta quedar fuera de vista. Luego soltó la mano de David, pero como se sentaron, él puso su brazo a través de la escalera detrás de ella. Ella se inclinó un poco, disfrutando de la sensación de él a su lado. Que ahuyentaba un poco la inquietud que había venido construyendo desde que el Sr. Barnes llegó. "Espero que no le importe que yo halla venido sin avisar ", dijo Barnes. "No, en absoluto," dijo la madre de Laurel. "¿Puedo hacerle una taza de café? ¿Té? ¿Agua? " " Estoy bien, gracias ", dijo Barnes. Su voz profunda condujo al cuerpo de Laurel al límite. "Tuve algunas preguntas acerca de los orígenes de la propiedad antes de presentar nuestra oferta oficial", dijo Barnes. "Tengo entendido que la familia es dueña de la tierra. ¿Cuánto tiempo ha estado su familia en estas tierras? " " Desde los días de la fiebre del oro, " dijo la mamá de Laurel. "Mi extraño bis abuelo reclamó la tierra y construyó la primera cabina allí. Nunca encontraron el oro, aunque… Cada uno en mi familia ha vivido allí en un tiempo u otro desde entonces.” “¿Nadie alguna vez trató de venderlo? “Ella sacudió su cabeza. " No, solamente yo. Me imagino la vuelta de mi madre en su tumba, pero…" Ella se encogió. "Tanto como lamentamos verlo ir, hay cosas más importantes. " "De verdad. ¿Hay allí cualquier cosa…inusual sobre la propiedad?" Los padres de Laurel se miraron el uno al otro y entonces sacudieron sus cabezas. "No lo creo" dijo su papá. Barnes cabeceó. "¿Ha tenido usted algún problema con intrusos? ¿Forasteros que tratan de agacharse allí? ¿Algo así? " " No realmente, " dijo el papá de Laurel. " De vez en cuando tenemos gente tomando paseos a través de la tierra, y nosotros vemos a la gente aquí y allí. Pero entonces, vamos inmediatamente con Redwood National Park; no tenemos una valla y no fijamos ninguna advertencia de líneas de propiedad. Estoy seguro de que si usted quiere hacerlo, no tendrá ningún problema.”

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"No fui capaz de averiguar cual es su petición de precio." Barnes dejó la pregunta tácita colgando del aire. El papá de Laurel limpió su garganta. "Ha sido difícil conseguir una apreciación buena sobre la tierra. Hemos enviado dos tasadores hacia fuera y ambos han logrado perder nuestros archivos. Ha sido muy frustrante. Nosotros preferiríamos que usted diga su precio e iremos desde allí. " “Comprensible." Barnes se puso de pie. "Espero tenerle mi oferta escrita dentro de una semana." Él les tendió la mano izquierda. Laurel contuvo el aliento hasta que oyó el rugido de vida que profirió el coche al echarse atrás del camino de entrada. El brazo de David se aflojo a su alrededor y luego Laurel descendió la escalera. "Finalmente, Sarah, " dijo su papá con excitación. " Esto ha sido casi seis meses desde que él primero se acercó a mí. Yo comenzaba a pensar que llegaría todo y trabajaríamos sobre nada." “Hará las cosas un tanto más fáciles," estuvo de acuerdo la mamá de Laurel. "Esto no es un trato hecho, aunque…" "Lo sé pero estamos tan cerca." "Hemos estado cerca antes. Había una mujer el verano pasado que estaba muy excitada con respecto a la casa. " “Sí, realmente excitada, " discutió el papá de Laurel. " Cuándo la llamamos para comprobar algunas cosas ella dijo, y cito. '¿Qué casa?' Ella se había olvidado completamente de eso” "Tienes razón", estuvo de acuerdo su mamá. "Supongo que ella no estaba impresionada." "No estás pensando en serio en venderle nuestra tierra a él?" Laurel dijo vehementemente. Sus padres recurrieron a interrogarla con los ojos. "¿Laurel?" Dijo su mamá. "¿Cuál es el problema?" "¡Oh, vamos. Fue totalmente escalofriante”. La madre de Laurel suspiró. "No hay que rechazar una venta que puede cambiar la vida a sólo porque alguien no es muy carismático". "Él no me gusta. Me asusta." "¿Tienes miedo?" Preguntó su papá. "¿Qué te da miedo de él?" "No lo sé", dijo Laurel, al sentirse un poco intimidada ahora que el Sr. Barnes había desaparecido. "He… Él se ve gracioso" Su papá se reía. "Si. Probablemente un jugador de fútbol que tuvo éxitos demasiados duros. Pero no puedes basar tu opinión sobre la manera en que alguien se ve. ¿Recuerdas esa cosa del libro-y-la-cubierta? " "Sí, supongo," Laurel cedió, pero ella no estaba convencida. Había algo extraño sobre él, algo extraño en los ojos. Que a ella no le gustó. Por último David limpió su garganta. "Tengo que volver a casa", dijo. "Sólo me detuve a pasar por unos minutos”

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"Te acompaño hasta a fuera", dijo rápidamente Laurel, de camino a la puerta. Laurel tuvo sólo un segundo para comprobar que el camino estaba vacío antes de salir al porche "¿A ti te pareció raro?" Laurel pregunta tan pronto como David cerró la puerta. "El señor Barnes?" Él esperó un largo momento, y luego se encogió de hombros. "No realmente", admitió. "Él era un tipo de aspecto raro, pero creo que la mayoría es por la nariz. Es como la de Owen Wilson*. Probablemente se la rompieron jugando al fútbol como tu papá dijo. " Laurel suspiró. "Tal vez sea sólo yo. Probablemente sólo este hipersensible porque... "Ella gesto a sus espaldas. "Tú sabes". “Sí, de eso es lo que quería hablar contigo." David empujo sus manos hacia sus bolsillos, entonces los retiro y cruzo a través de su pecho. Después de unos segundos, cambio de idea y empujó sus manos de nuevo hacia sus bolsillos. "Tengo que decirte, Laurel, que esta es la cosa más extrañas de la que he oído hablar. No puedo fingir que no". Laurel asintió. "Lo sé. Soy un monstruo total. " "No, tu no eres. Bueno... tú sabes, un poco. Pero tú no eres. ", añadió apresuradamente. "Acabas de tener esta cosa rara. Y yo... Voy a hacer lo que pueda para ayudar. ¿Está bien? " "¿En serio?" Laurel susurró. David asintió. "Yo te lo prometo". Agradecida, Las lágrimas la amenazaban, pero las obligo a regresar. "Gracias". "Tengo que ir a la iglesia con mi mamá mañana y, a continuación, voy a ir a comer a Eureka con mis abuelos, pero estaré de vuelta en la noche y te llamaré." "Genial. Y diviértete." "Voy a intentarlo." Él dudó un minuto y parecía que estaba a punto de girar y salir. Pero en el último segundo, dio un paso hacia adelante y le abrazó. Sorprendida, Laurel le abrazó de regreso. Ella miró como la bicicleta de David desaparecía en el crepúsculo oscuro y soportó la preocupación de él durante mucho tiempo después de que él estaba fuera de su vista. Ella había estado tan asustada cuando fue a su casa esa mañana. Pero ella sabía ahora que él había sido la persona correcta con la que contar. Ella sonrío, luego giro para dirigirse de nuevo hacia adentro. El lunes era el primer día de escuela de Laurel con la enorme flor sobre su espalda. Ella pensó fingir estar enferma, pero quién sabía ¿cuanto tiempo la flor se quedaría? Para siempre, tal vez, ella pensó con un temblor. Ella no podía fingir estar enferma cada día. Encontró a David en el atrio delantero antes de la escuela y él aseguró varias veces que no podía decir que había algo bajo su camisa. Ella suspiró y se marchó a su primera clase. En el almuerzo, Laurel se sentó y miró a David. Las nubes se rompieron justo en esos momentos, liberando un rayo brillante de luz de sol, y Laurel notó el modo en que el sol brilló sobre él - el

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destelló de los toques de luz sutiles en su pelo castaño arenoso que cogió las puntas de sus pestañas. Ella no había pensado mucho antes cuán aproximadamente hermoso era él, pero en los pocos días anteriores, ella se había encontrado mirándolo cada vez más, y dos veces ya durante el almuerzo él había dado vuelta y la había cogido. Él comenzaba a provocarle el sentimiento " mariposas en el estómago " ella siempre leía sobre el en los libros. Cuando nadie estaba mirando, Laurel corrió su propia mano hasta el sol. No se veía igual. El cuerpo de David había bloqueado el sol por completo, y lo que serpentea alrededor de los lados. Su mano parecía sólo bloquear una parte del sol, y la luz parecía brillar como si hubiera encontrado algo de su ruta a través de su piel. Ella metió su mano en un bolsillo. Ella se estaba volviendo paranoica. Los pétalos alrededor de su cintura eran bastante incómodos, y ella anhelaba la libertad de ellos, especialmente con la brillante luz del sol que sabía sería tan escasa en los próximos meses. Pero fue un malestar que podía-y-debía-tratar de soportar. Ella esperaba que el sol volviese a aparecer esta tarde cuando se podría escabullir afuera para dar un paseo. Chelsea estaba en casa por enfermedad, por lo que David caminó con Laurel a su clase de inglés por sí mismo. "¿Hola, David?", Dijo. "¿Si?" "¿Quieres tomar un viaje conmigo esta tarde? Yo y mis padres ", añadió. La cara de David cayó. "No puedo". ¿" Por qué no? "Consigo mi permiso de conducir en unas semanas y mi Mamá decidido que tengo que trabajar bastante para pagar por el gas y el seguro. Ella me consiguió un trabajo en la droguería y tengo que comenzar hoy. " “Ah. Tu no me contaste." " Sólo lo averigüé ayer. Además " - él se inclinó en el final - "Tus problemas son un poco más grande que los míos en este momento." "Bien, buena suerte, " dijo Laurel. David suspiró. "Sí, nada como un pequeño nepotismo para hacer a todos sus colegas como tu. " Él se rió en breve. "¿Adonde vas?" “Abajo a mi vieja casa. Mi mamá ha estado hablando de nada más que la venta durante los dos días anteriores. Ella está excitada sobre ello, pero ella es amable de tener segundos pensamientos también. " "¿Por qué? Pensé que realmente quería venderla ". "Yo pensaba lo mismo. Pero mamá se va triste al respecto. Ella se crió allí. Y antes de eso su mamá. Y atrás y atrás. ¿Sabes? "

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"Creo que es impresionante. Desearía que no tuvieran que venderla." "Yo también", dijo Laurel. "No es que no sea genial aquí", dijo rápidamente. "Me alegro de que nos mudemos. Me gusta la idea de ser capaz de volver a visitarnos. "¿Han ido desde que se trasladaron de nuevo?" "No. Todos hemos estado tan ocupados recibiendo la tienda y las cosas que van entrando y, así, simplemente no hemos tenido tiempo. Así que mamá quiere visitar y asegúrese de que está realmente seguro de la venta y rastrillar las hojas, mientras que estamos en él. Y lavar las ventanas. Y probablemente papá desea recortar la cobertura. "Ella sonrió con falso entusiasmo. "Va a ser diversión, diversión, diversión", dijo sarcásticamente. David asintió, y luego la miró más serio. "Ojala pudiera ir", dijo. "De verdad". Laurel miró hacia abajo, sus ojos eran tan intensos. "En otro momento", dijo sinceramente, tratando de no parecer demasiado decepcionada. "Espero que sí."

*) Owen Wilson, nació el 18 de noviembre de 1968 en Dallas, Texas. Conocido por su participación en varias películas, fue nominado veintidós veces a los Oscars y ganó durante toda su carrera cinco. Una de sus características físicas es que tiene la nariz torcida para un costado.

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CAPÍTULO 8
traducido por Nancy El cabello de Laurel estaba salvaje y enredado cuando llegaron. Llevaría años cepillarlo más tarde, pero valía la pena el viaje en carretera de cincuenta y cinco minutos en el viejo convertible con el viento azotando por su cara. Llegaron a la larga carretera, y Laurel contuvo la respiración mientras dobló cerca de un grupo de árboles y la cabaña apareció a la vista. La apariencia de su antigua casa estaba acompañada por una ola de nostalgia que Laurel no había esperado. La cabaña de troncos era pequeña pero pintoresca, estaba al abrigo de un amplio círculo de espeso pasto verde, rodeado por una desvencijada valla. Con frecuencia Laurel había extrañado su antiguo hogar desde la mudanza, pero nunca tan intensamente como el momento en que apareció a la vista por primera vez en cuatro meses. Por doce años ella había vivido en esta casa y en esta tierra. Ella conocía todos los torcidos senderos a través del inmenso bosque detrás de la casa y había pasado horas vagando por ellos. No era precisamente que deseara vivir ahí de nuevo, pero no quería abandonarlo. Sus padres empezaron descargando rastrillos y baldes y suministros de limpieza. Laurel sacó su guitarra del asiento trasero, y su mamá rió. —Adoro que toques esa cosa vieja. —¿Por qué? —Sólo me recuerda cuando yo solía tocarla en Berkeley —le sonrió al papá de Laurel —. Cuando nos conocimos. Éramos hippies en aquel entonces. Laurel miró la larga trenza de su mamá y las sandalias Birkenstock (sandalias de suela de corcho) de su papá, y soltó un bufido. —Son hippies ahora. —No, esto no es nada. Éramos verdaderamente hippies en aquel entonces —su mamá deslizó una mano en la de su papá, entrelazando sus dedos —. Yo solía tomar esa guitarra para las manifestaciones pacíficas. Tocaba “We shall not be moved” (sería algo como “No Seremos desplazados/trasladados”), terriblemente desafinada y todos vociferaban alrededor. ¿Recuerdas eso? Su papá sonrió y sacudió la cabeza. —Los viejos buenos tiempos —dijo él sarcásticamente. —Era divertido. —Si tú lo dices —su papá cedió, inclinándose por un beso. —¿Les importa si vago un poco? —preguntó Laurel, deslizando la correa de la guitarra por encima de su hombro —. Regresaré en un rato para ayudar. —Claro —dijo su mamá mientras hurgaba a través del maletero.

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—Hasta pronto —dijo Laurel, ya caminando hacia la parte trasera de la casa. El bosque estaba lleno tanto de árboles de hoja ancha como de pinos que daban sombra al suave follaje, alfombrando el suelo. La mayoría de los troncos de árbol estaban cubiertos con musgo verde oscuro que ocultaba la áspera corteza. Dondequiera que miraras era verde. Había llovido ligeramente esa mañana y el sol había salido, transformando los millones de gotitas de agua en chispeantes orbes que hacían cada superficie centellear como sábanas de esmeraldas. Los senderos se torcían en la oscuridad entre los árboles, y Laurel lentamente se dirigió por uno. Era fácil imaginar que estaba caminando a través de tierra santa —las ruinas de alguna magnífica catedral de recuerdo de años atrás. Sonrió cuando vio una rama arropada de musgo iluminada con un delgado rayo de luz solar y frotó su mano a través de ella, de tal manera que las resplandecientes gotas de agua escurrieron de sus dedos y atraparon la luz mientras caían al suelo. Cuando había estado fuera de la vista de sus padres por varios minutos, Laurel deslizó la guitarra al frente y desató la correa. Con un suspiro de alivio, levantó su blusa un poco para dejar que los pétalos de la flor saltaran libres. Después de estar atados la mayor parte del día, anhelaban ser liberados. Los pétalos se estiraron lentamente como músculos adoloridos y acalambrados mientras Laurel continuaba bajando el delgado sendero, cubierto de hojas. Escuchó el distante gorgoteo de un extenso arroyo y eligió su camino a través de la vegetación en su dirección, encontrándolo en sólo unos pocos minutos y se desplomó sobre una roca en la orilla. Se quitó sus sandalias y dejó sus dedos balancearse dentro del agua fría. Ella siempre había amado este lago. El agua era tan clara en la silenciosa corriente que podías ver en el fondo y observar peces revolotear de acá para allá. Donde chapoteaba sobre rocas en pequeñas cascadas, se agitaba en una perfecta blanca espuma que parecía espesas y espumosas burbujas de jabón. La escena completa pertenecía a una postal. Lauren empezó a seleccionar acordes de su canción favorita de Sarah McLachlan. Tarareó silenciosamente mientras el olor de la flor la envolvía. Después del primer verso, un susurro a su izquierda hizo su cabeza levantarse de un tirón. Prestó atención cuidadosamente y creyó escuchar suaves susurros. —¿Mamá? —llamó indecisamente —. ¿Papá? Reclinó la guitarra contra un árbol y se ocupó del nudo de la bufanda donde la había atado alrededor de su muñeca. Más le valía apartar los pétalos de la vista antes de que sus padres vieran. La larga bufanda de seda se rehusó a aflojarse de su muñeca y ella escuchó otro susurro, más fuerte que el primero. Sus ojos se lanzaron hacia el lugar de donde provenía el sonido, justo por encima de su hombro izquierdo. —¿Hola?

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Cuidadosamente, Laurel bajó los suaves pétalos y los envolvió alrededor de su cintura. Estaba a punto de asegurarlos con la bufanda cuando una figura tropezó desde atrás de un árbol mientras ella pensaba que había sido empujado. Él lanzó una mirada antipática al árbol por sólo un segundo antes de que su rostro se girara a Laurel. Su agitación se desvaneció y un inesperado afecto llenó sus ojos. —Hola —dijo él con una sonrisa. Laurel jadeó e intentó retroceder, pero su talón se enganchó en una raíz y se cayó, soltando los pétalos para agarrarse a sí misma. Era demasiado tarde para ocultar algo; surgieron a plena vista. —¡No, no...! Oh, cariño. Lo siento. ¿Puedo ayudarte? —dijo el extraño. Laurel levantó la mirada hacia sus ojos verde oscuro casi demasiado enérgicos para ser reales. La cara de un hombre joven la miraba curiosamente mientras ella estaba tirada sobre la tierra. Él extendió su mano. —Lo siento mucho. Nosotros... Yo sí hice algo de ruido. Pensé que me habías oído—sonrió tímidamente —. Supongo que me equivoqué. Su rostro parecía una pintura clásica —pómulos claramente definidos debajo de una suave, bronceada piel que parecía que encajaría mejor en una playa de Los Ángeles que en un bosque frío, cubierto de musgo. Su cabello era espeso y negro, haciendo juego con las cejas y pestañas enmarcando sus preocupados ojos. Su cabello estaba bastante largo y húmedo —mientras pensaba que él no se había refugiado cuando comenzó a llover —y de algún modo se las había arreglado para teñir sólo las raíces del mismo verde que sus ojos. Tenía una suave, gentil sonrisa que hizo que el aliento de Laurel se atascara en su garganta. Le tomó varios segundos encontrar su voz. —¿Quién eres? Él hizo una pausa y la estudio con una extraña, resuelta mirada en sus ojos. —¿Y bien? —Laurel incitó. —No me conoces, ¿o sí? —preguntó él. Ella estaba torpe para responder. Sentía como si sí lo conociera. Había un recuerdo allí, en el borde de su mente, pero por más fuerte que ella trataba de agarrarlo, más rápido se escabullía. —¿Debería? —su voz era mesurada. La indagadora mirada desapareció tan abruptamente como había llegado. El extraño rió suavemente —casi tristemente —y su voz rebotó en los árboles, sonando más como un ave que un humano. —Soy Tamani —dijo él, aún sosteniendo una mano para ayudarla —. Puedes llamarme Tam, si quieres. Repentinamente consciente de que aún estaba tendida sobre la tierra húmeda donde había caído, Laurel sintió que la vergüenza la inundó. Ella ignoró su mano y se empujó contra sus pies,

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olvidando sujetar sus pétalos. Con un agudo jadeo, bajó de un tirón su blusa, respingando cuando la flor se aplastó contra su piel. —No te preocupes —dijo él —. Mantendré mi distancia de tu florecimiento —sonrió y ella sintió como si se estuviera perdiendo de algún chiste privado —. Sé con los pétalos de quién se me tiene permitido meterme y con los de quien no —inhaló profundamente —. Mmmm. Y tan fabuloso como hueles, tus pétalos están fuera de mi alcance—él levantó una ceja —. Al menos por ahora. Él levantó una mano a su cara y Laurel no se pudo mover. Le quitó algunas hojas del cabello y le echó un vistazo de arriba abajo a su estructura corporal. —Pareces estar intacta. Sin pétalos o tallos rotos. —¿De qué estás hablando? —preguntó ella, tratando de ocultar los pétalos asomándose al final de su blusa. —Es un poco tarde para eso, ¿no crees? Ella lo miró con rabia. —¿Qué estás haciendo aquí? —Vivo aquí. —Tú no vives aquí —dijo ella, confundida —. Esta es mi tierra. —¿De verdad? Ahora estaba toda agitada de nuevo. —Bueno, es la tierra de mis padres —agarró el faldón de su blusa —. Y tú no... no eres bienvenido aquí. ¿Cómo habían conseguido sus ojos ser tan intensamente, imposiblemente verdes? Lentes de contacto, se dijo a sí misma firmemente. —¿No lo soy? Los ojos de ella se abrieron de par en par mientras él daba un paso más cerca. Su rostro era tan confiado, su sonrisa tan contagiosa, ella no podía alejarse. Estaba segura que nunca antes había conocido a nadie como él en su vida, pero una sensación de familiaridad la abrumó. —¿Quién eres? —repitió Laurel. —Te dije; soy Tamani. Ella negó con la cabeza. —¿Quién eres en realidad? Tamani presionó un dedo contra los labios de ella. —Shh. Todo a su debido tiempo. Ven conmigo —él tomó su mano y ella no la retiró mientras la conducía más profundo dentro del bosque. Su otra mano gradualmente olvidó lo que estaba haciendo y soltó su blusa. Sus pétalos lentamente se elevaron hasta que estuvieron expandidos detrás de ella en toda su hermosa gloria. Tamani miró hacia atrás. —Ahí, eso se siente mejor, ¿no?

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Laurel sólo pudo asentir. Su mente se sentía confusa, y aunque en algún lugar en el fondo de su consciencia sospechaba que debería molestarse por todo esto, por alguna razón no parecía importante. Lo único que importaba era seguir a este chico de fascinante sonrisa. Él la llevó a un pequeño claro donde las hojas sobre ellos se dividían, permitiendo que un círculo de luz solar se filtrara a través de las ramas sobre un parche de pasto punteado con manchas de esponjoso musgo verde. Tamani se repantigó en el pasto y le hizo ademán para que se sentara en el sitio frente a él. Embelesada, Laurel sólo miró. Su cabello verde y negro colgaba en largas trenzas que caían por su frente, excepto sobre sus ojos. Estaba vestido con una camisa blanca que parecía hecha en casa y pantalones bombachos similarmente diseñados que se anudaban justo debajo de las rodillas. Estaban indudablemente pasados de moda, pero él los hacía parecer tan de última moda como el resto de su persona. Sus pies estaban descalzos, pero incluso las puntiagudas agujas de pino y las ramitas rotas a lo largo del sendero no parecían molestarle. Él era talvez quince centímetros más alto que ella y se movía con una gracia gatuna que nunca había visto en otro chico. Laurel se sentó en una posición de piernas cruzadas y lo examinó de manera expectante. El extraño deseo de seguirlo estaba lentamente comenzando a desvanecerse, y la confusión estaba forjando su entrada. —Nos diste un buen susto, fugándote así —su voz tenía un suave ritmo, no del todo Británico, no del todo Irlandés. —¿Así como? —preguntó Laurel, tratando de aclarar su cabeza. —Aquí un día, desaparecida el siguiente. ¿Dónde has estado? Estaba empezando a entrar en pánico. —¿Pánico? —ella estaba demasiado aturdida para argumentar o exigir más información. —¿Le has dicho a alguien sobre esto? —preguntó, señalando por encima de su hombro. Ella negó con la cabeza. —No... Oh, sí. Le dije a mi amigo David. La cara de Tamani se quebró en una pizarra ilegible. —¿Sólo es un amigo? El juicio de Laurel empezó a regresar en pequeñas cantidades. —Sí... no... No creo que eso sea algo de tu incumbencia —pero lo dijo quedamente. Pequeñas líneas aparecieron en las esquinas de los ojos de Tamani, y por sólo un instante, Laurel pensó que estaba viendo un rayo de temor. Entonces él se reclinó y su suave sonrisa regresó; ella debió haberlo imaginado. —Quizás no —jugueteó con una brizna de pasto —. Pero, ¿tus padres no lo saben? Laurel comenzó a negar con la cabeza, pero la ridiculez de la situación finalmente se las arregló para llegar.

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—No... sí... talvez. Yo no debería estar aquí —dijo ella mordazmente, poniéndose de pie —. No me sigas. —Espera —dijo Tamani, su voz asustada. Ella empujó al pasar una baja rama colgante. —¡Aléjate! —¡Yo tengo respuestas! —Tamani llamó. Laurel hizo una pausa y miró hacia atrás. Tamani se había levantado sobre una rodilla, su expresión implorándole quedarse. —Tengo respuestas para todas tus preguntas —dijo él, su voz más tranquila ahora. Laurel dio dos pasos hacia Tamani instantáneamente relajada. —Tú quédate allí —dijo Laurel, señalando el lado opuesto del claro —. Y yo me voy a sentar aquí. No quiero que me toques otra vez. Tamani suspiró. —Bastante justo. Ella se instaló en el pasto de nuevo pero permaneció tensa y alerta, lista para correr. —De acuerdo. ¿Qué es? —Es un florecimiento. —¿Desaparecerá? —Mi turno ahora; ¿A dónde fuiste? —Crescent City; ¿Desaparecerá? —repitió, su voz más mordaz. —Lamentablemente, sí —suspiró de manera acongojada —. Y qué lástima. —¿Estás seguro que desaparecerá? —la vacilación de Laurel se esfumó mientras se aferraba a la buena noticia que él le ofrecía. —Por supuesto. Florecerás el próximo año, pero como todas las flores, no duran para siempre. —¿Cómo sabes eso? —Mi turno de nuevo. ¿Qué tan lejos está Crescent City? Ella se encogió de hombros. —Cuarenta, cincuenta millas. Algo así. —¿En qué dirección? —No, mi turno. ¿Cómo sabes sobre esto? —Sólo soy como tú. Somos de la misma especie. —Entonces, ¿dónde está el tuyo? Tamani rió. —Yo no florezco. —Dijiste que eres de mi especie. Si eso es cierto, deberías tener uno también. Tamani se apoyó sobre un codo. —También soy un chico, en caso de que no lo notaras.

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Laurel sintió su respiración acelerarse. Ella estaba muy consciente de que él era un chico. —¿Qué dirección? —repitió él. —Norte. ¿No tienes un mapa? Él sonrió. —¿Es esa tu pregunta? —¡No! —dijo Laurel, entonces le lanzó una mirada rabiosa a Tamani cuando él rió. Ella sentía que su siguiente duda estaba desesperada por ser preguntada. Finalmente ella tragó y preguntó quedamente —. ¿Me voy a volver una flor? Una divertida sonrisa se movió en la esquina de la boca de Tamani, pero no se rió. —No —dijo suavemente. Laurel sintió todo su cuerpo relajarse con alivio. —Tú siempre has sido una flor. —¿Disculpa? —dijo ella —. Sólo, ¿qué quieres decir con eso? —Eres una planta. No eres humana, nunca lo has sido. Florecer es sólo la más obvia manifestación —Tamani explicó, más tranquilo de lo que Laurel creyó que tenía derecho a estar. —¿Una planta? —dijo Laurel, sin molestarse en ocultar la incredulidad en su voz. —Sí. No sólo cualquier clase de planta. Las más altamente evolucionada forma de naturaleza en el mundo —él se inclinó, sus ojos verdes chispeando —. Laurel, eres un hada. La quijada de Laurel se tensó cuando se dio cuenta lo estúpida que había sido. Embaucada por un rostro guapo, estafada para permitirle guiarla muy adentro del bosque, incluso medio creer sus ultrajantes afirmaciones. Ella se puso de pie, sus ojos destellando con ira. —Espera —dijo Tamani, arrojándose hacia ella para agarrar su muñeca —. No te vayas todavía. Necesito saber lo que tus padres van a hacer con esta tierra. Laurel zafó de un tirón su muñeca. —Quiero que te vayas —siseó ella —. Si te veo aquí de nuevo, llamaré a la policía —se dio la vuelta y corrió, jalando la parte trasera de su blusa sobre sus pétalos. Él gritó detrás de ella. —Laurel, tengo que saber. ¡Laurel! Laurel se obligó a ir más rápido. Nada parecía más importante que poner tanta distancia como fuera posible entre ella y Tamani, esta extraña persona que despertó tantas emociones confusas dentro de ella. Cuando llegó hasta el claro donde había estado antes de seguir a Tamani, Laurel hizo una pausa por unos momentos para envolver los pétalos de vuelta alrededor de su cintura y asegurarlos con la bufanda. Recogió la guitarra y levantó la correa por encima de su espalda. Mientras lo hacía, su mano atravesó un haz de luz solar. Hizo una pausa y mostró su mano otra vez. Su muñeca centelleó con diminutas partículas de polvo resplandeciente. Genial. Él dejó alguna especie de residuo en mí. Eso es un estúpido truco.

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Cuando consiguió estar dentro de la vista de la cabaña, hizo una pausa, su pecho exhalando. Miró de nuevo su muñeca y la ira burbujeó dentro de ella y frotó el polvo centelleante hasta que todos los rastros de él habían desaparecido.

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CAPÍTULO 9
traducido por Nancy Al día siguiente, Laurel se sentía como un zombie. No quería creer nada de lo que Tamani había dicho. Pero no podía hacer menos que pensar al respecto y preguntarse. ¿Era posible? Entonces se enojaba consigo misma por ser ridícula, y el ciclo completo empezaba de nuevo. David trató de atraparla varias veces en el pasillo, pero ella se las arregló para escabullirse en sus clases antes que él. Pero no pudo evadirlo en biología. Él se apresuró a reclamar su usual asiento junto a ella. —¿Qué te ocurre? —preguntó —. ¿Se está expandiendo? —susurró antes de que ella pudiera alejarse. Ella negó con la cabeza y su cabello cayó alrededor de su cara como una barrera entre ellos. David arrastró su silla un poco más cerca mientras el resto de la clase tomaban sus asientos ruidosamente. —Laurel, tienes que hablar conmigo. Te vas a volver loca conteniendo todo esto. —No puedo... —su voz se cortó mientras sus ojos se llenaban de lágrimas ——. No puedo hablar justo ahora. David asintió. —¿Podemos hablar después de la escuela? —murmuró mientras el señor James comenzaba la clase. Laurel asintió y trató de quitarse sutilmente las lágrimas sin atraer la atención. David le dio palmaditas en la pierna por debajo del escritorio, entonces comenzó a garabatear en su cuaderno. Laurel deseó que tomara unas pocas notas más para que ella pudiera copiarlas. El día se alargó interminablemente mientras Laurel iba y venía en su mente, reprendiéndose a sí misma por prometer contarle a David, entonces se sintió aliviada de tener alguien a quien contarle. No estaba segura ni siquiera de cómo empezar. ¿Cómo simplemente uno sale y dice: “Oh, oye, yo podría ser un criatura mitológica” —No lo soy —Laurel susurró por debajo de su aliento —. Es estúpido. Pero no podía convencerse del todo. Después de la escuela, ella y David caminaron hacia la casa de él. David parecía percibir que ella no estaba totalmente lista para hablar, así que caminaron en silencio. Él estaba especialmente gentil mientras la ayudaba a saltar por encima de la valla trasera, su mano evitando estudiosamente su espalda. La agarró de los brazos cuando ella bajó de un salto de la valla, y una vez que ella ya estaba en tierra y estable, él continuó sin retirar sus manos.

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Laurel sintió la urgencia de acurrucarse contra su pecho y sólo olvidarse acerca de todo este sinsentido. Pero sabía que era imposible. Él la miró impasiblemente, hasta que ella empujó sus manos dentro de sus bolsillos y se obligó a sí misma a alejarse. —Por aquí —dijo David, tomando la delantera mientras iban al árbol torcido. Laurel levantó la mirada al denso dosel de follaje sobre ella. Era Octubre ahora y las hojas estaban en un perfecto estado a mitad de transformación. Los bordes eran naranjas y rojos —con algunas ramas alardeando amarillos y marrones pálidos. Los centros seguían peleando por permanecer verdes. Eso hacía al bosque hermoso con las mezclas de colores, pero Laurel estaba un poco triste de ver al verde perder su batalla ante los más ostentosos matices. La hizo pensar en su propia flor. ¿Moriría lentamente como las hojas? ¿Dolería? Pensó repentinamente con un apretón de miedo. Aún si así era, valdría la pena que sólo desapareciera. Pero Tamani había dicho además que le crecería el próximo año. Esperaba que la mayoría de lo que dijo fuera cierto. El resto... ni siquiera quería pensar en ello. Pero sus pensamientos estuvieron divagando de vuelta de todos modos. Y aunque odiaba admitirlo, no era sólo porque la información fuera tan bizarra; era por causa del mismo Tamani. Él la había sacudido —introducido emociones que nunca había experimentado. Esa aguda sensación de esperar por alguien sin ni siquiera conocerlo —nunca antes se había sentido de esa manera. Con nadie. Era emocionante y estimulante, pero también un poco aterrador. Una parte de ella que parecía totalmente fuera de control. Y no estaba segura de que eso le gustara. Él era tan... ¿hermoso era la palabra correcta? Parecía la palabra correcta. Lo que fuera, ella difícilmente pudo retirar sus ojos de él. Esa es la parte que realmente la hace preguntarse si él había sido alguna clase de espejismo. Un sueño súper realista. Le echó un vistazo a su muñeca donde había limpiado el polvo centellante. Eso había sido real. Había encontrado un rayo de eso en los jeans cuando llegó a casa. Él tenía que ser real. Y entonces estaba la quisquillosa sospecha de que lo había visto antes. No podía quitársela de encima. Y él, por su puesto, había actuado como si la conociera. ¿Por qué habría de conocerla? ¿Cómo podía conocerla? Todo el asunto estaba haciendo dar vueltas su cabeza. —Y, ¿qué sucedió ayer? —David finalmente preguntó mientras llegaban a la vista del árbol. Laurel soltó un gemido, pensando qué tan tonto había empezado a parecer todo después de que había acordado hablar con David. —Es tan ridículo, David, no sé por qué estoy tan instigada por eso. Probablemente porque me hace sentir estúpida. —¿Tiene que ver con la, uh, flor? —Algo de eso, talvez. No lo sé —dijo Laurel. Sus palabras se desbordaron mientras comenzaba a pasear —. Sólo si es verdad, y no puedo creer eso. Estoy empezando a creer que me inventé todo el asunto, como un sueño del que no recuerdo haberme quedado dormida o algo. —No está teniendo sentido alguno lo que dices.

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—Sentido —dijo Laurel con un bufido —. Cuando te cuente lo que él dijo, tendrá aún menos sentido. —¿Quién? Laurel dejó de pasear y se reclinó contra el árbol. —Conocí a alguien. Arriba en las tierras. Un chico, algo por el estilo —casi un hombre, pero ella no lo dijo en voz alta —. Dijo que vive allí. —¿En tus tierras? —Eso es lo que dije. —¿Qué dijeron tus padres? Laurel negó con la cabeza. —Ellos no lo vieron. —¿Lo conociste sola? Laurel asintió. —¿Algún chico desconocido tú sola? ¡Tienes suerte de no haber resultado herida! —hizo una pausa por un segundo, entonces preguntó quedamente —. ¿Te hiciste daño? Pero Laurel ya estaba negando con la cabeza. —No fue así —por un momento, mientras se sentaba en el pequeño claro, recordó la sensación que había tenido —. Me sentí a salvo; estaba a salvo. Él... él me conocía. No sé cómo. Vio la flor y no se sorprendió en absoluto. Me dijo que es un florecimiento. —¿Un florecimiento? —Dijo además que desaparecerá. Esa es la única parte de la conversación que espero y ruego que sea verdad. —¿Quién era él? ¿Lo dijo? —Dijo que su nombre era Tamani —tan pronto como ella dijo su nombre deseó no haberlo hecho. El nombre parecía de algún modo mágico y decirlo en voz alta le trajo de vuelta esa sensación fuera-de-control que la hacía sentirse extrañamente impulsiva. Su cara le invadió la mente, bloqueándole la vista de cualquier otra cosa. Sus intensos ojos, esa media sonrisa, la forma en que ella había estado abrumada por una sensación de alivio y familiaridad cuando él tocó su mano. —¿Tamani? —David dijo, devolviéndola a la realidad —. Nombre raro. Laurel sólo asintió, forzando sus pensamientos a regresar al presente. —¿Qué más dijo? —Me dijo que era de mi especie; es por eso por lo que sabía acerca del florecimiento. —¿Tu especie? ¿Qué significa eso? Laurel rió, tratando de romper la tensión. No funcionó. —Es simplemente tan tonto. Él dijo... dijo que soy una flor, una planta. —¿Una planta? —Exacto. Es ridículo.

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David hizo una pausa para contemplar esto. —¿Algo más? —preguntó él. —¿Algo más? ¿No es lo bastante malo? Dijo que soy una extraña planta. No soy una planta. No lo soy —remató por añadidura. David hizo resbalar su espalda por el tronco del árbol y se sentó en el suelo, sus dedos tamborileando sobre sus rodillas. —Eso explicaría mucho, ya sabes —dijo él, de manera vacilante. —Oh, por favor, David, no tú también. —¿Dijo algo más? —preguntó David, ignorando su comentario. Laurel volvió la espalda y comenzó a arrancar pequeños trozos de corteza del árbol contra el que había estado apoyada. —Sólo dijo algunas otras cosas locas, eso es todo. David se puso de pie y caminó al árbol que ella estaba asaltando y esperó hasta que ella levantó la mirada hacia él. —Si fue sólo una loca conversación, ¿por qué estás tan molesta? —Porque... porque fue tan estúpido. —Laurel. Sus ojos se clavaron en los de él. —¿Qué dijo? —Es tonto. Él dijo que soy... sólo vas a reírte. —No me reiré. ¿Qué dijo que eres? Soltó un largo respiro, y sus hombros se desplomaron hacia adelante. —Dijo que soy un hada —susurró. David estuvo callado por un momento antes de levantar la mano, pulgar y dedo cerca de ocho centímetros de distancia. —¿Un hada? —dijo él, dubitativamente. —Bueno, obviamente, soy un poco más grade que eso —se mofó Laurel. David sólo sonrió. —¿Qué? —su voz fue más afilada de lo que ella pretendía, pero no se disculpó. —Sólo... bueno, tiene algo de sentido. La mano de Laurel se dirigió a su cadera. —¿Algún chico loco afirma que soy una criatura mítica, y eso tiene sentido para ti? David se ruborizó y se encogió de hombros. —Si tuviera que elegir una persona quien pensara que me recuerda a un hada, serías tú. Laurel había esperado que David riera y le dijera que eso era ridículo. Había estado dependiendo de eso. Pero él lo creía en cierto modo. Y aunque ella sabía que era irracional, eso la hacía enfadar. —¿Podemos irnos ahora? —se dio la vuelta y emprendió el regreso sendero abajo.

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—Espera —David corrió para alcanzarla —. ¿No te da curiosidad? —No, David —chasqueó ella —. No me da curiosidad. Me hace querer irme a casa y dormirme y despertarme para descubrir que todo esto es un sueño. Que la flor, el bulto, incluso la escuela pública nunca sucedieron. ¡Eso es lo que me hace querer! —se dio la vuelta sin dejarlo responder y trotó por un sendero al azar. No le importó a dónde condujera. Sólo tenía que irse. —¿Qué te asusta más, Laurel —David gritó detrás de ella —, qué él tenga razón o que esté equivocado?

Laurel corrió todo el camino a casa y se detuvo jadeando en su entrada por varios minutos antes de abrirse paso por el curveado camino hacia su puerta frontal. Los días se estaban haciendo más cortos, y el sol ya estaba comenzando a ponerse. Colapsó sobre el porche delantero con sus brazos enredados alrededor de las rodillas. Era ese mágico momento cuando las nubes estaban purpúreas, matizadas con un naranja fluorescente. Laurel amaba este momento del día. Su nueva casa tenía un gran ventanal en la cara oeste donde ella y su madre con frecuencia observaban las nubes encenderse de un resplandeciente púrpura, entonces palidecían lentamente a lila mientras el naranja del agonizante sol las dominaba. Esta noche no tenía ninguna belleza para ella. Laurel miró su patio, en los blancos sanguiñuelos (flores) que rodeaban el camino frontal. Si Tamani podía estar en lo cierto, ella tenía más en común con los árboles que con sus padres vivos, que respiraban, esperando sólo del otro lado de la puerta. Bajó la mirada a sus pies. Sin pensar, se había quitado sus sandalias y empujado los dedos de los pies en la miserable tierra de los lechos de flores delanteros. Tomó rápido respiraciones poco profundas para rechazar su pánico mientras limpiaba la tierra de sus pies y los regresaba a sus zapatos. ¿Qué tal si ella fuera al patio trasero, metiera sus pies en la abundante tierra, y levantara sus manos a los cielos? ¿Se endurecería lentamente su piel en corteza de árbol? ¿Florecería con más pétalos, quizá de su estómago o en lo alto de su cabeza? Era un pensamiento aterrorizante. Pero Tamani había parecido normal. Si él era realmente lo mismo que ella, ¿significa eso que ella no cambiaría? Seguía sin estar segura de que pudiera confiar en algo de lo que él había dicho. La puerta de entrada golpeteó, y Laurel tiró de sus pies rápidamente y se volvió mientras su papá asomaba la cabeza. —Creí escuchar a alguien —dijo su papá con una sonrisa —. ¿Qué estás haciendo? Laurel hizo una pausa, tratando de pensar en lo que la había hecho detenerse y sentarse en primer lugar. —Sólo estaba observando la puesta de sol —dijo ella con una sonrisa forzada. Él vio y se recargó contra el marco de la puerta.

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—Es hermoso, ¿no? Laurel asintió e intentó reprimir el nudo en su garganta. —Has estado muy callada las últimas semanas, Laurel. ¿Te encuentras bien? —preguntó suavemente. —Sólo estresada por la escuela —mintió Laurel —. Es más difícil de lo que pensé. Él se le unió en el escalón del porche. —¿Lo estás manejando bien? —Sí, sólo extrae mucho de mí. Él sonrió y pasó su brazo por los hombros de Laurel. Laurel se puso rígida, pero su papá pareció no notar eso o los delgados pétalos separados de ser descubiertos por un puro milímetro más o menos de tela. —Bueno, tenemos un montón de duraznos para mantener tu energía —dijo él con una sonrisa. —Gracias, papá. —Entra cuando estés lista —dijo —. Es casi la hora de la cena. —¿Papá? —¿Sí? —¿Yo... era diferente de otros niños cuando era pequeña? Él se detuvo, vio la cara de Laurel, entonces se le unió en el escalón delantero de nuevo. —¿A qué te refieres? Ella consideró confiar en él pero rápidamente cambió de opinión. Quería averiguar lo que él sabía primero. —Como la forma en que comía. Otros chicos no comen como yo. Todos piensan que es raro. —Es un poco diferente. Pero no conozco a nadie que coma más frutas y vegetales que tú. Creo que es saludable. Y nunca has tenido algún problema, ¿o sí? Laurel negó con la cabeza. —¿He tenido que ir al doctor alguna vez? —Claro. Cuando estábamos finalizando la adopción, un pediatra vino a la cabaña para asegurar que estabas en buena salud —hizo una pausa —. De hecho, esta es una historia graciosa. Él te revisó y todo se veía bien —su papá rió —. Excepto que tu rodilla no hacía eso de dar patadas cuando él la golpeaba con su pequeño mazo. Él estaba preocupado, pero yo no creía que fuera realmente importante. Entonces sacó su estetoscopio. Ahí fue cuando las cosas se pusieron raras. Él mantuvo moviendo su estetoscopio por toda tu espalda y pecho. Le pregunté cuál era el problema, y me respondió que debía ir por tu mamá. Quería hablar con ambos. Así que fui a buscarla, y para cuando regresamos, él estaba empacando sus cosas. Sonrió y dijo que estabas en perfecta salud. —¿Entonces qué era?

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—Eso es lo que le pregunté. Dijo que no sabía de qué estaba yo hablando. Digamos que no ayudó con la opinión que tiene tu mamá respecto a los doctores. Ella mancilló durante semanas sobre lo chiflado que estaba. —¿Y nunca lo descubriste? Su papá se encogió de hombros. —No pensé que hubiera algo malo contigo. Creo que su estetoscopio estaba roto, o lo usó mal o algo. Entonces se dio cuenta de su error, no quiso parecer incompetente y trató de hacer caso omiso de todo. A los doctores nunca les gusta admitir que están equivocados —examinó a Laurel —. ¿A qué viene esto? ¿Quieres que te llevemos al doctor? Conseguimos dispensarte de tu chequeo médico escolar, pero si te haría sentir mejor, podemos llevarte ahora. Laurel negó con la cabeza. Eso era lo último que ella quería. —No. En realidad, no. —¿Estás bien? Laurel sonrió. —Sí, creo que lo estoy. —¿Estás segura? —su padre instó, sus ojos suaves pero preocupados. Ella asintió. —Estoy bien. —Bien —se puso de pie y giró la perilla de la puerta —. Oh, por cierto, conseguimos la oferta de Barnes esta mañana. —Eso es estupendo —dijo Laurel mientras contemplaba en el oscurecido horizonte —. Espero que la compre rápido. «Yo ni siquiera quiero regresar», añadió en su cabeza.

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CAPÍTULO 10
traducido por Nancy Laurel estaba sentada en el porche de David cuando él salió para ir a la escuela la mañana siguiente. La miró por unos pocos segundos, entonces tomó un profundo respiro y cerró la puerta con llave. —Lo siento —dijo Laurel antes de que David retrocediera —. No tenía razón alguna para gritarte. Tú fuiste tan genial y tratabas de ayudar y yo te insulté por eso. —Está bien —David masculló, metiendo sus llaves en el bolsillo. —No, no lo está —Laurel dijo, bajando al escalón junto a él —. Fui tan horrible... te grité. Yo nunca grito. Es sólo que he estado tan estresada. David se encogió de hombros. —Me lo merecía en cierto modo. Presioné demasiado. Debería haber retrocedido. —Pero necesito eso algunas veces. No me gusta afrontar cosas difíciles. Tú eres mejor en eso que yo. —Es sólo porque no es tan personal para mí. No soy el que tiene un florecimiento. Laurel se detuvo y agarró la mano de David para darle la vuelta. Cuando él lo hizo, ella no lo soltó. Sentía agradable tener su mano en la de él. —No puedo hacer esto sin un amigo. Lo siento mucho. David negó con la cabeza, entonces levantó una mano lentamente hacia su cara y movió un poco de cabello detrás de su oreja, el pulgar ligeramente acariciando su mejilla cuando lo hizo. Ella se mantuvo muy quieta, adorando la sensación de su mano contra su cara. —Es imposible permanecer enojado contigo. —Bien —estando de pie tan cerca, el calor de su pecho casi la tocaba, ella tuvo la repentina urgencia de besarlo. Sin detenerse a cuestionarlo, cambió su peso al frente de sus dedos de los pies y se inclinó. Pero un carro pasó volando justo en ese momento y Laurel perdió el valor. Se dio la vuelta abruptamente y comenzó a caminar —. No quiero llegar tarde —dijo, riendo de manera tensa. David rápidamente la alcanzó. —Así que, ¿querías hablar al respecto? —preguntó. —No sé sobre qué hay que hablar —replicó Laurel. —¿Y qué tal si él tiene razón? —David no tuvo que especificar de quién hablaba. Laurel negó con la cabeza. —No tiene sentido. Admito que soy un poco diferente, y que esta flor en mi espalda es en serio rara, pero, ¿ser realmente una planta? ¿Cómo podría siquiera estar viva?

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—Bueno, planta podría significar muchas cosas. Hay plantas con más capacidades de las que tú podrías posiblemente imaginar... Y esas son sólo las que los científicos han descubierto. Sospechan que hay millones de especies en la selva tropical que nadie nunca ha podido de estudiar. —Claro, pero, ¿has visto alguna vez una planta salir de la tierra y caminar en la calle? —No —él se encogió de hombros —. Pero hay muchas cosas que nunca antes he visto. Eso no significa que no existan —puso los ojos en blanco —. Estoy aprendiendo eso a diario. —No tiene sentido —repitió. —Pensé mucho sobre esto anoche, de hecho. Ya sabes, en la extraña coincidencia de que tú fueras a hablarme de nuevo. Hay en realidad una forma bastante fácil de probarlo o refutarlo —¿Cómo? —Muestras de tejido. —¿Qué? —Tú me das varias muestras de células de tu cuerpo y las miramos bajo mi microscopio y vemos si son células de planta o animal. Eso debería ser bastante concluyente. Laurel arrugó la nariz. —¿Cómo te doy las muestras de tejido? —Podríamos obtener células epiteliales de tu mejilla como hacen en CSI. Laurel rió. —¿CSI? ¿Vas ahora a investigarme? —No si tú no quieres. Pero imagino que deberías al menos verificar lo que este chico... ¿cómo se llamaba? —Tamani —un pequeño escalofrío se propagó por su espina dorsal. —Sí. Deberías comprobar lo que Tamani dijo y averiguar si hay algo de realidad en eso. —¿Y qué tal si es verdad? —Laurel había dejado de caminar. Él miró hacia atrás de ella, y su cara estaba grabada con miedo. —Entonces lo sabrías. —Pero significaría que mi vida entera sería esta terrible mentira. ¿A dónde iría? ¿Qué haría? —No tendrías que irte. Todo podría mantenerse igual. —No, no podría. Las personas lo descubrirían y querrían... no sé, hacerme cosas. —Nadie tiene que averiguarlo. Tú no lo dirás; yo no lo diré. Tendrás este maravilloso secreto que te separará de todos los demás. Sabrías que tú eres esta... increíble criatura, y nunca nadie más sospecharía. Laurel dio un puntapié en el asfalto. —Haces que suene emocionante y glamoroso. —Quizá lo es. Laurel vaciló, y David dio un paso un poco más cerca.

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—Es tu decisión —dijo suavemente —. Pero lo que sea que decidas, te ayudaré —colocó una suave, cálida mano detrás de su cuello y Laurel contuvo la respiración —. Lo que sea que necesites, seré. Si necesitas al sabelotodo de ciencias para darte respuestas de un libro de texto, soy tu chico; si sólo quieres un amigo que se siente cerca de ti en biología y te ayude a sentirte mejor cuando estés triste, sigo siendo tu chico —su pulgar lentamente acarició a través del lóbulo de su oreja y bajó a su mejilla —. Y si necesitas alguien que te apoye y proteja de cualquier persona en el mundo que podría querer lastimarte, entonces yo soy definitivamente tu chico —sus ojos azul pálido taladrando los ojos de ella, y por un segundo ella no pudo respirar —. Pero decídelo tú —murmuró. Era tan tentador. Todo acerca de su presencia era tan placentero. Pero Laurel sabía que no sería justo. Él le gustaba —mucho —pero ella no estaba segura si sus sentimientos por él eran románticos o sólo de necesidad. Y hasta que estuviera segura, no podía comprometerse a nada. —David, creo que tienes razón... Debería conseguir algunas respuestas. Pero justo ahora todo lo que necesito, todo lo que puedo manejar, es un amigo. La sonrisa de David fue un poco forzada, pero apretó gentilmente el hombro de ella y dijo: —Entonces, eso es lo que tendrás —se dio la vuelta y comenzó a caminar otra vez, pero permaneció lo bastante cerca de su lado que sus hombros se rozaban. A ella eso le gustó.

—Estas son definitivamente células de plantas, Laurel —dijo David, entrecerrando los ojos en su microscopio. —¿Estás seguro? —Laurel preguntó, tomando su turno para mirar las células que ella había extraído del interior de su mejilla. Pero incluso ella reconoció la pared gruesa, células cuadradas que punteaban la brillantemente alumbrada laminilla. —Noventa y nueve por ciento seguro —David dijo, estirando sus brazos por encima de la cabeza —. Creo que este chico Tamani está en algo. Laurel suspiró y puso los ojos en blanco. —Tú no estabas ahí; él era en serio raro. «Sí, continúa diciéndote eso a ti misma; talvez lo creerás.» Empujó lejos la vocecilla. —Todo eso es razón de más para que él esté emparentado contigo. Laurel levantó las cejas y pateó la silla de David mientras él se reía. —Estoy increíblemente ofendida —dijo ella, ensanchando los ojos dramáticamente. —Aún así —dijo David —, parece que tiene razón. Al menos sobre esto. Laurel negó con la cabeza. —Tiene que haber algo más.

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David hizo una pausa. —Hay algo, pero... No, es tonto. —¿Qué? David la estudió por unos minutos. —Yo... yo podría mirar una muestra de sangre. —Oh —a Laurel se le cayó el alma a los píes. —¿Cuál es el problema? —¿Cómo obtendrías la sangre? David se encogió de hombros. —Un pinchazo en el dedo lo haría fácil. Laurel negó con la cabeza. —No puedo hacerlo con agujas. Me aterrorizan. —¿En serio? Laurel asintió, su cara pasmada. —Nunca he sido pinchada con una aguja. —¿Nunca? Laurel negó con la cabeza. —Nada de doctores. ¿Recuerdas? —¿Y qué hay de las inyecciones? —No he tenido ninguna. Mi mamá tuvo que completar un formulario especial para conseguir que entrara a la escuela. —¿Ninguna puntada? —Oh, Dios —dijo ella, cubriéndose la boca —. Ni siquiera quiero pensar al respecto. —Está bien, olvídalo entonces. Se sentaron en silencio por un buen rato. —¿No tendría que mirar? —preguntó Laurel. —Lo prometo. Y no duele en realidad. Laurel contuvo el aliento en su garganta, pero esto parecía importante. —Está bien. Lo intentaré. —Mi mamá es diabética, así que tiene lancetas en su habitación para examinar su sangre. Esa es probablemente la forma más fácil. Vuelvo enseguida. Laurel forzó su respiración a regularizarse mientras David estaba fuera de la habitación. Él entró de regreso, las manos vacías. —¿Dónde está? —preguntó ella. —No te lo diré. Ni siquiera voy a dejarte verla. Anda rápidamente al otro lado. Tengo una idea —se sentó en la cama justo delante de ella —. De acuerdo, siéntate detrás de mí y pon tus brazos alrededor de mi cintura. Puedes poner tu cabeza contra mi espalda y apretarme si te asustas.

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Laurel fue rápidamente detrás de él. Presionó la cara contra su espalda y apretó su cintura tan fuerte como pudo. —Sí necesito una mano —dijo David, su voz un poco forzada. Laurel se obligó a perder su agarre y soltar una mano. David frotó su mano suavemente mientras ella comenzaba a apretarlo de nuevo. —¿Lista? —pregunto. —Sorpréndeme —dijo ella, su voz sofocada. David frotó su mano un poco más, entonces ella dejó escapar un chirrido mientras una sensación como de un golpe de estática estalló en su dedo. —De acuerdo, está terminado —dijo David serenamente. —¿La sacaste? —preguntó Laurel sin levantar la cabeza. —Sí — dijo David, su voz extrañamente plana —. Laurel, necesitas ver esto. La curiosidad ayudó a disipar el miedo mientras Laurel echó una ojeada por encima del hombro de David. —¿Qué? David estaba gentilmente aplicando presión al final de su dedo medio. Una gota de líquido claro salió. —¿Qué es eso? —preguntó Laurel. —Estoy más preocupado por lo que no es —replicó David —. No es roja. Laurel sólo contempló. —Hum, ¿puedo...? —David hizo un ademán hacia la caja de laminillas. —Por supuesto —Laurel dijo de manera entumecida. David tomó una delgada laminilla de vidrio y golpeó ligeramente el dedo de Laurel contra ella. —¿Puedo obtener un par? Laurel sólo asintió. Tres laminillas después, David enrolló el dedo de Laurel en un pañuelo y Laurel puso las manos en su regazo. David se sentó a su lado, su muslo tocando el de ella. —Laurel, ¿es esto lo que siempre sale cuando te cortas? —No me he cortado en años. —Has tenido al menos una rodilla raspada en algún momento, ¿no? —Estoy segura que he tenido, pero... —su voz se desvaneció mientras se daba cuenta que no podía localizar con precisión un solo ejemplo —. No lo sé —murmuró —. No puedo recordar. David se pasó los dedos a través del cabello. —Laurel, ¿has alguna vez sangrado... de algún sitio en toda tu vida? Ella odió todo lo que él estaba implicando, pero no pudo negar la verdad. —No lo sé. Honestamente no puedo recordar cada sangrado.

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David deslizó la silla de vuelta frente al microscopio y colocó la nueva laminilla bajo el iluminado alcance, entonces la estudió a través del lente por un largo tiempo. Cambió las laminillas y miró de nuevo. Entonces sacó unas pocas laminillas teñidas de rojo de otra caja y las introdujo dentro de la rotación. Laurel no se movió durante todo el tiempo. Él se giró hacia ella. —Laurel —dijo —, ¿qué tal si tú no tienes sangre? ¿Qué tal si este líquido claro es todo lo que circula a través de tus venas? Laurel negó con la cabeza. —Eso no es posible. Todos tienen sangre, David. —Las epiteliales de todos son células animales también, Laurel... pero no las tuyas —respondió —. Dijiste que tus padres no creen en doctores. ¿Has alguna vez ido a ver uno? —Cuando era muy pequeña. Mi papá me contó al respecto la otra noche —sus ojos se ensancharon —. Oh, por Dios —le relató la historia a David —. Él sabía, él debe haber sabido. —¿Por qué no le diría a tus padres? —No lo sé —ella negó con la cabeza. David estaba callado, su frente fruncida. Cuando habló, fue de manera vacilante. —¿Te importa si intento algo? —Mientras no incluya abrirme el cuerpo para mirar mis intestinos. Él rió. Ella no. —¿Puedo tomarte el pulso? Laurel estaba desprevenida para la ola de alivio y humor que la inundó. Comenzó a reír y no pudo detenerse. David la miró silenciosamente mientras ella se carcajeaba de histeria, hasta que finalmente recuperó el control. —Lo siento —dijo —respirando trabajosamente mientras advertía otra ola de risitas entrecortadas —. Es sólo... esto es mucho mejor que abrirme el cuerpo. David sonrió a medias y puso los ojos en blanco. —Déjame tomar tu mano —dijo. Ella soltó su brazo y él puso dos dedos sobre su muñeca. —Tu piel está muy fría —dijo él —. Estoy un tanto sorprendido de que no haya notado eso antes —entonces él estuvo callado, concentrándose. Después de un rato, se cambió de la silla a la cama junto a ella —. Déjame intentarlo ahora sobre tu cuello. Él sostuvo la parte de atrás de su cuello con una mano y colocó sus dedos firmemente contra el lado derecho. Ella podía sentir su aliento en la mejilla, y aunque él estaba mirando estudiosamente lejos de su cara, ella no podía mira a ningún otro lado. Vio cosas que nunca antes había notado. Una ligera noción de pecas a lo largo de su línea de cabello, una cicatriz casi oculta

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por su ceja, y la agraciada curva de sus pestañas. Vagamente sintió sus dedos presionar un poco más fuerte. Cuando contuvo el aliento, él se echó para atrás. —¿Te dolió? Ella negó con la cabeza y trató de no fijarse en lo cerca que estaba. Pocos segundos después, su mano retrocedió. A ella no le gustó la mirada en sus ojos —la arruga de preocupación entre sus cejas. —¿Qué? —preguntó ella. Pero él sólo negó con la cabeza. —Tengo que estar seguro. No voy a asustarte por nada. ¿Puedo... puedo escuchar tu pecho? —¿Como un estetoscopio? —No tengo un estetoscopio. Pero si... —vaciló —. Si coloco mi oreja justo sobre tu corazón, debería ser capaz de escucharlo fuerte y claro. Laurel se sentó más erguida. —Está bien —dijo ella tranquilamente. David puso una mano a cada lado de sus costillas y lentamente bajó la cabeza. Laurel trató de respirar regularmente, pero estaba segura que su corazón debía estar corriendo. La mejilla de él estaba cálida sobre su piel, presionando contra el cuello de su blusa. Después de un largo momento él alejó su cara. —Así que... —Shhh —dio él, girando la cabeza y poniendo su otra mejilla contra el lado opuesto de su pecho. No permaneció ahí mucho tiempo antes de que levantara la cara de nuevo. —No hay nada —dijo él, su voz muy suave —. Ni en tu muñeca ni en tu cuello. Y no puedo escuchar nada en tu pecho. Suena... vacío. —¿Qué significa eso, David? —No tienes latido, Laurel. Probablemente ni siquiera tienes corazón.

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CAPÍTULO 11
traducido por Nancy Todo el cuerpo de Laurel estaba temblando ahora. Sentía los brazos de David, cálidos y pesados a su alrededor, y parecía como si no pudiera sentir nada más. Él era una salvación, y ella no estaba segura de que pudiera sobrevivir los próximos segundos si lo soltaba. —¿Qué se supone que haga, David? —No necesitas hacer nada. —Tienes razón —dijo ella en tono desanimado —. Sólo necesito esperar a que el resto de mi cuerpo se de cuenta que está muerto. David la estrechó y acarició su cabello. Ella se aferró a su camisa mientras lágrimas la abrumaban, y se esforzó por respirar. —No —murmuró David cerca de su oreja —. No vas a morir —su mejilla rozó contra la de ella; áspera con una dispersa barba incipiente. La punta de su nariz recorrió la longitud de su cara, y sus lágrimas se detuvieron mientras ella se concentraba en la sensación de la cara de él tocando la suya. Él se sentía tan cálido contra su piel, la cual siempre estaba fría. Sus labios le rozaron la frente y un diminuto escalofrío le subió por la columna. Sus ojos se detuvieron en los de ella, y sus párpados se abrieron con voluntad propia, sus pensamientos perdidos en el mar azul de sus ojos. Él rozó sus labios tan suavemente contra los de ella, y una ola de calor diferente a todo lo que alguna vez había sentido se propagó desde sus labios a través de su cara. Cuando ella no se movió, él la besó de nuevo, un poco más confiadamente esta vez. En un instante, él se convirtió en parte de la tormenta que rugía dentro de ella, y sus brazos se enroscaron alrededor de su cuello, atrayéndolo más cerca, más apretado, tratando de prolongar ese increíble calor en su interior. Podrían haber sido segundos, minutos, horas —el tiempo era insignificante mientras su cálido cuerpo se presionaba contra el de ella y ese lento calor la envolvía. Cuando David retrocedió casi de manera violenta y jadeó en busca de aire, la realidad invadió la mente de Laurel. «¿Qué he hecho?» —Lo siento —susurró él —. No era mi intención... —Shhh —Laurel presionó los dedos contra sus labios —. Está bien —no lo soltó, y cuando ella no pareció protestar, David dubitativamente se inclinó de nuevo. En el último segundo, Laurel lo detuvo con una mano sobre su pecho, y negó con la cabeza. Respiró profundamente, entonces dijo: —No sé si lo que siento es real o sólo me estoy dejando llevar por el pánico o... —hizo una pausa —. No puedo hacer esto, David. No con todo lo que está pasando.

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Él se alejó lentamente y estuvo callado por mucho tiempo. —Entonces esperaré —dijo, apenas audible. Laurel recogió su mochila. —Debería irme —dijo, inútilmente. Los ojos de David la siguieron mientras cruzaba la habitación. Ella hizo una pausa para mirar atrás una vez más antes dar un paso a través de la puerta y cerrarla de golpe detrás de ella.

En biología, Laurel seleccionó su lugar usual pero no sacó sus libros. Se sentó con la espalda totalmente recta y aguzó los oídos por el sonido del paso familiar de David. Aún así, se sobresaltó cuando él dejó caer pesadamente su mochila sobre la mesa junto a ella. Se obligó a mirarlo, pero en lugar del tenso, cauteloso rostro que ella estaba esperando, encontró una amplia sonrisa y mejillas ruborizadas con entusiasmo. —Leí un poco anoche —dijo sin saludar —, y tengo algunas teorías. ¿Teorías? No estaba segura de que quisiera saber. De hecho, algo sobre la expresión en su cara justamente le aseguró que no quería saber. Él lanzó un libro abierto y lo deslizó delante de ella. —¿Una Venus atrapamoscas? Tú seguro sabes cómo elogiar a una chica —trató de empujar de regreso el libro hacia él, pero él puso ambas manos sobre el libro y lo retuvo ahí. —Sólo escucha un segundo. No estoy diciendo que tú eres una Venus atrapamoscas. Pero lee un poco acerca de sus hábitos alimenticios. —Es carnívora, David. —Técnicamente sí, pero lee por qué —sus dedos volaron sobre los párrafos que había resaltado en un verde brillante —. Las atrapamoscas crecen mejor en tierra pobre, generalmente la tierra que tiene muy poco nitrógeno. Comen moscas porque los cuerpos de la moscas contienen mucho nitrógeno pero nada de grasa ni colesterol. No es sobre la comida; es sobre la clase de nutrientes que necesitan —dio vuelta a la siguiente página —. Mira aquí, habla sobre lo que hay que dar de comer a una Venus atrapamoscas doméstica. Dice que muchas personas las alimentan con pequeños trozos de hamburguesa y bistec porque, como tú dijiste, ellos sólo piensan: “Oye, es carnívora”. Pero, de hecho, puedes matar a una atrapamoscas dándole de comer hamburguesa, porque la hamburguesa tiene mucha grasa y colesterol, y la planta no puede digerir eso. Laurel sólo contempló con horror la fotografía de la planta de aspecto monstruoso y se preguntó cómo diablos David pudo pensar que ella era como la planta. —No estoy comprendiendo —dijo ella planamente. —Los nutrientes, Laurel. Tú no tomas leche, ¿o sí? —No.

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—¿Por qué no? —Me da asco. —Apuesto que te da asco porque hay grasa y colesterol en ella. ¿Qué bebes? —Agua, soda —hizo una pausa, pensando —. El jarabe en los duraznos enlatados de mi mamá. Eso es bastante. —Agua y azúcar. ¿Alguna vez has puesto azúcar en un vaso de flores para mantenerlas vivas? A las flores les encanta; la absorben bien. La explicación de David adquiría demasiado sentido. A Laurel le comenzó a doler la cabeza. —Entonces, ¿por qué yo no como moscas? —preguntó Laurel sarcásticamente mientras se frotaba las sienes. —Demasiado pequeñas para hacerte algún bien, imagino. Pero piensa en las cosas que comes. Únicamente frutas y vegetales. Plantas que crecieron en la tierra y absorbieron todos estos nutrientes por medio de sus raíces. Tú las comes y obtienes los mismos nutrientes como si tuvieras raíces y pudieras obtenerlos por ti misma. Laurel estuvo callada por varios segundos mientras el señor James comenzaba a llamar al orden a la clase. —Así que, ¿tú aún piensas que soy una planta? —Laurel preguntó en un susurro. —Una increíblemente evolucionada, altamente avanzada planta —replicó David —. Pero sí, una planta. —Eso apesta. —No lo sé —dijo David con una sonrisa —. Yo pienso que es un tanto genial. —Tú sí; eres el genio de ciencias. Yo soy la chica que sólo quiere pasar la clase de de gimnasia sin que la miren. —Bien —David persistió —. Pensaré que es genial por ambos. Laurel bufó y atrapó la atención del señor James. —¿Laurel, David? ¿Les gustaría compartir el chiste con el resto de la clase? —preguntó, una mano en su flaca cadera. —No, señor —dijo David —. Pero gracias por preguntar. Los estudiantes de alrededor se rieron, pero el señor James no parecía complacido. Laurel se reclinó y sonrió. David, uno. ¿Profesor que desearía ser tan listo como David? Cero.

El domingo, Laurel y David se reunieron en casa de David para «estudiar». David le mostró un artículo que había encontrado en Internet sobre cómo las plantas absorben dióxido de carbono por medio de sus hojas. —¿Y qué hay de ti? —preguntó él.

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Ella estaba sentada sobre la cama con los pétalos desenvueltos y girados hacia la ventana occidental donde podían absorber la luz solar. Era sólo una de las muchas ventajas de «estudiar» en la vacía casa de David después de la escuela casi todos los días. David incluso hacía un valiente esfuerzo para no mirar —aunque Laurel no estaba segura si él estaba mirando a hurtadillas sus pétalos o su abdomen descubierto. De cualquier manera, a ella no le importaba. —Bueno, yo no tengo hojas, excepto las diminutas bajo los pétalos, aún —agregó ella enigmáticamente. —No técnicamente, pero creo que tu piel probablemente cuenta. —¿Por qué? ¿Se está viendo un poco verde estos días? —preguntó, entonces cerró la boca. El pensamiento de ponerse verde le hizo pensar en Tamani y su verde cabello. No quería pensar en él. Era demasiado confuso. Y parecía injusto pensar en él mientras estaba con David. Desleal, de un extraño modo. Se guardó esos pensamientos para la noche, justo cuando estuviera a punto de caer dormida. —No todas las hojas son verdes —David siguió parloteando, sin darse cuenta —. En la mayoría de las plantas, las hojas son la superficie externa más grande, y en ti eso podría ser tu piel. Así que talvez tú absorbes dióxido de carbono a través de tu piel —se ruborizó —. A ti sí te gusta usar tank tops incluso cuando hace frío. Laurel removió su Sprite con la pajilla. —Entonces, ¿por qué respiro? Yo sí respiro, ya sabes—dijo mordazmente. —Pero, ¿tienes que? —¿Qué quieres decir con si “tengo que”? Por supuesto que tengo que. —No creo. No en la forma que yo tengo que hacerlo, de todos modos. O al menos, no tan frecuentemente. ¿Qué tanto puedes aguantar la respiración? Ella se encogió de hombros. —Lo suficiente. —Vamos, has estado nadando, debes tener una idea. Un burdo estimado —presionó, cuando ella negó con la cabeza. —Sólo emerjo cuando me canso de estar bajo el agua. No me hundo mucho, de todos modos. Sólo para mojar mi cabello, así que no lo sé. David sonrió y señaló su reloj. —¿Lo averiguamos? Laurel lo ojeó por unos segundos, entonces apartó su soda y se inclinó, pinchando a David en el pecho, con una sonrisa. —Estoy cansada de ser sometida a experimento. Veamos cuánto tiempo puedes tú aguantar la respiración. —Bastante razonable, pero tú vas después.

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—Trato hecho. David tomó varias respiraciones profundas y cuando Laurel dijo «adelante», él inhaló en una gran bocanada de aire y se reclinó en su silla. Tardó cincuenta y dos segundos con la cara roja antes de que el aire le saliera en un silbido, y fue el turno de Laurel. —Sin reírse —advirtió ella —. Probablemente vas a vencerme. —Lo dudo considerablemente —sonrió de manera afectada, con la misma confianza que tenía cuando estaba seguro de tener la razón. Laurel tomó un hondo respiro y se recostó sobre las almohadas de David. Él puso en marcha el cronómetro con un suave pitido. La intimidó mirar su sonrisa confiada mientras lo segundos transcurrían, así que, en cambio, se giró a la ventana. Observó un pájaro volar sobre el cielo azul pálido, hasta que remontó fuera de vista por encima de una colina. Sin nada más interesante que mirar, comenzó a poner atención a su pecho. Estaba empezando a volverse incómodo. Esperó un rato un poco más largo, decidió que no les gustaba la sensación, y dejó salir el aire. —Ahí tienes. ¿Cuál es el veredicto? David miró su reloj. —¿Aguantaste la respiración tanto como pudiste? —Tanto como quise. —Eso no es lo mismo. ¿Podrías haber durado más tiempo? —Probablemente, pero estaba volviéndose incómodo. —¿Cuánto tiempo más? —No lo sé —dijo ella, frustrada ahora —. ¿Cuánto duré? —Tres minutos y veintiocho segundos. Le tomó un momento asimilar los números. Se incorporó. —¿Me dejaste ganar? —No. Yo sólo probé mi teoría. Laurel miró su brazo. —¿Una hoja? ¿De verdad? David tomó el brazo de ella y levantó el suyo al lado. —Compruébalo. Si miras, de cerca tus brazos no se ven del todo iguales. ¿Ves? —dijo él, señalando venas que se arañaban a lo largo de sus brazos —. De acuerdo, las venas usualmente sobresalen más en los chicos de todos modos, pero con tu piel clara, deberías al menos poder ver pálidas rayas azules. Tú no tienes ninguna. Laurel estudió su brazo, entonces preguntó: —¿Cuándo notaste eso? Él se encogió de hombros con culpabilidad.

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—Cuando revisé tu pulso, pero estabas tan alterada que decidí que podía esperar un tiempo. Aparte de eso, quería investigar un poco antes. —Gracias... creo —estuvo callada por un largo rato mientras pensamientos pasaban a prisa por su cabeza. Pero volvía a la misma conclusión una y otra vez —. Soy realmente una planta, ¿no? David levantó la mirada hacia ella, entonces asintió solemnemente. —Eso creo. Laurel no estaba segura por qué las lágrimas llegaron. No era exactamente una sorpresa. Pero ella nunca lo había aceptado propiamente antes. Ahora que lo había hecho, sentía una abrumadora combinación de miedo, alivio, asombro, y una extraña tristeza. David subió a la cama junto a ella. Sin una palabra, se reclinó en la cabecera de la cama y la jaló contra su pecho. Ella se acopló a él fácilmente, disfrutando la seguridad que sentía en sus brazos. Las manos de él ocasionalmente se movían arriba y abajo por sus brazos y espalda, evitando cuidadosamente los pétalos. Ella podía escuchar el corazón de él latiendo a un ritmo regular que le recordó algunas cosas que seguían siendo normales. Dignas de confianza. El calor de su cuerpo se propagaba en ella, haciéndola entrar en calor de una forma que era notablemente similar a como el sol lo hacía. Sonrío y se acurrucó un poco más cerca. —¿Qué harás el próximo sábado? —preguntó David, y su voz le resonó en el pecho donde ella tenía presionada su oreja. —No lo sé. ¿Qué harás tú? —Eso depende de ti. Estaba pensando sobre lo que Tamani te contó. Ella levantó la cabeza de su pecho. —No quiero hablar sobre eso. —¿Por qué no? Él tenía razón sobre que tú eres una planta. Quizá tenía razón sobre... sobre que eres un hada. —¿Cómo puedes siquiera decir eso cuando tu microscopio puede oírte, David? —Laurel preguntó con una risa, tratando de mantener el tema ligero —. Podría dejar de funcionar si se da cuenta de que su dueño es tan acientífico. —Es bastante acientífico tener una amiga que es una planta —dijo David, negándose a aceptar su tono humorista. Laurel suspiró, pero dejó su cabeza hundirse de vuelta sobre su pecho. —Todas las niñas pequeñas desean ser en realidad una princesa o un hada o una sirena o algo por el estilo. Especialmente las niñas que no saben quiénes son sus verdaderas madres. Pero pierdes ese sueño cuando tienes, como, seis años. Nadie sigue pensando eso cuando tiene quince — encajó la mandíbula testarudamente —. No existe tal cosa como las hadas. —Talvez no, pero no tienes que ser necesariamente una de verdad. —¿Qué quieres decir?

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David estaba contemplando su florecimiento. —Hay un baile de disfraces en la escuela el próximo sábado. Pensé que quizá podrías ir como un hada y probar el papel. Ya sabes, acostumbrarte a la idea como un disfraz antes de intentar abordar la idea de que es real. Sentirte a gusto con eso. —¿Qué? ¿Colgarme alas y usar algún extravagante vestido? —Me parece que ya tienes alas —dijo David, su voz seria. Laurel cayó en la cuenta lentamente de lo que quería decir y lo miró incrédula. —¿Quieres que vaya así? ¿Con mi florecimiento expuesto para que todo el mundo lo vea? ¡Debes estar loco! ¡No! —Sólo escucha —dijo David, incorporándose —. He pensado sobre esto. ¿Conoces esas cosas de guirnalda de oropel? Si envolvemos eso alrededor de la base de la flor y entonces le damos la vuelta sobre tus hombros, nadie notaría que no es falsa. Sólo pensarían que es un asombroso disfraz. —No podría hacer pasar esto como un disfraz, David. Es demasiado bueno. David se encogió de hombros. —Las personas generalmente creen lo que se les dice —sonrió —. Y, ¿realmente piensas que alguien va a mirarte y decir “Hmm, creo que esa chica es una planta”? Sí sonaba realmente absurdo. La mente de Laurel vagabundeó al vestido formal azul cielo con destellos que había usado en la boda del primo de su madre el verano pasado. —Lo pensaré —prometió.

El miércoles después de la escuela, David tuvo que trabajar, así que Laurel decidió ir a la biblioteca pública. Avanzó hacia el escritorio de consulta donde la bibliotecaria estaba intentando explicar el sistema decimal Dewey (sistema de clasificación utilizado en las bibliotecas) a un niño que claramente ni entendía ni quería entender. Después de un par de minutos, él se encogió de hombros y se alejó. Con un suspiro frustrado, la bibliotecaria se giró a Laurel. —¿Sí? —¿Puedo usar el Internet? —preguntó Laurel. La bibliotecaria sonrió, probablemente alegrada por una pregunta razonable. —Esa computadora de allá —dijo, señalando —. Entra con tu número de tarjeta de la librería y tendrás una hora. —¿Sólo una? La bibliotecaria se inclinó de manera conspiradora. —Es una regla que tuvimos que hacer un par de meses atrás. Tuvimos que retirar a una mujer que venía y jugaba Internet Hearts (es un juego, creo) todo el día —se encogió de hombros mientras se

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enderezaba de nuevo —. Ya sabes cómo es; un par de locos lo arruinan para el resto de nosotros. Aunque es de alta velocidad —añadió mientras retrocedía hacia una pila de libros que estaba registrando. Laurel se dirigió al cubículo de estudio que tenía la única computadora con Internet habilitado. Nada parecido a la repantigada biblioteca que Laurel y su padre habían visitado con frecuencia en Eureka, la biblioteca de Crescent City era difícilmente más grande que una casa normal. Tenía un anaquel de libros de fotografías, un anaquel de ficción para adultos y otro más que, era todo de viejos libros de consulta. Y ni siquiera muchos de ellos. Se sentó en la computadora y entró. Después de un rápido vistazo al reloj, comenzó a buscar en Google. Cincuenta y cinto minutos más tarde, había encontrado imágenes de hadas viviendo en flores, usando ropa hecha de flores, sorbiendo té de diminutas copas de flores. Pero ninguna mención de hadas que en realidad fueran flores. O plantas. O lo que sea. Inútil, pensó malhumoradamente. Empezó a leer a través de un largo artículo de Wikipedia, pero cada dos o tres oraciones, tenía que mirar una referencia que no había entendido. Hasta ese momento ella estaba sólo unos pocos párrafos dentro del artículo. Con un profundo respiro, entrecerró los ojos y empezó a leer el artículo de nuevo. —¡Me encantan las hadas! Laurel casi se cae de la silla cuando la voz de Chelsea sonó justo en su oreja. Chelsea de desplomó en la silla junto a Laurel. —Pasé por esta fase hace aproximadamente un año donde todo lo que hacía tenía que ver con hadas. Tengo como, diez libros, todos sobre hadas e imágenes en mi techo. Incluso encontré un folleto de una teoría conspiradora de algún chico sobre cómo Irlanda es controlada por el Tribunal Seelie (según Wikipedia, es un término escocés para referirse a un grupo de hadas de la luz). Y aunque sus ideas eran un poquito descabelladas, sí nombró algunos puntos válidos. Laurel cerró su navegador tan rápidamente como pudo, aunque la frase demasiado poco demasiado tarde, le vino a la mente. —En la Época Oscura, la gente solía pensar que todo lo malo que sucedía era causado por las hadas —Chelsea continuó, sin parecer notar que Laurel seguía sin haber dicho una palabra —. Por supuesto, además les echaban la culpa a las hadas de todo lo bueno que pasaba también, de manera que supongo que se nivelaba. Aún así —sonrió —. Así que, ¿por qué estabas buscando sobre hadas? La boca de Laurel se secó. Trató de inventar alguna clase de excusa, pero después de envolver su mente alrededor de docenas de contradictorias leyendas de hadas, no tenía nada. —Hum, sólo quería investigar para... —apenas se las arregló para recordar que Chelsea estaba en su clase de Lengua, antes de usarla como una excusa. Entonces recordó la proposición de David.

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—Iré al baile como un hada este sábado —dijo impulsivamente —. Pensé en intentar aprender un poco más sobre ellas. La cara de Chelsea se iluminó. —Eso es tan genial. Yo quiero totalmente ser un hada. Deberíamos intentar hacer juego. Oh, grandioso. —De hecho, David está haciéndome alguna clase de alas. Dice que es una sorpresa. —Oh —Chelsea vaciló por sólo un segundo —. Eso está bien. Probablemente yo debería colaborar con Ryan de todos modos —sus mejillas se colorearon un poco —. Él me lo pidió el viernes. —Eso es estupendo. —Sí. Él es lindo. ¿No es lindo? —Claro. —Bien —ella miró perdida en sus pensamientos por un momento —. Así que, ¿tú irás con David? Laurel asintió. Chelsea sonrió, aunque se veía un poco apesadumbrada. —Bueno, serás una hermosa hada. Prácticamente pareces un hada de todos modos, así que será perfecto. —¿Parezco? Chelsea se encogió de hombros. —Eso creo. Especialmente con tu cabello y piel siendo tan claros. La gente solía pensar que los ángeles eran hadas, así que las hadas deben ser muy claras y de aspecto frágil. «¿Frágil?» Laurel pensó, un poco desconcertada. —Te verás perfecta —dijo Chelsea —. Te esperaré cerca de la puerta. Quiero ver tu disfraz primero. —Trato hecho —dijo Laurel con una sonrisa forzada. No le gustaba cómo repentinamente se había metido en la idea de David. Pero era mejor que decirle a Chelsea la verdad. —¿Por qué estás navegando aquí de todos modos? —preguntó Chelsea —. ¿No tienes Internet en casa? —Dial-up —dijo Laurel, poniendo los ojos en blanco. —¿En serio? ¿Aún tienen eso? Mi papá es un técnico de computadoras e instaló toda esta red inalámbrica en nuestra casa. Tenemos Internet de alta velocidad en seis computadoras. Él simplemente moriría si le cuento que sigues usando dial-up. Deberías venir a mi casa la próxima vez. Mucha banda ancha, y te prestaré algunos libros, ¿de acuerdo? Laurel aceptó instintivamente, pero no había manera de que pudiera ir a la casa de Chelsea a investigar. Chelsea era demasiado lista —ataría cabos. Asumiendo que hubiera algún cabo que atar. Laurel no había encontrado una sola fuente que hablara sobre hadas que fueran algo como lo que ella era. Lo más cercano que había encontrado fueron dryads —espíritus de madera—y eran sólo los espíritus de árboles.

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Estaba bastante segura de no ser un espíritu. —Bueno, me tengo que ir —dijo Chelsea —. Tengo que hacer algo de investigación seria —levantó su libro de historia —. Se supone que encuentre al menos tres fuentes sin incluir Internet. Lo juro, el señor Mitchell es tan anticuado. Como sea, ¿te veo mañana? —Sí —Laurel dijo, agitando la mano —. Mañana. Se giró de vuelta a la computadora para hacer una búsqueda más. Pero cuando abrió el navegador Web, su tiempo había expirado. Laurel suspiró y reunió sus notas dispersas. Si quería más, tendría que regresar otro día. Echó un vistazo hacia los anaqueles de libros donde sólo podía ver los saltarines rizos de Chelsea. La casa de Chelsea sería más conveniente. Demasiada mala conveniencia estaba bajando en su lista de prioridades esos días.

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CAPÍTULO 12
traducido por Nancy —¿Aún nada? —preguntó David cuando Laurel lo llamó el sábado en la tarde, unas pocas horas antes del baile. —Nada. He estado en la biblioteca tres días seguidos y no hay nada. —¿Ni siquiera pistas? —Bueno, puedes leer alguna explicación en algo si realmente quieres, pero no descripciones de... —ella bajó la voz —... hadas que suenen a algo como yo. —¿Qué hay de Shakespeare? ¿Sueño de una noche de verano? —En realidad, esas son lo más parecido posible. Pero aún tienen alas y parecen muy mágicas. Por no mencionar maliciosas. Yo no soy así... ¿o sí? David rió. —No, no lo eres —estuvo callado por unos momentos —. Talvez las historias están equivocadas. —¿Todas ellas? —¿Qué tan ciertas son la mayoría de las leyendas? —No lo sé. Sólo parece como que habría alguna documentación si fuera cierto. —Bueno, nos mantendremos buscando. De todos modos, ¿estás lista para esta noche? —Por supuesto. —¿Te veré a las ocho entonces? —Estaré lista. David apareció unas pocas horas más tarde con una gran caja que supuestamente contenía las «alas». Laurel atendió la puerta dentro de su vestido con un chal enrollado ajustadamente alrededor de sus hombros. —Guau—dijo David —. Luces magnífica. Laurel bajó la mirada, medio deseando haber elegido algo que llamara menos la atención; todos la mirarían con eso. El vestido era de un destellante satén azul claro con abalorios plateados, cortado en una diagonal que caía en un perfecto drapeado a través de cada una de sus curvas. El frente tenía un suave escote de corazón y dejaba la espalda al descubierto. Estaba desnuda casi hasta la cintura por un considerable borde y más de los chispeantes abalorios plateados. Una mini cola proporcionaba el toque final. David traía puestos unos pantalones negros con una chaqueta blanca de esmoquin completa con colas. Una faja de seda roja rodeaba su cintura, y se las había arreglado para encontrar una corbata para atar alrededor de su cuello. Con guantes asomándose del bolsillo de su pecho y se había echado gel en el cabello. —¿Qué se supone que eres? —preguntó Laurel de manera apreciativa.

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David se ruborizó. —¿El Príncipe Azul? —cuando Laurel rió, él se encogió de hombros —. Imaginé que ambos podríamos ser criaturas míticas de un cuento de hadas. —Mi mamá sabe que vienes —susurró Laurel, guiando rápidamente a David al piso superior —, pero creo que es mejor si tratamos de terminar todas las preparaciones antes de que ella sepa que estás aquí. Podría insistir en que mantenga la puerta abierta o algo por el estilo. —No hay problema. Lo llevó a su habitación y, después de echar una precavida mirada al pasillo, cerró la puerta. Laurel desató el nudo de su chal blanco y dejó el florecimiento revolotear libre. Ayudó a los pétalos a regresar a su posición vertical; habían parecido un poco flácidos los últimos días y no podían erguirse tan alto. Se dio la vuelta cuando escuchó la honda inspiración de David. —¿Qué? —Son simplemente tan hermosos, especialmente con ese vestido. Me maravillo cada vez que los veo. —Claro —dijo Laurel sarcásticamente —. Son fabulosos cuando no son tuyos. Le tomó cerca de dos minutos a David asegurar la guirnalda alrededor de la base de la flor y por encima de sus hombros. Laurel se giró al nuevo espejo colgado detrás de la puerta y rió. —David, eres un genio. Parece completamente un disfraz. David se puso de pie junto a ella, sonriéndole a su reflejo. —Todavía no he terminado del todo—él retrocedió a la caja —. Siéntate —dijo, señalando la silla —. Y cierra los ojos. Ella lo hizo, empezando a disfrutar esto ahora. Las manos de él tocaron su rostro y entonces ella sintió algo frío rozando a lo largo de sus párpados y mejillas. —¿Qué estás haciendo? —Nada de preguntas. Y mantén tus ojos cerrados. Escuchó algo agitarse y entonces una fresca neblina cubrió el largo de su cabello. —Sólo un segundo —dijo él. Entonces sintió su cálido aliento, haciendo las manchas aún frescas sobre sus párpados incluso más frías pero entibiando el resto de su cara —. Está bien, estás lista. Ella abrió los ojos y se puso de pie para mirar en el espejo. Jadeó y rió mientras giraba la cara a un lado, luego al otro, permitiendo que la pálida luz del sol atrapara el destello sobre sus pómulos y alrededor de sus ojos. Y su cabello estaba lleno de destello que chispeaba y caía para decorar su vestido cuando sacudía la cabeza. Casi no se reconocía a sí misma en medio del destello y la luz trémula de la pintura en su rostro y el oropel sobre sus hombros. —Ahora te ves como un hada —dijo David de manera aprobatoria. Laurel rió. —Me siento como un hada. Nunca pensé que diría eso —ella se giró hacia David —. Eres asombroso.

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—No —dijo David con una sonrisa —. Lo hemos probado científicamente, tú eres asombrosa —él pasó los dedos por su lustroso cabello con una sonrisa torcida —. Yo soy sólo humano. Laurel sonrió y apretó su mano. —Talvez, pero eres el mejor humano. —Hablando de humanos —dijo David, haciendo un ademán hacia la puerta —, deberíamos ir a mostrarle a tus padres. Mi mamá estará aquí para recogernos en aproximadamente diez minutos. Toda la tensión de la noche regresó a prisa. —¿No crees que mi mamá se de cuenta de esto? —preguntó ella. —Ella no tienen ni idea —dijo David —. Estoy seguro —le tomó ambas manos —. ¿Lista? No lo estaba, pero asintió rígidamente de todos modos. David abrió la puerta, entonces le ofreció su brazo con un floreo. —¿Vamos? La mamá de Laurel los atrapó mientras se dirigían escaleras abajo. —Ahí están —dijo, blandiendo su cámara —. Tenía miedo que intentaran escabullirse de mí — estudió a Lauren con una sonrisa —. Te ves hermosa —dijo —. Tú también te ves guapo —agregó a David. —¿Dónde está papá? —preguntó Laurel, inspeccionando la sala de estar. —Tuvo que trabajar hasta tarde esta noche. Pero le prometí montones de fotografías. Así que, vamos, ¡sonrían! Tomó cerca de cincuenta fotografías antes de que la mamá de David finalmente tocó la bocina. Laurel sacó a David detrás de ella mientras su mamá les gritó que se divirtieran. La mamá de David también les habló con excesiva efusión, pero ya había sacado fotografías de David, así que se libraron del gancho con sólo cinco o seis fotografías más de ellos dos juntos. Para cuando habían terminado, Laurel casi había cambiado de opinión. —Es demasiado llamativo —le susurró a David en el asiento trasero del carro de su mamá —. Alguien va a averiguarlo. David rió. —Nadie va a averiguarlo —le aseguró —. Lo prometo. —Más te vale tener razón —gruñó Laurel mientras llegaban al estacionamiento de la escuela.

—¡Mírate! —Chelsea chilló cuando ella y David entraron al decorado gimnasio —. David dijo que las alas iban a ser asombrosas, pero no tenía idea que serían así de buenas —hizo a Laurel darse una vuelta completa —. Ya sabes, se ven un poco más como una flor que como alas, ¿no crees? —Son como alas de flor, supongo —respondió Laurel nerviosamente. Pero Chelsea sólo se encogió de hombros. —Son totalmente hermosas. David, eres un genio —dijo, tocando el hombro de él.

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Laurel sofocó una sonrisa. David obtendría la mayoría del crédito por la flor esta noche, pero ella estaba de acuerdo con eso. Especialmente cuando la otra opción era que todos descubrieran que ¡le había crecido! Chelsea olfateó en su hombro y Laurel se puso rígida. —Guau —dijo Chelsea, olfateando más abiertamente ahora —. ¿Qué rociaste sobre estas? Pagaría completamente por lo que sea que usaste. Laurel se quedó atascada sólo por un segundo, entonces dijo. —En realidad, es sólo un viejo perfume que he tenido siempre. Ni siquiera recuerdo cómo se llama. —Si tú nunca lo has querido, yo sí. Mmmm. Laurel sonrió y miró significativamente a David mientras inclinaba la cabeza hacia el otro lado de la habitación. Lejos de la nariz de Chelsea. —Vamos a conseguir algo de beber —dijo David, tomando la mano de Laurel. Afortunadamente, Ryan apareció y Chelsea estaba lo suficiente distraída que no los siguió. Laurel dejó su mano en la de David. Él no había dicho exactamente que esto era una cita, pero tampoco había dicho que no lo era. Ella prefería pensar que sí lo era. A pesar de su indecisión para llamarlo su novio, no estaba completamente segura de que eso no era lo ella que quería. ¿Qué más podría querer en un chico? Él era dulce, paciente, inteligente, divertido, y no era ningún secreto que la adoraba. Ella sonrió mientras lo seguía. Caminar tomados de la mano podría iniciar algunos rumores, pero a ella no le importaba. Mientras caminaba, todos le abrieron paso a las «alas». Personas que nunca antes le habían hablado, iban a buscarla para decirle qué tan genial era su disfraz. Dondequiera que ella miraba la gente estaba observándola. Pero eso no la puso nerviosa esta noche. Sabía lo que estaban viendo —ella lo había visto por sí misma en el espejo antes. Ella se veía mágica; no había ninguna otra palabra para ello. Una lenta canción comenzó cerca de las once treinta y David finalmente la reclamó para su primer baile de la noche. Él se había quedado atrás, charlando con sus amigos y observándola la mayor parte de la noche mientras varios chicos le habían pedido bailar. —Así que dime —dijo él, atrayéndola más cerca —. ¿Fue todo tan malo? Ella le sonrió mientras pasaba los brazos alrededor de su cuello. —En absoluto. Tenías toda la razón. David rió. —¿Sobre qué? La sonrisa permaneció en su cara, pero sus palabras fueron serias. —Todos pueden verme por lo que soy, y nadie está asustado o alterado. Nadie está llamando a un científico loco o algo. Sólo piensan que es genial —vaciló, entonces añadió —. Creo que es un tanto genial.

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—Es genial. Es maravilloso —él sonrió —. Tú eres maravillosa. La mirada fija de Laurel bajó al hombro de él, pero un calor estremecedor se propagó a través de ella. —Entonces, ¿cómo se siente ser un hada? Laurel se encogió de hombros. —No tan mal. Por supuesto, no sería así todos los días. —No, pero si puedes sólo acostumbrarte a la idea, entonces quizá puedas empezar a pensar en si es verdad. Laurel lo contempló divertida. —¡Tú quieres que sea verdad! —¿Y qué si sí quiero? —¿Por qué? —Porque ser mítico por asociación es lo más cerca que alguna vez voy a llegar. —¿A qué te refieres? Tú eres el Príncipe Azul. —Sí, pero, ya sabes, no en realidad. ¿Pero tú? Laurel, yo creo que es verdad. Y es asombroso. ¿Quién más es el mejor amigo de un hada? ¡Nadie! Laurel sonrió. —¿Y realmente soy tu mejor amiga? Él bajó la mirada a ella con ojos serios. —Por ahora. Se acercó más, poniendo la cabeza contra el hombro de David para la última mitad de la canción. Cuando terminó, ella lo atrajo más cerca para un abrazo. —Gracias —susurró ella en su oído. Él sonrió y le ofreció su brazo dramáticamente. —¿Vamos? Él la guió de vuelta a la mesa donde la mayoría de sus amigos estaban sentados y Laurel se desplomó sobre un asiento. —Tengo que decir, estoy totalmente agotada. David se inclinó cerca de su oído. —¿Qué esperabas? Él sol ha estado oculto por horas. Todas las buenas hadas deberían estar en casa arropadas en sus camas de flores. Laurel rió, entonces se sobresaltó cuando alguien golpeó ligeramente su hombro. Un alumno de último año que ella reconoció de la escuela estaba de pie justo detrás de ella. —Oye, esto se desprendió cuando dejaste de bailar. Imaginé que lo querrías de vuelta —él le entregó un largo pétalo blanco y azul. Laurel contempló con los ojos muy abiertos a David. Después de unos pocos segundos, David tomó el pétalo.

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—Gracias, amigo. —No hay problema. ¿De qué hiciste eso? Se siente como un pétalo de flor real. —Es un secreto de profesión —dijo David con una sonrisa. —Bueno, es en serio asombroso. —Gracias. El alumno de último año deambuló de vuelta a la muchedumbre mientras David puso el pétalo sobre la mesa. Laurel estaba extrañamente avergonzada de tenerlo puesto ahí donde todos podían mirarlo. Se sentía íntimo —como si David hubiera puesto un par de prendas de su ropa interior. —¿Sólo se cayó? —preguntó David, inclinándose cerca de nuevo —. ¿Lo sentiste? Laurel negó con la cabeza. —No pudo haber dado un tirón sin que lo notaras, ¿o sí? Laurel recordó el dolor insoportable cuando intentó arrancar uno de los pétalos hace unas pocas semanas. —De ninguna manera. —Laurel —comenzó David, tan quedamente que ella apenas podía oírlo —, ¿no es esto lo que Tamani dijo que sucedería? Laurel asintió rápidamente. —No lo creí; no podía. Era demasiado bueno para ser verdad —su boca dijo las palabras automáticamente, pero su mente se fijó en la pregunta obvia. Si él tenía razón sobre esto, ¿tenía razón sobre que soy un hada? David miró al piso detrás de ella por un segundo, entonces se agachó y se incorporó de vuelta sosteniendo dos pétalos más. Él sonrió al grupo y se encogió de hombros. —Parece que mi creación se está viniéndose abajo. —Está bien —dijo Chelsea —. El baile terminará en pocos minutos de todos modos —le sonrió a Laurel —. Fue magnífico mientras duró. —David, ¿podemos ir a esperar a tu mamá? —preguntó Laurel desesperadamente. —Por supuesto. Vamos. Laurel recogió frenéticamente los pétalos todo el camino hacia la puerta mientras David la guiaba a través de la multitud. Pero cada vez que alguien chocaba con ella, más pétalos se caían. Para cuando atravesaron hasta las puertas de entrada, sólo unos pocos pétalos seguían pegados a su espalda, y sus brazos estaban llenos de ellos. —¿Agarré todos? —preguntó ella, examinando el suelo a su alrededor. —Eso creo. Laurel suspiró y se frotó la cara. Una lluvia de destello roció el piso. —Rayos, lo olvidé. David rió y miró su reloj.

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—Son las doce en punto. ¿Vas a perder un zapato también? Laurel puso los ojos en blanco. —No es tan gracioso. David sólo metió las manos en sus bolsillos y sonrió. —¿Cómo se ve? —preguntó Laurel, girando su espalda hacia él. —No se nota con el oropel puesto. —Bien. Ella hizo una pausa por un largo rato y miró la brazada de pétalos. Su garganta se sentía seca mientras levantó la mirada hacia David. —Es verdad, ¿no? —¿Qué? Ella se encogió de hombros pero se obligó a decirlo. —Soy realmente un hada, ¿verdad? David sólo sonrió y asintió. Y por alguna razón, Laurel se sintió mejor. Se rió entre dientes. —Guau —dijo ella. Su mamá se detuvo pocos minutos más tarde y ellos fueron rápidamente al asiento trasero. —Oh, las alas se cayeron —dijo ella —. Es bueno que ya haya tomado fotografías. Laurel no dijo nada mientras se daba la vuelta y recogía dos pétalos más y los añadía al montón. Llegaron al camino de entrada de Laurel y David salió para ayudar a Laurel hasta la puerta con su brazada de pétalos. —Sólo quedan cinco —dijo David, mirando su espalda —. Y esos probablemente se caerán mientras estés durmiendo. —¡Ja! Si llegan tan lejos. David hizo una pausa. —¿Te sientes aliviada? Laurel pensó sobre eso por unos minutos. —Un poco. Me alegro de que ya no tendré que ocultar nada, excepto quizá una marca donde el bulto solía estar. Me alegrará usar tank tops de nuevo. Pero... —vaciló, reuniendo sus pensamientos —. Algo cambió esta noche, David. Por unas pocas horas me gustó la flor. En verdad, en verdad me gustó. Se sentía especial y mágica —sonrió —. Tú hiciste eso por mí. Y... estoy muy contenta. —Recuerda, la tendrás de nuevo el próximo año. Eso es lo que dijo Tamani, ¿verdad? Su frente se arrugó con el sonido de su nombre. —Podríamos hacerlo una tradición. Puedes salir de tu escondite y ser un hada para que todos te vean una vez al año. Ella asintió. Le gustaba la idea más de lo que podría haber predicho antes de esta noche.

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—Las otras chicas estarán celosas —advirtió ella —. Todas querrán que hagas alas para ellas también. —Tendré que decirles que sólo Laurel consigue alas. Ellas simplemente no sabrán qué tan cierto es eso. —¿No crees que alguien caiga en la cuenta? —Talvez. Siempre hay alguien que secretamente cree en mitos y leyendas; o al menos partes de ellas. Esas son las personas que mirarán más allá de lo obvio y verán cosas en este mundo que son verdaderamente maravillosas —se encogió de hombros —. Pero ellos no dirán nada, incluso si lo ven. Porque el resto de nosotros quienes vemos el mundo como lógico y científico no veríamos la verdad si fuera anunciada en una cartelera. Soy afortunado de que tú me golpeaste la cabeza con eso, nunca te hubiera visto por lo que realmente eres. —Sólo soy yo, David. —Esa es la mejor parte. Antes de que ella pudiera decir algo, él se inclinó y le dio un suave beso en la frente, entonces se dio la vuelta con un murmurado «buenas noches» y se dirigió al carro.

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CAPÍTULO 13
traducido por Daniela Laurel miró fijamente dentro del espejo sobre su hombro hasta su espalda desnuda. Había una delgada línea blanca bajando el medio- como una larga y olvidada cicatriz- pero era apenas perceptible. Ella suspiró y se puso el chaleco sobre la cabeza. Eso estaba mucho mejor. La idea de ser una hada había parecido tan real la noche pasada. Hoy, estaba mucho más lejos. Ella escudriñó los ángulos de su cara, medio esperando que hubieran cambiado. “Soy una hada” ella susurró. Pero su reflejo no respondió. Se sintió tonta al decir eso. Ella no se sentía como una hada- no se sentía diferente a como siempre había sido. Ella se sentía normal. Pero no importa que, ella sabía la verdad ahora- y normal no era una palabra que pudiera volver a describir su vida denuevo. Necesitaba hablar con Tamani. Bajó en puntillas las escaleras y tomó el teléfono, marcó el número de David. Sólo cuando el respondió con una áspera voz ella se dio cuenta de la hora. “Qué?” Ese no es un punto para colgar ahora- podría haberlo despertado. “Hola. Perdón. No estaba pensando”. “Que estás haciendo despierta a las seis de la mañana?” respondió adormilado. “Um, el sol salió”. David resopló “De acuerdo”. Laurel miró hacia el cuarto de sus padres con la puerta ligeramente entornada y se deslizó alrededor de la esquina sobre la despensa. “Me podrías cubrir hoy?” preguntó en un susurro. “Cubrir?”

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“Puedo decirles a mis padres que estoy en tu casa?” David sonaba más alerta ahora “Donde vas a ir?” “Tengo que ver a Tamani, David. O al menos, tengo que intentarlo. “Vas a ir la tierra? Cómo vas a llegar ahí?” “El bus? Ellos tienen que bajar la 101 el domingo, no crees?” “Eso es como tú conseguirías ir a Orick, pero cuan lejos es eso de tu vieja casa?” “Puedo poner mi bicicleta en el frente del bus. Es sólo una milla y eso desde la estación de buses; no me tomará ni diez minutos”. David suspiró. “Desearía tener mi licencia”. Laurel rió. El se quejaba sobre eso frecuentemente. “Dos semanas más, David. Puedes hacerlo”. “No es eso. Me gustaría poder acompañarte”. “No puedes. Si el sabe que tú estás ahí quizás el no saldría. El no parecía emocionado con la idea que te hablara sobre las flores en primer lugar”. “Le dijiste sobre eso?” Laurel envolvió el cable del teléfono alrededor de su muñeca. “El preguntó si yo te había contado algo y se lo tuve que decir. El es rey y es diferente- persuasivo. Es como que tú no puedes mentirle. “Eso no me gusta, Laurel. El puede ser peligroso”. “Tú eres el único que ha estado diciendo que él tuvo la razón toda la semana. El dijo que le gustaba. Si el dijo la verdad sobre todo lo demás, por qué me mentiría sobre eso?” “Qué sobre Barnes? Y si él esta ahí?

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“Los papeles no han sido firmados todavía. Todavía son nuestros”. “Estás seguro?” “Si. Mamá justamente lo mencionó ayer”. David suspiró y la línea estaba en silencio. “Por favor? Tengo que ir. Tengo que averiguar más.” “Está bien. Una condición- cuando vuelvas me tienes que contar lo que él dijo”. “Todo lo que pueda”. “Qué se supone que significa eso?” “No sé lo que él me va a decir. Qué si es un gran secreto hada que se supone no debo decirle a nadie?” “Bueno, todo excepto el gran secreto hada del mundo si es que eso existe. Trato?” “Trato”. “Laurel?”. “Si?”. “Ten cuidado. Se muy, muy cuidadosa”.

Después de encadenar a su bicicleta a un pequeño árbol, Laurel colocó su mochila sobre un hombro. Ella pasó por la casa vacía, entonces vaciló al borde de la línea del árbol donde varios caminos serpenteaban dentro de los gruesos arbustos y el bosque. Decidió tomar el camino del lugar que encontró la última vez. Este parecía el mejor plan.

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Cuando alcanzó la larga roca en el riachuelo, Laurel miró alrededor. Sentada sobre la hermosa corriente la hacía sentir calmada y feliz; por el momento consideró sólo quedarse sentada ahí por una hora, cuando volviera a casa sin haber hablado con Tamani en absoluto. Era solamente espantoso hablarle. Pero se forzó a quedarse, tomó aliento profundamente, y dijo, “Tamani?” más bien resonó contra las rocas, su voz pareció amortiguarse en los árboles, haciéndola sentirse muy pequeña. “Tamani?” lo llamó denuevo, un poco más suave esta vez. “Sigues aquí? Quiero hablar”. Se giró en un círculo, tratando de ver en todos lados. “Tam…” “Hey” La voz le dio la saludó pero sonó extrañamente vacilante. Laurel giró y casi corrió sobre el pecho de Tamani. Ella lanzó sus manos sobre su boca para evitar gritar. Era Tamani, pero se veía diferente que antes. Sus brazos estaban desnudos, pero sus hombros y pecho estaban cubiertos en lo que parecía una armadura hecha de corteza y hojas. Una larga lanza sobresalía detrás de su hombro, con una punta de piedra afilada como el borde de una navaja de afeitar. El era tan aturdidor como antes, pero un aire de intimidación lo abrazaba alrededor como una niebla espesa. Tamani la miró por un largo tiempo, y aunque ella tratara, Laurel no podía mirar hacia otro lado. La orillas de su boca jalaban hacia arriba en una media sonrisa y el tiró la extraña armadura sobre su cabeza, dejando eso de lado al igual que su aire intimidante. “Hoy estamos en gran alerta”. Se enderezó y sonrió de forma vacilante. “Estoy feliz de que hayas vuelto. No estaba seguro que quisieras”. Bajo la armadura, estaba vestido todo de verde oscuro- una polera ajustada de manga tres cuartos y del mismo estilo de sueltos pantalones que estaba vistiendo la última vez. “Y viniste sola”. No era una pregunta. “Cómo supiste?”. Tamani rió, sus ojos brillaban. “Qué clase de centinela sería si no supiera cuanta gente invade mi tierra?” “Centinela?” “Así es”. Él ahora la conducía camino abajo, hacia el claro pudieron hablar la última vez. “Qué cuidas?” Ella preguntó.

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Él giró con una sonrisa y le tocó la punta de la nariz. “Algo muy, muy especial”. Laurel trataba de coger su aliento y apenas lo logró. “Vine a… um… disculparme”, ella tartamudeó. “Por qué?” respondió, sin perder la calma. El se burlaba, o el realmente no estaba molesto? “Reaccioné de forma exagerada la última vez”, ella dijo, poniéndose al lado de él. “Me volví loca sobre todo lo que estaba pasando, y las cosas que me dijiste me llevaron al límite. Pero yo no debería haber explotado de esa forma contigo. Entonces lo siento”. Caminaron unos pasos más. “Y…?” Tamani incitó. “Y qué?” Laurel preguntó, su pecho estaba se sentía apretado cuando sus ojos verdes la estudiaban. “Y todo lo que dije era verdad, y ahora tu estás aquí para aprender más”. El paró abruptamente. “Esa es la razón por la que estas aquí, correcto?” él se apoyó contra un árbol y la miró divertido. Ella inclinó la cabeza, incapaz de hablar. Nunca se había sentido tan torpe. Por qué ella no podía mantener la boca cerrada? Ella no podía pensar o hablar alrededor suyo. El, por otra parte, se veía completamente cómodo con ella. Tamani se hundió con gracia en la tierra, y Laurel comprendió que habían llegado al claro. El le hacía señas desde un punto a unos metros más lejos. “Toma asiento”. El sonrió abiertamente y acarició la hierba junto a él. “Por supuesto, tú puedes sentarte en mí si quieres”. Laurel aclaró su garganta y se sentó al otro lado suyo. “No soy tan afortunado todavía?” Entrelazó sus dedos detrás de su cabeza. “Todavía hay tiempo. Entonces?”, el dijo cuando ella se instaló, “Tus pétalos se marchitaron”. Laurel asintió. “Anoche”. “Aliviada?”.

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“Mayormente”. “Y estás aquí para investigar más sobre cómo ser un hada, correcto?” Laurel estaba avergonzada por ser tan transparente, pero él tenía razón y no había nada que hacer sólo admitirlo. “No lo sé y realmente tengo mucho que contarte- tú has sobrevivido por veinte años por ti mismo; tú no necesitas advertirme de que no coma sal”. “Estuve investigando”, dijo Laurel. Tamani rió disimuladamente. “Eso puede ser bueno”. “Qué?”. “Es solamente que los humanos nunca aciertan con eso”. “Me he dado cuenta”. Después de un momento de vacilación ella preguntó, “Tú no tienes alas escondidas bajo esa camiseta, o no es cierto?” “Quieres comprobar?” Su mano fue hacia el botón de su camisa. “Está bien”, Laurel dijo rápidamente. Tamani se puso serio. “No hay alas, Laurel. No sobre alguien. Algunas flores parecen alas, la forma de algunas flores parecen mariposas- tus flores están preciosas, realmente. Pero son sólo florescomo tú te has dado cuenta. “¿Por qué las historias están equivocadas?” “Supongo que los humanos son muy buenos malinterpretando lo que ven”. “Nuca leí nada sobre hadas siendo plantas. Y créeme, busqué”, ella dijo.

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“A los humanos les gusta contar historias sobre otros humanos, pero uno con alas o cascos o manos mágicas. No sobre plantas. No sobre algo que no son ni pueden esperar ser”. El se encogió. “Y los humanos se parecen mucho a nosotros, creo que es una razonable suposición”. “Pero todavía. Están muy lejos. No tengo alas. Y seguramente no tengo magia”. “No puedes?” Tamani dijo con una sonrisa. Los ojos de Laurel se ensancharon. “Debería?”. “Por supuesto”. “Enserio?!”. Tamani rió por la excitación de Laurel. “Entonces es magia? Magia real? No es solamente todo gracias a la ciencia como David dijo?”. Tamani puso los ojos en blanco. “David denuevo?”. Laurel se enfureció. “Él es mi amigo. Mi mejor amigo”. “No es tu novio?”. “No. Yo quiero decir… no”. Tamani la miró fijamente por varios minutos. “Entonces estás libre?”. Laurel puso los ojos en blanco. “Nosotros no estamos teniendo esta conversación”. Él la miró fijamente de manera significativa por unos segundos, pero ella se rehusó a encontrar sus ojos. Él la miró posesivamente, como si fuera su amante el habría ganado y él solo estaba esperando que ella lo comprendiera. “Háblame sobre la magia”, ella dijo, cambiando de tema. “Puedes volar?”. “No, como las alas, es sólo un mito”.

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“Qué puedes hacer?” “No quieres saber sobre lo que tú puedes hacer?” “Puedo hacer magia?” “Absolutamente. Tú puedes hacer magia muy poderosa. Tú eres una hada caída”. “Qué quieres decir?” “Hay cuatro tipos de hadas; primavera, verano…” “Otoño, e invierno?” “Yep”. “Por qué soy una hada caída?” “Por qué tu naciste en la caída. Ése es el por qué tus flores crecieron en la caída” “Eso no suena muy mágico”, Laurel dijo, un poco decepcionada. “Suena como ciencia”. “Lo es. No todo en nuestra vida es mágico. En realidad, hadas son muy normales, en su mayor parte”. “Entonces qué hay sobre la magia?” “Bueno, cada tipo de hada tiene su propio tipo de magia”. Su cara tomó un aire de veneración. “Las hadas de invierno son las más poderosas de todas las hadas, y son las más raras. Sólo dos o tres producen una generación completa, incluso menos. Nuestros jefes siempre son hadas de invierno. Dominan a todas las plantas. Todas ellas. Una secoya (tipo de flor) madura podría doblarse por la mitad si una hada de invierno le dice que lo haga.” “Suena como si pudieran hacer casi todo”.

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“A veces pienso que pueden. Pero las hadas de invierno sobretodo guardan sus habilidades- y sus limitaciones- de los demás, pasándolas por generaciones. Algunos dicen que el mejor don de las hadas de invierno es guardad un secreto”. “Entonces que pueden hacer las hadas caídas?” Laurel preguntó impaciente. “Las hadas caídas son las siguientes más poderosas, como las hadas de invierno, más raras. Las hadas caídas hacen cosas”. “Qué tipo de cosas?” “Cosas de otras plantas. Elíxires, pociones, empastes. Ése tipo de cosas”. Eso no sonaba tan mágico después de todo. “Entonces, soy como una cocinera? Mezclo cosas?” Tamani sacudió la cabeza. “Tú no entiendes. No es mezclar cosas simples juntas- de otra manera todos podrían hacerlo. Las hadas caídas tienen un sentido mágico para las plantas que se pueden usar para el beneficio de todos. Dame cada libro que se ha escrito sobre tónicos y todavía no podría hacer una mezcla que se pueda usar. Es magia, incluso si no suena lógico”. “Eso no suena como magia, eso es todo”. “Pero lo es. Diferentes hadas caídas tienes distintas especialidades. Hacen pociones y elíxires para hacer cualquier tipo de cosas- como crear una niebla para confundir a los intrusos o crear un veneno para darles mientras duermen. Las hadas caídas son cruciales para la sobrevivencia de las hadas como especie. Son muy, muy importantes”. “Supongo que eso es genial”. Pero Laurel no estaba completamente convencida. Sonaba como química para ella, y su clase de biología era un tipo de indicador, pero ella no era muy buena en eso”. “Qué pueden hacer las hadas de verano?”. Tamani sonrió. “Las hadas de verano son rápidas”, el dijo, reasumiendo el tono de la conversación. “Como las flores de verano. Crean ilusiones y los más increíbles trabajos de fuego. El tipo de cosas que los humanos típicamente piensan que es magia”.

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Laurel no estaba ayudando pero pensaba que ser una hada de verano mucho más divertido que ser una hada caída. “Eres un hada de verano?”. “No”. Tamani vaciló. “Soy solamente un hada de primavera”. “¿Por qué ‘solamente’?”. Tamani se encogió. “Las hadas de primavera son las menos poderosas de todas las hadas. Por eso soy un centinela. Trabajo manual. No necesito mucha magia para eso”. “¿Qué puedes hacer?” Tamani miró lejos. “Si te digo, tienes que prometer no enojarte”. “¿Por qué debería enojarme?”. “Por qué lo utilicé contigo la última vez que estuviste aquí”.

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CAPÍTULO 14
traducido por Nancy —¿Hiciste qué? —la voz de Laurel se elevó. —Tienes que prometer no enojarte. —¿Arrojaste alguna clase de hechizo sobre mí y ahora esperas que sólo sonría y te diga que está bien? ¡Pues no! —Mira, ni siquiera funcionó muy bien... nuca funciona en otras hadas. Laurel cruzó los brazos. —Sólo dime. Tamani se reclinó contra un árbol. —Te atraje. —¿Me atrajiste? —Conseguí que me siguieras hasta aquí. —¿Por qué harías eso? —Tenías que escuchar lo suficiente para conocer la verdad. —Entonces... ¿qué? ¿Echaste polvo de hadas en mis ojos? —No, eso es ridículo —dijo Tamani —. Te dije, la magia de las hadas reales no es del todo lo que tú estás pensando. No hay polvo de hada para hacerte volar. Nada de ondeantes varitas mágicas. Nada de nubes de humo. Son sólo cosas que podemos hacer que nos ayudan en nuestros papeles en la vida. —¿Cómo la atracción puede ayudarte a ser un centinela? —la voz de Laurel destilaba sarcasmo, pero Tamani continuó explicando como si no lo hubiera notado. —Piensa al respecto. Puedo ahuyentar a un intruso con mi lanza, pero, ¿qué bien hace eso? Él sólo correría y le diría a sus amigos lo que sucedió, y volverían a buscarnos —Tamani extendió sus manos delante de él —. En cambio, lo atraigo, le doy un elixir de la memoria, y lo expulso. ¿Alguna vez has escuchado hablar de un fuego fatuo? (en inglés: will-o’-the-wisp, luces que pueden verse de noche flotando en el aire, sobre todo en pantanos, se supone que retroceden cuando te les acercas) —Claro. —Eso somos nosotros. Después de que los humanos beben el elixir, todo lo que recuerdan del completo incidente es un destello de luz. Es pacífico de esa manera. Nadie sale herido. —Pero yo te recordé. —No te dí un elixir, ¿o sí? —Sin embargo usaste tu magia en mí —se negó a rendirse tan fácilmente. —Tuve que. ¿Me habrías seguido si no lo hubiera hecho?

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Laurel negó con la cabeza, pero en su mente sabía que no era del todo cierto. Ella podría haber seguido a Tamani de todos modos. —Además, como dije, no funciona muy bien en otras hadas, y no funciona en absoluto si saben lo que se les viene. Lo rompes fácilmente cuando piensas en ello —la media sonrisa estaba de vuelta. —¿Y qué hay de hoy? —Laurel preguntó antes de que la sonrisa pudiera hipnotizarla. —¿Tienes miedo de que lo haya usado en ti otra vez? —preguntó con una sonrisa. —Un poco. —No. Todo este encanto y carisma viene naturalmente —su sonrisa era ahora confiada. Arrogante. —Prométeme que nunca lo intentarás en mí de nuevo. —Esa es una fácil. Ahora que lo sabes, no funcionaría si sí lo intento. Y no lo haré —asintió —. Prefiero cuando puedo hechizarte sin magia. Laurel disimuló una sonrisa y se recostó, esperando que la amena sensación que la rodeaba se esfumara. No lo hizo. Frunció las cejas. —Basta ya. Lo prometiste. Los ojos de Tamani se abrieron de par en par con confusión. —¿Basta de qué? —Eso de la atracción. Lo sigues haciendo. La expresión de confusión de Tamani cambió a una cálida sonrisa. La satisfacción revoloteó en sus ojos —Ese no soy yo. Laurel lo miró furibunda. —Es la magia del reino. Se transmite desde el mundo de las hadas. Ayuda a los centinelas a sentirse en casa cuando no pueden estarlo —su sonrisa ahora era tranquila y serena, y un rastro de satisfacción rondaba en sus ojos —. Lo sentiste antes, sé que sí. Es la razón por la que amas tanto este trocito de tierra. Pero ahora que sabes lo que eres y has florecido por primera vez, será más fuerte —él se inclinó, su nariz escasos centímetros de la suya. Contuvo la respiración mientras su cercanía hacía que todo su cuerpo se sintiera flácido —. Es el reino llamándote a casa, Laurel. Laurel retiró los ojos de las interminables profundidades de la mirada de Tamani y se concentró en lo que estaba sintiendo. Estudió el follaje a su alrededor y el sentimiento se intensificó. La apacible sensación parecía emanar de los árboles, y el aire reverberaba con ello. —¿Es realmente magia? —preguntó sin aliento, sabiendo que podría ser algo más. —Por supuesto. —¿No eres tú? Tamani rió suavemente pero no de manera burlona.

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—Es una magia mucho mayor que la que una ordinaria hada de primavera puede siquiera intentar. Ella se encontró con sus ojos y por un momento no pudo apartar la mirada. Los brillantes ojos verdes de él se engancharon a los suyos. Él parecía en su mayor parte humano, pero había algo — ella no podía dar del todo con ello —que parecía indicar que él era mucho más de lo que aparentaba ser. —¿Son la mayoría de las hadas como tú? —preguntó ella quedamente. Él guiñó, y ella se las arregló para apartar la mirada. —Eso depende de a qué te refieras —dijo —. Si te estás refiriendo al encanto e ingenio, no. Soy tan encantador como es posible. Si te refieres a mi apariencia... —hizo una pausa para bajar la mirada y evaluarse —. Supongo que soy bastante normal. Nada muy especial. Laurel habría discutido eso. Él tenía el tipo de cara que incluso las estrellas de cine obtienen con aerografía. Pero si él tenía razón, quizá todas las hadas se veían como él. Con un sobresalto Laurel se preguntó si ella se veía de esa manera para sus semejantes. A ella su cara le parecía normal, pero entonces, había estado mirándola en el espejo cada día durante toda su vida. Se preguntó brevemente si lo que ella vio cuando miró a Tamani fue lo que David vio cuando la miró a ella. El pensamiento la incomodó un poco. Se aclaró la garganta y empezó a buscar en su mochila para disimularlo. Sacó una lata de soda de su mochila. —¿Quieres una? —le pregunto de manera ausente mientras la abría. —¿Qué es? —Sprite. Tamani rió. —¿Sprite? Estás bromeando. Laurel puso los ojos en blanco. —¿Quieres una o no? —Claro. Ella le mostró cómo quitar el arillo y él lo intentó indecisamente. —Huh, qué no es algo... —la escudriñó por unos cuantos segundos —. ¿Es esto lo que usualmente tomas? —Es una de las pocas cosas que me gustan. —Ni pregunto por qué tu cabello y ojos son casi incoloros. —¿Y? —¿Nunca te has preguntado por qué los míos no lo son? —Yo... supongo que me he preguntado sobre tu cabello. Eso fue un eufemismo. —Yo como muchas cosas color verde oscuro. El musgo por el río, en su mayoría.

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—Eww. —No, es bueno. Sólo fuiste criada con ideas humanas. Apuesto que te gustaría si lo probaras. —No, gracias. —Haz lo que quieras. Te ves lo suficiente bonita tal como estás. Ella sonrió tímidamente mientras él alzaba la lata en su dirección antes de beber. —Yo como duraznos —dijo ella de repente. Tamani asintió. —Eso es bueno, supongo. Yo no soy muy goloso, personalmente. —Ese no es el punto. ¿Por qué no me pongo naranja? —¿Qué más comes? —Fresas, lechuga, y espinacas. Manzanas algunas veces. Frutas y vegetales básicos. —Comes una variedad, de manera que tu cabello y tus ojos no adquieren algún cierto color; sólo permanecen claros —sonrió con afectación —. Intenta comer nada excepto fresas por una semana. Eso le causará un ataque a tu madre. —¿Me pondría roja? —preguntó Laurel horrorizada. —No toda —dijo Tamani —. Sólo tus ojos y las raíces de tu cabello. Como el mío. En casa es una moda. Azul, rosa, púrpura. Es divertido. —Eso es tan raro. —¿Por qué? ¿No dicen la mitad de las historias de los humanos que tenemos la piel verde? Eso es mucho más raro. —Talvez —Laurel recordó algo de la última vez que se había encontrado con Tamani —. Dijiste que no hay polvo de hada, ¿verdad? Tamani inclinó un poco la barbilla, aparentemente de acuerdo, pero su cara estaba ilegible. —La última vez que estuve aquí, agarraste mi muñeca y más tarde había este polvo chispeante en ella. ¿Qué era eso, si no era polvo de hada? Ahora Tamani hizo una mueca. —Lamento eso; debería haber sido más cuidadoso. —¿Por qué, era peligroso? Tamani rió. —Difícilmente. Era sólo polen. —¿Polen? —Sí, ya sabes —él estudio sus manos como si de repente se hubieran vuelto muy interesantes —. Para... polinizar. —¿Polinizar? —Laurel comenzó a reír, pero Tamani no parecía que estuviera diciendo una broma. —¿Por qué crees que crece una flor? No es sólo para mirar. Aunque la tuya era muy atractiva. —Oh —Laurel estuvo callada por unos instantes —. La polinización es como las flores se reproducen.

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—Es como nosotros nos reproducimos también. —Entonces, ¿tú podrías haberme... polinizado? —Nunca haría eso, Laurel —su cara estaba extremadamente seria. —Pero, ¿podrías haberlo hecho? —Laurel presionó. Tamani habló lentamente, eligiendo sus palabras con mucho cuidado. —Técnicamente, sí. —Entonces, ¿qué? ¿Tendría un bebé? —Una plántula, sí. —¿Crecería en mi espalda? —No, no. Las hadas crecen en flores. Esa es una de las cosas en las que las historias de los humanos generalmente tienen razón. La... hembra... es polinizada por un macho y cuando sus pétalos se desprenden ella se habría quedado con una semilla. Ella la siembra y cuando la flor florece, tienes una plántula. —¿Cómo tú... nosotros... ya sabes, las hadas se polinizan? —El macho produce polen en sus manos y cuando dos hadas deciden polinizar, el macho alcanza el florecimiento de la hembra y permite que el polen se mezcle. Es un proceso algo delicado. —No suena muy romántico. —No tiene nada de romántico en absoluto —replicó Tamani, una sonrisa confiada extendiéndose por su cara —. Para eso es el sexo. —¿Ustedes aún así...? —dejo la pregunta en el aire. —Claro. —Pero, ¿las hadas no se embarazan? —Nunca —Tamani guiñó el ojo —. La polinización es para la reproducción, el sexo sólo por diversión. —¿Puedo ver el polen? —preguntó Laurel, alargó las manos para alcanzar las de él. Tamani retiró sus manos instintivamente. —No tengo nada en este momento. Tú ya no estás en flor. Sólo producimos polen cuando estamos alrededor de una hembra que está en flor. Esa es la razón por la que lo olvidé y dejé un poco en tu muñeca. No he estado cerca de una hembra con un florecimiento en mucho tiempo. —¿Por qué no? —Soy un centinela. Siempre hay otros centinelas, pero los de aquí son todos machos. Y no voy a casa con demasiada frecuencia. —Suena solitario. —Algunas veces —la miró de nuevo y algo cambió en sus ojos. Había bajado la guardia y ella vio una profunda, penosa tristeza. Casi le dolía mantener la mirada, pero no pudo alejarse. Entonces, tan rápidamente como llegó, desapareció —remplazada con una sonrisa indiferente. —Era más divertido cuando tú estabas aquí. Me metiste en un buen problema, por cierto.

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—¿Qué hice? —Desapareciste —Tamani rió y negó con la cabeza —. Hombre, nosotros estamos contentos de esté de vuelta. Cuando tú... —¿Quiénes son “nosotros”? —No piensas que soy la única hada aquí, ¿o sí? Laurel jugó con un mechón de cabello que había escapado de su coleta. —Un poco, sí. —No nos verás a menos que te lo permitamos. A pesar de lo que Tamani había dicho, Laurel echó un vistazo alrededor de los árboles. —¿Cuántos? —inquirió ella, preguntándose si estaba rodeada por legiones de hadas invisibles. —Depende. Shar y yo estamos casi siempre aquí. Otros diez o quince usualmente se alternan a la vez por seis meses o un año. —¿Cuánto tiempo has estado aquí? Él la miró por varios silenciosos segundos con una ilegible expresión. —Mucho tiempo —dijo finalmente. —¿Por qué estás aquí? Él sonrió. —Para vigilarte. Bueno, hasta tu acto de desaparición. —¿Estabas aquí para vigilarme? ¿Por qué? —Para ayudar a protegerte. Para asegurar que nadie descubriera lo que eres. Laurel recordó algo de su investigación. —¿Soy un... un niño cambiado? (en inglés: changeling, que es el hijo de un hada, elfo... etc, que intercambian en secreto con un niño humano) Tamani vaciló por un segundo. —En el más impreciso sentido de la palabra, sí. Excepto que no raptamos a nadie y lo remplazamos contigo. Prefiero pensar en ti como un vástago. —¿Qué es un vástago? —Es una planta que ha sido tomada de cierta planta e injertada en otra. Tú fuiste tomada de nuestro mundo y puesta en el mundo de los humanos. Un vástago. —Pero, ¿por qué? ¿Hay muchos... vástagos? —No. Por el momento, sólo estás tú. —¿Por qué yo? Él se inclinó un poco. —No puedo decirte todo, y tienes que respetar eso, pero te diré lo que pueda, ¿de acuerdo? Laurel asintió. —Fuiste colocada aquí hace doce años para integrarte en el mundo humano. Laurel puso los ojos en blanco.

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—Debería haberlo sabido. ¿Quién más me dejaría en una cesta en el porche de alguien? —sus ojos se ampliaron cuando Tamani rió —. ¿Tú hiciste eso? Él rió más fuerte ahora, dirigiendo la cabeza hacia atrás en su diversión. —No, no. Yo era demasiado joven. Pero cuando me uní a los centinelas aquí, fui bastante bien informado sobre toda tu vida. Laurel no estaba segura de que le gustara esa idea. —¿Toda mi vida? —Sí. Ella entrecerró los ojos. —¿Me espiaron? —No es exactamente espionaje. Estábamos ayudando. —Ayudando... claro —cruzó los brazos sobre su pecho. —De verdad. Teníamos que impedir que tus padres descubrieran lo que eres. —Eso suena como un plan perfecto —su tono se volvió sarcástico —. Hmm, ¿cómo deberíamos impedir que estos dos humanos averigüen sobre las hadas? Oh, ya sé, dejemos caer una en su puerta. —No fue así. Necesitábamos que tuvieran una hija hada. —¿Por qué? Tamani vaciló, entonces apretó los labios. —Bien, señor te-lo-diría-pero-entonces-tendría-que-matarte. ¿Por qué me echaron cuando era un bebé? —se rió entre dientes de manera un poco torpe —. Confía en mí, habría encajado mejor en la cesta si no hubiera tenido tres años. Tamani no sonrió esta vez. —De hecho, tú eras bastante mayor que eso. —¿A qué te refieres? —Las hadas no envejecen de la misma forma en que los humanos lo hacen. Nunca son realmente bebés. Quiero decir, se ven como bebés humanos cuando florecen, pero las hadas bebés nunca son indefensos como los humanos. Nacen sabiendo cómo caminar y hablar, y mentalmente son el equivalente aproximado... —lo consideró por un momento —. Talvez de alguien de cinco años de edad. —¿De verdad? —Sí. Entonces maduran un poco más lento físicamente, de manera que para cuando un hada parece de tres o cuatro años de edad, tiene en realidad siete u ocho... y mentalmente actúa como si tuviera cerca de once o doce. —Eso es raro.

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—Necesitas recordar que somos plantas. El cuidado y protección de jóvenes indefensos es lo que hacen los animales. No las plantas. Las plantas producen plántulas y esas plántulas crecen por su propia cuenta. No necesitan ayuda. —Entonces, ¿qué, las hadas ni siquiera tienen padres? ¿No tengo padres hadas en algún lugar? Tamani se mordió el labio y miró al suelo. —Las cosas son diferentes en el reino de las hadas. No hay mucho tiempo para ser un niño y no suficientes hadas adultos para sólo sentarse por ahí y mirar a los niños jugar. Todos tienen un papel y un propósito, y asumen esos papeles muy prematuramente. Maduramos rápido. Yo he sido un centinela desde que tenía catorce. Era un poco joven pero sólo por un año o dos. La mayoría de las hadas están practicando sus profesiones y viviendo por su cuenta cerca de los quince o dieciséis años. —Eso no suena muy divertido. —La diversión no es en realidad el propósito. —Si tú lo dices. Así que, no pude venir cuando era un bebé porque podía caminar y hablar, ¿verdad? —Sí. —Entonces, ¿qué edad tenía cuando vine? Él suspiró, y por un momento Laurel no creyó que se lo diría. Entonces pareció cambiar de opinión. —Tenías siete. —¿Siete? —la idea fue un poco impactante —. ¿Por qué no recuerdo nada? Tamani se inclinó, los codos sobre sus muslos. —Tienes que entender que antes de que responda eso, aunque no lo recuerdes, tú estuviste de acuerdo en todo esto. —¿Todo qué? —Todo. Venir aquí, desempeñar tu papel, vivir con los humanos, todo eso. Tú fuiste seleccionada para esto hace mucho tiempo, y accediste a venir. —¿Por qué no lo recuerdo? —Te dije que puedo hacer que los humanos olviden que me vieron, ¿verdad? Ella asintió. —Eso es lo que te hicieron. Una vez que tenías la edad con la que podrías pasar por un niño humano, te hicieron olvidar tu vida de hada. —Como... ¿con una poción o algo por el estilo? —Sí. Laurel se quedó estupefacta. —¿Me hicieron olvidar siete años de mi vida? Tamani asintió solemnemente. —Yo... no sé qué decir.

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Se quedaron en silencio por varios minutos mientras Laurel trataba de comprender lo que esto significaba para ella. Empezó a sumar los años que Tamani afirmó que ella había perdido. —¿Tengo diecinueve? —preguntó asombrada. —Técnicamente, sí. Pero aún te ves sólo como una humana de quince años. —¿Cuántos años tienes tú? —pregunto, el fuerte enojo en su voz —. ¿Cincuenta? —Veintiuno —dijo Tamani quedamente —. Tenemos casi la misma edad. —Así que, ¿sólo me hicieron olvidar todo? Tamani se encogió de hombros, su rostro tenso. El rígido control de Laurel sobre su temperamento se aflojó —¿Ustedes chicos siquiera pensaron en esto completamente? Un millón de cosas pudieron haber ido mal. ¿Qué tal si mis padres no me querían? ¿Qué tal si descubrían que yo no tenía corazón, o sangre, o que apenas respiraba? ¿Saben lo que comen la mayoría de las personas a los tres años? ¡Leche, galletas, hot dogs! ¡Pude haber muerto! Tamani negó con la cabeza. —¿Por qué nos tomas? ¿Aficionados? Raramente ha habido una ocasión en tu vida en la que no tuvieras al menos cinco hadas vigilándote, asegurándose de que todo estaba marchando tranquilamente. Y no era como que comer algo fuera un problema. Ese es el por qué tú fuiste seleccionada en primer lugar. —¿No olvidé lo que se suponía que comiera? —Eso es lo genial de ser un hada de otoño. Parte de su magia es saber intrínsecamente lo que es bueno y malo para sí mismos además de otras hadas. Tienen que, a fin de hacer sus elixires. Sabíamos que no podrías comer algo que fuera malo para ti por voluntad propia. Para lo único que teníamos que vigilarte era para que tus padres no te forzaran a comer. Lo cual nunca hicieron — dijo antes de que ella pudiera preguntar —. Teníamos todo completamente bajo control. Bueno — añadió de manera reacia —, hasta que te fuiste. —¿Hasta que me fui? Si estaban vigilándome tan de cerca, deberían haber sabido que nos mudaríamos. —Dejamos de vigilarte tan de cerca hace unos pocos años. Insistí. Estoy... un tanto a cargo se ti ahora mismo. Ya no eras una niña. En términos de madurez de hadas, eras más que una adulta. Las señales de que eras un hada no eran tan obvias. No te caías muy seguido, y tus padres estaban acostumbrados a tus hábitos alimenticios. Sentí que merecías un poco más de privacidad. Pensé que podrías apreciarlo —agregó malhumoradamente. —Probablemente lo habría hecho si hubiera sabido —concedió Laurel. Tamani suspiró. —Pero me alejé demasiado y no nos dimos cuenta de que te mudabas hasta que la agencia de mudanza apareció. Quería ir al extremo y detener todo justo en ese momento. Drogar a las personas de la mudanza, llevarte de vuelta al reino, declarar todo el maldito proyecto un

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desperdicio. Pero... sólo digamos que no tenía derecho a votar. Así que tú y tus padres se fueron en el carro y entonces tú sólo... te habías ido —rió sin humor —. Hombre, me metí en problemas. —Lo siento. —Está bien. Volviste. Todo está bien ahora. Ella lo miró cautelosamente. —¿Van a seguirme a casa y mudarse a mi traspatio ya que aparentemente les gusta vigilarme tanto? Él rió. —No. Estamos bien aquí, gracias. En su mayor parte estábamos preocupados por tu florecimiento y teniendo graves problemas con eso. Afortunadamente, tú te las arreglaste muy bien. —Así que, ¿yo viviré allá y ustedes sólo se quedaran viviendo aquí afuera? —Por el momento. —Entonces, ¿cuál es el propósito de que yo sea un... vástago? ¿Era sólo un experimento? —No. En absoluto —Tamani dejó salir un ruidoso, exasperado aliento, entonces miró alrededor del claro rápidamente —. El propósito de enviarte aquí fue para ayudar a proteger esta tierra. Es... un lugar importante para las hadas. Es imperativo que alguien que lo entienda esté en posesión de la tierra. Esa es la principal razón por la que fuiste colocada con ellos. Cuando la mamá de tu madre murió, tu mamá se afligió mucho e inmediatamente puso este lugar en venta. Tenía diecinueve años y supongo que sólo le traía muchos recuerdos. —Ella me contó sobre eso. Tamani asintió. —Las cosas mejoraron cuando se casó con tu papá, pero ella no dejó de intentar vender. Eso fue cuando el Tribunal Seelie propuso la idea de añadirte a su familia. Funcionó incluso mejor de lo que habían esperado. Cuando tu mamá realmente se apegó a ti, dejó de intentar vender. Otro tanto que en ocasiones vendedores venía por aquí de vez en cuando, esa parte de nuestro trabajo ha sido fácil. Parece estar todo más o menos cuesta abajo ahora —Tamani se reclinó con las manos estiradas detrás de su cabeza —. Sólo nos sentamos cómodamente y esperamos a que tú heredes. Laurel bajó la mirada a sus manos. —¿Qué tal si yo no heredo? ¿Qué tal si... qué tal si mis padres venden? —No pueden vender —dijo él de manera práctica. Su cabeza se sacudió. —¿Por qué no? Tamani rió traviesamente. —No puedes vender una casa que nadie recuerda que existe. —¿Huh? —Vernos no es lo único que podemos hacer que los humanos olviden.

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Los ojos de Laurel se abrieron de par en par mientras entendía. —¡Los han estado saboteando! Han hecho que las personas olviden incluso que han visto la casa. —Tuvimos que. —¿Y los valuadores? —Confía en mí, sería demasiado tentador si tu mamá descubriera cuánto vale esta tierra. —Entonces, ¿los hicieron olvidar también? —Era necesario, Laurel. Créeme. —Hum... no funcionó —dijo Laurel quedamente. La cara de Tamani se volvió cautelosa. —¿A qué te refieres? —preguntó en un leve y serio tono. —Mi mamá está vendiendo la tierra. —¿A quién? Nadie ha venido a mirar. Nosotros nos habríamos encargado de eso. —No lo sé; algún tipo que mi papá conoció en Brookings. Tamani se inclinó. —Laurel, esto es muy importante. No puedes permitirle que venda. —¿Por qué? —Para empezar, porque vivo aquí. En verdad no apreciaría quedarme sin hogar. Pero... —echó un vistazo alrededor y gruñó con frustración —. No puedo explicarte todo ahora mismo, pero no puedes permitirle vender. Lo que sea que cueste, necesitas hablar con ella cuando llegues a casa y hacer todo lo que puedas para convencerla de que le diga a este tipo que no. —Hum, eso podría ser un problema. —¿Por qué? —La oferta ya está. Redactarán los papeles pronto. —Oh, no —Tamani se retiró el cabello de la frente —. Esto es malo, esto es tan malo. Shar va a matarme —suspiró —. ¿Puedes hacer algo al respecto? —No es realmente mi decisión —dijo Laurel —. No puedo decirles qué hacer. —Sólo te estoy pidiendo que lo intentes. Di... algo. Nosotros trataremos de resolverlo aquí también. Si supieras qué tan importante es esta tierra para el reino, no dormirías hasta que estuviera a salvo. No sé si podré dormir hasta que tú vuelvas y me digas que está a salvo. —¿Por qué? Soltó el aliento en un exasperado silbido. —No lo puedo decir... está prohibido. —¿Prohibido? Soy un hada, ¿no? —No entiendes, Laurel. No consigues saber todo sólo porque eres una de nosotros... no todavía. Incluso en el reino, a hadas jóvenes no se les permite entrar en el mundo humano hasta que hayan probado su lealtad... si acaso tienen la oportunidad. Estás pidiéndome revelar uno de los más grandes secretos de nuestra especie. No puedes esperar eso de mí.

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Varios segundos transcurrieron en silencio. —Haré lo que pueda —dijo finalmente Laurel. —Eso es todo lo que te estoy pidiendo. Ella forzó una sonrisa. —Mis padres van a pensar que estoy loca. —No tengo problema con eso. Laurel lo miró por unos segundos antes de extender la mano para darle una palmada en el hombro. Tamani sólo rió. Entonces se puso serio y la miró. De manera vacilante, se deslizó más cerca y dejó los dedos encontrarse con su brazo desnudo. —Me alegro que hayas venido hoy —dijo —. Te he extrañado. —Yo... creo que quizá te extrañé también. —¿De verdad? —la esperanza brilló en sus ojos tan cruda que Laurel tuvo que apartar la mirada y reír nerviosamente. —Ya sabes, después de que terminé de pensar que eras un loco chico sin hogar. Rieron juntos y Laurel se maravilló con la suave, tintineante voz de Tamani. Hizo que un cálido estremecimiento le subiera por la espalda. Le echó un vistazo a su reloj. —Yo... necesito irme —dijo ella, su voz cargada de disculpa. —Vuelve pronto —dijo Tamani —. Hablaremos más. Laurel sonrió. —Eso me gustaría. —¿Y prometes que hablarás con tus padres? Laurel asintió. —Lo haré. —¿Me traerás noticias? —Tan pronto como pueda. Pero no sé cuándo será eso. —¿Les vas a decir a tus padres sobre todo esto? —preguntó Tamani. —No lo sé —dijo Laurel —. En verdad no creo que me creerían. Especialmente desde que ya no tengo el florecimiento para demostrarlo. Así es como convencí a David. —David —dijo Tamani con un tono de mofa. —¿Qué hay de malo con David? —Nada, supongo. Pero, ¿estás segura que es de confianza? —Estoy segura. Tamani suspiró. —Supongo que tenías que decirle a alguien. Aunque no me gusta. —¿Por qué no?

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—Porque él es humano. Todos saben que los humanos no pueden ser de fiar. Deberías tener cuidado. —No tengo que tener cuidado con él. Él no lo diría. —Espero que tengas razón. Caminaron lentamente, Laurel encabezando el camino hacia abajo por el familiar sendero. Se detuvieron en el borde de la línea de árboles. —¿Estás segura que te tienes que ir? —preguntó Tamani quedamente. Laurel estaba sorprendida por la emoción en su voz. Había detectado en la conversación que ella le gustaba —mucho. Pero esto parecía como algo más. Algo más personal. Estaba un poco sorprendida de darse cuenta de que ella estaba reacia a irse también. —Mis padres ni siquiera saben que estoy aquí. Me escabullí en cierto modo. Tamani asintió. —Te extrañaré —susurró. Laurel rió nerviosamente. —Apenas me conoces. —Te extrañaré de todos modos —él se encontró con sus ojos —. Si te doy algo, ¿lo conservarás para recordarme... y quizá para pensar en mí sólo un poco más? —Talvez —los ojos verde oscuro de Tamani parecían ver a través de ella... dentro de ella. Él arrancó un delgado trozo de cuerda alrededor de su cuello y sostuvo un pequeño, resplandeciente círculo. —Esto es para ti. Puso el diminuto destello en su mano. Era un brillante anillo dorado. Apenas más grande que un guisante, con una minúscula flor de cristal arriba. —¿Qué es? —preguntó Laurel con admiración. —Es un anillo para una plántula —replicó Tamani —. Ya sabes, un hada bebé. Cada plántula obtiene un anillo cuando son jóvenes. Si lo usas, crece contigo. Las hadas de invierno los hacen. Bueno, las hadas de primavera los hacen, pero las hadas de invierno los hechizan —levantó su mano para mostrarle una banda de plata pura —. Mira, este es mío. Solía ser tan pequeño como ese. Ya no eres una plántula, así que no se ajustará a tu dedo, pero pensé que talvez te gustaría. El pequeño anillo era exquisito, hermoso en cada detalle. —¿Por qué me estás dando esto? —Para ayudarte a sentirte más como nosotros. Puedes colgarlo en un collar —vaciló un momento más largo —. Sólo creo que deberías tenerlo. Laurel lo miró interrogante, pero él no se encontró con sus ojos. Deseó que tuviera más tiempo para sacarle secretos. —Lo usaré siempre —dijo ella. —¿Y pensarás en mí? —sus ojos la mantuvieron cautiva, y ella supo que había sólo una respuesta.

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—Sí. —Bien. Ella comenzó a girarse, pero antes de que pudiera dar un paso, Tamani agarró su mano. Sin romper el contacto visual, se llevó su mano a la cara y rozó los labios sobre sus nudillos. Por sólo un segundo, los ojos de él fueron incautos. Una chispa atravesó a Laurel en lo que vio ahí: puro, desenfrenado deseo. Antes de que ella pudiera mirar algo más íntimo, él sonrió, y el destello se había ido. Laurel caminó hacia su bicicleta, su respiración era superficial mientras trataba de detener el cálido rubor que estaba extendiéndose a través de su cuerpo desde el lugar donde los labios de Tamani la habían tocado. Se mantuvo girándose para verlo mientras iba en bicicleta hacia la carretera. Cada vez que se giró, los ojos de él estaban aún enganchados en ella. Incluso cuando pedaleó sobre el sendero a lo largo de la carretera, puso sentirlos siguiéndola mucho después de que ella pudiera verlos.

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CAPÍTULO 15
traducido por Nancy Eran las cuatro de la tarde cuando Laurel parqueó su bicicleta en la cochera, mucho más tarde de lo que cualquier sesión de estudio podría realmente justificar. Se preparó y abrió la puerta delantera empujándola. Su padre estaba tomando una siesta en el sofá, sus ronquidos eran tranquilos, un ritmo familiar. Sin amenaza de problema de esa procedencia. Prestó atención por su madre y escuchó botellas chasqueando en la cocina. —¿Mamá? —la llamó mientras daba la vuelta a la esquina. —Ahí estás. Tú y David deben haber terminado esa última página rápidamente. Sólo llamé hace media hora. —Uh, sí. Estaba más fácil de lo que pensé —dijo ella rápidamente. —¿La pasaste bien? Él es un chico agradable. Laurel asintió, su mente muy lejos de David —alrededor de cincuenta y dos millas lejos de David, para ser precisa. —¿Están ustedes dos...? —¿Qué? —Laurel trató de enfocarse en lo que su mamá estaba diciendo. —Bueno, tú pasas una tremenda cantidad de tiempo allá en su casa; pensé que talvez ustedes dos estaban... llegando a ser algo. —No lo sé —dijo honestamente —. Talvez. —Es sólo... Sé que la mamá de David a veces trabaja largas horas, así que tú y David pasan mucho tiempo solos. Es fácil que las cosas se salgan de control cuando están juntos en una casa vacía. —Tendré cuidado, mamá —dijo ella sarcásticamente. —Sé que lo tendrás, pero soy la madre, y tengo que decirlo de todos modos —dijo con una sonrisa —. Recuerda —añadió —, sólo porque no hayas empezado tu periodo no necesariamente significa que no puedas quedar embarazada. —¡Mamá! —Yo sólo estoy diciendo. Laurel pensó en las palabras de Tamani, más temprano ese día —Polinización es para reproducción, el sexo sólo por diversión. Se preguntó lo que su mamá diría si Laurel le contara que ella no podría embarazarse —que nunca empezaría su periodo. Que el sexo para ella era sólo sexo, sin ninguna atadura adjunta. Si había algo que Laurel pudiera decir para verdaderamente sacudir a su madre, sería eso. Aún estaba tratando de envolver su mente alrededor de eso. —Mamá —dijo Laurel de manera titubeante —. Quiero hablar contigo acerca de la tierra. Ha estado en tu familia por tanto tiempo. Y vivimos ahí durante toda mi vida —agachó la cabeza

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cuando pensó en sus verdaderos orígenes, su hogar secreto —. Tanto como puedo recordar, de todos modos —lágrimas inesperadas pincharon sus ojos cuando regresó la vista a su mamá —. Es el lugar más mágico en el mundo. Deseo que no lo vendieras. Su mamá la miró por mucho tiempo. —El señor Barnes está ofreciéndonos mucho dinero, Laurel. Todas las cosa que has querido últimamente de las que pudiéramos disponer, estarían en nuestro presupuesto de nuevo. —Pero, ¿qué tal si no vendieras? ¿Estaríamos bien? Su mamá suspiró y pensó sobre eso por un momento. —Tu padre está haciendo buenos negocios, pero no hay garantía de que eso continuará —se reclinó sobre el mostrador, apoyada sobre sus codos —. Tendríamos este apretado presupuesto por mucho tiempo, Laurel. No me gusta vivir de esta manera austera. No eres la única que tiene que renunciar a cosas. Laurel estuvo callada por un rato. Parecía una tarea demasiado monumental para una chica de quince años de edad. Pero entonces, añadió mentalmente, «No soy ninguna chica ordinaria». Alentada por ese pensamiento, dijo: —¿Podrías al menos pensar al respecto? Como por, ¿una semana? —añadió Laurel cuando su mamá apretó los labios. —Se supone que mandemos los papeles el miércoles. —¿Una semana? ¿Por favor? Sólo dile al señor Barnes que necesitas una semana. Y si realmente lo piensas por una semana, nunca no te molestaré sobre eso de nuevo. Su mamá la estudio con escepticismo. —¿Por favor? Su rostro se suavizó. —Supongo que probablemente el señor Barnes no podría rescindir su oferta si necesito una semana más. Laurel dio brincos alrededor de la barra y abrazó a su mamá. —Gracias —susurró —. Significa mucho.

—Así que realmente no te dijo mucho —David se sentó sobre un taburete en la barra de su cocina. Su mamá estaba en una cita, de manera que él y Laurel tenían la casa para ellos solos esta noche. David estaba comiendo sobras calentadas en el microondas y Laurel estaba haciendo garabatos en un cuaderno, tratando de distraerse del olor. —Me dijo suficiente —dijo Laurel, a la defensiva —. Fue como si él quisiera contarme más, pero no lo tenía permitido. Noté que eso le molestaba. —Él suena un poco raro.

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—Es definitivamente diferente... y no sólo en su apariencia —hizo una pausa en la mitad de un espiral y levantó la mirada, recordando —. Es tan intenso. Todo lo que siente, bueno o malo, parece acentuado. Y contagioso —ella comenzó a garabatear de nuevo —. Quieres sentir como él siente, pero no hay manera de que puedas llevarle el paso, porque la forma en que él está sintiendo cambia tan rápidamente. Debe ser agotador ser tan apasionado. Su cuerpo tiritó cuando encontró justo la palabra correcta para él. Apasionado, siempre. —Así que, ¿ustedes dos son, como, amigos ahora? —No lo sé. La verdad era que ella sabía que él la quería. Y que, a pesar de intentar que no, ella se sentía de manera muy similar. Parecía desleal pasar la tarde con David después de su día con Tamani. O quizá se sentía desleal por haber pasado el día con Tamani. Era difícil decirlo con seguridad. Levantó la mano para tocar el anillo que él le había dado, ensartado en una delgada, plateada cadena. Ya había hecho eso al menos unas cien veces ese día. Le hacía recordar la sensación de estar con él. En su corta visita, se habían convertido en más que amigos —no, no más, mucho más allá que amigos. La palabra amigos parecía demasiado insignificante para describir la conexión que ellos compartieron. Era más como si tuvieran un vínculo. No podía decirle eso a David. Sería bastante difícil de explicar a un observador no afectado —y David estaba muy lejos de no ser afectado. Si él tuviera una idea de la tormenta de emociones que sentía por Tamani, se pondría terriblemente celoso. Pero eso no significaba que a ella no le gustara David. Lo consideraba su mejor amigo y algunas veces, más. David era todo lo que Tamani no era —sereno y centrado, lógico, tranquilizador. Sus sentimientos por él no eran una tormenta de caos sino una serena, fuerte atracción. Él era una constante en su vida de una manera que Tamani nunca podría ser. Dos mitades que nunca podrían ser un todo. David finalmente acabó su cena y Laurel empujó el cuaderno a un lado para mirar hacia él. —Gracias por encubrirme, por cierto. Nunca soñé que mi mamá en verdad te llamaría. David se encogió de hombros. —Habías estado ausente mucho tiempo, y ella sabe que en realidad a ti no te gusta la biología. —Leí un poco esta tarde —dijo Laurel —. Tú sabes cómo las plantas absorben dióxido de carbono del aire y entonces liberan oxígeno como un subproducto, ¿verdad? —Sí, ese es el por qué se supone que salvemos a los árboles y todas esas cosas. —Estaba pensando que no tendría sentido para mí respirar oxígeno. —Entonces... ¿crees que respiras dióxido de carbono? —Y exhalo oxígeno, sí. —Supongo que eso tendría sentido. —Estaba pensando —Laurel comenzó lentamente —, que podría intentar otro experimento. David la miró, desconcertado.

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—De acuerdo. ¿Qué clase de experimento? —Hum, bueno, el aire no es algo que puedas mirar bajo un microscopio o algo, así que la única manera de decir si yo exhalo oxígeno sería ver si tú podrías inhalarlo sin problema alguno. David empezó a ver qué rumbo llevaba esto. —¿Y cómo propones que hagamos eso? —preguntó él, con una minúscula sonrisa rondando la esquina de su boca. —Bueno, estaba pensando un poco que sería una especie como de... resucitación boca a boca. Excepto que tú respirarías en mi boca primero y entonces, sin tomar otro soplo de aire, yo podría respirar en la tuya —lo miró por un segundo, entonces dijo impulsivamente —. Pero no hay razón por la que tengas que. Era sólo una idea que tuve. —Estoy impresionado —dijo David —. Estudiaste biología tú sola. Laurel puso los ojos en blanco, pero sonrió. —Google es mi amigo. David bufó, entonces trató de cubrirlo con un tosido Laurel lo miró furibunda —Tiene sentido —dijo David —. Hagámoslo. David se giró hacia ella hasta que sus rodillas estaban tocándose. —Primero tomas un soplo de aire y lo retienes por alrededor de diez segundos, de manera que tus pulmones puedan convertirlo en dióxido de carbono. Entonces lo soplas en mi boca, y yo lo inhalaré. Después esperaré cerca de diez segundos y lo soplaré de vuelta dentro de tu boca, ¿de acuerdo? David asintió. Sonaba bastante simple. Bueno, excepto la parte de boca a boca. Pero ella podía manejar eso, ¿cierto? El pecho de David se expandió mientras absorbía aire a pulmón lleno y su cara se enrojecía mientras lo sostenía. Sin echarse para atrás ahora. Después de aproximadamente diez segundos, él le hizo ademán y se inclinó, sus ojos preparados en la boca de ella. Ella se obligó a concentrarse mientras se inclinaba para encontrarse con él. Sus labios se tocaron gentilmente en un principio, y Laurel casi se propasó e inhaló un nervioso trago de aire. Entonces David presionó más firmemente y sopló dentro de su boca. Ella dejó sus pulmones llenarse. David retrocedió y Laurel cometió el error de encontrarse con sus ojos. Ella sonrió, entonces tuvo que apartar la mirada mientras contaba hasta diez. Después él estaba inclinándose de vuelta, su mano tirando suavemente de su hombro.

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Laurel se encontró con él a mitad de camino sin vacilación esta vez. La boca de él se presionó a la suya, y ella abrió los labios sólo un poco. Sopló todo el aire de sus pulmones de vuelta a la boca de él y lo sintió inhalándolo. Él persistió sólo por un momento antes de retroceder y romper contacto. —Vaya —él exhaló y recorrió los dedos a través de su cabello —. Vaya. Eso fue asombroso. Mi cabeza está dando vueltas un poco. Creo que estás exhalando casi oxígeno puro, Laurel. —No vas a caer de tu taburete, ¿o sí? —ella puso las manos sobre las piernas de él. —Estoy bien —dijo David, respirando lentamente —. Sólo dame un par de segundos más —él dejó deslizar sus manos para cubrir las de ella, donde aún estaban aseguradas sobre sus piernas. Ella levantó la mirada mientras él se lamía el labio inferior, entonces sonrió. —¿Qué es tan gracioso? —Lo siento —dijo David, ruborizándose de nuevo—. Tú sólo sabes tan dulce. —¿Qué quieres decir con dulce? Él se lamió el labio inferior una vez más. —Sabes como a miel. —¿Miel? —Sí. Creí que estaba volviéndome loco el día... bueno, ya sabes, ese día. Pero fue lo mismo hoy. Tu boca es muy dulce —hizo una pausa por un segundo, entonces sonrió —. No como miel, como néctar. Eso tiene más sentido. —Genial. Ahora voy a tener que explicar eso a todo al que bese por el resto de mi vida a menos que seas tú o... u otra hada —casi dijo el nombre de Tamani. Sus dedos volaron al anillo alrededor de su cuello. David se encogió de hombros. —Entonces no beses a nadie excepto a mí. —David... —Sólo estoy proponiendo la solución obvia —dijo, sus manos levantadas en protesta. Ella rió y puso los ojos en blanco. —Supongo que eso me detendrá de ser una de esas chicas que besan a todos. David negó con la cabeza. —Tú nunca podrías ser así. Tus sentimientos son demasiado tiernos. Te preocuparía que estuvieras rompiendo el corazón de cada chico al que besaras. No estaba segura si él lo quería decir como un cumplido o no, pero se sintió de esa manera. —Hum, gracias. Creo. —Así que, ¿qué es eso? —preguntó él, señalando su collar —. Te mantienes jugando con eso. Laurel dejó caer el anillo bajo el frente de su camiseta. Era como un talismán que enviaba sus pensamientos directamente hacia Tamani. Se preguntó si Tamani había sabido antes de dárselo que haría eso. Se sorprendió un poco cuando el pensamiento no la irritó. —Es un anillo —finalmente confesó —. Tamani me lo dio.

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David la miró de manera extraña. —¿Tamani te dio un anillo? —No es así —chicos —. Es un anillo de bebé. Supongo que todas las hadas los reciben cuando son pequeños —en contra del impulso de conservar el anillo como su propio secreto especial, sacó la cadena de debajo de su camiseta y le mostró a David el diminuto anillo. —Es realmente bonito —dijo él de mala gana —. ¿Por qué te lo daría? Laurel trató de echar de lado su pregunta. —No lo sé. Él sólo quería que lo tuviera. David lo miró por mucho tiempo antes de dejarlo caer de vuelta sobre su pecho.

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CAPÍTULO 16
traducido por Nancy —Justo a tiempo —su mamá dijo mientras Laurel entraba por la puerta después de la escuela al día siguiente —. El teléfono es para ti. Laurel tomó el teléfono. Ella acababa de dejar a David en la esquina. ¿Por qué la llamaría? —¿Hola? —preguntó ella inquisitivamente. —Hola, Laurel. Soy Chelsea. —Hola —dijo Laurel. —¿Estás ocupada? Es un día soleado, así que pensé que te podría gustar ir a ver el faro Battery Point. Laurel había escuchado del monumento histórico pero no lo había visto todavía. —Sí —dijo —. Me encantaría. —¿Te recojo a las cinco? —Estupendo. —¿Vas a alguna parte con David? —preguntó la mamá de Laurel después de que colgó. —Chelsea, en realidad. Quiere ir al faro. ¿Está bien? —Claro, eso es maravilloso. Me alegra verte diversificar tus actividades. Ya sabes que David me agrada mucho, pero deberías tener más amigos. Es más saludable. Laurel fue a la nevera y abrió una soda mientras estaba esperando. —Hoy recibí tus notas de mitad de semestre por correo —dijo su mamá. La soda pareció atorarse en la garganta de Laurel. Hasta que ella floreció, lo había estado haciendo bastante bien en la escuela, pero no estaba segura cuánto de eso había sido capaz de mantener cuando su vida enloqueció. —Tres A, dos B. Estoy bastante feliz con eso —dijo su mamá con una sonrisa. Entonces rió y añadió —. Honestamente, una parte de mí está orgullosa de mí misma. Debí haber hecho un buen trabajo para que tú estés haciendo esto bien. Laurel puso los ojos en blanco mientras su mamá le entregaba las notas. La B en biología no era sorprendente, pero entonces tampoco lo era la A en Inglés. Todo lo que tenía que hacer ahora era mantenerse hasta el final de semestre. No debería ser demasiado difícil. Lo peor estaba definitivamente detrás de ella. —¿Por qué está el carro de papá aquí? —preguntó Laurel. Su mamá suspiró. —Papá está enfermo. Ha estado enfermo todo el día. Faltó al trabajo, incluso. —Vaya —dijo Laurel —. Él nunca había faltado a un día de trabajo. —Sí. Lo obligué a que se quedara en cama todo el día. Debería estar mejor mañana.

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Ella escuchó una bocina sonar en el camino de entrada. —Ahí está Chelsea —dijo Laurel, agarrando su chaqueta. —Diviértete —dijo su mamá con una sonrisa. Laurel se deslizó en el asiento trasero del carro de la mamá de Chelsea y Chelsea se dio la vuelta y se dirigió a ella. —¡Hola! El faro es asombroso; es totalmente clásico. Te encantará. La mamá de Chelsea las dejó en el estacionamiento. —Volveré en aproximadamente dos horas —dijo ella. —Adiós —gritó Chelsea, agitando la mano. —¿A dónde ahora? —dijo Laurel, mirando el océano. —Caminamos —respondió Chelsea, señalando hacia una isla a aproximadamente ciento cincuenta metros fuera de la orilla. —¿Caminaremos a una isla? —Técnicamente es un istmo cuando la marea es baja. Protegiendo sus ojos del sol, Laurel miró la isla con los ojos entrecerrados. —Yo no veo un faro. —No es como los faros que ves en las fotografías. Es sólo una casa con una luz en el techo. Chelsea encabezó el camino mientras caminaban sobre una pequeña franja de arena que conectaba la pequeña isla con tierra firme. Era divertido estar tan cerca del océano sin en realidad estar dentro de él. A Laurel le gustaba el penetrante olor del agua salada y la fresca brisa que acariciaba su rostro y hacía oscilar el rizado cabello de Chelsea. Era irónico, en realidad, que ella disfrutara el olor del océano cuando odiaba el agua salada. Cuando llegaron a la isla, había un camino de grava que conducía a una colina. Fueron unos pocos minutos antes de que ellas llegaran cerca de una pequeña curva y el faro apareciera a la vista. —En realidad, es sólo como una casa normal —dijo Laurel, sorprendida. —Excepto por la luz —dijo Chelsea, señalando. Chelsea la hizo de guía turística, bajo el ojo vigilante de un guardia de seguridad, mientras guiaba a Laurel a través de la pequeña casa y le explicaba la historia del faro, incluyendo su papel en los tsunamis de los que Crescent City es víctima cada pocos años. —Son asombrosos —dijo Chelsea —, al menos, cuando no se vuelven demasiado grandes. Laurel no estaba segura de compartir el entusiasmo de Chelsea. Chelsea la llevó fuera a un pequeño patio y señaló las flores púrpuras que crecían en las rocas por todas partes de la diminuta isla. —Son realmente bonitas —dijo Laurel, inclinándose para tocar un pequeño sendero de las diminutas flores. Chelsea sacó una manta de su bolsa y la extendió sobre el suave pasto. Se sentaron juntas, mirando el mar en silencio por unos pocos minutos. Laurel se sentía tan en paz en este escarpado,

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hermoso lugar. Chelsea hurgó dentro de su bolsa de nuevo y sacó una barra de Snickers para ella y le entregó a Laurel un pequeño recipiente Tupperware. —¿Qué es esto? —preguntó Laurel. —Fresas. Son orgánicas, si eso importa —añadió Chelsea. Laurel sonrió y abrió la tapa. —Gracias. Lucen genial. Un millón de veces más que la barra de caramelo que Chelsea estaba disfrutando. —Así que, ¿qué pasa contigo y David? Laurel se atragantó con la fresa que acababa de comenzar a masticar y tosió enérgicamente. —¿A qué te refieres? —Sólo me preguntaba si ustedes ya eran pareja. —Bueno, no te andas con rodeos al respecto o algo —dijo Laurel, más a las fresas que a Chelsea. —A él realmente le gustas, Laurel —suspiró Chelsea —. Desearía que yo le gustara la mitad. Laurel trinchó las fresas con su tenedor. —Creo que me ha gustado desde el día en que él se mudó aquí. Él y yo solíamos estar juntos en un equipo de soccer —agregó, sonriendo. Laurel podía ver en su mente una Chelsea de diez años de edad —obstinada y franca justo como ahora, y no realmente encajando —conociendo a David por primera vez. Imparcial, aceptando a David. No era de extrañar que Chelsea se hubiera aferrado a él. Pero aún así... —Chelsea, sin ofender, pero, ¿por qué me estás diciendo esto? —No lo sé —estuvieron en silencio por un rato —. No estoy tratando de hacerte sentir mal o algo —le aseguró Chelsea —. A David no le gusto de esa manera, sé eso. Honestamente, si él va a tener una novia, preferiría que fuera alguien como tú. Alguien de quien yo también sea amiga. —Eso es bueno, supongo —dijo Laurel. —Entonces..., ¿eres su novia ahora? —presionó Chelsea. —No lo sé. ¿Quizá? —¿Es eso una pregunta? —preguntó Chelsea con una sonrisa. —No lo sé —hizo una pausa, entonces miró de soslayo a Chelsea —. ¿En verdad no te importa si hablo sobre esto? —En absoluto. Es como vivir indirectamente. —Tú a veces dices las cosas más raras —dijo Laurel de manera pesarosa. —Sí, eso es lo que David dice también. Personalmente, no creo que suficientes personas digan lo que realmente piensan. —Definitivamente tienes un punto ahí. —Así que, ¿novia o no? —preguntó Chelsea de nuevo, negándose a dejarlo por la paz. Laurel se encogió de hombros.

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—Realmente no lo sé. Algunas veces pienso que eso es lo que quiero, pero yo nunca antes he tenido un novio. Nunca he tenido realmente ni siquiera a un chico que fuera un amigo cercano. Eso me gusta mucho... No quisiera perder esa parte. —Talvez no lo harás. —Talvez. Sólo no estoy segura. —Podrían haber beneficios suplementarios —dijo Chelsea. —¿Cómo qué? —Si ustedes estuvieran en términos de besarse, él podría hacer tu tarea de biología. —Tentador —dijo Laurel—. Soy un asco en bilogía. Chelsea sonrió. —Sí, eso es lo que él dijo. Los ojos de Laurel se abrieron de par en par. —¡No lo hizo! ¿De verdad? —Es difícilmente un secreto, tú te quejas al respecto casi todos los días en el almuerzo. Creo que él sería un novio estupendo —añadió Chelsea. —¿Por qué estás alentando esto? La mayoría de las personas en tu posición estarían intentando separarnos. —Yo no soy como la mayoría de las personas —dijo Chelsea a la defensiva —. Además —continuó en un tono más ligero —, eso lo haría realmente feliz. Me gusta cuando David es feliz.

—Estoy en casa —grito Laurel mientras entraba a la casa, lanzó su mochila al suelo, y entró a la despensa en busca de un tarro de peras enlatadas. Su mamá llegó pocos minutos más tarde mientras Laurel estaba mordisqueando media pera directamente del tarro. Pero en lugar de la «Mirada mamá» que Laurel usualmente obtenía por no usar un tazón, su mamá sólo suspiró y sonrió de manera cansada. —¿Puedes valerte por ti misma para la cena esta noche? —Claro, ¿qué pasa? —Tu papá está empeorando. Le duele el estómago y está un poco hinchado, y ahora le ha dado fiebre. No está demasiado alta, cerca de treinta y ocho grados, pero no puedo conseguir que baje. Ni con compresas frías o un baño fresco o incluso mis cápsulas de hisopo y raíz de regaliz. —¿De verdad? —preguntó Laurel. Su mamá tenía una hierba para todo, y hacían milagros. Sus amigos con frecuencia le llamaban cuando estaban en un aprieto y los medicamentos de la vuelta de la esquina simplemente no estaban remediándolo —. ¿Intentaste darle un poco de té de equinacea —sugirió, ya que eso era lo que su mamá siempre le daba a ella. —Le hice una tanda completa de eso, helado. Pero está teniendo problemas de hinchazón también, así que no sé si está obteniendo suficiente para aliviarse.

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—Apuesto que fue algo que comió —sugirió Laurel. —Quizá —dijo su mamá de manera distraída, pero no sonaba convencida —. Él realmente empeoró justo después de que te fuiste. De todos modos —añadió, chasqueando la cabeza de vuelta a su hija —, voy a pasar la noche con él, ver si puedo hacerlo sentir un poco más cómodo. —No hay problema. Tengo peras enlatadas y un montón de tarea. —Emocionante noche para ambas. —Sip —dijo Laurel con un suspiro, examinando la pila de libros esperándola sobre la mesa.

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CAPÍTULO 17
Traducido por Nancy El jueves después de la escuela, Laurel agarró su delantal azul y se dirigió calle abajo hacia “La estantería de Mark”. Jen, Brent, y Maddie —el personal de su papá— habían estado haciendo turnos extras, pero si las cosas continuaban de la forma en que habían estado, los tres superarían cuarenta horas para el viernes. Laurel quería al menos darles a Brent y a Jen el día libre. Ella y Maddie se las podrían arreglar. Maddie era la única empleada que su papá había heredado del antiguo propietario de la librería. Había estado trabajando en esta librería por casi diez años y, afortunadamente, podía casi dirigir el negocio ella sola. Pero no era la librería por lo que Laurel estaba preocupada mientras caminaba hacia la calle principal. Ella había entrado a la habitación de sus padres para recibir algunas instrucciones de último minuto de su papá y había quedado impactada por su apariencia. Su papá había sido siempre delgado, pero ahora su cara estaba hundida y gris, con profundas sombras bajo los ojos. Sus labios estaban pálidos y un delgado brillo de sudor cubría su frente. La mamá de Laurel había intentado de todo. Cataplasmas de lavanda y romero sobre su pecho, té de hinojo para su estómago, cargamentos de vitamina C para fortalecer su sistema inmunológico. Nada parecía estar funcionando. Le dio Brandy en la noche para ayudarlo a dormir y echó aceite de hierbabuena en el humidificador. Aún sin mejoría. Sin permitir que el orgullo se interpusiera en su camino, había incluso tratado con un puñado de medicamentos convencionales —NyQuil y Tylenol extra fuerte —y sin embargo él no se había sentido nada mejor. Lo que todos habían esperado que fuera un molesto resfriado se había vuelto algo serio mucho más rápidamente de lo que su mamá podría haber anticipado. Cuando Laurel voluntariamente fue a la librería esa tarde de manera que su mamá pudiera quedarse en casa con su papá, su mamá había abrazado a Laurel estrechamente y le murmuró «gracias» al oído. Su papá no se parecía a sí mismo para nada —más como una enfermiza caricatura del hombre que había sido hacía sólo unos pocos días. Había tratado de sonreír y bromear de la manera en que siempre lo hacía —siempre había hecho —pero incluso eso fue demasiado para él. Un alegre repiqueteo sonó mientras Laurel abría la puerta de entrada de la tienda. Maddie levantó la mirada y sonrió. —¿Laurel? Te pones más bonita cada vez que te veo —la abrazó, y Laurel persistió en el abrazo, sintiéndose un poco mejor. Maddie siempre olía como a galletas y especias y algo más que Laurel nunca había podido acertar. —¿Cómo está tu papá? —preguntó Maddie con un brazo aún alrededor de los hombros de Laurel.

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Su respuesta para todos los demás había sido un simple: «Él está bien». Pero cuando Maddie preguntó, Laurel no pudo sólo hacer caso omiso de eso. —Luce terrible, Maddie. Como piel soltándose sobre un esqueleto. Mi mamá no puede hacer nada para ayudarlo. Nada está funcionando. —¿Incluso su hisopo y raíz de regaliz? Laurel sonrió dolorosamente. —Eso es lo que pregunté. —Bueno, es un remedio milagroso, en cuanto a mí respecta. —No para papá. No esta vez, de todos modos. —Yo enciendo un cirio por él todas las noches. Lo que la raíz de regaliz y el hisopo era para la mamá de Laurel, los cirios eran para Maddie. Era una católica devota que tenía un anaquel de cirios en su ventana delantera y encendía una por todos desde un muchacho feligrés muriendo de cáncer hasta un gato vecino desaparecido. Aún así, Laurel estaba agradecida. —Papá mandó un horario para el resto de la semana. Maddie rió. —Enfermo en cama y aún así redactando horarios, no debe estar demasiado cerca de las puertas de la muerte —ella le sostuvo la mano —. Aquí, vamos a revisarlo —Maddie estudió el horario escrito a mano —. Nos ha tenido que reducir horas de trabajo, ya veo. Laurel asintió. —Simplemente no hay suficientes empleados para mantener horas regulares. —Eso está bien. Yo he estado diciéndole por meses que era ridículo abrir a las ocho. ¿Quién quiere comprar un libro a las ocho en punto de la mañana? —se inclinó como si compartiera un secreto —. A decir verdad, ni siquiera me gusta estar fuera de la cama a las ocho de la mañana. Trabajaron juntas las pocas nuevas horas de manera bastante alegre, ambas evitando el tema del papá de Laurel. Pero él nunca estaba lejos de la mente de Laurel. Ella dejó a Maddie terminando el papeleo del final del día y pegó con cinta adhesiva un letrero en la puerta disculpándose por el cierre no programado de la tienda esa semana. Laurel caminó a casa lentamente, todo su cuerpo cansado después de dos horas de almacenar caja tras caja de libros. Mientras daba la vuelta a la esquina, vio un vehículo grande estacionado en el camino de entrada de su casa. Le tomó unos pocos segundos procesar lo que estaba viendo, pero sus pies comenzaron a correr en el segundo que reconoció la ambulancia blanca y roja. Ella irrumpió a través de la puerta justo cuando los paramédicos estaban bajando las escaleras con su padre en una camilla, su mamá sólo un paso detrás. —¿Qué le pasa? —preguntó Laurel, sus ojos clavados en su padre. Las lágrimas estaban trazando líneas por en el rostro de su mamá. —Empezó a vomitar sangre. Tuve que llamar.

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Las escaleras finalmente se despejaron lo suficiente para que Laurel llegara hasta su mamá. Envolvió los brazos alrededor de su cintura. —Está bien, mamá. Él se alegrará de que lo hicieras. —Él no confía en los doctores —dijo su mamá de manera aturdida. —Eso no importa. Necesita esto. Su mamá asintió, pero Laurel no estaba segura si la había escuchado siquiera. —Tengo que ir con él —dijo ella —. Sólo a una persona se le tiene permitido subir a la ambulancia. Creo que sería mejor si te llamo cuando él esté estable. —Sí, ve. Puedo cuidar de mí misma. Se las arregló para conseguir enganchar el bolso de su mamá sobre su brazo mientras continuaba caminando hacia la ambulancia, ignorando la presencia de Laurel. No miró atrás mientras las puertas se cerraron de golpe. Laurel miró la ambulancia alejarse y una nauseabunda, estrujante sensación envolvió su estómago. Ninguno de sus padres había estado en el hospital que Laurel recordara, excepto para visitar a alguien. Lauren no había querido creer que esto era más que un agudo virus que eventualmente pasaría por sí solo. Pero ese no parecía ser el caso. Caminó de vuelta a la casa y cerró la puerta empujándola con ambas manos. El sonido chasqueando dentro del lugar parecía hacer eco a través del pasillo. La casa se sentía enorme y vacía sin sus padres. Ella había estado sola en casa muchas veces en los cinco meses desde que se habían mudado, pero esta noche se sentía diferente. Espantoso. Sus manos temblaban mientras le daba la vuelta a la llave para cerrar el pestillo. Ella bajó deslizándose por la puerta y se sentó en el piso por mucho tiempo mientras los últimos rayos de luz restantes de la puesta de sol se apagaban, dejando a Lauren en una lóbrega negrura. Con la llegada de la oscuridad llegó un tácito para pensar en oscuros pensamientos también. Laurel se empujó sobre sus pies y se apresuró a la cocina, donde encendió cada luz antes de sentarse en la mesa del comedor. Sacó su tarea de Inglés y trató de trabajar en ella, pero después de leer la primera oración, las letras se deslizaban ante sus ojos —sandeces sin sentido. Dejó caer su cabeza sobre el libro. Sus pensamientos vagaban de la tienda a Tamani a David, entonces volvían a sus padres en el hospital y por aquí y por allá hasta que sus ojos lentamente se cerraron. Un fuerte timbre la sacó de golpe de los sueños confusos y sin sentido. Se concentró en el sonido y se las arregló para presionar el botón de «hablar» en el teléfono y escofinar un soñoliento «¿Hola?» —Hola, cariño, es mamá. Laurel se espabiló hasta estar despierta y miró de reojo su libro de texto. —¿Qué dijeron?

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—Van a quedarse con él durante la noche y darle antibióticos. Tendremos que esperar y ver qué sucede mañana —ella titubeó —. Él ni siquiera está en una habitación todavía, y para cuando lo esté, será tarde. ¿Puedes quedarte por tu cuenta esta noche y venir a verlo mañana? Laurel agitó la mano por unos pocos segundos. Tenía la irracional sensación de que si iba al hospital, podría hacer algo. Pero eso era tonto. Mañana sería lo bastante pronto. Ella forzó un alegre tono en su voz. —No te preocupes por mí, mamá. Estaré bien. —Te quiero. —Yo también te quiero. Una vez más, Laurel estaba sola en la casa vacía. Casi por voluntad propia, sus dedos encontraron el número de David. Él dijo hola antes de que ella conscientemente se diera cuenta de que lo había llamado. —¿David? —dijo ella, pestañeando. —Hola. Ella examinó la ventana de la cocina donde estaba la luna naciente. No tenía idea de la hora que era. —¿Puedes venir?

Cuando el timbre de la puerta sonó, Laurel corrió para dejar entrar a David. —Siento mucho haber llamado. No sabía qué tan tarde era —dijo ella. —Está bien —dijo David, sus manos firmes sobre los hombros de ella —. Son sólo las diez, y mi mamá dijo que podía llegar a casa cuando quiera. Las emergencias suceden. ¿Qué puedo hacer? Laurel se encogió de hombros. —Mi mamá se fue y... no quiero estar sola. David pasó los brazos alrededor de sus hombros mientras ella se inclinaba hacia él. Él la retuvo en el vestíbulo por varios minutos mientras ella se acurrucaba contra su pecho, sosteniéndolo como consuelo. Se sentía tan sólido y cálido contra ella y estrechó los brazos hasta que le empezaron a doler. Por un breve rato, pareció como si talvez todo estaría bien. Finalmente ella se alejó. Se sentía incómoda después de dejar a David sostenerla por tanto tiempo. Pero él sólo sonrió y caminó hacia el sofá y recogió la guitarra. —¿Quién toca? —preguntó, rasgueando un acorde al azar —. ¿Tu papá? —No, Um... Yo. Nunca he tomado lecciones o algo. En su mayor parte, sólo he imaginado cosas por mi cuenta. —¿Cómo es que yo no sabía esto? Laurel negó con la cabeza. —No soy tan buena, de verdad.

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—¿Cuánto tiempo has estado tocando? —Cerca de tres años —ella tomó la guitarra de sus manos y la balanceó sobre su rodilla —. La descubrí en el ático. Solía ser de mi mamá. Ella me mostró las digitaciones básicas y yo sólo improviso un poco sobre la marcha. —¿Tocarías algo para mí? —Oh, no —dijo Laurel, retirando los dedos de las cuerdas. —¿Por favor? Apuesto que te hará sentir mejor. —¿Por qué piensas eso? Él se encogió de hombros. —La estás sosteniendo tan naturalmente. Como si realmente la amaras. La mano de Laurel acarició el cuello. —La amo. Es muy antigua. Me gustan las cosas antiguas. Tienen... historia, y relatos. —Entonces toca —David se reclinó, sus manos detrás de su cabeza. Laurel vaciló, entonces rasgueó la guitarra suavemente, creando pequeños arreglos. Lentamente sus manos recorrieron de acordes afinados a la suave melodía de John Lennon «Imagine». Después de la primera estrofa, Laurel comenzó a cantar las palabras lentamente, suavemente. Parecía como una canción apropiada para esta noche. Mientras sus dedos terminaban el acorde final, ella suspiró. —Guau —dijo David —. Eso fue realmente hermoso. Laurel se encogió de hombros y colocó la guitarra de vuelta en su estuche. —Tampoco me dijiste que cantabas —hizo una pausa —. Nunca antes he escuchado algo como esto. No fue como la forma en que cantan las estrellas de pop; fue sólo hermoso y tranquilizador —él tomó su mano —. ¿Te sientes mejor? Ella sonrió. —Sí. Gracias. David se aclaró la garganta y apretó su mano. —Entonces, ¿ahora qué? Laurel miró alrededor. No había mucho aquí para entretenerse. —¿Quieres ver una película? David asintió. —Claro. Laurel eligió un viejo musical donde nadie estaba enfermo y nadie moría. —¿Cantando bajo la lluvia? —preguntó David, arrugando un poco la nariz. Laurel se encogió de hombros. —Es divertida. —Tú decides.

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Quince minutos transcurridos de la película, David estaba riendo mientras Laurel sólo lo miraba — su silueta iluminada por la pantalla de la televisión. Su cara estaba en una casi sonrisa, y de vez en cuando él inclinaba su cabeza y reía. Era fácil olvidar todo lo demás cuando estaba con él. Sin detenerse a pensar en sus acciones, Laurel se acercó rápidamente. Casi instintivamente, David levantó su brazo y lo pasó alrededor de los hombros de ella. Laurel se acurrucó contra sus costillas y recostó la cabeza sobre su pecho. Su brazo se apretó alrededor de ella, y él inclinó la cabeza de manera que su mejilla descansara contra la corona de su cabeza. —Gracias por venir —susurró Laurel con una sonrisa. —Cuando quieras—dijo David, sus labios rozando su cabello.

Laurel levantó la mirada cuando el repique sonó en la puerta de entrada de la librería. No estaba segura de que toleraría sonreír a un cliente más. Pero una sonrisa de alivio atravesó su cara cuando sus ojos se encontraron con los de David. —Hola —dijo David quedamente —. ¿Cómo estás? Laurel se obligó a sonreír. —Estoy viva. —Apenas —él vaciló —. ¿Cómo está tu papá? Laurel retrocedió al estante, tratando de ahuyentar, las lágrimas por cerca de la quinceava vez ese día. Sintió las manos de David frotando sus hombros y ella se inclinó sobre él, permitiéndose relajarse, sintiéndose mejor —segura. —Lo van a transferir al Centro Médico de Brookings —murmuró después de unos pocos minutos. —¿Está peor? —Es difícil decir. David dejó su mejilla descansar contra la parte superior de su cabeza. El repique de la puerta de entrada sonó de nuevo, y aunque Jen se apresuró a atender al cliente, Laurel se alejó y tomó un profundo, estremecedor respiro para recuperar la compostura. —Necesito terminar esto —dijo ella, recogiendo la pequeña pila de libros de la mesa —. La tienda cierra en una hora, y tengo cuatro cajas más para descargar. —Déjame ayudarte —dijo David —. Sólo dime dónde van —sonrió —. Puedes ser el supervisor — tomó la pila de libros de sus manos y frotó el brillante forro del más alto por unos pocos segundos —. Talvez podría venir y ayudar mañana también. —Tú tienes tu propio trabajo. Tienes que pagar el seguro del auto, me dijiste. —No me importa mi estúpido seguro, Laurel —su voz era áspera y él hizo una pausa antes de continuar en un suave, tranquilo tono —. Esta es la primera vez de toda la semana que te he visto además del almuerzo o durante clase. Te extraño —dijo con un encogimiento de hombros. Laurel vaciló.

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—¿Por favor? Laurel cedió. —Bien, pero sólo hasta que mi papá esté mejor. —Eso será pronto, Laurel. Tienen magníficos especialistas en Brookings; ellos resolverán lo que está mal —sonrió —. Serás afortunada si consigues sacar el valor del trabajo de una semana completa de mí.

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CAPÍTULO 18
Traducido por Almiux A PESAR DE LAS PALABRAS OPTIMISTAS DE DAVID, UNA SEMANA se convirtió en dos, y el padre de Laurel aún no mejoraba, Laurel se desplazaba en su vida como un fantasma, difícilmente hablando con alguien excepto Maddie y David y Chelsea, quienes a menudo paraban en la librería para conversar. No habían conseguido que Chelsea ayudara en mucho por el momento- se llamaba a sí misma una supervisora natural, bromeando- pero la compañía de los dos amigos de Laurel era reconfortante. Fiel a su palabra, David estaba decidido a trabajar en la librería hasta que el padre de Laurel volviera a casa. Laurel se sitió culpable mientras el tiempo pasaba y él continuaba trabajando gratis, pero esa era una batalla que daba por perdida. Algunos días pasaba las tardes platicando mientras acomodaban libros y sacudían repisas, y por algunos minutos Laurel podría olvidarse de su papá. Nunca duraba lo suficiente, ahora que había sido transferido, no podía ir a visitarlo todos los días. Pero desde el momento que David obtuvo su licencia, se ofrecía para servir de chofer cada dos o tres días. Condujo a Chelsea y a ella a las afueras de Brookings el primer día que recibió su licencia, y a pesar de que Laurel se sostenía tan fuerte al cinturón de seguridad que los nudillos se le ponían blancos y que Chelsea le sermoneaba cada vez que excedía el límite de velocidad, llegaron de una pieza. Laurel trajo flores- solo algunas silvestres de su jardín. Esperaba que el recordar su hogar hiciera que su padre se sintiera más entusiasmo de regresar a casa. Él había estado muy débil y solo podía mantener los ojos abiertos por unos minutos para saludar y aceptar un cálido abrazo. Después sucumbía a la sedación de la morfina. Esa fue la última vez que había visto a su padre despierto. Poco después, el personal del hospital empezó a sedarlo todo el tiempo para mantenerlo ajeno al continuo dolor que ni la morfina podía erradicar completamente. Laurel estaba personalmente satisfecha. Era más sencillo verlo dormido. Se le miraba feliz y tranquilo. Cuando estaba despierto, ella podía ver el dolor que le trataba de ocultar y era horripilantemente obvio lo débil que se había vuelto. Dormir era mejor. El técnico laboratorista había sido capaz de aislar una toxina de la sangre de su padre, pero era una que los doctores jamás habían visto y, hasta ahora, incurable. Trataron todo, llenar su cuerpo con químicos que ellos pensaban que le ayudarían—convirtiéndolo en un humano-cerdo de guinea para intentar revertir los efectos de la toxina. Peor nada funcionaba. Su cuerpo se volvía más débil y dos días antes, los doctores sacaron a la madre de Laurel del cuarto y le informaron que, aunque ellos continuarían intentando, si no podían eliminar la toxina de su sangre, era sólo cuestión de tiempo que sus órganos colapsaran, uno por uno.

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Y no ayudaba el hecho de que el Sr. Barnes llamara todas las noches. Por una semana, Laurel había sido capaz de decir que su mamá no estaba en casa, pero después de un tiempo, él no aceptaba esa respuesta. Después de ser interrogada dos veces, Laurel dejó que la máquina contestadora tomara todas las llamadas, alzando el auricular solo si era Chelsea o David. No le había dicho a su mamá nada acerca del Sr. Barnes. Se sentía culpable cada noche cuando borraba el mensaje del día- a veces eran dos- pero le había prometido a Tamani que haría lo que le fuera posible. Era difícil pensar en Tamani ahora. Parecía casi un sueño. Una persona excepcional que pertenecía a la ostentación y emoción que venía con la aceptación de ser un hada. Nada de eso parecía muy importante ahora. Consideró ir a verlo, pero aunque ella tuviera un medio de transporte, ¿Qué haría él? La atracción (hipnosis) ciertamente no iba ayudar a su padre. Le prometió que le advertiría si la propiedad estaba en dificultades, pero desde que estaba borrando todos los mensajes del Sr. Barnes, no las había. Últimamente, sólo intentaba no pensar en Tamani en lo absoluto. Laurel escuchó el agudo tono del teléfono desde dentro de la casa mientras llegaba de la librería. Mientras colocaba la llave dentro de la cerradura. Alcanzó a contestar en al sexto tono y escuchó la voz de su madre. “Hola, mamá. ¿Cómo esta papá hoy?” La línea estaba muda. “¿Mamá?.” Escuchó a su madre tomar una bocanada irregular de aire y habló nuevamente.” Acabo de hablar con el Dr. Hansen,” dijo, con voz temblorosa. “Tu papá muestra signos de falla cardiaca. Le dieron menos de una semana.” David estuvo callado mientras conducía en la lóbrega autopista. Laurel había logrado interceptarlo en su teléfono celular justo cuando llegaba a casa, y él había insistido en llevarla hasta Brookings esa noche en vez de esperar hasta la mañana. Laurel mantuvo la ventanilla abajo, y aunque David se había estado congelando con el frío viento de otoño fluyendo en el auto, no protestó. Sintió que sus ojos revoloteaban continuamente hacia ella, y una que otra vez se atrevía a acariciarla más allá del brazo. Pero no dijo nada. Aparcaron en el estacionamiento del Centro Médico de Brookings y David asió la mano de Laurel mientras seguían la familiar ruta hasta el cuarto del papá de Laurel. Laurel tocó quedamente en la puerta abierta e introdujo la cabeza a través de una cortina que rodeaba la entrada. Su madre sentada hacia una pequeña mesa con un hombre cuya espalda estaba frente a ellos- pero les indico a señas, a Laurel y David, que entraran.

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Laurel reconoció al hombre inmediatamente. Sus hombros eran anchos apretujados en una camiseta que no parecía quedarles nada bien. Y algo en su presencia hizo que los nervios se le pusieran de punta. Era el Sr. Barnes. Laurel se recargó en la pared con los brazos cruzados al pecho mientras su madre continuaba hablando con el Sr. Barnes. Ella sonrió y asintió varias veces y, a pesar de que Laurel no podía oír lo que el hombre le estaba diciendo, su madre seguía diciendo, “Oh, si” y “Por supuesto”, y asintiendo entusiasmadamente. Laurel entrecerró los ojos mientras continuaba observando a su madre sonreír y asentir- firmando los papeles sin darles una miradita a lo que decían. Era muy extraño. A su madre no le gustaban los contratos, no confiaba en la “palabrería legal”, como ella le llamaba. Ella siempre estudiaba minuciosamente los formatos y acuerdos, generalmente tachando clausulas antes de firmar. Pero ahora Laurel la vio firmar ocho hojas de papel sin leer ni una sola palabra. Barnes ni siquiera lanzó una mirada hacia ella en todo ese tiempo. La piel de Laurel empezó a estremecerse y apretó la mano de David mientras Barnes obtenía unas cuantas firmas más, le pasó una pila de papeles engrapados a la mamá de Laurel, y guardó el resto en su portafolio. Le estrechó la mano y se viró, encontrándose con los ojos de Laurel casi al instante. Sus ojos pasaron de Laurel a David, después de nuevo a Laurel. Sus rasgos se quebraron en una maléfica sonrisa que hizo que Laurel diera un paso hacia atrás. “Laurel,” le dijo en una voz tan falsa, “Solo estaba preguntado por ti, parece que ninguno de mis mensajes llegó”. Terminó la frase con un levísimo gruñido, y laurel apretó los dientes mientras el horror repentinamente saturaba su pecho. Después Barnes se encogió de hombros y su expresión se tornó presuntuosa. “Afortunadamente logre encontrar a tu mamá, entonces todo quedo arreglado.” Laurel no dijo nada mientras lo miraba, deseando que ella y David hubiesen llegado una hora antes. Entonces ellos habría… ¿qué? Ella ni siquiera sabía, pero ella hubiese deseado averiguarlo. “Fue un placer volver a verte Laurel.” Miró brevemente a la mamá de Laurel, quien continuaba sonriendo. “Tu hija es…”Hizo una pausa y alzó una mano hacia Laurel, pero ella ya estaba contra la pared. Giró su cabeza, pero sus dedos rugosos se deslizaron por su mejilla. “Encantadora,” concluyó. Cuando él dejó haló la cortina y se fue, Laurel dejó salir el aire contenido y se dio cuenta que había agarrado la mano de David tan fuerte que sus dedos estaban casi blancos. Laurel apretó los dientes. “¿Qué estaba haciendo él aquí?” Preguntó con voz ligeramente temblorosa. Su madre miraba fijamente la cortina que aún se mecía por la salida de aquel hombre. “¿Qué?” Ella preguntó volviéndose hacia Laurel y David. “Oh, um…” se acercó a la mesa y empezó a amontonar los papeles. “Vino a ultimar los papeles de venta de la propiedad de Orick.”

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“Mamá, prometiste que lo pensarías.” “Lo hice, y aparentemente decidiste pensarlo por mí,” le dijo, mirando significativamente a Laurel. “De ahora en adelante me pasarás mis mensajes, ¿entendido?” Laurel miró hacia el suelo. “Si, Mamá,” dijo sigilosamente. Su madre miró hacia los papeles en la pequeña meza y pasó su dedo a lo largo del borde enderezando las ya ordenadas hojas. “De hecho, había decidido que si deseabas mantener la propiedad en la familia, podríamos hacerlo.” La esperanza inundó a Laurel. ¡Tal vez no era demasiado tarde! “Pero ya no será posible” La mamá de Laurel estuvo callada por un rato, cuando volvió a hablar, su voz era baja y forzada. “Se presentó aquí e incrementó la oferta.” Miró hacia arriba y se encontró con los ojos de Laurel. “Tenía que tomarla.” Los ojos de Laurel se retorcieron y su respiración repentinamente se sintió forzada mientras pensó en la pérdida de la propiedad- perder a Tamani. “¡Mamá, no podías vender!” La voz de Laurel era alta y aguda. Los ojos de la mamá de Laurel se endurecieron y miró al papá de Laurel por un instante antes de dar dos pasos más a través del cuarto hacia Laurel para tomarla del brazo. Irrumpió, jalando a Laurel con ella hacia fuera. Los brazos de Laurel se sintieron débiles ante el agarre aplastante de su madre; no podía recordar a su madre tratarla tan bruscamente. Su madre se introdujo en un pequeño hueco y liberó el brazo de Laurel. Laurel se obligó a no sobarlo. “Esto no se trata de ti Laurel. No puedo quedarme algo tan valioso solo por que te gusta. La vida no funciona así.” La cara de su madre estaba rígida y arisca. Laurel se paró contra la pared y permitió a su madre desahogarse. Por semanas ella había sido una roca- pero nadie puede contener todo ese estrés sin a veces desahogarse. “Lo siento.” Susurró Laurel. “No debí haber gritado.” Con un profundo respiro, la madre de Laurel dejo de pasearse y la miró. Su cara se relajó lentamente mientras se volvía un mar de lágrimas. Se recargó en la pared y lánguidamente se deslizo hacia el piso mientras lágrimas brotaban hacia sus mejillas. Laurel resopló y cruzó el pequeño espacio para sentarse al lado de su madre. Deslizo un brazo alrededor de la cintura de su mamá y recargó la cabeza en su hombro. Se sentía raro consolar a su mamá. “¿Te lastime el brazo?” Le preguntó su madre suavemente después de que el torrente de lágrimas se extinguió. No mintió Laurel. Exhaló un profundo suspiró. “Realmente considere no vender, Laurel. Pero no tenía otra alternativa. Debido a estas cuentas del hospital, estamos ahogados en deudas.” “¿No tenemos seguro?” Su mamá sacudió la cabeza. “No mucho, pensábamos que nunca lo necesitaríamos. Pero con todas estas pruebas y cuidados médicos, es sólo que- hay demasiado por pagar.” “No hay otra manera.”

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“Deseo que la hubiera. He estado hurgando en mi cabeza, pero no hay otro lugar de donde sacar el dinero. Es la propiedad o la tienda, y para ser honesta, la propiedad vale más. Hemos estirado nuestro crédito hasta el tope sólo para mantener a tu papá aquí tanto como se pueda. Nadie nos prestará más.” Se volvió hacia Laurel. “Tengo que ser hábil. La verdad es-“hizo una pausa mientras sus ojos se llenaba nuevamente de lágrimas. “Tu padre puede que nunca se recupere, tenía que ver a futuro. La tienda es nuestra única fuente de recursos. Y aunque se recupere, no hay forma de recobrarnos de este golpe financiero sin vender algo. Sabiendo lo mucho que tu padre ama su tienda ¿Qué querías que hiciera?” Laurel quería apartar la mirada de los afligidos ojos cafés de su madre, pero no pudo. Sacó a Tamani de su mente e intentó pensar racionalmente. Apretujó los dientes y asintió lentamente. “Tenías que vender la propiedad”. La cara de su mamá estaba demacrada y sus ojos se veían desolados. Alzó una mano para tocar la mejilla de Laurel. “Gracias por entender. Deseaba tener otra elección, pero no. El Sr Barnes vendrá por la mañana con más papeleo para finiquitar la venta. Quiere garantizar la venta lo antes posible, y con suerte el dinero estará en nuestra cuenta bancaria en una semana.” “¿Una semana?” Era tan rápido. Su mamá asintió. Laurel titubeó “Actuaste chistoso mientras estuvo aquí. Estabas tan feliz y aceptabas todo lo que decía”. Se encogió de hombros. “Creó que puse mi cara de negocios. Es sólo que no quería que nada echara a perder esta venta. El Sr. Barnes ofreció lo suficiente para cubrir todos los gastos médicos, y también nos sobró un poco.”Suspiró. “No sé que es lo que sabe, pero quiero vender mientras el precio sea alto.” “Pero firmaste todo lo que te ponía enfrente,” continuó Laurel. “Ni siquiera lo leíste.” Su madre asintió tristemente. “Lo sé. Pero no había tiempo. Quería tomar ventaja de su propuesta mientras estaba en la mesa. Si lo dudaba de nuevo, decidiría que éramos muy sosos y retiraría completamente la oferta. ” “Creo que tiene sentido,” dijo Laurel. “Pero –“ “No más, por favor, Laurel. No puedo discutir contigo ahora.” Tomó la mano de Laurel. “Tienes que confiar que estoy haciendo lo mejor que puedo. ¿Ok?” Laurel asintió de mala gana. Su madre se levantó del suelo y se limpió el último rastro de lágrimas del rostro. Puso de pie a Laurel y la abrazo. “Lo superaremos,” le prometió. “No importa que suceda, lo lograremos.” Al entrar en el cuarto de su papá otra vez, los ojos de Laurel miraron hacia la silla donde Barnes había estado sentado. Pero la simple idea de sentarse en la silla donde Barnes se había sentado hizo que su piel se erizara. Camino hacia la mesa y recogió su tarjeta de presentación.

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JEREMIAH BARNES, BIENES RAÍCES. Debajo había una dirección local Se veía bastante real, pero Laurel no estaba satisfecha, deslizó la tarjeta en su bolsillo trasero y camino para estar junto a David. “¿Hambre, David?” dijo Laurel mirándolo explícitamente. Ni se dio cuenta. “No realmente.” Se acercó más y lo asió por detrás de su camiseta. “Mamá, voy a llevarme a David y comprarle algo para cenar. Regresaremos en un par de horas.” Su madre miró sobresaltada. “Son más de las nueve.” “David tiene hambre,” dijo ella. “Me muero de hambre,” admitió David, sonriendo. “Y me trajo aquí en noche de escuela,” agregó Laurel. La mamá de Laurel los miró llena de dudas por unos segundos, después reanudó su atención a su esposo dormido. “No prueben la comida de la cafetería.” Les advirtió. ¿Por qué estamos haciendo esto otra vez? Preguntó David después de manejar casi por una hora buscando la ubicación correcta en la ciudad. “David, hay algo malo en ese tipo. Puedo sentirlo.” “Si pero, ¿merodear en su oficina y atisbar por las ventanas? Es demasiado.” “Bien, ¿qué esperas que haga? ¿Llamarlo y preguntarle si quisiera explicarme porqué me aterra tanto? Eso serviría,” murmuró Laurel. “¿Entonces qué le dirás a los policías cuando nos arresten?” Preguntó sarcásticamente David. “Oh, vamos,” dijo Laurel. “Está oscuro. Solo daremos una vuelta por la oficina, observaremos por algunas ventanas, y nos aseguraremos de que todo sea legítimo. Pausó. “Y si sucede que hay una ventana abierta, bueno, no es mi culpa.” “Estas tan chiflada.” “Tal vez, pero estas aquí conmigo.” David puso los ojos en blanco. “Esta es Sea Cliff,” dijo repentinamente Laurel. “Apaga las luces.” David suspiró pero desactivó las luces. De manera sigilosa, se deslizaron hasta el final de un callejón sin salida y se detuvieron en una casa dilapidada que se veía como si se hubiese construido a principios de 1900s. “Esa es,” Laurel susurró, bizqueando hacia la tarjeta de presentación y hacia los números en el brocado. David miró hacia la imponente estructura. “Esto no es como ninguna oficina de bienes raíces que haya visto jamás. Parece abandonada” “Entonces, hay menor posibilidad de ser atrapados. Vamos.”

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David se ciñó más su chaqueta mientras se deslizaban al lado de la casa y empezaban a escudriñar en las ventanas. Estaba oscuro y había luna nueva, pero Laurel aun se sentía expuesta en su delgada remera azul. Deseaba no haber dejado su chaqueta negra en el auto. Pero si regresaba por ella ahora, podría no tener el valor de regresar. La casa era enorme, una estructura desmadejada con pequeñas remodelaciones nuevas brotando de la construcción principal como complementos al azar. Laurel y David miraron por las ventanas y vieron algunas formas voluminosas en las oscuras habitaciones- “Muebles viejos,” le aseguró David- pero la casa estaba casi vacía. “No hay manera de que realmente esté haciendo negocios aquí,” dijo David. “¿Porqué puso su dirección en una tarjeta de negocios?” “Porque esta escondiendo algo,” Laurel dijo respondiendo en un susurro. “Lo sabía.” “Laurel, ¿no crees que estamos en una situación que nos sobrepasa? Deberíamos regresar al hospital y llamar a la policía.” “¿Y decirles qué? ¿Que un vendedor de casas tiene una dirección falsa en su tarjeta de negocios? Eso no es un crimen.” “Entonces, le decimos a tu mamá.” Laurel sacudió su cabeza. “Ella esta desesperada por vender. Y la viste con este negociante Barnes. Era como si la tuviera en un trance. Ella solo sonrió y aceptó todo lo que él decía. Nunca la había visto hacer eso. ¡Y eso que firmó, quién sabe que era! Laurel miró la esquina hacia donde había una remodelación peculiarmente torcida y le hizo señas a David. “Veo una luz.” David se apresuró a agazaparse junto a ella. Justamente, cerca a espaldas de la casa, la luz brilló a través de una pequeña ventana. Laurel tiritó. “¿Tienes frío?” Sacudió su cabeza. “Nervios.” “¿Has cambiado de opinión?” “De ninguna manera.” Gateó hacia delante, tratando de esquivar las largas ramas y la basura tirada por el jardín. La ventana era lo bastante baja para observar mientras se estaba arrodillado en el suelo, y Laurel y David se ubicaron a ambos lados de ésta. Persianas cubrían el vidrio, pero estaban combadas y era fácil ver a través de ellas. Oyeron voces desde dentro, con la ventana cerrada, no pudieron oír ni una palabra. Laurel respiró varias veces para tranquilizarse, después giró su cabeza para ver dentro de la ventana. Vio a Jeremiah Barnes casi de inmediato, con su imponente figura y extraño rostro. Estaba sentado hacia una mesa trabajando en unos papeles que pudo asumir que él traería para que su madre los firmara por la mañana. Había otros dos hombres sentados juntos, tirando dardos hacia la pared. Si Barnes era poco atractivo, esos dos eran completamente grotescos. Su piel les colgaba en su rostro como si no estuviera adecuadamente adherida y sus bocas estaban retorcidas en sonrisas macabras. Uno de los rostros de los hombres era un lío de cicatrices y palidez y, aun estando al otro lado del cuarto, podía decirse que un ojo estaba casi blanco y el otro poco más o menos

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negro. El otro tenía cabello de color rojo brillante que crecía en patrón irregular que incluso su sombrero no podía ocultar completamente. “Laurel.” David señaló que se acercara a su lado de la ventana. Pasó por debajo del umbral y miró desde el otro ángulo. “¿Qué diablos es eso?” Encadenado en el lado más lejano de la habitación había algo que parecía mitad humano, mitad animal. Su cara eran bultos retorcidos de piel pegados juntos casi al azar. Largos y torcidos dientes salientes de entre sus labios de una quijada prolongada, rematados con una monstruosidad bulbosa que debió haber sido su nariz. Era vagamente humanoide, y Laurel pudo ver jirones de ropa enredadas alrededor de sus hombros y abdomen. Pero un collar delineaba su cuello, dándole la apariencia de una bizarra mascota doméstica. La gruesa figura se encorvó en su sucia manta, aparentemente dormida. Las uñas de laurel se clavaron en el marco de la ventana mientras miraba fijamente al ente. Su respiración se volvió jadeos irregulares, y de algún modo no podía dejar de mirarlo. Justo cuando acababa de pensar que tendría las agallas para dejar de mirarlo, uno de los ojos azules se abrió y se encontró con los de ella.

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CAPÍTULO 19
Traducido por Almiux LAUREL SE ARROJÓ LEJOS DE LA VENTANA. “Me miró”. “Crees que te haya visto.” Los dos hombres le gritaron a la criatura que se callara, pero Barnes los silenció con una palabra fuerte que Laurel no reconoció. Un cántico suave le prosiguió, y en cuestión de segundos los aullidos de la extraña criatura se calmaron. Laurel se echó inclinó hacia la ventana pero sintió un pequeño tirón por detrás en su remera. Se viró. David sacudió su cabeza hacia ella y apuntó hacia el auto. Laurel se detuvo, pero no estaba muy satisfecha. Levantó un dedo a David echó un vistazo más a través de un lado de la ventana Sus ojos encontraron con la mirada de Jeremiah Barnes. “¡Vete!” le silbó a David, y se lanzó hacia el frente de la casa. Pero antes de que diera un paso más para alejarse, oyó el vidrio acres añicos y sitió una gran mano que la agarraba del cuello, jalándola a través de la ventana dentro del cochambroso cuartucho. Dedos ásperos rasparon su garganta mientras sentía como el marco de madera de la ventana se rompía a sus espaldas. Después estaba volando. Gritó solo un momento antes de golpearse contra la pared en el lado opuesto del cuarto. Su cabeza giró. A la distancia oyó un gruñido de David al golpear la pared junto a él. Laurel trató de concentrarse mientras el cuarto a su alrededor parecía dar vueltas. David estiró la mano y la atrajo hacia él, y ella sintió una estela de sangre caliente caer en su hombro. El cuarto finalmente paro de girar, mientras miraba a Barnes con su rostro burlón. ¿Qué tenemos aquí?” rió cruelmente. “La niñita de Sara. He escuchado de ti más de lo que hubiese querido saber.”

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Laurel abrió la boca para replicar pero, pero David le pellizcó el brazo. Laurel sintió un grueso hilo de líquido meloso emergiendo de la punzante herida de su espalda y se preguntó cuánto daño le había hecho el marco de la ventana. “Buena chica, Bess,” dijo Barnes, acariciando la cabeza medio calva del extraño animal. Después se acuclilló al lado de David y Laurel. “¿Porqué están aquí” les pregunto en una suave pero autoritaria voz. “teníamos… teníamos que averiguar porqué… porqué usted-” mientras ella logró ingeniárselas para mantener la boca cerrada y miró a Barnes. “Podríamos decir que algo no estaba bien.” Dijo Davis. “Vinimos a ver si descubríamos algo.” Laurel se volvió con los ojos muy abiertos y miró a David. Estaba mirando fijamente hacia delante con una apariencia ligeramente enajenada en su rostro era inquietantemente similar a la morada que Laurel habia visto en su madre justo una hora antes. “¡David!” siseó. “¿Y qué planeaban hace si encontraban algo?” le preguntó Barnes con esa extrañamente irresistible voz. “Obtener pruebas. Llevarlas a la policía.” “¡David!” chilló Laurel, pero parecía que él no la escuchaba. “¿Porqué están tan preocupados?” Barnes preguntó. Nuevamente David abrió su boca, pero había demasiados secretos que pudiesen desgajarse. Laurel cerró sus ojos, se disculpó mentalmente, y abofeteó a David en el rostro lo más fuerte que pudo. “¡Mierda! ¡Ay! ¡Laurel!” David ahueco la mano en su mejilla, estirando su mandíbula. Un suspiró de alivió escapó de los labios de Laurel y apretó la mano de David. Él sólo se veía confundido. “He oído suficiente,” dijo Banes, levantándose. El hombre pelirrojo sonrió- una caricatura siniestra de una sonrisa real que provocó que Laurel se hiciera un ovillo en el pecho de David. “Rompámosles las piernas. Podría ejercitarme.”

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Laurel sintió que David se tensó, y su respiración se tornó corta y errática. Barnes sacudió la cabeza. “Aquí no; esta dirección esta en mi tarjeta. Tengo demasiada sangre que limpiar ya.” Se acuclilló nuevamente a uno y al otro por un largísimo minuto. “¿Les gusta nadar?” Laurel entre cerro los ojos y miró al hombre, pero David la retuvo. “Creo que ustedes hallaran un chapuzón en el Chetco…un tanto refrescante.” Barnes solevanto y agarro a David por los hombros, jalándolo para que se parara. “Regístrenlo.” Los otros dos hombres sonrieron y empezaron a vaciar los bolsillos de David- la cartera, las llaves y una caja de mentas. Barnes recogió las llaves y se las arrojo a Cara cortada y deslizó las llaves y las mentas dentro de los pantalones de David. Para que los policías puedan identificar sus cuerpos cuando los encuentren en la primavera,” dijo riéndose. Sin David reteniéndola, Laurel se arrojó hacia Barnes, sus uñas buscando su rostro, sus ojos lo que fuera. Barnes lanzó a David hacia sus compinches y sujetó los brazos de Laurel, retorciéndolos detrás de ella mientras gemía de dolor. Colocó sus labios cerca de su oreja y le acarició el rostro. Ella ni siquiera pudo rechazarlo. “Sólo estate quieta,” le susurró tranquilizándola. “Porque si no,” continuó en aquel tono dulzón, “Te arrancaré los brazos.” David estaba luchando con sus captores, gritando y tratando de acercarse a Laurel, pero no pudo luchar mejor que ella. “¡Silencio!” gruñó Barnes con una voz que llenó el cuarto e hizo eco en las paredes. La boca de David se cerro de golpe. “Tome el auto,” dijo Barnes. “Manejen hasta Azalea y arrójenlos al río.” “Y no se olviden de mantenerlos sumergidos,” agregó cínicamente. “Asegúrense que ésta no,” señalando a Laurel, “se presente antes de que los papeles estén firmados mañana.” Se rió. “La primavera es ideal, pero mientras no sea mañana, realmente no me importa cuando los encuentren. Y dejen el auto allá, no en el estacionamiento- al lado de una vía. No necesito el auto de unos chicos extraviados estacionado en frente de mi oficina.” Miró de soslayo a ambos. “Caminen de regreso, les hará bien.” “No te saldrás con la tuya,” murmuró entre dientes Laurel. Pero Barnes solo se carcajeó. Le soltó el brazo y miró la mancha roja en su mano- la sangre de David. “Que desperdicio,” dijo, limpiando la sangre de sus manos con un pañuelo blanco. “Llévenselos.”

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Los dos hombres ataron juntos a Laurel y a David y los arrojaron al asiento trasero del Civic de David. “Puede gritar todo lo que quieran ahora,” dijo Rojo con una sonrisa. “Nadie los escuchará.” Mientras conducían, la luz de las calles titilaba sobre el auto, suficiente luz para que Laurel pudiera ver el rostro de David. Su mandíbula estaba flexionada y se veía tan asustado como ella, pero no se molestó en gritar tampoco. “Se siente bien estar fuera haciendo esto otra vez, ¿no es así?” Cara Cortada dijo, hablando por primera vez. A diferencia de su compañero, la voz de Cara Cortada era profunda y suave- el tipo de voz que se esperaría escuchar de un héroe en una vieja película blanco y negro, no de esta ruda, desfigurada figura.” “Si,” dijo Rojo sonriendo, una repugnante risa sibilante que hizo que el estómago de Laurel se revolviera. “He estado harto de sentarnos cerca de ese vejete esperando que algo emocionante pasara.” “Somos unos de los mejores de la horda. Pero Barnes nos trata como si fuéramos nada. Nos manda deshacernos de estos chicos. ¡Chicos!” “Sí.” Pasaron unos segundos en silencio. “Deberíamos hacerlos trizas en vez de arrojarlos al río. Eso te haría sentirte mejor” Una pequeña risa de aquella voz perfecta, como de estrella de cine, llenó cada rincón del auto a pesa r de su bajo volumen. Un escalofrío se sacudió por la columna vertebral de Laurel. “Me agradaría.” Echó un vistazo a Laurel y David con una aterrorizante sonrisa. Después suspiro y volvió a mirar el camino. “Pero no podrían hallarlos por unos días. Las partes son difíciles de esconder- aún en un río.” Hizo una pausa. “Mejor solo seguimos órdenes.” “¿Laurel?” Murmuró David por un bendito momento “¿Sí?” “Lamento no haberte creído lo de Barnes.” “Está bien.”

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“Sí, pero debí haber confiado en ti. Desearía…” Su voz se pasmó por unos segundos. “Desearía que hubiéramos-” “No te atrevas a despedirte, David Lawson.” Siseó Laurel lo más silencioso que pudo. “Esto aun no termina”. “Ah ¿sí?” preguntó David, frustrado. “¿Qué sugieres?” “Pensaremos en algo,” murmuró mientras el click de la señal para dar vuelta de empezó a sonar y el auto bajo la velocidad. Sintió las llantas crujir sobre un camino de grava dejando las luces de la autopista lejos. Fue un camino con baches por varios minutos previos a que los hombres se estacionaran y abrieran las portezuelas. “Es hora,” dijo Cara Cortada, su rostro era parco, inescrutable. “No tienen que hacer esto, “dijo David. “Nos quedaremos callados. Ninguno de nosotros-” “Shhh,” dijo Rojo, blandiendo una mano sobre la boca de David. “Solo escuchen. ¿Oyeron eso?” Laurel hizo una pausa. Escuchó algunas aves y saltamontes, pero además de eso, escuchó el flujo distante del Río Chetco.” “Ese es el sonido de su futuro, esperando para llevárselos. Vamos,” dijo poniendo de pie toscamente a David. “Ustedes tienen una cita y no queremos que lleguen tarde.” Empujaron a sus prisioneros hacia delante al oscuro camino mientras uno de los hombres cantó fea y estridentemente, desentonado, “Oh Shenandah, quiero verla. Lejana al río fluyente.” Laurel hizo un mohín mientras pataba otra roca con sus dedos desnudos y deseó por primera vez en su vida que hubiese traido puesto unos zapatos en lugar de sandalias. Después los árboles se despejaron y pararon en frente del Río Chetco. Laurel tomó aire mientras admiraba la blanca espuma corriendo por los rápidos. Cara Cortada la empujo hacia el suelo “Tu sólo siéntate aquí”, gruñó. “Ahora regresamos.” Laurel no pudo zanjarse con las manos y aterrizó con su estomago, sus mejillas descansaban en la lodosa y húmeda oscuridad. Pronto David cayó tendido a su lado, y la desesperanza de su

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situación finalmente aterrizó. Todo era su culpa y ella lo sabía, pero ¿cómo te disculpas por hacer que asesinen a alguien? “No pensé que terminaríamos así.” Murmuró David. “Yo tampoco,” dijo Laurel. “muertos a manos de… ¿qué crees que son? No… no creo que sean humanos. Ninguno de ellos. Tal vez ni Barnes.” David suspiró. Nunca he estado tan renuente a admitir que creo que tienes razón.” Estuvieron callados por unos momentos. “¿Cuánto crees que tarde?” preguntó Laurel, con sus ojos fijos en los espumosos rápidos David sacudió su cabeza. “No lo sé. ¿Cuánto crees poder aguantar la respiración?” rió malhumorado. “Creo que aguantaras más que yo.” Pero su risa se detuvo rápidamente y suspiró. Tomó dos segundos a la mente de Laurel unir las piezas. “¿David?” una chispita de esperanza tomó vida en su cabeza. “¿Recuerdas mi experimento? En tu casa, ¿en tu cocina?” Oyó los murmullos de los dos hombres mientras regresaban al río. “David toma un respiro muy, muy profundo,” murmuró. Los hombres traían unas rocas enormes y cantaban la misma canción que Laurel no reconoció. Más vueltas de soga lastimaban sus muñecas y sintió que Cara Cortada examinaba el peso de una roca casi tan grande como una pelota de playa. Unos minutos después halló que David estaba en la misma situación “¿Estás listo?” dijo Cara Cortada a su compañero. Laurel miró hacia el río. Eran al menos cien pies al centro del río; que esperaban que hicieran, ¿caminar? Como si presintiera su pregunta, Cara Cortada agarró a Laurel con una mano y la roca con la otra como si sólo pesaran una o dos libras. Rojo hizo lo mismo con David. Antes de que Laurel cayera en cuenta de esta inaudita situación, Cara Cortada la arrojó. Aire frío corría por su rostro, y gritó mientras volaba por los aires, pasando justo en medio del río. Vagamente logró tomar una bocanada de aire antes de que la roca se hundiera a través de la superficie y la arrastrara consigo.

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El agua pinchaba como agujas congeladas mientras la rugiente oscuridad se cernía sobre su cabeza. Parpadeo y forzó sus oídos a escuchar a David. Su roca rápidamente la pasó, apenas esquivando su cabeza mientras descendía bajo la turbia negrura. Enredo sus piernas alrededor de su pecho y se deslizó a través del agua que la rodeaba. Su roca tiraba de sus brazos, y apretó sus piernas alrededor de David. Esperaba que él hubiese logrado tomar un buen respiro. Fue solo unos segundos antes de que su rocas alcanzaran el fondo del río con un misterioso sonido. Laurel miró hacia arriba pero no pudo ver ni un destello de luz. Solo podía ver un simple bosquejo del contorno de la pálida piel de David en frente de sus ojos y no podía saber si aún estaba conciente. Su boca indagó en la oscuridad buscando la de él. El alivio la invadió cuando sintió su cara moverse también. Sus bocas se encontraron y Laurel se concentró en sellar sus labios con los de David antes de soplar aire gentilmente en su boca. El contuvo el aliento por unos segundos y sopló más aire en la boca de ella. Esperando que pudiera entender que estaba haciendo ella, Laurel retiró sus labios y empezó retorcerse tanteando sus ataduras. El agua estaba helada y Laurel supo que tenía que actuar rápido. Primero tenía que poner sus manos al frente, o nada iba a funcionar- no podía ser capaz de acercarse lo suficiente a David y darle respiración si no podía usar sus manos. Se inclinó hacia delante y trató de deslizar sus brazos por debajo de su espalda, pero su espalda no se doblaba tanto. Sintió que la piel de sus muñecas se rasgaba mientras halaba más fuerte, sabiendo que David no podría aguantar la respiración por más tiempo. Su columna le dolió mientras la forzaba a doblarse más- y un poco más. Su cuerpo se rebeló, pero finalmente sus manos se deslizaron por debajo de sus rodillas y pataleó con sus piernas liberabas, buscando frenéticamente a David, rodeo con sus brazos su cuello y presionó su boca de nuevo. Respiraron varias veces inhalaron y exhalaron mientras trataba de decidir que hacer después. Exhaló un gran respiro en los pulmones de David y se separó de nuevo. Empujó la soga que conectaba a la roca con ella, y cuando alcanzó el fondo, sus entumecidos dedos buscaron algo filoso. Pero el río era tan turbulento. Cualquier cosa que alguna vez hubiese sido filosa se había tornado en una mancha con terminado romo. Se permitió flotar para darle a David más respiraciones antes de sumergirse nuevamente, siguiendo la soga de David esta vez. Sus dedos palparon el nudo alrededor de la roca y lentamente empezó a liberar una hebra de la cuerda. Después de unos intentos más. Nadó de regreso para darle respiración a David. Estaba luchando para poder poner al frente sus brazos como los de ella, pero no era tan ágil y no había progresado nada. Después de una respiración profunda, David intentó otra vez deslizar sus brazos pero no se

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movían ni un poco. Laurel apretó los dientes; tendría que hacerlo sola. Se forzó a regresar hacia donde estaba el nudo de la soga de David. Tomó tres bocanadas más de aire antes de que el nudo se deshiciera en sus manos. Pero la cuerda aún estaba atrapada por debajo de la enorme roca. Afianzando sus pies en el fondo del río, Laurel sopeso la roca, intentando liberar la última vuelta de la cuerda. Sus pies resbalaron, y pateó la única sandalia que había sobrevivido la helada zambullida. Sus dedos buscaban las grietas en las rocas y halló un mejor agarre, y empujo contra la roca, tratando de que rodara unas cuantas pulgadas. Sintió que empezaba a moverse y empujó un poco más fuerte. La roca repentinamente se desplazó y los pies de Laurel se alejaron de ésta. La corriente del río la arrastró, sus brazos chocaron mientras la cuerda se estiraba La forma blanquecina de David paso súbitamente, como esclavo de la corriente y lejos de su alcance antes de que Lauren incluso pudiera tratar de agarrarlo. Pasó menos de un minuto antes de que lo perdiera de vista, un pequeño rastro de burbujas era el único rastro efímero de su presencia. David se fue y Laurel se sentía torpe. Debió haberlo planeado mejor. Todo lo que podía pensar mientras miraba frenéticamente en la oscuridad era que había pasado mucho tiempo desde su última respiración boca a boca. El pánico afloro en sus pensamientos y Laurel trato de sobreponerse. La falta de aire empezó a arder en su pecho, pero era la menor de las cosas que le incomodaban por el momento. Sus pies estaban raspados por empujar la roca de David, y las muñecas le dolían en el sitio donde las cuerdas aun pendían mientras flotaba torpemente en la corriente. Y lo peor esta enfrente de ella. Toco el fondo y hallo agarre a sus pies y empujó su roca, rogando poder moverla fácilmente Ni siquiera se movió. Maldijo mentalmente, aún en el agua, las lágrimas hallaron escape de sus ojos. Le tomó unos preciosos segundos mover una de las rocas más pequeñas en frente de la que le ceñía la cuerda y aumentaba su dolor, los pies le hormigueaban nuevamente. La empujó con todo su ser, y mientras la oscuridad empezó a descender en los límites de su visibilidad, la roca empezó a deslizarse.

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Laurel flexionó los brazos y empujó nuevamente, exhalando el último aliento de su boca mientras forzaba a la roca otra pulgada hacia delante. Otra, otra, solo un poco más. Repentinamente estaba flotando a través del caudal como una muñeca de trapo, sin saber donde quedaba la superficie. Pataleaba frenéticamente, intentando encontrar algún tipo de apoyo en el agua lodosa. La corriente continúo arrastrándola y aunque pataleaba hacia la orilla, su cuerpo había sido despojado de su fuerza. Sus pies arañaron el fondo e intento ponerse en pie, pero sus piernas no le obedecían. La fuerza del agua la tiró, y sus brazos y piernas golpearon estrepitosamente contra las rocas mientras intentaba controlar la situación. Después algo la rodeó por sobre su cabeza, empujando hacia abajo unos segundos. Laurel gimió, sabiendo que los dos tipos la habían hallado, ahora listos para terminar el trabajo que habían comenzado. Pero, cuando el abrazo alcanzó su cintura, la haló hacia arriba alejándola del agua. Lejos de las despiadadas rocas. “Te tengo,” dijo David en su oído traspasando el sonido de la corriente. Sus brazos aún atados estaban asegurados alrededor de su cintura, chapoteó a través de las aguas poco profundas hasta la orilla. La arrastró unos cuantos metros fuera del río y hacia una banca roja antes de que empezara a colapsar en el suelo. Sus dientes chasquearon en su oído mientras yacían juntos, ambos jadeando. “Gracias a Dios,” suspiró David mientras sus brazos alrededor de Laurel se desplomaban.

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CAPÍTULO 20
Traducido por Chiara Pasaron varios minutos antes de que alguien fuera capaz de moverse. El cuerpo de David se agitó de frío mientras el desenredaba sus brazos de Laurel. “Pensé que nunca iba a verte de nuevo” dijo él. “Estuviste debajo durante casi quince minutos después de que consiguiera liberar mis brazos para poder ver mi reloj”. ¡Quince minutos! Laurel estuvo instantáneamente agradecida de haber liberado a David primero en vez de a ella. El habría estado muy muerto después de solo cinco minutos. “¿Cómo llegaste a la orilla?” David sonrió lánguidamente. “Por ser muy, muy testarudo. No estaba convencida de que fuera a hacerlo todo. Pero seguí golpeando y tomando aliento cuando podía y finalmente entré en aguas poco profundas”. El se inclinó más cerca hasta que sus hombros se tocaron. “No tenía ni idea de donde estabas. Ni siquiera podía haber encontrado donde estabas atado porque el río estaba tan oscuro. Seguí caminando arriba y abajo de la orilla buscando cualquier señal de ti”. “¿Y qué pasaba si los dos feos habían estado esperando?” Laurel reprendó. “Eso fue un riesgo que estaba dispuesto a correr” David dijo bajito. Un violento estremecimiento agitó todo su cuerpo, y Laurel convulsionó lentamente hasta sus pies. “Tenemos que conseguir que entres en calor” dijo ella. “Podrías coger hipotermia después de estar dentro del agua”. “¿Qué hay sobre ti? Estabas en un camino más largo.” Laurel agitó su cabeza. “Yo no soy de sangre caliente, ¿recuerdas? Vamos, busquemos algo afilado para cortar esta cuerda.” Ella se inclinó y comenzó a acariciar el suelo. “No”, dijo David. “Volvamos a mi coche. Tengo un cuchillo dentro. Nos llevará menos tiempo a largo plazo”. “¿Crees que puedes encontrarlo?” “Mejor, de otra manera no importará que sobreviviéramos en el río”.

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Caminaron con cansancio corriente arriba durante varios minutos antes de que las cosas comenzaran a parecer familiares. “Allí”, dijo Laurel, señalando el suelo. Ella podía ver su blanca correa recostada serenamente en el banco, la actual burbuja en el pie. “Debo haberlo perdido cuando Scarface me recogió”. David se detuvo, mirando el zapato. “¿Cómo hicieron eso, Laurel? ¡El me recogió con una mano!” Laurel asintió. “A mí también”. Y ella no quería decirle lo pesadas que las dos rocas habían sido. “El coche debería seguir este camino” dijo ella, señalando con su cabeza. Ella quería dejar el río detrás y no volver nunca. “¿Quieres esto?” preguntó David, inclinándose a recoger sus zapatos. El estómago de Laurel se retorció mientras ella miraba la raspada sandalia blanca. Su pie vibró, pero ella no podía aguantar el pensamiento de llevar ese zapato de nuevo. “No”, dijo ella firmemente. “Tiralo a la basura”. Sin luna que les guiara, hicieron su camino lentamente por el sendero. Dos veces tuvieron que retroceder, pero fue menos de hora y media antes de que David se arrodillara junto a su coche, buscando la llave extra en la rueda. “Le dije a mi madre que esta era una idea estúpida” dijo David, castañeando sus dientes de nuevo. “Pero ella me aseguró que algún día estaría contento de que ella lo pusiera allí”. El recuperó la llave plateada y la sostuvo en tus temblorosas manos. “No creo que esto sea exactamente lo que ella tenía en mente”. El deslizó la llave dentro del maletero y ambos suspiraron cuando hizo clic y el maletero se abrió. “Voy a comprarla flores cuando llegue a casa” prometió el. “También bombones”. David excavó torpemente en su kit de supervivencia al borde de la carretera y sacó un pequeño cuchillo de bolsillo. Llevó unos minutos rasgar las gruesas cuerdas, pero fue un millón de veces mejor que intentar hacerlo con una roca. El arrancó el coche y giró el motor con una buena ráfaga mientras se deslizaron en los asientos traseros, alzando sus manos a las rejillas de ventilación e intentando secar sus ropas todavía empapadas. “Deberías quitarte tu camiseta y ponerte mi chaqueta” dijo Laurel. “No es mucho, pero al menos está seca”. David agitó su cabeza. “No puedo hacer eso; tu la necesitas”.

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“Mi cuerpo se ajusta a cualquier temperatura en la que esté expuesta—siempre lo hace. “Pontela” ordenó ella. El dudó, pero después de unos pocos segundos se quitó su camiseta y la sustituyó con su chaqueta. “¿Crees que puedes conducir?” David olfateó. “Puedo conducir lo suficientemente lejos para llevarnos hasta la estación de policía. ¿Funcionará eso?” Laurel detuvo la mano de David en la palanca de cambio. “No podemos ir a la policía”. “¿Por qué no? ¡Dos hombres intentaron matarnos! Confía en mí, eso es para lo que los policías son”. “Esto es más grande que los policías, David. ¿Olvidaste cómo esos dos hombres nos lanzaron al río como si no pesáramos nada? ¿Qué piensas que ellos harían a un par de policías?” David miró su cuentarrevoluciones pero no dijo nada. “No son humanos, David. Y nadie que sea humano va a salir herido si intentan detenerles”. “¿Así que qué hacemos?” preguntó David, con su voz aguda. “¿Ignorarles? ¿Escabullirnos a casa con nuestras colas entre nuestras piernas?” “No” dijo Laurel muy tranquilamente. “Vamos a Tamani”.

Lágrimas de alivio escocieron en los ojos de Laurel mientras ella pasaba el límite del arbolado y sintió que el confort familiar del bosque la envolvía. Ella apartó su enredado pelo de su cara e infructuosamente intentó pasar sus manos por ella mientras cojeaba por el tenuemente iluminado sendero hacia la corriente. Ella estaba tan exhausta, ella apenas podía poner un pie magullado enfrente del otro. “¿Tamani?” ella llamó tranquilamente. Su voz parecía artificialmente alta en esta oscura y vacía noche. “¿Tamani? Necesito ayuda”.

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Tamani la siguió los pasos tan tranquilamente que ella no le percibió hasta que el habló. “¿Puedo asumir que el chico del vehículo es David?” Ella dejó de caminar y sus ojos le absorbieron. El no estaba dentro de su armadura esta noche pero una camiseta de manga larga y pantalones a medida que combinaban casi sin costuras en las sombras. La noche era tan oscura que ella podía ver el perfil de su cara, cada suave ángulo y exquisitamente guapo. Ella quería arrojarse en sus brazos, pero ella se echó hacia atrás. “Sí, es David”. Sus ojos eran suaves pero sagaces. “¿Qué le trajiste?” “No tuve opción” Tamani alzó una ceja. “Al menos le dijiste que se quedara dentro del coche”. “Lo estoy intentando, Tamani. Pero el era mi única manera de bajar aquí esta noche”. Tamani suspiró y miró hacia atrás al sendero donde Laurel había dejado a David en el coche. “Tengo que admitir—que estoy muy contenta de estar aquí. Pero el bosque está lleno de hadas esta noche—no es un buen momento.” “¿Por qué están ellos aquí?” “Ha habido mucha…actividad enemiga en la zona últimamente. No estamos seguros de por qué. Eso es todo lo que puedo decir”. El disparó una rápida mirada hacia atrás al sendero. “Aléjemonos”. El tomó su mano y continuó sendero abajo. El primer paso disparó el dolor por encima de su pierna mientras un palo excavaba dentro de sus rasgados pies. “Para, por favor”. Su voz era un ruego ahogado, pero ella estaba más allá de sentirse avergonzada esta noche. Las lágrimas rodaron por su cara mientras Tamani se detuvo y se giró. “¿Qué va mal?” Pero ahora que las lágrimas habían comenzado, Laurel no podía mitigarlas. El pánico y el miedo de la tarde la inundaron tan tangiblemente como el hecho del Chetco y ella jadeaban respirando.

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Entonces los brazos de Tamani estaban alrededor de ella, su pecho caliente a pesar del aire frío. Sus manos golpearon arriba y debajo de su espalda hasta que el tocó el tajo profundo donde ella se había cortado con la ventana y no pudo contener un gemido. “¿Qué te ocurrió?” susurró Tamani en su oído mientras sus manos pasaban a través de su pelo. Los dedos de Laurel agarraron el frontal de su camiseta mientras ella intentaba mantener su equilibrio. Tamani se inclinó y movió sus brazos debajo de los de ella, despegando sus doloridos pies y curvándola contra el. Ella cerró sus ojos, hipnotizada por la grácil cadencia de sus pies que nunca parecían hacer un sonido. El caminó unos minutos sendero abajo y se posó sobre una suave parcela en el suelo. Una chispa ardió y Tamani encendió lo que parecía un orbe dorado del tamaño de una pelota de tenis. Luces parpadeantes brillaban con cientos de diminutos agujeros, rellenando el pequeño claro con un dulce brillo. Tamani deslizó su mochila de sus hombros y se arrodilló junto a ella. Sin decir una palabra, el colocó un dedo bajo su barbilla y giró su cara a un lado, después al otro. El siguió por sus brazos y piernas, murmurando en las rozaduras y abrasiones que el encontró. Con cuidado, el ascendió el pie de ella sobre su regazo y Laurel captó los familiares aromas de lavanda mientras el frotaba algo cálido en sus destrozadas suelas. Zumbaban y casi quemaron por un minuto antes de refrescarse y relajar el punzante dolor. “¿Estás herida en alguna zona más?” Tamani preguntó después de tratar todas las heridas que el pudo ver. “Mi espalda” dijo Laurel, girándose sobre su lado y levantando su camiseta. Tamani liberó su respiración en un pequeño silbido. “Esta está bastante mal. Necesitaré atarlo”. “¿Dolerá?” dijo Laurel lentamente mientras el calor del pequeño orbe parecía envolver el cuerpo de ella. “No, pero tendrás que tener cuidado durante unos días mientras cicatriza”. Laurel asintió y apoyó su mejilla sobre su hombro. “¿Dónde conseguiste eso, Laurel?” preguntó el mientras sus suaves dedos trabajaban sobre el profundo tajo. “Las hadas no son conocidas por ser torpes”.

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La lengua de Laurel se sintió gruesa y lenta mientras intentaba explicarse. “Intentaron matarnos. A David y a mí”. “¿Quién?” su voz era suave, pero Laurel pudo sentir la intensidad detrás de sus palabras. “No lo sé. Algo feo, inhumano. Hombres que convencieron a mi mamá de vender la tierra”. “¿Feos?” Laurel asintió. Ella cerró sus ojos mientras le contaba sobre su papa y Jeremiah Barnes, sus palabras comenzaban a arrastrarse. “¿Una toxina?” Tamani presionó mientras sus ojos crecían más pesados y su voz parecía alejarse más y más. “Los papeles debían firmarse mañana” respiró Laurel, forzándose a sí misma a transmitir el mensaje más importante mientras su piel zumbaba como si ella estuviera tumbada en el sol del mediodía. Unos pocos segundos más tarde un brazo se deslizó alrededor de ella y Laurel aferrándose a ello mientras la mejilla de Tamani se apoyaba en su pelo. “Ve a dormir” susurró Tamani. “No dejaré que nadie más te haga daño”. “D-d-david, el está esperando…” “No te preocupes” Tamani la tranquilizó, dando un toque a su brazo. “El también está durmiendo. Shar se asegurará de que él esté a salvo. Ambos necesitáis descansar ahora”. Todo lo que ella podía hacer era asentir mientras ella se acurrucaba contra el pecho de Tamani y dejó que todo lo demás escabullera de su mente.

Dulces dedos recorrieron el pelo de Laurel mientras ella lentamente se extiró y rodó sobre su espalda. Sus ojos aletearon abiertos y se encontraron con los de Tamani.

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“Buenos días” dijo el con una suave sonrisa mientras el se sentó junto a su cabeza. Ella sonrió, entonces sus ojos se alzaron al firmamento lleno de estrellas y la pequeña lámpara todavía colgaba de las ramas encima de ella. “¿Lo son?” Tamani rió. “Bien, supongo que es muy temprano por la mañana, pero sí”. “¿Dormiste?” El agitó su cabeza. “Demasiado para hacer”. “Pero…” “Estaré bien. Lo he hecho peor”. Su sonrisa se desplomó y su mandíbula se cuadró. “Es hora de irse”. “¿Ir adonde?” preguntó ella, sentándose. “A cuidar de los trolls antes de que terminen por matar a tu padre”. “•¿Trolls?” Ella agitó su cabeza. Seguramente ella había entendido mal. Ella se había sentado demasiado rápido, eso era todo. “¿Mi padre? ¿Puedes ayudar a mi padre?” “No lo sé” admitió Tamani. “Pero no importará a menos que tengas cuidado de los trolls primero”. Tamani inclinó su cabeza muy ligeramente a un lado. “Vamos fuera, Shar. Sé que estás escuchando”. Otro hombre caminó silenciosamente fuera desde detrás de un árbol que Laurel habría jurado que era demasiado pequeño para que el se ocultara detrás. El tenía la misma postura segura que Tamani y los mismos ojos verdes. Sus raíces eran verdes también, pero el resto de su pelo era rubio claro y largo—apartado de su cara. Shar tenía la misma perfección que ella todavía no estaba acostumbrada a ver en Tamani; su rostro era más áspero sin embargo, lleno de afilados rasgos donde los de Tamani eran suaves. El era más alto que Tamani –casi tan alto como David— con largos y ásperos miembros y sólidos brazos y pecho. “Laurel, Shar. Shar, Laurel” dijo Tamani sin mirar a la otra hada.

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Laurel miró fijamente, con los ojos amplios, pero Shar solo asintió y cruzó sus brazos sobre su pecho, escuchando mientras el se inclinaba hacia atrás contra el árbol del que acababa de salir. “Debería haber percibido que los trolls intentaban comprar esta tierra. Las criaturas que describiste no pueden ser nada más. Necesitamos tener cuidado de ellos antes de que estos papeles puedan ser firmados”. “¿Trolls? ¿Cómo trolls de verdad? ¿Hablas en serio? ¿Por qué…los trolls…se preocuparían en comprar esta tierra? ¿Solo porque vosotros vivís aquí?” Tamani miró por encima de su hombro a Shar antse de girarse a Laurel. “No. Es porque el portalón está aquí”. “¿El portalón?” “Tamani, vas demasiado lejos” gruñó Shar. Tamani giró su cuerpo hacia atrás. “¿Por qué? ¿No crees que ella, de todas las hadas, tenga derecho a saber?” “Esa no es tu decisión. Estas dejando que llegue a ser demasiado personal”. “Es personal” dijo Tamani, con amarga pesadez en su voz. “Siempre ha sido personal”. “Nos ajustamos al plan” insistió Shar. “He estado ajustándome al plan durante doce años, Shar. Pero que los trolls estén a meras horas de ganar el titulo de esta tierra y deshacer todo por lo que hemos trabajado no es parte del plan”. El se detuvo, mirando a su compañero. “Las cosas han cambiado, y ella necesita saber que está en juego”. “La Reina no estará contenta”. “La Reina ha pasado la mayor parte de su reino haciéndome miserable. Quizás es mejor si la marea cambia por una vez”. “Confío en ti, Tamani, pero sabes que no puedo ocultar esto”.

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Pasó un largo momento mientras los dos hombres se estudiaban mutuamente. “Así que hazlo” dijo Tamani y se giró a Laurel. “Te dije una vez que guardé algo muy especial. No es algo que pueda coger y mover—eso es por lo que esta tierra es tan importante. Es una puerta al reino. La única barrera a una puerta a Avalon”. “¿Avalon?” respiró Laurel. Tamani asintió. “Hay cuatro portalones en todo el mundo que guían a ello. Hace cientos de años, los portalones estaban abiertos. Eran aún así secretos y guardados por aquellos que sabían de ellos, pero el hecho es que demasiados sabían. Desde el comienzo de los tiempos, los trolls han estado intentando controlar Avalon. Es una pieza tan perfecta de la tierra que la naturaleza no es el único recurso abundante allí. Oro y diamantes son tan comunes como astillas y piedras. No significa nada para nosotros excepto como decoraciones”, sonrió Tamani. “Nos gustan las cosas que brillan, ya sabes”. Laurel rió mientras ella pensaba en los prismas de cristal que había enhebrado en la ventana de su dormitorio hace años. “Pensé que era solo una preferencia personal”. “Nunca conocí a las hadas que no quise” dijo Tamani con una sonrisa. “Pero los trolls han intentado siempre sobornar al mundo de los humanos con dinero. Algunos trolls pasan todas sus vidas cazando tesoros y Avalon es un tesoro demasiado grande para dejar escapar. Durante siglos, fue un lugar de muerte y destrucción mientras los trolls intentaban invadir y destruirnos y las hadas desesperadamente intentaran proteger su hogar. Pero durante el reino del Rey Arturo, todo cambió”. “¿El rey Arturo? ¿El rey Arturo? ¡Estás bromeando!” “Ni siquiera un poco, sin embargo como todo lo demás, las historias nunca llegan bastante correctas. Te digo esto, si quieres mantener un secreto, conviértelo en una historia humana. Ellos lo enredarán tanto en cien años, que nadie será capaz de separar la verdad del mito”. “Me molestaría excepto, si descubriera que es completamente verdad.” Tamani se encogió de hombros. “¿Qué hizo el rey Arturo?”

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“En su mayoría es lo que hizo el mago Merlin. Arturo, Merlin, y Oyeron…” “¿Oberon? ¿El Oberon de Shakespeare?” “Shakespeare fue apenas el primero en inmortalizarle, pero sí, ese Rey Oberon. Junto con Arturo y Merlin, Oberon creó una espada que contenía tanta magia que quien la empuñara era seguro que saldría victorioso en la batalla”. “Excalibur” dijo sin respiración Laurel. “exactamente. Oberon, Arturo y Merlin guiaron el ejército más grande que Avalon haya visto alguna vez en batalla contra los trolls para desterrarles para siempre. Las hadas, Arturo y sus caballeros, Merlin y sus tres señoras, y Oberon. Los trolls nunca tuvieron una oportunidad. Las hadas purgaron a Avalon de los trolls, y Oberon creó las puertas para guardar contra su regreso. Pero incluso para un invierno de hadas, era más mágico que cualquier planta viviente que pudieran aguantar. El más grande rey de las hadas en la historia dio su vida para hacer la puerta que yo guardo”. “Es todo tan increíble” dijo Laurel. “Es tu historia” dijo Tamani. “Tu patrimonio”. Shar gruñó detrás de él, pero Tamani le ignoró. “Eso es por lo qué es tan importante que esta tierra no caigan en manos de los trolls. Los portalones nunca podrán ser destruidos—pero las puertas que las guardan pueden. Y si las puertas son destruidas, Avalon estará abierto para todos. Nuestro hogar será un lugar de guerra y destrucción de nuevo. Tenemos grabaciones de la terrible venganza que los trolls tomaron en Camelot, y podemos imaginar el destino similar que espera a Avalon si encuentran la manera de entrar.” “¿Por qué ahora? Mi madre ha estado intentando vender esta tierra durante años. Ellos podrían haberla comprado hace años.” Tamani agitó su cabeza. “No lo sabemos. Honestamente, estoy asustada de descubrirlo. Los trolls odian perder. Nunca hacen un movimiento a menos que estén seguros de que puedan ganar. Quizás han conseguido juntar un grupo realmente grande. Quizás…quizás…” El suspiró. “Ni siquiera lo sé. Pero tienen algún tipo de secreto que piensan les dará ventaja. Y a menos que

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descubramos que es, podemos no tener una oportunidad.” Tamani se detuvo. “Ni siquiera pensamos que supieran donde estaba la puerta”. “¿Por qué no? ¿No han estado intentando entrar desde que las puertas fueron hechas?” “Solo decimos que muy pocos trolls salieron de Avalon con vida. Sospechamos durante muchos, muchos años que los supervivientes sabían aproximadamente donde estaba—y quizás han pasado esa información—pero hasta ahora, han sido incapaces de ubicar su exacta localización”. “¿Qué ocurre si la encuentran?” “Si la encuentran, les mataremos. Eso es por lo que estamos aquí. Pero eso no es lo peor que puede ocurrir. Si logran comprar la tierra, pueden enviar un ejército de humanos con algún proyecto de construcción imaginaria para derribar todo más rápido que poder matarles sin atraer más atención humana. Las puertas son muy fuertes, pero no son invencibles. Un par de bulldozers y algunos explosivos podrían hacerlas caer. Pero finalmente, expondrían la puerta a todos los que quisieran encontrarla”. “¿Dijiste que hicieron enfermar a mi padre?” ella susurró. Tamani la miró durante largo rato, sus ojos brillando con ira. “Creo que lo hicieron. También creo que debido a esta toxina…” Shar aclaró su garganta y se dirigió a Laurel. “A Tamani le encanta hablar, pero estoy seguro que estarás de acuerdo con que el tiempo es breve”. Tamani frunció l aboca y miró el firmamento. “He estado aquí demasiado tiempo” dijo. “Necesitamos irnos. Queremos cogerles mientras el cielo esté tornándose rosa”. “¿Por qué?” “Los trolls son criaturas de la noche; prefieren dormir cuando el sol está arriba. Estarán cansados y débiles si les atrapamos al final del día”. Laurel asintió. Ella se estiró una vez más y vacilante se puso de pies, probando su peso con cautela. Para su sorpresa, sus pies se sentían casi normales. Ella no estaba cansada o lenta y su cuerpo completo estaba revitalizado. “¿Cómo hiciste eso?” preguntó Laurel.

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Tamani sonrió y señaló la lámpara. “dijiste que querías ver magia”. Laurel miró la pequeña orbe dorada. “¿Qué hiciste?” “Actúa como luz del sol artificial. Permite a tu cuerpo regenerarse como si estuvieras a plena luz del día. No puedes usarlo muy a menudo o tus células descubrirán la diferencia, pero es útil para emergencias. Aún así” dijo el, buscando en su mochila una vez más, “probablemente querrás esto”. El extendió un par de suaves mocasines que hacían juego con los que el llevaba. Mientras Laurel ataba sus cordones, Shar caminó hacia delante y colocó su mano sobre el hombro de Tamani. “Buena suerte. Ya he pedido mas refuerzos; deberían estar aquí en una hora.” “Con esperanzas no les necesitarás” contestó Tamani. “Si los trolls son reales y saben tanto como sospechas, imagino que este claro está a punto de ser hogar de muchos, muchos más centinelas”. “Y eso es decir algo, considerando las últimas semanas” dijo Tamani sarcásticamente. “¿Estás seguro que no necesitas que alguien vaya contigo?” “Mejor si nos mantenemos en un grupo pequeño” sonrió Tamani. “Además, solo son cuatro y uno de ellos es un troll más bajo. Estás celosa de que no te dejo ir”. “Quizás un poco. Pero en realidad, Tam, uno de ellos es un superior. No le sobrestimes. No quiero ir a buscar tu pulpa”. “No tendrás que hacerlo, lo prometo”. Shar estuvo en silencio por un momento, entonces levantó su mejilla y asintió. “El ojo de Hecate está sobre ti”. “Y sobre ti” dijo con delicadeza Tamani, girándose. Mientras caminaban rápidamente sendero abajo, Laurel estaba sorprendida de lo bien que se sentía. Después de la lucha por lograr que David y ella salieran del río, ella se había sentido más

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hecha polvo de lo que se había sentido antes. Ahora ella se sentía positivamente ágil, y la agradable presión de la mano de Tamani en las suyas la hizo querer saltar. Pero ella miró la adusta cara de Tamani y decidió resistir ese particular impulso. En pocos minutos, vislumbraron el coche. “¿Estás preparado?” preguntó Laurel. “¿Para eliminar una horda de trolls? Sí. ¿Para encontrarme con David? Definitivamente no.”

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CAPÍTULO 21
Traducido por Almiux DAVID TENÍA A SU FAVOR QUE MANEJÓ LA SITUACIÓN SUMAMENTE BIEN, especialmente considerando que había sido sacudido por un extraño hombre que no hizo más que mirarlo ferozmente mientras Laurel los presentaba tartamudeando. Él aceptó mejor la idea que Laurel; de que esos hombres eran trolls (gnomos), y Laurel se preguntaba si estaba completamente despierto o en shock. No obstante estaba dispuesto a interpretar el papel de chofer. Tamani se acomodó en el asiento trasero y dejó abierta la ventanilla, sus ojos invitaban a Laurel a sentarse junto a él. Ella miró a David – sus ropas arrugadas y sucias de su escapatoria del río y un moretón empezándose a formar en su mejilla donde ella lo había golpeado- sonrió a modo de disculpa mientras cerraba la puerta trasera y se colaba al asiento de copiloto. Aunque Tamani no aceptó esta derrota tan fácil, mientras David buscaba el camino de regreso hacia la autopista, Tamani se reclino hacia delante y deslizó su brazo alrededor del cabezal (N.T. reposacabezas) del asiento para que su mano pudiese reposar en el hombro de Laurel. Si David logró verlo en la tenue luz, no dijo nada. Laurel miró su reloj. Casi las cuatro. Suspiró. “Mi Mamá se va a asustar, ¿la tuya?” le preguntó a David. “Espero que no, le dije que quizá me quedaría toda la noche contigo y me dijo que estaba bien si perdía un día de escuela. Pero la llamaré tan pronto como lleguemos, aunque es muy tarde, y le diré que estoy contigo.” “Ni se imagina…” Laurel dejo que las palabras se desvanecieran poco a poco. “¿Cuál es el plan?” preguntó David, cambiando de tema. Tamani respondió. “Ustedes llévenme a esa casa, me encargaré de los trolls, me traen de regreso. Muy sencillo.” “Cuéntame más acerca de estos trolls,” dijo David. “Ellos son las cosas más escalofriantes que haya visto.” “Espero que así se quede.” David se estremeció. “Yo también. Cuando nos llevaron al río, estos… estos trolls me levantaron como si yo no pesara nada. No soy un chico tan pequeño.” “Emm, más alto que yo, lo aceptó.” Tamani se volvió hacia Laurel y su tono condescendiente desapareció tan pronto como llegó. “Los trolls son- bueno son casi un resbalón en la evolución. Son animales, como tú, David- primates, incluso. Pero no son como los humanos. Más fuertes que los humanos, como te habrás dado cuenta- capaces de herirse más fácil también. Es como si la evolución tratara de hacer superhumanos o algo así, pero obtuvo algo desastroso.” “¿Sólo porque son feos?” preguntó David.

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“Ser feo es un efecto secundario, el problema es que no armonizan”. “¿Qué quieres decir con armonizan?” preguntó Laurel. “Ellos carecen de simetría. La simetría diferencia a las hadas también. Los humanos son casi simétricos- tanto como los animales pueden serlo con sus caóticas células. Dos brazos, dos piernas, dos ojos. Todo de la misma longitud y proporción- más o menos impresionante. Impresionante, realmente, considerando.” “¿Considerando qué?” preguntó David exaltadamente. “Considerando que sus células son irregulares. No lo puedes negar; no si eres tan listo como Laurel me ha dicho.” La observación se hizo con cierto trasfondo pero aparentemente aplacó a David. “Laurel y yo”- acariciándole el cuello a ella, mientras decía- “Somos perfectamente simétricos. Si nos pudieras doblar a la mitad, cada parte coincidiría apropiadamente. Es por eso que Laurel se parece tanto a sus supermodelos. Simetría.” “¿Y los trolls no lo son? Preguntó Laurel, desesperada por desviar del tema de ella. Tamani sacudió su cabeza. “Ni un poco. ¿Recuerdas que me dijiste que Barnes tenía un ojo caído y que su nariz estaba mal centrada? Ahí esta la asimetría física. Aunque es muy sutil en él. Generalmente no es así. He visto bebés trolls tan deformes que incuso sus horrendas madres no pueden quedárselos. Piernas creciéndoles de sus cabezas. Cuellos ubicados al lado de los hombros. Es una horrible visión. Hace mucho, mucho tiempo las hadas trataron de acogerlos. Pero cuando la evolución te ha abandonado, la muerte es inevitable. Y es más que sólo físico. Entre más estúpido eres- la evolución te jode más – menos simétrico eres.” “¿Por qué los trolls no se extinguen?” preguntó David. “Desafortunadamente tienen sus éxitos como sus derrotas; los trolls como Barnes pueden mezclarse en el mundo humano. Algunos pueden desarrollar un cierto grado de control sobre los humanos. No sabemos cuántos, pero pueden estar donde sea.” “¿Cómo pueden decirles que se alejen de los humanos?” Ese es el problema- no es tan sencillo. A veces casi imposible- aunque no como un centinela. Los trolls simplemente no reaccionan a nuestra magia.” “¿En absoluto?” “No a la magia Primaveral, en ningún grado. Y es una pena. Me facilitaría mucho mi trabajo de hoy. Hay unos cuantas señales que apartan a los trolls de los humanos, pero muchos se pueden esconder.” “¿Qué tipo de señales? Preguntó Laurel. “Originalmente los trolls vivían bajo tierra porque la luz del sol era muy fuerte en su piel. Con las nuevas invenciones como el protector solar y crema corporal, pueden estar mejor al exterior, pero aún así, su piel es escasamente saludable.” Laurel hizo gestos, recordando la manera en que la piel de Bess se había agrietado y desparramaba alrededor de su collar.

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“Junto con la asimetría, sus ojo usualmente son de diferente color, pero lo lentes de contacto puede ocultarlo suficientemente bien. La única forma de asegurarse es si observas su gran fuerza o los cachas comiendo un gran trozo de carne ensangrentada.” “Barnes estaba fascinado con la sangre en mi brazo,” dijo Laurel “Tú no sangras,” dijo Tamani. “Bueno, no era mi sangre; era de David.” “¿En tu brazo?” Laurel asintió. “Se corto el brazo pasando a través de la ventana, al mismo tiempo que me corté la espalda.” “¿Una buena cantidad de sangre?” preguntó Tamani. “La suficiente para cubrir la palma de Barnes cuando me agarró.” Tamani se rió. “Eso explica que te haya tirado en el río. Ningún troll en sus cabales trataría de ahogar a un hada. No sabía lo que eras.” “¿Porqué lo sabría?” Tamani suspiró. “Desafortunadamente, es muy fácil para los trolls distinguir a las hadas de los humanos. El sentido del olfato está agudamente dirigido a la sangre, y las hadas no hedemos. A menos de que estés floreciendo, un troll no puede olerte en absoluto. Proviniendo de alguien que parece humano, quien no tiene olor parece sospechoso. “¿Qué pasó en el hospital?” “Los hospitales hieden a sangre para un troll. Aun el cloro no atenúa el olor. No hubiera podido notar diez hadas en un hospital.” “Y en tu casa,” dijo David, “Olía yo a humo de la fogata.” “¡Fue a tu casa!” dijo Tamani, apretando un poco la mano en el hombro de Laurel. “Olvidaste mencionar eso.” “Hace mucho. No sabía lo que era él.” La mano de Tamani se el tensó más en el hombro de Laurel. “Has tenido mucha, mucha suerte. Si se hubiera dado cuenta qué eras previamente, probablemente estarías muerta ahora.” La cabeza de Laurel comenzó a darle vueltas y se recargó en el cabezal justo contra la mejilla de Tamani. Sin reparar en dicha la situación. Se acercaban a Brookings y Tamani interrogó arduamente a Laurel acerca del aspecto de la casa. “Sería más fácil si fuera contigo,” protestó después de describir la casa de todas las formas que pudo. Que no fueron muchas- había estado muy oscuro. “Ni pensarlo. No te arriesgaré- eres muy importante.” “No soy tan importante,” refunfuñó Laurel, deslizando un poco hacia abajo en el asiento. “Laurel, estas dispuesta para heredar la propiedad. No lo tomes a la ligera.” “Podría ayudar- ser un refuerzo.” “No necesito tu ayuda.”

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“¿Porqué?” irrumpió Laurel. “¿Porqué no soy un centinela especialmente entrenado?” “Porque es demasiado peligroso,” irrumpió también Tamani, alzando su voz. Se volvió a sentar. “No me hagas perderte nuevamente,” susurró. Ella se hincó en el asiento y se volvió a mirarlo. Su rostro estaba recién visible con el temprano brillo matutino. “¿Qué tal si me aseguro de ocultarme a la vista? Si algo te sucede, necesitamos saberlo.” Su rostro no cambió. “No trataré de pelear ni nada,” ella le prometió. “Claro.” Él suspiró y puso los ojos en blanco. “Escúchame.” Se inclino hacia delante, su nariz casi tocando la de ella mientras hablaba quedamente pero con una intensidad que casi hace que Laurel deseara no haber mencionado aquello. “Si hay problemas, me dejaras. Manejaras directamente hacia Shar y le dirás que sucedió. ¿Lo prometes?” Ella sacudió la cabeza. “No podría dejarte.” “Quiero tu palabra, Laurel.” “No sucederá de todos modos. Como le dijiste a Shar, no hay nada de que preocuparse.” “No intentes cambiar el tema. Tu palabra.” Laurel se mordió el labio inferior, preguntándose si había una forma de salir de ésta. Pero Tamani no iba a dejarla en paz. “Bien,” dijo ella de pronto. “Entonces puedes venir.” “¿Qué hay de mí?” preguntó David. “Eso es imposible.” “¿Porqué?” exigió saber David, asiendo el volante. “Seré de más ayuda que Laurel- sin ofender,” añadió con una sonrisa. “bueno, supongo que puedes venir,” dijo Tamani, riendo maliciosamente, “si quieres ser carnada.” “¡Tamani!” protestó Laurel “Es verdad. No solo es humano, tiene heridas frescas. Barnes lo podría oler a cien pies de distancia. Tal vez más. Él es la carnada o no vendrá.” Tamani se volvió a inclinar hacia delante y levemente golpeó el hombro de David en un gesto que cualquiera hubiera pensado como amistoso, pero Laurel lo conocía mejor. “No, compañero. Sugiero que te quedes en el auto para huir.” David no pudo discutirle. No a menos que insistiera ser la carnada. Dejaron la 101 hacia Amber precisamente cuando el cielo se despejaba. Mientras llegaban a Maple y empezaban a recordar la ruta que ella y David habían tomado la noche anterior, Laurel se puso más y más nerviosa. Había sido tan arrogante y confiada anoche. Había sabido que tenía razón y había estado determinada a hallar respuestas. Ahora sabía de primera mano que se oponía a esto, y que su confianza estaba mermando rápidamente.

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“¿Tamani?” ella pregunto, a pesar de que sabía que era un momento inadecuado. “¿Cómo se supone que una planta derrote a un troll super fuerte?” Por primera vez Tamani no sonrió. Su cara era como piedra y sus ojos encapuchados. “Cautela,” replicó suavemente. “Cautela y velocidad. Son las únicas ventajas que tengo.” A Laurel no le gustó como sonó esto último.

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CAPÍTULO 22
Traducido por Nancy El Civic de David entró lentamente en el callejón sin salida del acantilado. —Es ese abajo en el final —dijo Laurel, señalando. David llevó el auto sobre el bordillo y los tres se quedaron mirando la amplia casa. En la primera luz de la mañana, podían notar que había sido gris una vez. Laurel estudió el astillado adorno curvo sobre el alero y los embellecidos marcos de la ventana, y trató de visualizar la hermosa casa que debía haber sido hace cien años. ¿Cuánto tiempo había pertenecido a los trolls? Tiritó, preguntándose si ellos habían comprado la casa o simplemente mataron brutalmente a la familia y tomaron posesión. En este momento, la última parecía mucho más probable. Tamani estaba sacando un cinto de su mochila y revisando sus bolsillos pequeños. Él le entregó una correa parecida al cuero que sujetaba un pequeño cuchillo. —Por si acaso —dijo él. El cuchillo se sentía pesado en su mano, y por unos pocos segundos ella sólo lo contempló. —Va alrededor de tu cintura —Tamani incitó. Laurel le lanzó una mirada furibunda pero apretó la correa alrededor de su cintura y la abrochó. —¿Lista? —preguntó Tamani. Su cara estaba seria ahora. Las trenzas de cabello colgando sobre su frente proyectaban largas sombras que parecían rayas a través de sus ojos. Sus cejas estaban arrugadas en la concentración y un pequeño pliegue resaltaba en su frente, uniendo lo que podría haber sido un rasgo publicitario en un modelo masculino de crianza. —Lista —ella susurró. Tamani salió del asiento trasero y cerró la puerta muy suavemente. Laurel desabrochó su cinturón de seguridad y sintió la mano de David sobre su hombro. Los ojos de él se lanzaron momentáneamente hacia Tamani cuando ella levantó la mirada hacia él. —No vayas —murmuró ferozmente. Ella apretó su mano. —Tengo que. No puedo dejarlo ir solo. David tensó la mandíbula y asintió de manera lúgubre. —Vuelve —ordenó él. Laurel no pudo conseguir que su boca formara las palabras, pero asintió y empujó su puerta para abrirla. Tamani pegó la cabeza y miró a David. —En cerca de diez minutos, ve al frente y detente un poco más cerca. Si alguien en esa casa no sabe que estamos allí para ese entonces, es porque estamos muertos. David tragó.

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—Mantén una vigilancia muy cuidadosa. Si uno de ellos viene para atraparte en el carro, aléjate. Si pueden alcanzarte, es demasiado tarde para nosotros. Conduce a la tierra y dile a Shar. A Laurel no le gustó esa parte. Tamani vaciló. —Lamento no poder permitirte hacer más —dijo él, su tono sincero —. Verdaderamente lo lamento. Él cerró la puerta, tomó la mano de Laurel, y caminó hacia la casa sin mirar atrás. Laurel miró por encima de su hombro y contempló a David por largo tiempo antes de darse la vuelta. Ellos se abrieron paso alrededor de la desparramada casa casi de la misma forma en que David y Laurel habían ido la noche anterior. Laurel sintió su pecho apretado mientras regresaba sobre sus pasos y se deslizaba más cerca de las criaturas que habían intentado matarla. ¿Quién regresa de buena voluntad hacia su propia muerte?, se preguntó a sí misma negando con la cabeza. Pero ella mantuvo sus ojos en la espalda de Tamani. Su postura confiada, incluso mientras andaban a hurtadillas a lo largo del muro, le dio a ella valor. Estoy aquí por él, se repitió una y otra vez en su mente hasta que comenzó a sonar razonable. Mientras se acercaban a la ventana destrozada, la mano de Tamani salió disparada y la retuvo inmóvil contra la mondadura de las tablas del entablado. Él miró a hurtadillas en el marco de la destruida ventana, la cual los trolls no se habían molestado en tapar con tablas, y rebuscó en de uno de los bolsillos en su cinturón. Extrajo lo que parecía una paja marrón y deslizó algo pequeño dentro de ella. Se inclinó sobre una rodilla y se alejó del muro, exponiéndose por sólo un instante a quienquiera que podía haber estado en la habitación. Sopló en la paja y Laurel escuchó algo zumbar a través del aire. Entonces Tamani estaba sobre su vientre, arrastrándose bajo el astillado alféizar hacia la parte trasera de la casa. Laurel lo siguió, también agachada sobre su vientre. —¿Qué hiciste? —susurró ella. Pero Tamani sólo sostuvo un dedo sobre sus labios y continuó arrastrándose. En unos pocos segundos más, Laurel escuchó el suave zumbido de conversación. Varios pies adelante, Tamani se había detenido y estaba inspeccionando lo poco que podía ver a la vuelta de la esquina. Él levantó la mirada hacia un antiguo enrejado, y una diminuta sonrisa apareció en sus labios. Se giró hacia ella, señaló el suelo junto a él, y articuló en silencio: «Quédate» Laurel quería discutir, pero cuando sus ojos encontraron las grietas y rupturas en el enrejado, decidió que su peso extra sería excepcionalmente inútil. Tamani escaló el enrejado silenciosamente —algo que Laurel no había pensado que fuera posible con la desvencijada red de madera —y se parecía más a un ágil mono ascendiendo por un árbol que a algo remotamente humano.

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Laurel se acuclilló por la esquina de la casa y miró a hurtadillas cerca del borde. Cara marcada y su amigo estaban tumbados sobre un sucio sofá en el igualmente sucio porche. Sus voces eran demasiado bajas para que Laurel captara lo que estaban diciendo pero, considerando su conversación en el auto la noche previa, eso era probablemente lo mejor. Cara marcada bostezó y el otro troll se veía muy cerca de caer dormido. Laurel escuchó el más minúsculo rebote mientras Tamani se abría camino a través del techo, pero aparentemente los dos trolls estaban demasiado cansados o distraídos, porque ninguno levantó la mirada siquiera. Aunque estaba esperándolo, Laurel tuvo que suprimir un gañido de sorpresa cuando Tamani bajó volando desde el techo y se balanceó hacia la tierra elegantemente delante de los trolls. Sus manos salieron disparadas como dos borrones y golpeó sus cabezas con un ruido sordo. Ellos se desplomaron en los cojines del sofá y no se movieron. Laurel dio un paso y una hoja seca crujió. —Espera —dijo Tamani suavemente —. Déjame terminar primero. No quieres ver esto. Era una tentación demasiado grande. Él no estaba mirándola, de manera que ella no retrocedió su cabeza a la esquina —sólo observó en absorta fascinación, preguntándose lo que él iba a hacer. Tamani aseguró su rodilla contra el hombro de Cara marcada y sostuvo su cara con ambas manos. Para cuando Laurel se dio cuenta de lo que iba a suceder, era demasiado tarde. Sus ojos se negaron a cerrarse mientras Tamani quebró la cabeza del troll y un nauseabundo crujido atacó sus oídos. Tamani reclinó a Cara marcada de vuelta sobre el cojín y, mientras dirigía su atención al otro troll, ella no pudo evitar pero miró la cara flácida —desprovista de vida y, por primera vez, no envuelta en un gesto de desprecio. Cuando Tamani levantó su rodilla hacia el hombro del otro troll, Laurel rápidamente retrocedió a la esquina y se tapó los oídos con los dedos. No es que importara. El chasquido del cuello de Rojo encontró su camino al interior de sus oídos y su mente completó lo que sus ojos no pudieron ver. El suave dedo de Tamani sobre su hombro la hizo sobresaltarse. —Vamos, necesitamos mantenernos andando —Tamani arropó a Laurel bajo su brazo lo más lejos de los trolls muertos, pero ella siguió echando un vistazo alrededor de él para mirar las dos figuras que parecían simplemente estar durmiendo. —¿Tenías que hacer esto? —murmuró ella, tratando de recordar que esos hombres habían intentado matar a ella y a David. Pero se veían tan inocuos en la débil luz de la mañana con sus deformadas caras apagadas y pacíficas. —Sí. Una de las reglas de los centinelas es nunca dejar vivo a un troll hostil. Es algo que tengo prometido hacer. Te dije, no deberías haber venido. Él tomó un instante para agarrar algo de su cinturón y roció las bisagras de la puerta trasera. Cuando él balanceó la puerta abierta, ésta se movió silenciosamente. Laurel recordó a Bess y siguió a Tamani de manera muy vacilante. Pero ella estaba tendida sobre el piso. Tamani se

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agachó junto a ella y removió un pequeño dardo de su cuello. Laurel recordó la paja marrón y se dio cuenta lo que él había hecho. —¿Está muerta? —susurró ella. Tamani negó con la cabeza. —Sólo durmiendo. Los dardos de muerte son mucho más grandes y no funcionan tan rápidamente. Ella habría soltado unos buenos quejidos y arruinado todo —él estaba metiendo la mano en su cinturón de nuevo. Suspiró mientras desenroscaba una pequeña botella —. Estos son los que siempre lamento. Los que son demasiado estúpidos para saber lo que están haciendo. No son más culpables que un león o un tigre que acecha a su presa, al menos al comienzo. Pero una vez que les han enseñado a ser viciosos enemigos de las hadas que acatan cada orden de sus maestros, nunca dejarán de ser peligrosos —bajó uno de los párpados de Bess y sacó dos gotas de líquido amarillo —. Estará muerta en unos pocos segundos —dijo, poniendo la botella de vuelta en su mochila. Se giró hacia Laurel y colocó la cara cerca de la de ella de manera que él pudiera susurrar justo en su oído. —No sé dónde está el otro. Si podemos encontrarlo y atraparlo desprevenido, será fácil. Así que sígueme, pero ninguna otra palabra de aquí en adelante. ¿De acuerdo? Laurel asintió y esperó poder caminar la mitad de lo silenciosamente que él lo hacía. Ella nunca en su vida se había sentido torpe —siempre había tenido más gracia que sus semejantes— pero comparada con Tamani, ella era categóricamente tonta. Mirando los pies de Tamani, y pisando justo sobre las pisadas de él, se las arregló para recorrer las escaleras de manera más o menos silenciosa. Caminaron por tres entradas con nada en ellas excepto muebles cubiertos de sábanas y arremolinadas partículas de polvo. Tamani miró a hurtadillas cerca de la cuarta puerta e inmediatamente trató de agarrar su cinturón. Laurel podía ver la sombra de Barnes, alargada a través del piso por la luz solar de la ventana oriental, y de algún modo incluso el perfil de la sombra era evidente. Tamani sacó la larga paja de nuevo y se levantó sobre una rodilla. Tomó un respiro y apuntó cuidadosamente. Con un pequeño soplo el dardo voló. Laurel mantuvo sus ojos en la sombra. Hubo una sacudida y un minúsculo gruñido. Segundos eternos pasaron, entonces la cabeza de la sombra cayó sobre el escritorio. Tamani señaló el suelo donde Laurel estaba acurrucada contra el muro y de nuevo le susurró para que se quedara. Esta vez ella obedeció. Tamani se arrastró y se agachó junto al inmóvil troll por unos pocos segundos. Ella observó en las sombras mientras la mano de él levantaba los lados de la cabeza del troll. Sabiendo lo que venía después, cerró bien los ojos y colocó las manos sobre sus oídos. El siguiente sonido que escuchó no fue un chasquido sino un fuerte ruido sordo que sacudió la pared a su espalda. —¿Pensaste que tus pequeños trucos de hada funcionarían en mí?

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Los ojos de Laurel se abrieron repentinamente y se precipitó al lugar que Tamani había dejado vacante sólo unos segundos antes. No podía ver a Barnes, pero Tamani estaba derribado sobre el piso contra la pared, sacudiendo la cabeza mientras miraba con rabia a Barnes. Ella vio la larga sombra saltar hacia Tamani y abrió la boca para gritar una advertencia, pero Tamani había desaparecido antes de que Barnes triturara la pared, haciendo crujir el yeso. Tamani se lanzó por todos lados en la habitación mientras Laurel trataba de apretarse más y más lejos en la pared. Toda la casa estaba temblando ahora mientras Barnes arremetía contra Tamani una y otra vez, y Tamani continuaba lanzándose justo fuera de alcance. Laurel miraba las sombras bailar y contuvo el aliento, temiendo que cada movimiento, cada sonido, podría delatarla. Con un grito y un poderoso golpe de su largo brazo, Barnes atrapó a Tamani por el pecho y lo arrojó contra la pared sur, directamente a través de la puerta donde Laurel se agachó. Grietas se arañaron sobre el yeso donde Tamani golpeó la pared, y él se deslizó sobre el piso. Laurel quiso que se levantara y atacara de nuevo, pero la cabeza de Tamani se cayó a un lado y respiraba pesadamente. —Eso está mejor —dijo Barnes. Laurel sacó la cabeza por la esquina, pero no importaba; la espalda de Barnes estaba hacia ella mientras él estaba de pie a medio camino del otro lado de la habitación sobre Tamani. Se inclinó y estudió a Tamani antes de estallar en su molesta risa. —Mírate. Eres sólo un chico. Un bebé. ¿Tienes siquiera la edad para ser un centinela? —Soy lo suficientemente mayor —graznó Tamani, mirando al troll con ojos decididos. —¿Y te enviaron a cuidar de mí? Ustedes las hadas siempre fueron tan tontas. Tamani arrojó una pierna, pero esta vez fue demasiado lento. Barnes lo atrapó por la pantorrilla y la torció, alzando a Tamani del suelo y arrojándolo antes de golpear con estrépito su espalda contra la pared con suficiente fuerza para producir unas pocas grietas más. —¿Quieres la manera difícil?, te daré la manera difícil —dijo Barnes —. A decir verdad, prefiero la manera difícil. Los ojos de Laurel se abrieron de par en par cuando Barnes tomó una pistola de su cinturón, apuntándola hacia Tamani, y tiró del gatillo.

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CAPÍTULO 23
Traducido por Juli Un claro y ensordecedor grito retumbó en la cabeza de Laurel, mientras el cuarto se llenaba con el sonar de las armas de fuego, pero de alguna manera sólo un pequeño gemido escapó de sus labios. Mientras el olor de pólvora quemaba su nariz, un grito callado forzó su camino a la consciencia. Los ojos de Laurel se abrieron de golpe y miraron a Tamani. Su cara estaba contraída de dolor y el gruñido continuaba su camino a través de sus dientes apretados. Se apretaba la pierna y sus dedos estaban mojados con savia mientras que él miraba ferozmente al troll.

Barnes apuntó su arma de nuevo, y esta vez Tamani no pudo evitar el grito de agonía mientras que una bala le atravesaba su otro muslo. Todo el cuerpo de Laurel tembló mientras que el grito de Tamani parecía invadir toda célula organizada y simétrica de su cuerpo, haciéndolas entrar en caos. Ella gateó un paso adelante, y Tamani le dio una mirada que ordenaba que se quedara donde estaba. Apenas y sus ojos estuvieron en ella que se volvieron y miraron de nuevo a Barnes. Un brillo de sudor brillaba en la frente de Tamani mientras Barnes apoyaba el arma en el escritorio con un ruido fuerte y caminaba hacia adelante. “No vas a ningún lado ahora, ¿o sí?” El odio salía por los ojos de Tamani mientras que él miraba a esa figura corpulenta. “Estás aquí el día en que se supone que voy a ir a firmar los papeles por las tierras que tienen tu precioso portal. No soy lo suficientemente estúpido como para echarle la culpa a la coincidencia. ¿Cómo lo supiste?” Tamani apretó sus labios y no dijo nada. Barnes pateó el pie de Tamani, y un gruñido débil escapó de su apretado control. “¿Cómo?”, gritó Barnes. Aún así Tamani no dijo nada y Laurel se preguntó cuánto tiempo toleraría mirar. Los ojos de Tamani estaban cerrados fuertemente, y cuando los abrió miró intensamente a Laurel por un instante.

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Ella sabía lo que él quería. Quería que mantuviera su promesa. En verdad quería que ella le diera la espalda y caminara por las escaleras sola, y regresara a las tierras a buscar a Shar. Le había dado su palabra. Pero sabía que no podía hacerlo. No podía dejarlo. En un instante de iluminación, se dio cuenta que preferiría morir con él que dejarlo morir solo. En ese momento de entrega, sus ojos se fijaron en el arma. Barnes la había dejado en el escritorio y no le estaba prestando nada de atención. Con los párpados bajos Tamani siguió su mirada. La miró de nuevo y negó con su cabeza, con un movimiento tan imperceptible que ella apenas y lo vio. Luego él se contrajo de dolor y gimió mientras Barnes le pateaba la pierna otra vez. “¿Cómo?” Barnes se agachó al lado de Tamani. Laurel sabía que era la mejor oportunidad que iba a conseguir. Reptó hacia adelante, tratando de imitar las pisadas sordas que había visto hacer a Tamani toda la mañana. “En diez segundos, voy a tomar tu pie y romper cada tallo en tu pierna”. Sus manos se cerraron alrededor del acero frío y trató de recordar todo lo que su padre le había enseñado sobre las armas unos años atrás. Esta era pesada, una pistola cuadrada – del tipo que casi se ven como pistolas de agua negras. Miró por una medida de seguridad o un martillo pero no vio ninguno. Cerró los ojos por sólo un segundo, esperando con todo su ser que esta fuese una de esas apunta-y-dispara tipos de armas. “Tienes una oportunidad más para darme mi respuesta, hada. Una, dos – “ “Tres”, terminó Laurel por él, apuntando el arma a su cabeza. Barnes se quedó helado. “Párate”, ordenó Laurel, manteniéndose a solo un brazo de distancia.

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Lentamente, Barnes se paró y giró lentamente hacia ella. “Contra la pared”, dijo ella. “Lejos de él”. Barnes rió. “¿En verdad crees que vas a dispararme? ¿Un pimpollo como tú?” Laurel se estremeció cuando apretó el gatillo, casi llorando de alivio cuando sus esfuerzos mandaron la bala contra la pared. Apuntó el arma a Barnes nuevamente. “De acuerdo”, él dijo, y retrocedió unos cuantos pasos, dándose la vuelta por completo para enfrentarla. Sus ojos se barrieron cuando reconocieron la cara de Laurel. “Pensé que te había matado”. “Piensa mejor la próxima vez”, dijo Laurel, orgullosa que su voz no estaba temblando como sus piernas. “Es que mis hombre se olvidaron… no, espera”. Olisqueó el aire sospechosamente. “Tú – yo no…” Su voz se disolvió cuando volteó hacia Tamani y lanzo una pequeña risa macabra. “Ahora lo entiendo. Las hadas han recurrido a ubicar ‘cambiados’. ¡Cambiados!”. Miró a Tamani, con un tono casual. “¿Cuándo van a aprender que los trolls tenemos mejores ideas?” Laurel disparó otra bala contra la pared y Barnes saltó. “Terminamos de hablar”, dijo ella. Ambos se pararon juntos en algún tipo de parálisis. Barnes parecía estar casi seguro que ella no le dispararía y Laurel estaba casi igual de segura que no podría hacerlo. Pero no podía dejar que Barnes supiera eso. Desafortunadamente, la única forma de calmar sus dudas era realmente dispararle. Sus dedos se sentían transpirados sobre el gatillo cuando ella levantó el arma hasta que el tambor cubrió su cara, bloqueándole la vista. Hasta ahí iba a llegar. “Recuerda lo que te dije, Laurel”, dijo Tamani muy calladamente. “Él ordenó que se te matara, envenenó a tu padre, manipuló a tu madre… lo hará de nuevo si lo dejas escapar”. “Para, en serio, me das demasiado crédito”, dijo Barnes con una mueca.

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Respiros altos y entrecortados salían de la boca de Laurel mientras ella trataba de hacer que sus dedos se contrajeran. Pero sus brazos bajaron unos centímetros y una sonrisa se dibujó en la boca de Barnes. “Sabía que no podrías hacerlo”, se jactó. Se agachó rápidamente y se echó sobre ella. Todo lo que Laurel vio fue unos ojos asesinos y rojos, y manos extendidas con garras más que como dedos. Ni siquiera sintió el arma en su mano cuando sus dedos la apretaron y el sonido del arma retumbó en sus oídos. El cuerpo de Barnes se echó hacia atrás cuando la bala le atravesó el hombro. Laurel gritó y soltó el arma. Con un gruñido, Tamani se echó hacia adelante y sus manos tomaron el arma. Barnes rugía de dolor, pero sus ojos se enfocaron en Laurel otra vez. “¡Déjala tranquila, Barnes!”, gritó Tamani, apuntando con el arma. Barnes apenas tuvo tiempo de enfocarse en el arma apuntando a su cabeza. Incluso en el momento cuando Tamani jaló el gatillo, Barnes saltó hacia la ventana, y la atravesó rompiéndola, cayendo en el piso debajo de ella. El tiro de Tamani se clavó en la pared, sin hacer ni el más mínimo daño. Laurel corrió hacia la ventana rota y vio una vez más a Barnes escapando hacia el río antes que su cuerpo ensangrentado despareciera detrás de una colina. Tamani dejó que el arma pesada cayera al piso. Laurel se puso de rodillas y se echó en sus brazos. Él gruñó junto a su oreja, pero cuando Laurel trató de alejarse, él la apretó contra su pecho. “Nunca, nunca más me asustes así”. “¿Yo?”, protestó Laurel. “¡Yo no soy la que está herida de bala!”. Sus brazos se enredaron alrededor del cuello de Tamani y todo su cuerpo tembló. Laurel levantó la cabeza cuando escuchó pisadas por la escalera. Tamani la corrió hacia un costado y tomó el arma, apuntando a la puerta. La cara blanca de David apareció por las escaleras. Tamani suspiró y dejó que el arma cayera nuevamente al piso, sus brazos flácidos. “Escuché los disparos y vi que Barnes escapaba”, dijo, su voz temblorosa. “¿Están los dos bien?”

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“Por el Ojo de Hécate, ¿es que ninguno de los dos sabe seguir instrucciones?” gruñó Tamani. “Aparentemente no”, dijo Laurel secamente. “¿Qué pasó aquí?” preguntó David, mirando con los ojos bien abiertos al desastre en la habitación. “Hablaremos en el auto. Apúrate David, Tamani necesita ayuda”. Ambos se agacharon para que Tamani se colgara de sus brazos y lo levantaron del piso. Tamani estaba tratando de ser valiente, pero Laurel se estremecía cada vez que él dejaba escapar un pequeño gemido. Prácticamente lo arrastraron hacia la entrada, y luego Laurel se paró en seco. “Esperen”, dijo, pasándole todo el peso de Tamani a David. Se regresó apurada al escritorio y miró los papeles. La capa de arriba estaba cubierta con un rocío de sangre. Sangre de troll, pensó Laurel con tristeza. Pero respiró profundamente y se obligó a revisarlos. Cualquier cosa que mencionase a su madre o la dirección de sus tierras, eso buscaba para llevarse con ella. Afortunadamente, era un pequeño pilón. “Vámonos”, dijo, compartiendo el peso de Tamani otra vez. Se quedaron en silencio mientras pasaron al lado de los cuerpos de los trolls muertos. El sol ya estaba alto en el cielo ahora y Laurel esperaba que nadie los viera arrastrando esta persona que obviamente estaba herida dentro del auto. Demasiado tarde se empezó a preguntar si alguien además de David había oído los disparos. Mirando para un lado y otro de la calle, a las otras casas destrozadas y viejas, no estaba segura que importara. Se veía como un barrio donde los disparos eran comunes. David recostó a Tamani en el asiento trasero y trató de dejarlo cómodo, pero Tamani lo alejó con sus manos. “Sólo llévame de regreso con Shar. Apúrate”. David mantuvo la puerta de Laurel abierto, pero ella negó con su cabeza y, sin mirarlo siquiera, se deslizó en el asiento trasero con Tamani. Laurel acomodó el pecho y la cabeza de Tamani sobre su regazo y él se agarró de ella como un niño, gruñendo cada vez que David manejaba sobre un pozo. Su cara estaba pálida y su pelo oscuro cubierto de sudor. Ella trató de hacer que abriera los ojos, pero se rehusaba. Cuando su respiración se volvió más y más entrecortada, Laurel miró a David, que la miraba por el espejo retrovisor. “¿No podemos ir más rápido?”, rogó.

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David se mordió los labios y negó con la cabeza. “No puedo ir a más velocidad Laurel. Es demasiado riesgoso. ¿Qué crees que diría un policía si nos hiciera parar y viera a Tamani?”. Sus ojos se encontraron con los de ella a través del espejo retrovisor. “Voy tan rápido como me atrevo – lo prometo”. Las lágrimas llenaron los ojos de Laurel, pero asintió, tratando de no notar que la presión de los brazos de Tamani a su alrededor era más débil. El camino estaba mayormente vacío, pero Laurel mantuvo la respiración todo el camino a la Ciudad Crescent, y luego Klamath mientras pasaban cerca de otros autos. Un hombre hasta la miró, y se preguntó si sus lentes de sol cubrían sus ojos dispares. Exactamente cuando ella se preguntaba si era un troll enviado para terminar de matarlos, él miró a otro lado y siguió por otra calle. Finalmente, la entrada podía ser vista y David estacionó a un costado del camino. La entrada no pavimentada estaba llena de pozos pero Tamani no protestó mientras el auto se sacudía. La respiración de Laurel se le quedó en la garganta mientras David llegaba al final de la entrada y se acercaba al parque. “Por favor, apresúrate David”, rogó Laurel en un suspiro. David corrió al otro lado del otro y la ayudó a sacar a Tamani fuera. Lo arrastraron hasta que pasaron la casa y el sendero ahora tan familiar. Tan pronto como pasaron la línea de árboles, Laurel comenzó a gritar en una voz llorosa, “¡Shar! ¡Shar! Necesitamos ayuda”. Casi instantáneamente, Shar apareció en el sendero desde atrás de un árbol. Si estaba shockeado, no se notaba en su cara. “Yo lo llevaré”, dijo calmadamente. Levantó a Tamani de los brazos de David y Laurel y lo cargó gentilmente sobre sus hombros. “No puedes entrar más”, le dijo Shar a David. “No hoy”. El entrecejo de David se frunció y él miró a Laurel. Laurel le echó los brazos alrededor y susurró “lo siento”, luego se dio vuelta y siguió por el camino. David la tomó de la mano. “Vas a regresar, ¿no?” le preguntó. Laurel asintió. “Lo prometo”. Luego soltó su mano y se apuró por el sendero detrás de Tamani.

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Tan pronto como David estuvo fuera de vista, otras hadas aparecieron en el sendero, agregando sus hombros junto a los de Shar para sostener el peso de Tamani – un desfile de hombres terriblemente hermosos, muchos encapuchados y con armaduras de camuflaje. Cada hada que aparecía hacía que Laurel se sintiera mejor. Tamani no estaba sólo ahora – las hadas encontrarían la manera de hacer que todo estuviese bien. Tenía que creerlo. La guiaron a lo largo de un camino con curvas que parecía bastante poco familiar y llegaron a una parada frente a un árbol viejo que, incluso en el viento frío de un otoño que llegaba a su fin, no había cambiado de color. Varias de las hadas tomaron su lugar y colocaron una palma en un hueco vacío en el tronco del árbol. Finalmente, Shar levantó el brazo flácido de Tamani y colocó su mano en el árbol. Durante unos segundos nadie se movió y nada pasó. Luego el árbol comenzó a moverse y Laurel jadeó por la sorpresa de que una abertura apareciera en la base del árbol. Se agrandó y se ensanchó, sacando el tronco y dándole forma de arco. El aire centelleaba y brillaba, demasiado fuerte como para mirarlo. Luego, un resplandor brillante apareció y Laurel tuvo que parpadear. En el instante que tomó abrir y cerrar los ojos, el aire brillante se había transformado en un portal dorado, con capullos blancos y millones de joyas brillantes entrelazadas al mismo. “¿Es el portal a Avalon?”, preguntó Laurel a Shar, casi sin aliento. Shar apenas y la miró. “No dejen que ella entre; Jamison ya viene”. Lanzas se cruzaron en frente de Laurel y ella se dio cuenta que había dado varios pasos hacia adelante. Estaba casi sobrecogida por la urgencia que sentía de empujar las lanzas y correr hacia las puertas brillantes, pero forzó a sus pies a quedarse donde estaban. El portal se movía, sacudiéndose lentamente y formando un arco mientras todas las hadas se alejaban un poco y hacían lugar. Laurel no podía ver mucho porque estaba luchando contras las lanzas, pero sus ojos encontraron un árbol color verde esmeralda, un trocito de cielo color ciruela, rayos de sol que brillaban como diamantes. El aroma potente de tierra mojada corría por su cuerpo, junto con una esencia intoxicante y pesada que no podía identificar. Un hombre de cabellos blancos vestido con togas plateadas esperaba del otro lado de las puertas brillantes. Laurel no pudo evitar mirar fijamente mientras él se abría paso para pararse junto a Tamani. Pasó un dedo por la cara de Tamani y miró a otras hadas que cargaban una camilla. “Llévenselo rápido”, dijo, ordenándoles que se acercaran. “Se está desvaneciendo”.

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Tamani fue transferido a la suave y blanca Camilla, y Laurel miró impotente cómo se lo llevaban hacia esa luz brillante que salía del portal. Tenía que creer que él ahora estaría bien, que lo vería de nuevo. Seguramente nadie podría entrar a un mundo lleno de tantas maravillas y no sobrevivir. Cuando ella miró hacia arriba, los ojos del hada viejo se habían fijado en ella. “Asumo que esta es ella”, dijo él. Su voz era muy dulce, muy musical para ser de este mundo. Él caminó hacia ella como si flotase en el aire, y la cara a la que ella miró era demasiado hermosa. Parecía brillar, y sus ojos eran suaves y azules y estaban rodeados de arrugas que se marcaban no en la forma desigual que Laurel había observado en la cara de Maddie, sino en dobleces exactos y perfectos. Él le sonrió gentilmente, y el dolor de las últimas veinticuatro horas desapareció. “Has sido muy valiente”, dijo Jamison con esa voz dulce y angelical. “No creímos que te necesitaríamos tan pronto. Pero las cosas nunca suceden de acuerdo a lo planeado, ¿no?” Ella negó con la cabeza y miró hacia el portal, donde apenas y podía ver la parte superior de la cabeza de Tamani. “¿Estará… estará él bien?” “No te preocupes. Tamani siempre ha sido más fuerte de lo que los demás esperaban que fuera. Especialmente por ti. Seremos muy cuidadosos con él”. Apoyó una mano sobre el hombre de Laurel y la guió hacia un camino no familiar. “¿Caminarías conmigo?” Sus ojos se quedaron fijos en la puerta hacia Avalon, pero respondió instintivamente “Por supuesto”. Caminaron en silencio por unos pocos minutos antes que Jamison parara y la invitara a sentarse en un tronco caído. La acompañó y se sentó cerca, sus hombros casi se tocaban. “Dime acerca de los trolls”, dijo. “Obviamente tuviste problemas”. Laurel asintió y le dijo cómo Tamani había sido muy cuidadoso y valiente. Los ojos de Jamison brillaban con respeto mientras ella describía cómo Tamani se había rehusado a hablar incluso después de que le habían disparado. Laurel no había esperado encontrarse contándole a Jamison sobre su propia vida, pero empezó a hablarle de cómo ella había sostenido el arma y no se había podido convencer de disparar al monstruo hasta que su vida dependió de ello, e incluso así había sido más bien un accidente. “¿Así que se escapó?”, no había ningún juicio en su voz.

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Laurel asintió. “No es tu culpa, sabes. Tamani es un centinela entrenado y se toma su trabajo muy en serio. Pero tú, tu fuiste creada para sanar, no para matar. Creo que me habría decepcionado si hubieses sido capaz de matar a alguien, incluso a un troll”. “Pero ahora lo sabe. Sabe quién soy yo”. Jamison asintió. “Y sabe dónde vives. Debes tener cuidado. Por el bien de tus padres y el tuyo propio. Te estoy asignando como su protectora. Sólo tú sabes los secretos que los pueden mantener vivos”. Laurel pensó en su padre acostado en una cama de hospital, quizás respirando por última vez ahora mismo. “Mi padre está muriendo, y en unos días no habrá nadie más que mi madre y yo. No puedo ser lo que quiere que sea”, admitió en una voz temblorosa. Su rostro se había agachado hasta llegar a sus manos y la desesperación se veía en todo su semblante. Los brazos del hada viejo estuvieron alrededor de ella en un instante, apretándola contra su túnica que acolchaba su cara como si estuviese en una almohada de plumas suaves. “Debes recordar que eres una de nosotros”, le susurró. “Estamos aquí para ayudarte de cualquier manera en que podamos. Nuestra ayuda es tu derecho – tu herencia”. Jamison buscó en su túnica y sacó una botella pequeña y brillante, llena de un líquido azul oscuro. “Para tiempos de necesidad”, dijo. “Este es un elixir raro que uno de nuestros hadas ancianos hizo hace muchos años. Creamos pocas pociones que ayuden a los humanos en estos días, pero la necesitas ahora, y quizás la necesites de nuevo en el futuro. Dos gotas en la boca deberían de ser suficientes”. Las manos de Laurel temblaron cuando agarró la pequeña botella. Jamison la colocó en su mano y cerró su palma sobre la de ella. “Guárdala con cuidado”, le avisó. “No estoy seguro de que tengamos otra Hada de Otoño lo suficientemente fuerte como para hacer un elixir como este. No aún”. Laurel asintió. “También nos gustaría ayudarte de otra manera. Pero”, dijo, con un largo dedo en el aire, “es una oferta con condición”. “Lo que necesite”, dijo Laurel prontamente. “Haré que suceda”.

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“No es una condición para ti. Mira”, dijo abriendo su palma para revelar lo que parecía ser una pieza de cristal en bruto del tamaño de una pelota de golf. “Quisiera ofrecerle esto a tu madre”. Puso lar oca en la mano de Laurel y ella miró la gema con la boca abierta. “¿Es un diamante?” “Sí niña. Uno de ese tamaño debería de ser suficiente para cualquier necesidad que tengas. Esta es nuestra oferta. Sabes que se te había mandado con tus padres humanos con el único propósito de obtener la tierra en caso de su muerte”. Cuando Laurel asintió, él siguió. “Eventos recientes han hecho que tu propósito sea aún más importante, y queremos que la propiedad de estas tierras se transfiera pronto. Esta gema es para tus padres, si ellos ponen las tierras en un fideicomiso a tu nombre, tan pronto como la salud de tu padre lo permita. Qué y cómo se los dices es decisión tuya”. Su voz se volvió muy firme. “Pero debes ser la dueña de estas tierras Laurel. Y estamos dispuestos a pagar un buen precio para que eso pase”. Laurel asintió y guardó la gema en su bolsillo. “Estoy segura que estarán de acuerdo”. “Creo que tienes razón”, dijo Jamison. “Debes apurarte, Laurel. El tiempo de tu padre se mide en horas ahora, no días”. “Gracias”, susurró Laurel y se volteó para irse. “Oh, ¿Laurel?” “¿Si?” “Espero verte de nuevo. Pronto”, agregó. Sus ojos brillaron mientras levantó sus labios viejos y formó una sonrisa gentil, sabia.

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CAPÍTULO 24
Traducido por Juli Parecía imposible que el camino entre Brookings y Orick pudiera sentirse más largo que cuando ella sostuvo a Tamani, desvaneciéndose en sus manos. Pero estar sola con David – sus bolsillos llenos con dos de los tesoros más importantes que se podía imaginar – las millas pasaban más y más lento. Las palabras del hada viejo resonaban en su cabeza. El tiempo de tu padre se mide en horas ahora, no en días. Había dicho horas, plural, ¿pero qué quería decir con eso? ¿Y qué tan cercano del final era ya demasiado tarde? Laurel siguió sacando la botella fuera de su bolsillo y envolviéndola con sus manos, luego volviéndola a guardar en su bolsillo, sin estar segura de cuál opción era la correcta. Al final la dejó en su bolsillo – aunque fuese por la simple razón de evitar que David hiciera preguntas que ella no podría responder. Lo cual él no había hecho todavía. Después de abrazarla cuando salió del bosque a los tropezones, él había simplemente abierto la puerta y dicho “¿Al hospital?”. No había dicho una sola palabra desde entonces. Ella agradecía su silencio. No había decidido todavía qué le podia y qué no le podía decir. Semanas antes le había prometido contarle todo lo que Tamani dijera, a excepción que fuese un secreto de hadas. Pero no había estado esperando tener que cumplir con su promesa. Y ahora tenía que hacerlo. Sabía dónde estaba ubicado el portal por el que cualquier trol la mataría o a sus seres queridos con tal de tener acceso. Quizás decirle a David sólo lo pondría en más peligro. Así que ahora lo mejor era no decirle nada. Él finalmente estacionó en el aparcamiento del hospital y miró al alto y gris edificio. ¿”Quieres que vaya contigo?” Laurel negó con la cabeza. “Los dos estamos hechos un desastre. Por lo menos si soy sólo yo, quizás no llame tanto la atención”. Sí, claro, agregó ella en su mente. “Estaré aquí y llamaré a mi madre entonces”. Él dudó, luego apoyó su mano sobre la de ella. “Tendré que volver a la ciudad Crescent en unas cuantas horas – mi mamá va a tener gatitos cuando la llame así como están las cosas. Me ha dejado como veinte mensajes. Pero si necesitas algo…”, su voz prolongó la idea y él se encogió de hombros. “Sabes dónde encontrarme”.

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“Volveré pronto a decirte adiós. Pero tengo que ir a ver a mi papá ahora mismo”. “Te dieron algo para salvarlo, ¿no?” Las lágrimas llenaron los ojos de Laurel. “Mientras no sea demasiado tarde”. “Entonces ve… te esperaré” Laurel se incline para abrazarlo antes de abrir la puesta del auto y correr hacia la entrada del hospital. Ella trató de mantenerse fuera de vista lo más posible. Su remerita estaba manchada de lodo del río Chetco, y se había olvidado de recuperar su chaqueta para cubrirla. Aparte de todo, su pelo era un desastre, sus jeans estaban rotos por arriba de la rodilla y todavía estaba usando los mocasines anticuados. Al menos el río había lavado la sangre de David de su remera. Y no tenía la cara llena de moretones como él. No visibles al menos, pensó, tocando un lugar bastante sensible en su mejilla. Se las arregló para llegar a la habitación de su padre sin que nadie le dijera nada – aunque sí recibió unas cuantas miradas desaprobadoras – y tomó aire profundamente antes de golpear a la puerta y abrirla. Se asomó por entre la cortina y vio a su madre dormida con su cabeza sobre la pierna de su padre. La habitación estaba llena de sonidos familiares; el beep del pulso de su padre, el sonido del oxígeno que pasaba por el tubo de la nariz, el zumbido del medidor de presión que se inflaba en su brazo… pero en lugar de atormentarla como lo habían hecho estas últimas semanas, le trajeron alivio. Su padre estaba vivo, aunque sea apenas. Los ojos de su madre de abrieron de golpe. “¿Laurel? ¡Laurel!”. Tropezó mientras se levantaba y corrió hacia su hija, envolviéndola con sus brazos. “¿Dónde has estado? Estaba aterrorizada cuando no volviste ayer por la noche. Pensé… no sé que pensé. Un millón de pensamientos horribles todos juntos”. Sacudió los hombros de Laurel un poco. “Si no estuviese tan contenta de verte te castigaría por un mes”. Su madre dio un paso hacia atrás y la miró. “¿Qué te pasó? Te ves horrible”. Laurel se apuró a conseguir otro abrazo de su madre – ese abrazo que había estado segura que nunca más iba a tener cuando había estado atrapada bajo las aguas del Chetco. “Ha sido una noche larga”, dijo con una voz temblorosa mientras las lágrimas amenazaban con salir.

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Su madre se quedó abrazándola mientras Laurel miró por sobre su hombro y estudió a su padre. Había estado acostado en ese hospital por tanto tiempo que era casi bizarro imaginárselo caminando y saliendo del mismo. Laurel dio un paso hacia atrás, alejándose de su madre. “Tengo algo para papá”. Se rió. “Tengo algo para ti también. Nunca vuelvas de un viaje sin regales, ¿no?”. Su madre la miró extrañamente mientras Laurel seguía riendo. Caminó hacia donde estaba la cama de su padre y acercó un taburete cerca de su cabeza. “No dejes que nadie entre”, le dijo a su madre mientras sacaba la pequeña botella de su bolsillo. “Laurel, ¿qué es…?” “Está bien mamá. Hará que se mejore”. Desenroscó la tapa y puso un poco del líquido precioso en el gotero. Muy cuidadosamente, se dobló sobre su padre y apretó dos gotas del elixir azul brillante dentro de su boca. Luego, mirando a su cara pálida, dejó que otra gota más cayera. Sólo por las dudas. Miró a su madre. “Estará bien ahora”. La mamá de Laurel miró con la boca abierta. “¿Dónde conseguiste eso?” Laurel miró a su madre con una sonrisa cansada. “No preguntaste por tu regalo”, dijo, evitando la preguntando.

Su madre se dejó caer en el sillón al lado de la cama mientras que Laurel empujaba el taburete para sentarse a su lado. Esperó unos segundos, sin estar segura por dónde comenzar. ¿Por dónde comienzas a contar una historia tan grande? Miró al reloj y aclaró su garganta. “El Sr. Barnes no va a venir hoy”. Su madre se inclinó hacia adelante como para decir algo, pero Laurel continuó, hablando por sobre ella. “Nunca va a venir mamá. Espero que nunca más lo veas. No es lo que crees que es”. Su cara se había vuelto blanca. “Pero… pero, la tierra, el dinero, no sé cómo…”, su voz disminuyó y las lágrimas comenzaron a caer por sus mejillas. Laurel se estiró para poner una mano sobre el brazo de su madre. “Estará bien mamá. Todo va a estar bien”. “Pero Laurel, habíamos hablado de esto. No hay otra manera”.

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Laurel sacó el diamante de su bolsillo y lo dejó en la palma de su mano. “Hay otra manera”. Los ojos de su mamá se movieron alarmados desde el diamante a la cara de Laurel y viceversa. “¿Dónde conseguiste esto Laurel?”, preguntó duramente, con sus ojos en la gema brillante. “Me han pedido que te presente una propuesta”. “Laurel, me estás asustando”, dijo su madre, su voz un poco temblorosa. “No, no. No te asustes. Todo está bien. Hay” – dudó – “alguien… que quiere que la tierra se quede en nuestra familia. Específicamente quiere yo sea la dueña. Están dispuestos a darte este diamante a cambio de que firmes un fideicomiso a mi nombre por las tierras”. Su madre la miró en silencio por un largo tiempo. “¿A tu nombre?” Laurel asintió. “¿Y dan esto a cambio?” dijo, señalando la gema. “Exactamente”. “¿Y además salvan a tu papá?” “Sí”. “No lo entiendo”. Laurel miró al diamante. Durante todo el camino de Brookings a Orick no se había podido decidir sobre qué decirle a su madre. Ahora que el momento había llegado, aún no sabía qué hacer. “¿Mamá? No soy como tu”. “¿Qué quieres decir con que no eres como yo?” Laurel se puso de pie y caminó hacia la puerta. La cerró, deseando que tuviera una cerradura. Caminó lentamente de regreso hacia su madre. “¿No te has preguntado nunca por qué soy tan diferente?”

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“No eres diferente. Eres maravillosa – eres hermosa. No sé por qué de pronto estás dudando eso”. “Como raro”. “Pero siempre has estado saludable. Y –“ “No tengo pulso”. “¿Perdona?” “No sangro”. “Laurel, esto es ri –“ “No, no lo es. ¿Cuándo fue la última vez que me corté? ¿Cuándo fue la última vez que me viste sangrar?” su voz era más alta ahora. “Yo…yo…”, su madre miró alrededor, confusa de pronto. “No lo recuerdo”, dijo débilmente. Y luego todo, todo de pronto tuvo sentido. “No lo recuerdas”, dijo Laurel suavemente. “Por supuesto que no lo recuerdas”. No hubieran dejado que su madre recordar las docenas de veces que había sospechado que había algo raro. Las cientas de veces que algo había sido un poco más raro de lo normal. Laurel se sintió, de pronto, débil. “Oh, mamá, lo siento”. “Laurel, no he entendido nada de lo que has dicho desde que entraste en esta habitación”. “¿Sarah?” Una débil y ronca voz hizo que ambas se voltearan. “¡Mark! ¡Mark, estás despierto!” gritó su madre, olvidando su confusión. Se pararon a ambos lados de la cama de su papá, tomando sus manos mientras que él parpadeaba. Sus ojos se reenfocaron lentamente y miraron la habitación, prestando atención al equipo médico que hacía ruido a su alrededor. “¿Dónde demonios estoy?”, preguntó con una voz grave.

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Cuando Laurel salió al aparcamiento con una de las remeras limpias de su madre, David estaba sentado en el capot de su auto esperando. “¿Está todo bien?” preguntó quietamente. Laurel sonrió. “Sí, o lo estará”. “¿Se despertó tu papá?” Laurel sonrió dulcemente y asintió. “Todavía está medio ido por toda la morfina y los tranquilizantes que le estaban dando, pero en cuanto se les pase el efecto estará listo para irse a casa”. Se sentó en el capot a su lado y él la envolvió con sus brazos. Ella dejó que su cabeza descansara en su hombro. “¿Cómo lo tomó tu mamá?” preguntó. David rió. “Bastante bien, considerando que le mentí asquerosamente. Le dije que me había dejado el teléfono en el auto toda la noche y que habíamos dormido en la habitación de tu papá”. Miró al teléfono en sus manos, “bueno, la mitad es verdad”. Laurel blanqueó los ojos. “Me retó por un rato y me dijo que era irresponsable pero no me castigó por lo del auto ni nada por el estilo. Es gracias a ti, creo. Sabe que te estoy ayudando”. “Sí”, dijo Laurel suspirando. La mamá de David jamás sabría ni la mitad de todo esto. “Aunque no sé qué va a hacer cuando vea esto”, siguió David, señalando el gran moretón en su cara. “Y esto”, agregó, mirando la herida en su brazo. “De hecho, considerando que no tengo ni idea qué había en ese río, debería de entrar al hospital y darme una antitetánica o algo así. Puntos quizás”. Rió un poco malhumorado. “Creo que tendré que pensar algo para explicar eso también”. Laurel se quedó mirando a la herida profunda y roja por unos cuantos segundos antes de tomar su decisión. Si David no lo merecía, ¿quién entonces? Quitó la botella del elixir de su bolsillo y la desenroscó. “¿Qué estás haciendo?” preguntó David. “Shh”, susurró Laurel, volteando su cabeza así ella podía alcanzar su mejilla. Se untó una gota del elixir en el dedo y lo pasó por el moretón. “Esto quizás pique”, le avisó mientras que dejaba caer otra gota del elixir en su herida.

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Para cuando terminó de guardar la botella en su bolsillo, el moretón casi había desaparecido y David estaba mirando boquiabierto cómo la herida cambiaba de un rojo vivo a un rosado en frente de sus ojos. En otros minutos más, ni siquiera habría cicatriz. “¿Eso es lo que le diste a tu papá?” preguntó, aún mirando cómo desaparecía su herida. Laurel asintió. David sonrió. “Estará de pie en cualquier momento, lo cual es bueno” dijo con una ofensa fingida. “Me estoy cansando de cómo me tratas como un esclavo en la tienda. Tengo derechos, ¿sabes?”, agregó riendo mientras Laurel le golpeaba el hombro. Él sostuvo sus muñecas hasta que ella se dio por vencida y ambos quedaron en silencio. “¿Cuándo regresarás?”, preguntó David. Laurel se encogió de hombros. “No me imagino que papá se quede mucho aquí. Quizás lo dejen salir este fin de semana”. “¿Estás segura que esta cosa arreglará todo?” “Estoy segura”. David sonrió, mirando a su brazo, ya sin nada. “Yo también estoy bastante seguro”. Esperó unos segundos y dijo “¿Qué le dijiste a tu mamá?” Laurel suspiró. “Empecé a decirle la verdad, pero entonces se despertó mi papá. Le tengo que decir algo. Aunque no sé bien qué”. “Creo que decirle la verdad es lo mejor. Bueno, no sobre todo. Quizás quieras saltearte la parte de los trols y el hecho que tus padres tuvieron a un monstruo asesino en su casa”. Laurel asintió. “Pero deberían saber la verdad sobre ti. No deberías de tener que ocultarte en tu propia casa”. Sus dedos se entrelazaron y David apretó su mano. “Hadas, trols, ¿qué más hay ahí afuera en lo que jamás he creído? Medicina mágica, aparentemente. Gracias, dicho sea de paso”.

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“Es lo justo”, replicó Laurel. “Te he hecho pasar por mucho. Y no me refiero sólo al fiasco del trol”. “Sabía en lo que me metía desde el principio”. Se encogió de hombros. “Bueno, creo que no sabía todo pero sabía que eras diferente. Desde la primera vez que te vi, supe que había algo… algo especial acerca de ti”. Sonrió. “Y tenía razón”.

“¿Especial?” Laurel lo mofó. “¿Así lo llamas?” “Sí”, insistió David. “Así lo llamo”. Se tomó un momento y se estiró para tomar su mano, dándola vuelta y cubriéndola con sus dos manos. La miró en silencio un momento, luego levantó su mano hacia la mejilla de Laurel y la acercó un poco. Ella no se resistió cuando sus labios rozaron los suyos, suaves como el beso del viento pasajero. Se alejó y la miró. Ella no habló; no se acercó. Si él iba a terminar metiéndose en todo lo que su vida se había convertido, tenía que ser su elección. Sabía lo que quería, pero no se trataba sólo de ella, ya no más. Tras una pequeña duda, David la sujetó más cerca contra su pecho y la besó de nuevo, y el beso fue más largo esta vez. Laurel casi suspiró de alivio, mientras sus manos se entrelazaron alrededor de la cintura de David. Sus labios eran suaves, cálidos y gentiles – exactamente como David. Cuando el beso terminó, él se quedó frente a ella con sus manos en las suyas. Ninguno habló. No había necesidad de decir nada. Laurel sonrió y dejó que su dedo siguiera el contorno de su cara, y luego se bajó del capot del auto. David se sentó en el asiento de conductor, sus ojos todavía fijos en Laurel. Ella lo saludó mientras miraba cómo el auto salía del aparcamiento y se iba por la calle, por la 101, de vuelta a la vida normal otra vez.

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CAPÍTULO 25
Traducido por Juli “¿ESTÁS SEGURA QUE NO QUIERES QUE VAYA CONTIGO?” preguntó la mamá de Laurel mientras aparcaba en la entrada de coches larga y llena de baches. “Podrían no aparecer si tú vienes”, dijo Laurel. “Estaré a salvo”. Sonrió a los árboles densos. “No creo que haya ningún lugar en esta tierra donde esté más segura”. Se había pasado los tres últimos días convenciendo a sus padres de que era un hada y la mayor parte de la mañana asegurándoles que era lo mejor para todos aceptar la propuesta de las hadas. Y aunque sus padres estaban un poco escépticos, sus objeciones al arreglo eran casi insignificantes si se tomaba en cuenta que las hadas habían salvado la vida de su padre. Eso y el hecho de que la estimación del diamante en bruto había sido más o menos alrededor de los ochocientos mil dólares. Laurel se le acercó y abrazó a su madre. “¿Vas a regresar, verdad?” le preguntó su madre. Recordando cómo David le había preguntado la misma pregunta, Laurel sonrió. “Sí, mamá. Voy a regresar”. Ella salió del auto al frío y brusco aire. El cielo estaba turbio con nubes grises densas que traían amenaza de lluvia, pero Laurel se rehusó a verlo como un presagio. “Simplemente es el aire de invierno”, murmuró entre sus respiros. De todas maneras, apretó el bolso que tenía los mocasines suaves contra su pecho, como si pudieran protegerla de las malas noticias que podrían estar esperándola en el bosque. Sin embargo, no podían ser malas noticias. ¡No podían! Dio un paso dentro de la sombra del bosque y caminó por el camino hacia el río. Sabía que seguramente estaba rodeada de hadas centinelas, pero no se atrevió a llamarlos en voz alta – no estaba completamente segura que podría hallar la voz dentro de si misma para hacerlo, incluso si tomaba coraje. Cuando alcanzó el arroyo, apoyó el bolso en la roca en que se había sentado la primera vez que había conocido a Tamani. Se sentó allí de nuevo, esperando. Simplemente esperando. “Hola, Laurel.” Habría conocido esa voz en cualquier lugar; había perseguido sus sueños por los últimos cuatro días. No, eso no era del todo verdad. Por los dos últimos meses. Se volteó y se lanzó a los brazos

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de Tamani, olas de alivio corrían por el cuerpo de Laurel mientras sus lágrimas mojaban la camisa de él. “Debería de dejar que me disparen más seguido”, dijo con sus brazos apretados alrededor de Laurel. “Nunca vuelvas a dejarte disparar”, ordenó Laurel, con su mejilla pegada al pecho de Tamani. Sus camisas siempre eran muy suaves. Y ahora, Laurel no quería volver a levantar su cabeza de esa tela tan suave. Las manos de Tamani se posaron en el cabello de Laurel, acariciando sus hombros, quitando una lágrima de su frente – en todos lados al mismo tiempo. Durante todo ese tiempo, unas palabras dulces y murmuradas salían de sus labios, palabras que ella no podía entender pero que la confortaban tan efectivamente como cualquier hechizo lo hubiera hecho. A ella no le importaba que Tamani sólo tuviera magia débil – él era mágico. Cuando finalmente lo soltó, ella rió y se secó las lágrimas. “Estoy contenta de verte, realmente lo estoy. ¿Estás bien? Sólo han pasado cuatro días”. Tamani se encogió de hombros. “Estoy un poco adolorido, y técnicamente estoy aquí para recuperarme, no estoy trabajando. Pero sabía que vendrías. Y quería estar aquí cuando lo hicieras”. Se incline hacia adelante y le acomodó un mechón de cabello detrás de la oreja. “Yo-yo-yo traje estos de regreso”, tartamudeó Laurel, sosteniendo el bolso con los mocasines. Su cercanía siempre la hacía estremecerse. Tamani negó con su cabeza. “Los hice para ti”. “¿Algo más para que te recuerde?” preguntó Laurel, tocando el pequeño anillo que estaba colgado alrededor de su cuello. “Nunca se pueden tener demasiados recordatorios”. Los ojos de Tamani circundaron el pequeño claro. Se aclaró la garganta. “Primero por lo primero, me han asignado para preguntarte cómo fue recibida nuestra propuesta”. “Bastante bien”, respondió Laurel en el mismo tono de burla-formal. “Los papeles serán redactados lo antes posible”. Ella blanqueó los ojos. “Creo que lo van a transformar en mi regalo de Navidad”.

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Tamani rió, y luego la acercó un poco hacia él. “Salgamos de aquí”, dijo. “Los árboles tienen ojos”. “No creo que sean los árboles”, rió Laurel sardónicamente. Tamani rió entre dientes. “Quizás no. Por aquí”. Tomó su mano y la guió por un sendero que serpenteaba para un lado y para otro pero no parecía ir a ningún lado. “¿Tu padre está bien?” preguntó Tamani, apretando su mano. Laurel sonrió. “Le van a dar de alta esta tarde. Quiere volver a trabajar bien temprano mañana por la mañana”. Ella se puso seria. “Por eso estoy aquí. Todos vamos a ir a la Ciudad Crescent en unas cuantas horas. Yo –“, miró a sus pies. “No sé cuándo regresaré”. Tamani se volteó la miró, sus ojos eran un pozo profundo de algo que ella no podía comprender del todo. “¿Viniste a decir adiós?” Sonaba tan duro cuando él lo decía. Ella asintió. “Por ahora”. Tamani volteó unas hojas muertas en la tierra con sus pies descalzos. “¿Qué significa eso? ¿Qué lo eliges a David en lugar de a mí?” Ella no había venido para hablar de David. “Desearía que pudiera ser distinto, Tamani. Pero no puedo vivir en tu mundo ahora. Tengo que vivir en el mío. ¿Qué se supone que haga, pedirle a mi mamá o a David que me traigan hasta aquí de vez en cuando para que pueda ver a mi novio?” Tamani se giró y caminó unos cuantos pasos, pero Laurel lo siguió. “¿Debería escribirte cartas o llamarte? No tengo opción”. “Podrías quedarte”, él dijo, su voz tan baja que ella apenas y lo escuchó. “¿Quedarme?” “Podrías vivir aquí… conmigo”. Continuó antes que ella pudiera hablar. “Vas a ser la dueña de estas tierras pronto. Y está la casa. ¡Podrías quedarte!”

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Pensamientos gloriosos de una vida con Tamani se pasaron por la cabeza de Laurel, pero se forzó a dejarlos de lado. “No, Tam. No puedo”. “Viviste aquí antes. Y las cosas estaban bien”. “¿Bien? ¿Cómo estaban las cosas bien? ¡Siempre me estaban vigilando y ustedes se la pasaban hechizando a mis padres con elixires de memoria como si les dieran agua!” Tamani se concentró en el suelo. “¿Te diste cuenta?” “Era la única explicación lógica”. “A mí tampoco me gusto eso, si es que sirve de algo”. Ella respiró profundamente. “¿Alguna vez… alguna vez me hicieron olvidar a mí? Después de que llegué, quiero decir”. Él no pudo mirarla a los ojos. “Algunas veces”. “¿Alguna vez lo hiciste tu?” le preguntó con cuidado. La miró con los ojos bien abiertos y luego negó con la cabeza. “No pude”. Se acercó un poco más, su voz era tan baja que ella apenas lo podía oír. “Debería d haberlo hecho, una vez. Pero no pude hacerlo”. “¿Qué pasó?” Él se rascó el cuello. “Detesto que no recuerdes”. “Lo siento”. Él se encogió de hombros. “Eras verdaderamente pequeña. Yo era un nuevo centinela – quizás tenía apenas una semana aquí – y me descuidé y permití que me vieras”. ¿Te vi?”

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“Si, tenías como diez años humanos. Simplemente puse mi dedo en mis labios para callarte y me agazapé detrás de un árbol. Me miraste por uno o dos minutos, pero después de una hora parecías haberlo olvidado”. Laurel se quedó en silencio por un largo tiempo. “Yo-yo lo recuerdo. Apenas. ¿Ese eras tu?” Los ojos de Tamani despedían felicidad. “¿Lo recuerdas?” Laurel rompió el contacto visual. “Un poco”, dijo suavemente y se aclaró la garganta. “¿Y qué hay acerca de mis padres? ¿Alguna vez los drogaste?” Tamani suspiró. “Algunas cuantas veces. Tuve que hacerlo”, agregó antes que Laurel pudiera discutir. “Era mi trabajo. Pero sólo lo hice unas dos o tres veces. Para cuando yo llegué aquí, tú eras más cuidadosa. No teníamos que arreglarte cada semana. Y las veces en que tus padres se acercaban demasiado a descubrir algo, traté de asignar a alguien más”. Se encogió de hombros. “Siempre pensé que era un muy mal plan desde el principio”. Laurel se quedó en silencio por un momento. “Gracias, creo”. “No te enojes. No sería así esta vez si te quedaras. Tú sabes todo. Tus padres también lo saben. No tendríamos que hacer eso nunca más”. Ella negó con su cabeza. “Tengo que quedarme con mis padres. Están en más peligro que nunca. Me han dado la responsabilidad de protegerlos y no puedo darles la espalda ahora. Son humanos – y quizás eso signifique que son menos para ti. Pero los amo y no los dejaré para que los masacre el primer trol que sienta su aroma. ¡No lo haré!” “¿Entonces por qué estás aquí?”, preguntó él amargamente. Ella dudó unos segundos, tratando de controlar sus emociones. “¿No sabes cuánto desearía poder quedarme? Amo este bosque. Amo –“ dudó, “amo estar contigo. Escuchar sobre Avalon, sentir su magia en los árboles. Cada vez que me voy me pregunto por qué lo hago”. “¿Entonces por qué te vas?”, su voz era más alta ahora, demandante. “Quédate”, dijo, cogiendo sus manos en las suyas. “Quédate conmigo. Te llevaré a Avalon. Avalon, Laurel. Podrías ir allí. Podemos ir juntos”.

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“¡Para! Tamani, no puedo. Simplemente no puedo ser parte de tu mundo ahora”. “Nuestro mundo”. Laurel asintió débilmente. “Mi mundo”, cedió. “Mi familia depende de mí para demasiadas cosas. Tengo que vivir una vida humana”. “Con David”, dijo Tamani. Laurel negó con su cabeza, frustrada. “Sí, si debes saberlo. David es muy importante para mí. Pero te lo dije, no se trata de elegir entre tú y David. No estoy tratando de decidir quién es mi verdadero amor. No es así”. “Quizás no para ti”. Su voz era muy tranquila – apenas audible – pero la intensidad le llegó a ella como un golpe bien tangible. “¿Qué tengo que hacer Laurel? He hecho todo lo que puedo pensar. Me dispararon por protegerte. Dime qué más puedo hacer y lo haré. Lo que sea que cueste, lo haré sin tan sólo te quedas”. Ella se forzó a encontrar sus ojos – piscinas de profunda emoción que ella no había podido jamás identificar- su boca se secó mientras trataba de encontrar su voz. “¿Por qué me amas tanto Tamani?” Era una pregunta que había estado queriendo preguntar por semanas. “Apenas y me conoces”. Por sobre sus cabezas el cielo retumbó. “¿Qué tal si – qué tal si no fuese cierto?” Estaban en el borde de un acantilado, lo podía sentir. Y no estaba segura de tener la fuerza para saltar. “¿Cómo podría no ser verdad?” murmuró. Esos ojos ardientes aún quemaban los suyos. “¿Qué pasaría si te dijera que nuestras vidas están entrelazadas desde hace mucho tiempo?”, sus dedos se enredaron en los de ella, levantando sus manos entrelazadas. Laurel miró a sus manos. “No lo entiendo”.

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“Te dije que tenías siete cuando viniste a vivir con los humanos. Pero el mundo de las hadas, mentalmente eras mucho mayor, ¿recuerdas? Tenías una vida Laurel. Tenías amigos”, él se cayó por un momento y Laurel pudo ver que estaba tratando de contener sus sentimientos. “Me tenías a mí”. La voz de Tamani era apenas más alta que un susurro. “Te conocí Laurel, y tú me conocías a mí. Éramos tan sólo amigos pero éramos tan buenos amigos. Yo… yo te pedí que no te fueras, pero me dijiste que era tu deber. Aprendí del deber y la responsabilidad de ti”. Miró hacia abajo y levantó sus manos hacia su pecho. “Dijiste que me recordarías, pero te hicieron olvidar. Pensé que moriría la primera vez que me miraste y no me reconociste”. Los ojos de Laurel se llenaron de lágrimas. “Mentí – sobre el anillo quiero decir”, dijo Tamani, su voz suave y seria. “No te di simplemente cualquier anillo. Era tuyo. Me lo diste para que lo guardara hasta que llegara el momento de devolvértelo. Pensaste – esperaste – que te ayudaría a recordar tu vida antes que vinieras aquí”. Se encogió de hombros. “Obviamente no funcionó, pero te prometí que trataría”. La lluvia fría goteaba por los brazos de Laurel mientras ella se quedó parada en silencio. “Nunca te abandoné Laurel. Juré que encontraría una manera de estar de nuevo en tu vida. Me volví un centinela tan pronto como me lo permitieron y cobré cuanto favor pude para que me asignaran a esta puerta. Jamison me ayudó. Le debo más de lo que jamás podré pagarle”. Él levantó las manos de Laurel hacia su cara y besó suavemente sus nudillos. “Te he cuidado por años. Te he visto crecer de una niña pequeña a un hada adulta. Éramos los mejores amigos de niños, y he estado contigo casi todos los días por los últimos cinco años. ¿Es tan poco razonable que me haya enamorado de ti?” Se rió muy suavemente. “Solías venir aquí y sentarte cerca del arroyo y tocar tu guitarra y cantar. Y yo me sentaba en el árbol y simplemente te escuchaba. Era mi momento favorito. Cantas tan hermoso”. Su flequillo era suave, húmedos zarcillos, colgando hacia abajo a lo largo de su frente. Laurel dejó que sus ojos lo vieran por completo: sus pantalones de montar suaves y negros atados a la rodilla, la remera verde y apretada que ‘abrazaba’ su pecho, y su cara simétrica que era más perfecta de lo que cualquier muchacho humano podría desear. “¿Me esperaste todo este tiempo?” ella preguntó susurrando.

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Tamani asintió. “Y esperaré más. Algún día vendrás a Avalon y, cuando el momento llegue, te mostraré lo que tengo para ofrecerte en mi mundo, nuestro mundo. Me elegirás. Regresarás a casa conmigo”. Él sostuvo la cara de Laurel en sus manos. Las lágrimas se clavaban en los ojos de Laurel. “No lo sabes Tamani”. Él se mojó los labios nerviosamente por tan sólo un segundo antes de que una sonrisa forzada pareciera en su rostro. “No”, dijo bruscamente. “No lo sé”. Sus manos en su cara, frías como la piedra hace un Segundo, ahora parecían calentarse con el fuego de sus ojos mientras que sus pulgares acariciaban los huesos de mejilla de Laurel. “Pero tengo que creerlo, tengo que tener esperanza”. Laurel quería decirle que fuese realista – que no esperara por algo que quizás jamás sucedería. No se pudo obligar a decirlo, no pudo sacar las palabras de su boca. Incluso en su mente sonaban falsas. “Y esperaré Laurel”. Esperaré todo el tiempo que sea necesario. Nunca me resignado”. Presionó sus labios en la frente de ella. “Y nunca lo hare”. Él la acercó y la abrazó, y ninguno habló. Durante un momento perfecto, no existía nadie más en el mundo fuera de este pequeño sendero en el bosque. “Vamos”, dijo Tamani, apretándola una vez más. “Tu madre estará preocupada”. Caminaron tomados de la mano, y a lo largo del camino Laurel se dio cuenta dónde estaban. “Te dejaré aquí”, él dijo, alrededor de a unos cien pies de la línea de árboles. Laurel asintió. “No es para siempre”, prometió. “Lo sé”. Ella levantó la fina cadena de plata con el anillo y lo observó con cuidado – su significado mucho más importante ahora. “Pensaré en ti, justo como lo prometí”. “Y yo pensaré en ti, justo como siempre lo he hecho”, dijo Tamani. “Adiós, Laurel”.

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Él se volteó y se alejó caminando por el camino y los ojos de Laurel lo siguieron. Cada paso que él tomaba parecía arrancarle un pedazo de corazón a Laurel. Su camisa verde estaba a punto de desaparecer detrás de un árbol y Laurel apretó sus ojos fuertemente. Cuando los abrió, él ya no estaba.

Y fue como si la magia del bosque se hubiera ido con él. La vida que ella podía sentir a su alrededor – la magia que se filtraba por la puerta. Los árboles a su alrededor parecían sin vida y vacíos sin esa magia. “Espera”, susurró. Dio un paso hacia donde él había estado y sus pies comenzaron a correr. “¡No!”. El grito rasgó su garganta mientras que ella corría las ramas que se interponían en su camino. “¡Tamani, espera!” Sus pies se apuraron aún más, desesperada por un vistazo de esa camisa verde. Y luego él estaba allí, medio volteado hacia ella con una expresión de cuidado en todo su rostro. Ella no paró ni aminoró su paso. Cuando lo alcanzó, tomó la parte de delante de su camisa con ambas manos cerradas en un puño, acercándolo a ella, levantando su boca hacia la de él. El calor se arremolinó dentro de ella a medida que acercaba su cara a la él, y no lo soltaba. Sus brazos se cerraron alrededor de ella y sus cuerpos se fundieron con una exactitud tan perfecta que ella no paró a considerarlo. Sus labios se llenaron con la dulzura de la boca de Tamani, y él la mantuvo cerca de él como si pudiera, de alguna manera, hacerla parte suya. Y, por un momento, ella se sintió parte de él. Como si su beso disolviera las diferencias entre los dos mundo, aunque sea por ese pequeño y brillante momento. Un suspiro que cargaba el peso de largos años se escapó de Tamani cuando se separaron. “Gracias”, susurró Tamani, casi demasiado bajo para ser oído. “Yo…” Laurel pensó en David, esperándola en casa a que regrese. ¿Por qué cuando estaba con uno sólo podía pensar en el otro? No era justo sentirse tan partida en dos todo el tiempo. Ni para David ni para Tamani. Miró hacia arriba, forzándose a encontrar sus ojos. “No sé qué es lo que pasará. Pero mis padres están en peligro. Me te necesitan, Tam”. Laurel sintió que una lágrima corría por su mejilla. “Tengo que protegerlos”. “Lo sé. No debería de habértelo pedido”.

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“Si no fuera por ellos, yo…” ¿Yo qué? Se preguntó. No sabía la respuesta. “La pequeña hada que te dio el anillo… no la recuerdo, Tam. No te recuerdo. Pero algo… alguna parte de mí lo hace. A algo dentro mío le importas desde entonces”. Bajó su cabeza. “Y a mí me importas ahora”. Tamani sonrió una extraña y melancólica sonrisa. “Gracias por ese destello de esperanza, aunque sea muy pequeño”. “Siempre hay esperanza Tamani”. “La hay ahora” Ella asintió, forzó a sus dedos a soltar la camisa de Tamani y regresó por donde había venido.

-FIN-

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AGRADECIMIENTOS

TRADUCCION FORO SECRETO DE AHYNN

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TRADUCTORAS ALMIUX MELI NANCY DANIELA CHIARA FALTAN CHICAS?

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FORMATO Y DISEÑO LAS TWINS (GLAD Y REPRISSE)

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