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Diferenciao celular

Diferenciao celular um processo em que uma clula se transforma em um tipo especfico


em respostas a estmulos do corpo ou da prpria clula. Esse um processo que permite que
um zigoto unicelular se desenvolva em um organismo adulto multicelular. Ou seja, consiste no
processo de especializao das clulas, as quais passam a exercer, com grande eficincia,
funes especficas. A diferenciao celular tambm participa do funcionamento de muitos
organismos atravs de sua vida.
Cada clula dotada de duas caractersticas: a diferenciao e a potencialidade. Diferenciao
o grau de especializao da clula, enquanto a potencialidade a capacidade que a clula
tem de originar outros tipos celulares. Em qualquer clula, quanto maior for a potencialidade,
menor ser a diferenciao, e vice-versa. Por exemplo, o ovo fertilizado dito ser totipotente,
porque ele tem o potencial de gerar todas as clulas e os tecidos que constituem um embrio e
que suportam o seu desenvolvimento no tero. O vulo fertilizado se divide e se diferencia at
que ele produza um organismo maduro. Outras clulas, que so essenciais para o
desenvolvimento embrionrio, mas no esto incorporadas no corpo do embrio, incluem os
tecidos extra-embrionrio, da placenta e do cordo umbilical. Todas essas clulas so geradas
a partir de uma nica totipotente, clula-zigoto ou ovo fecundado. Clulas-tronco que podem
dar origem a clulas derivadas de todas as trs camadas germinativas so pluripotentes. As
clulas unipotentes so aquelas capazes de se diferenciar ao longo de apenas uma linhagem.
As pesquisas no campo da diferenciao celular na embriognese mostraram que a
capacidade de responder a sinais externos determinantes da diferenciao depende da idade
celular. As clulas mais jovens apresentam uma plasticidade que as torna suscetveis aos
sinais extracelulares.
Durante o desenvolvimento de um embrio, a diferenciao celular muito importante, pois
permite que o organismo crie diferentes tipos de clulas, desde neurnios s clulas epiteliais.
Nos animais, a diferenciao celular comea na fase embrionria de gstrula. A gastrulao o
processo de mudana na forma embrionria caracterizada por movimentos celulares intensos,
que resulta na definio dos trs folhetos embrionrios: ectoderma, mesoderma e endoderma.
Os rearranjos celulares da gastrulao e o incio do controle zigtico de transcrio gnica so
essenciais para a diferenciao celular. O rearranjo celular posiciona clulas nos
microambientes que iro definir o programa de diferenciao que cada clula deve seguir.
O desencadeamento do controle de expresso gnica do genoma embrionrio permite a
produo seletiva de protenas celulares que sero imprescindveis para as funes celulares
especficas ao fim do processo de diferenciao. As modificaes celulares que tm lugar na
diferenciao resultam da inativao de certos genes e da ativao de outros.
A diferenciao controlada por fatores intracelulares e extracelulares. Os primeiros se
encontram na prpria clula em diferenciao. A capacidade da clula de responder a
estmulos extracelulares ou de iniciar modificaes depende das vias de sinalizao celulares
disponveis no seu repertrio. Uma vez que uma clula responde e contribui para um conjunto
de fatores que interagem, o fenmeno de diferenciao torna-se extremamente complexo.
Ao contrrio do que comumente interpretado, a diferenciao celular no se restringe a
embries e continua no organismo adulto. No recm-nascido, os vrios setores do organismo
se encontram em fases diferentes de desenvolvimento e completam a diferenciao em ritmo
diferente. Nas glndulas mamrias, a diferenciao s se completa na gravidez e reversvel
aps a lactao.
O exemplo acima uma evidncia de que o processo de diferenciao no irreversvel. O
que ocorre uma ativao e inativao gradual de genes atravs de modificaes no DNA
genmico. Mas, com exceo dos linfcitos, os ncleos de todas as clulas diferenciadas
continuam contendo todos os genes que estavam originalmente presentes no zigoto. A
restrio da potencialidade pela diferenciao, em alguns casos, pode ser revertida
artificialmente ou naturalmente para gerar um ncleo totipotente. Este processo conhecido
como desprogramao nuclear.
Algumas clulas, como os neurnios, perdem a habilidade de se dividir com o seu
amadurecimento. Para ajudar a conter essa perda, os tecidos mantm clulas-tronco como
reservatrio de clulas indiferenciadas, por terem a capacidade de se amadurecer em
diferentes tipos de clulas. Assim, as clulas tronco constituem uma outra fonte potencial de
reposio e regenerao tecidual do organismo adulto. Foi estabelecido, por exemplo, que as
clulas tronco da medula ssea vermelha tm potencialidade para originar todas as clulas do
sangue.
Ao lado da proliferao e diferenciao celulares, existe tambm a eliminao das clulas que
no so mais necessrias. Para um tecido em particular permanecer com o mesmo tamanho,
necessrio que haja um equilbrio entre a morte da clula e a diviso celular. Vrios fatores
podem causar a morte da clula em um tecido, sendo uma deles a apoptose, que se trata da
morte programada da clula, que geralmente remove as clulas com defeito.