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El pozo de potencial infinito

Para empezar, vamos a trabajar en una sola dimensin para no lidar las cosas, como hicieron muchos
fsicos de la poca s, no es realista, pero pueden obtenerse muchsimas conclusiones trabajando en una
dimensin que son aplicables al mundo tridimensional, y es mucho ms fcil ver las cosas en
movimientos en una dimensin. De modo que supongamos que tenemos una partcula (da igual la que
sea, pero imaginemos que se trata de un electrn) que puede moverse en principio libremente a lo largo
de una recta infinitamente larga.
Naturalmente, si no existe nada ms que ese electrn la cosa no tiene gracia: la ecuacin de Schrdinger
resulta til para saber qu le sucede a ese electrn en situaciones determinadas. De modo que el primer
caso que quiero que estudiemos juntos es el de un electrn que se encuentra encerrado en una
determinada regin del espacio: a ambos lados de esa regin existen fuerzas tremendas que no le
permiten ir ms all, como si fueran las paredes de una caja infinitamente resistente, o un pozo
infinitamente profundo. De este modo estamos absoluta y totalmente seguros de que por definicin el
electrn va a estar en esa regin del espacio. Esta simple condicin (que estamos seguros de que el
electrn est en esa regin de la recta) tiene consecuencias inmediatas (y estoy seguro de que algunas
puedes adelantarlas t mismo).
En trminos de energas, esta situacin puede representarse de la siguiente manera en el eje x se
encuentra la recta sobre la que se mueve el electrn, que puede hacerlo a derecha o izquierda; en el eje y
representamos la energa que debe tener el electrn para llegar a cada punto. Si el electrn se encuentra
confinado en una regin de la que es absoluta y totalmente imposible salir, eso es lo mismo que decir que
fuera de esa regin la energa requerida es infinita. Mi explicacin es algo pobre pero si observas el
dibujo creo que entenders lo que quiero decir (todas las ilustraciones estticas de hoy estn hechas por
Geli, afortunadamente para vosotros, que no tenis que sufrir mis dibujos en papel):

En los libros de fsica en los que se describe este problema suele hablarse del potencial en vez de la
energa potencial, pero ambos son proporcionales y no quiero meterme en disquisiciones entre uno y otra,
de modo que aunque sea algo heterodoxo dibujar siempre la energa necesaria para estar en un punto
en el eje y, y no el potencial (pero seguir refirindome al pozo como un pozo de potencial de vez en
cuando, porque as lo llama todo el mundo). Como puedes ver en el dibujo de arriba, para abandonar la
regin central el electrn necesitara una energa infinita.
Cmo se resuelve este problema utilizando la fsica clsica? Fcilmente, no hay ms que emplear la
mecnica newtoniana: el electrn tendr una velocidad inicial determinada, nula o no. Si es nula, se
quedar para siempre en el punto en el que empez; si no es nula, se mover hacia una pared, rebotar en
ella, se dirigir hacia la otra pared, rebotar en ella, y as infinitamente. Si va muy rpido rebotar muchas
veces por segundo, si va despacio rebotar cada mucho tiempo (y si no se mueve, evidentemente, no
rebotar nunca). Pero qu resultado se obtiene empleando la ecuacin de Schrdinger?
Al resolver la ecuacin de Schrdinger para este pozo infinitamente profundo, el resultado es como
siempre la funcin de onda del electrn confinado en l. Esta funcin de onda tiene varias peculiaridades
que son consecuencia de las condiciones que hemos establecido y de la naturaleza cuntica de la materia,
y es una versin distinta de la visin clsica: no hay un electrn como una canica que rebota entre pared y
pared, sino una onda que se refleja entre pared y pared. Y una onda que se refleja entre dos lugares fijos
es necesariamente un tipo de onda especial: una onda estacionaria.
Por si no ests familiarizado con las ondas estacionarias, el ejemplo ms intuitivo es el de la cuerda de
una guitarra. Cuando la tocas, se produce una onda que llega a un extremo que est fijo (pues la cuerda
est atada a un punto determinado), se refleja y llega al otro extremo, se refleja y vuelve, y as
sucesivamente. Puesto que va y viene por la cuerda, la onda interfiere consigo misma.
En el caso del electrn pasa algo parecido a la cuerda de guitarra: puesto que es una onda que rebota (se
refleja) de un lado a otro entre ambas paredes, produce una onda estacionaria de materia. Como digo,
esto no es demasiado sorprendente por s mismo, puesto que hemos forzado que sea as al impedir al
electrn abandonar este tramo de recta entre las paredes.
Lo extrao empieza a aparecer cuando nos fijamos en las propiedades de las ondas estacionarias. Para
empezar, una onda estacionaria entre dos puntos determinados no puede tener cualquier longitud de
onda. En el ejemplo de la cuerda de guitarra, o del electrn en este pozo infinito, los extremos de la onda
(en los extremos de la cuerda de guitarra, o en las paredes del pozo) estn fijos con amplitud nula.
Como consecuencia, una onda estacionaria de longitud de onda exactamente igual que la longitud del
pozo o la cuerda cabe perfectamente. Aqu puedes ver un dibujo en el que se muestra la amplitud de la
onda en cada punto:

Una onda estacionaria el doble de larga que la anterior tambin cabe bien:

Pero ahora llegamos a una de las claves de este problema, y la consecuencia inevitable de la naturaleza
ondulatoria del electrn dentro del pozo: cualquier onda ms larga que la del dibujo no cabe dentro
del pozo. Uno de sus extremos no estara fijo con amplitud nula.
sa es la razn de que dos cuerdas de longitudes diferentes, si tienen la misma tensin, suenen con notas
diferentes: la ms larga permite ondas ms largas (sonidos ms graves), mientras que la ms corta slo
permite que existan ondas estacionarias ms cortas (sonidos ms agudos). En el caso de las cuerdas la
cosa se complica cuando se tiene en cuenta la tensin de la cuerda (a mayor tensin mayor velocidad de
propagacin y mayor frecuencia, aunque la longitud de onda se mantenga constante), pero espero que el
ejemplo de las cuerdas de guitarra te ayude a entender el del electrn.
Observa de nuevo la onda del dibujo de arriba, que es la onda estacionaria ms larga que puede existir en
ese pozo de potencial (y que suele llamarse estado fundamental). Traduzcamos eso utilizando la
hiptesis de de Broglie: es lo mismo decir que no puede haber longitudes de onda ms largas que decir
que no puede haber velocidades ms lentas. Esa longitud de onda, que depende de la longitud del pozo,
nos da la mnima velocidad que puede tener un electrn que est dentro del pozo.
Podemos llegar a esta conclusin tambin a travs del principio de indeterminacin de Heisenberg:
estamos absolutamente seguros de que el electrn se encuentra dentro de esa regin del espacio, luego no
podemos saber con demasiada exactitud su velocidad. El electrn se mueve dentro del pozo a derecha o
izquierda, pero la onda obtenida por Schrdinger, al ser estacionaria, es la suma de las dos. No nos dice
hacia dnde se mueve el electrn en un momento determinado, a izquierda o derecha. De modo que si la
velocidad predicha por la funcin de onda fuera arbitrariamente pequea (y tuviera un valor v),
estaramos seguros de que el electrn tiene una velocidad nula con un margen de error de v
arbitrariamente pequeo, lo cual incumplira el principio de incertidumbre. No podemos a la vez encerrar
al electrn y pararlo.
De hecho, pensemos en lo que sucede si hacemos el pozo ms y ms estrecho: la onda del estado
fundamental se hara ms y ms corta, con lo que la velocidad mnima del electrn se hara ms y ms
grande. Lo mismo sucedera, pero al revs, si hacemos el pozo ms ancho permitiramos velocidades
menores y por lo tanto una mayor precisin lmite en el conocimiento de la velocidad del estado
fundamental, pero al mismo tiempo sabramos peor dnde se encuentra el electrn, que puede estar en
cualquier parte del pozo.
De modo que puedes ver cmo este simple estado fundamental es contrario a la fsica clsica: una de las
soluciones clsicas del problema (que el electrn est quieto en un sitio y punto final) no es posible de
acuerdo con la ecuacin de Schrdinger. El electrn no puede estar quieto. De hecho, si hablamos en
trminos de energas, el electrn debe tener una energa mnima, que depende de la anchura del pozo la
energa del estado fundamental. Por mucho que intentsemos extraer energa del electrn, no podramos
quitarle esa energa mnima.
Y esa energa mnima es proporcional a la frecuencia de la onda (que depende de la longitud de la onda)
esa energa mnima es la de la hiptesis de Planck. Es el tamao del escaln de energa del que
hablamos en aquel artculo. Pero la relacin entre la hiptesis de Planck y este pozo de potencial no acaba
aqu, como veremos en unos prrafos.

Pero sigamos analizando el dibujo del estado fundamental, que vuelvo a reproducir para que no tengas
que andar arriba y abajo para verlo. Como recordars de la funcin de onda, la amplitud de la onda (la
separacin de la horizontal en ese dibujo) nos indica la probabilidad de encontrar el electrn en un lugar o
en otro. Cuando el electrn se mueve lo ms lento que es posible est en el estado fundamental es muy
probable que lo encontremos cerca del centro del pozo, y poco probable que lo encontremos cerca de un
extremo, aunque puede estar en principio en cualquier punto del pozo. Todo esto es, creo, bastante
intuitivo.
Hemos hablado del estado fundamental,
que es el de la onda ms larga que cabe
dentro del pozo, pero qu hay de ondas
ms cortas? Existen infinitas ondas
estacionarias que pueden existir dentro
de este pozo. La siguiente ms larga
despus de la del estado fundamental la
hemos mostrado arriba, pero quiero
volver a mostrrtela para analizarla:

Varias conclusiones sobre esto. Para empezar, la longitud de esta onda es la mitad que la de la anterior
no existe ninguna onda intermedia entre ambas que tenga sus extremos fijos en los lados del pozo. Lo
mismo sucede por lo tanto con la energa: no es posible que el electrn tenga una energa intermedia entre
la del estado fundamental y ste. Ese escaln de energa es justo la misma energa que tena el estado
fundamental, y cumple por lo tanto una vez ms la hiptesis de Planck.
Adems, esta solucin de la ecuacin que es la de un electrn que se mueve ms rpido que el anterior
tiene una peculiaridad muy curiosa. Como puedes ver, existe la misma probabilidad de encontrar el
electrn en la parte izquierda del pozo que en la derecha, lo cual es lgico pero es absolutamente
imposible encontrar este electrn en el punto medio del pozo. No es raro? En fsica clsica, un
electrn con una velocidad determinada pasa por todos los puntos del pozo dos veces en su recorrido
completo del pozo, y pasa el mismo tiempo en cualquier regin del pozo pero en cuntica no. La
ecuacin predice dnde encontraremos el electrn en el momento de mirarlo, y la conclusin clara pero
extraa es que nunca jams lo encontraremos en el punto medio.
De hecho, lo que nos indica la amplitud de esa onda es que lo ms probable es que encontremos el
electrn en el punto medio de una de las dos mitades. Por qu? Cmo es posible que la solucin elija
esos puntos como especiales? Es posible que seas capaz de responder t mismo, pero si no puedes no te
preocupes como he dicho antes en la serie, descartar todo el equipaje mental de la fsica clsica es
difcil.
La razn es que el electrn es una onda que interfiere consigo misma. Al ser una onda estacionaria,
resultado de la interferencia del electrn que va hacia la derecha con el electrn que va hacia la
izquierda, en algunos puntos se produce una interferencia destructiva la onda del electrn que va
hacia la derecha est en su punto ms alto por encima de la horizontal, mientras que la del electrn que
va hacia la izquierda est en su punto ms bajo por debajo de la horitontal y la suma es nula en ese
punto!
Puede que ests pensando algo as: Me ests diciendo, estimado pero luntico Pedro, que el electrn que
va interfiere consigo mismo a travs del tiempo? Pero qu clase de mundo es ste?
Mi respuesta a las dos preguntas no puede ser otra que sta: S, y Un mundo muy raro. Hablaremos ms
sobre la interferencia de un electrn consigo mismo en otros lugares y momentos en un artculo posterior
de la serie, pero el resultado de Schrdinger no deja lugar a dudas la onda que viene interfiere con la
que vuelve de modo que hay lugares en los que el electrn no se encuentra nunca cuando lo miras. El
electrn interfiere consigo mismo.
Por cierto, aunque sea una cuestin de pura terminologa, ese punto en el que la amplitud de la onda es
nula se denomina un nodo. Si vuelves a mirar la primera onda estacionaria dibujada, la que est animada
y se ve oscilar, puedes ver que tiene cinco nodos (dos en los extremos y tres entre ellos). Si te fijas en la
onda del estado fundamental, tiene dos nodos (en los extremos). La onda que hemos analizado ahora tiene
tres nodos (dos en los extremos y uno justo en el centro del pozo).
Cada una de estas ondas estacionarias que caben dentro del pozo con sus extremos fijos se denomina un
modo normal de vibracin. Como he dicho, hay infinitos puesto que el lmite se encuentra en una longitud
de onda mxima la del estado fundamental, pero puede haber ondas infinitamente cortas dentro, con
tropecientos nodos. Slo voy a analizar el siguiente y extraer conclusiones generales. Despus del de tres
nodos, el modo siguiente es el de cuatro
nodos:

Como puedes ver, es un electrn ms
rpido an que los anteriores, con ms
energa (un escaln ms que el
anterior), y tiene una vez ms lugares
en los que nunca lo encontraremos debido a su interferencia consigo mismo. Tambin puedes ver que hay
varios lugares en los que la probabilidad de encontrarlo es mxima: en el estado fundamental haba un
lugar as (el centro del pozo) con una probabilidad muchsimo mayor que en cualquier otro sitio, en el
siguiente modo normal haba dos (los centros de las dos mitades) pero la diferencia de probabilidad era
algo menor, y aqu hay tres (el centro del pozo y un lugar de cada mitad), pero la diferencia es an menor.
De modo que, si seguimos aadiendo nodos y acelerando el electrn, tendramos muchsimos puntos de
probabilidad mxima que se la repartiran muy bien, y sera mucho ms difcil predecir dnde va a estar el
electrn. Tambin habra muchsimos nodos en los que no podramos encontrarlo jams, lo cual es
bastante extrao la cosa se vuelve muy borrosa segn el electrn va ms y ms rpido.
Puede parecer que esto no tiene que ver con la vida real porque es un sistema unidimensional y adems
establecemos una condicin arbitraria que el electrn no puede escapar de esa regin. Es cierto que
ambas cosas son abstracciones, pero podemos establecer similitudes con algunos sistemas reales y
veremos cmo varias de las cosas que hemos mencionado a lo largo de la serie (adems de lo que hemos
dicho ya en este artculo) se corroboran una vez ms, y algunas incluso se justifican.
Imagina que el pozo no es en una dimensin sino en tres, y que el responsable de esa energa es el
ncleo del tomo, que atrae al electrn de modo que no puede escapar de l. En la realidad esa energa
necesaria para escapar no es infinita (y hablaremos de pozos finitos en el prximo artculo de la serie),
pero podemos ya ver por qu algunas cosas son como son.
Si recuerdas el modelo de Bohr para el tomo, deca que los electrones en el tomo slo pueden tener
unas energas determinadas. Esas energas son exactamente las energas de los modos normales de
nuestro pozo no puede haber electrones estables dentro del tomo con energas intermedias. Un electrn
puede pasar de un modo normal a otro (por ejemplo, del de tres nodos al de dos) y emitir un fotn cuya
energa es la diferencia entre ambos escalones energticos. Todo encaja, incluso aunque esto sea una
aproximacin idealizada.
Pero es que hay ms: imagina que no se trata de un electrn, sino de un tomo en el interior de un cristal.
Una vez ms, las fuerzas que mantienen al tomo del cristal en la regin en la que se encuentra no son
infinitamente intensas como en nuestro pozo, pero es una abstraccin til para pensar en el problema.
Imagina el tomo vibrando dentro del cristal debido a su temperatura (cuanto ms caliente, ms rpido
vibra). En vez de hablar de temperatura, podramos hablar de modo normal y el nmero de nodos que
tiene. Si est muy caliente podra tener diez, un poco ms fro cinco, ms fro tres, dos
Pero la mnima energa de oscilacin del tomo en el cristal es la del estado fundamental con sus
dos nodos. Ni por radiacin ni por ningn otro mtodo podr conseguir que el tomo vibre ms
lentamente que en el estado fundamental es imposible quitarle toda la energa de vibracin al tomo,
porque siempre tiene una energa residual. Esa energa se denomina energa del punto cero del alemn
Nullpunktenergie, propuesto por Einstein y Stern, y es una consecuencia inevitable de la naturaleza
ondulatoria de la materia.
Espero que, despus de todo este rollo, tu moral haya subido unos cuantos enteros y veas que todos los
artculos anteriores, aunque simples comparados con un libro de texto de verdad sobre cuntica, s te
proporcionan un conocimiento bsico del comportamiento de la materia y te permiten analizar sistemas
fsicos para extraer conclusiones sobre ellos, algunas de ellas muy raras.