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CERMICOS

Introduccin:

Por lo general se considera que los metales son la clase ms importante de
materiales de la ingeniera. Sin embargo, es de inters observar que en
realidad los materiales cermicos son ms abundantes y se utilizan ms.
Dichos materiales son de uso comn, no slo por su abundancia sino
tambin por su propiedades fsico-mecnicas.
Los cermicos son compuestos inorgnicos que consisten en un metal (o
semimetal) con uno o ms no metales.
De los cermicos ms importantes destacan el slice (Si0
2
) y la almina
(Al
2
O
3
), los cuales se utilizan para producir vidrio y huesos artificiales
(Bioingeniera).

Propiedades de los cermicos:

Alta dureza.
Aislamiento trmico y elctrico.
Estabilidad qumica y temperatura de fusin elevadas.
Materiales frgiles y poco dctiles.

Clasificacin de los materiales:

1. Cermicos Tradicionales: silicatos que se emplean en productos de arcilla
tales como vasijas y ladrillos, abrasivos comunes y cemento.
2. Nuevos Cermicos: creados recientemente con base en materiales que no
son silicatos, tales como xidos y carburos, y que por lo general poseen
propiedades mecnicas o fsicas que los hacen superiores o nicos si se
les compara con los cermicos tradicionales
3. Vidrios: con base sobre todo en slice y que se distinguen de otros
cermicos por su estructura no cristalina. Adems de los tres tipos bsicos,
se tienen vidrio-cermicos, vidrios que han sido transformados en una
estructura cristalina grande por medio del tratamiento trmico.
Microestructura de los materiales cermicos: Cermicos tradicionales:
Los silicatos minerales, tales como las arcillas de distintas composiciones, y el
slice, como el cuarzo, se encuentran entre las sustancias ms abundantes en la
naturaleza, y constituyen las materias primas principales de los materiales
cermicos tradicionales. Estos compuestos slidos cristalinos se formaron y
mezclaron en la corteza terrestre a lo largo de millones de aos, por medio de
procesos geolgicos complejos.
Las arcillas son las materias primas que se emplean ms en los cermicos.
Consisten en partculas finas de silicatos de aluminio hidratados que se
transforman en una sustancia plstica deformable y moldeable si se les mezcla
con agua. Las arcillas ms comunes se basan en el mineral caolinita
(Al
2
Si
2
O
5
(OH)
4
). La composicin de otros minerales de arcilla vara tanto en
proporciones como en ingredientes bsicos y contenido de otros elementos tales
como magnesio, sodio y potasio.
Adems de la plasticidad que adquiere cuando se mezcla con agua, una segunda
caracterstica de la arcilla que la hace muy til, es que se convierte en un material
fuerte y denso cuando se calienta a una temperatura suficientemente elevada. El
tratamiento con calor se conoce como cocimiento. Las temperaturas que son
adecuadas para el cocimiento dependen de la composicin de la arcilla. As,
puede darse forma a la arcilla cuando est hmeda y suave, y luego se cuece
para obtener el producto final de cermica dura.
El slice (SiO
2
) es otra materia prima importante para los cermicos tradicionales.
Es el componente principal del vidrio e ingrediente principal de otros productos de
cermica que incluyen vajillas, refractarios y abrasivos. El slice existe en la
naturaleza en varias formas, la ms importante de ellas es el cuarzo. La fuente
principal del cuarzo es la arenisca. La abundancia de arenisca y la facilidad
relativa de su procesamiento significan que el costo del slice es bajo; tambin es
duro y de qumica estable. A estas caractersticas se debe su uso tan extenso en
los productos cermicos. Por lo general se mezcla en proporciones distintas con
arcilla y otros minerales a fin de obtener caractersticas apropiadas en el producto
final. El feldespato es otro de los minerales que se emplea con frecuencia. El
feldespato es cualquiera de varios minerales cristalinos que consisten en silicato
de aluminio combinado con cualquiera de los elementos potasio, sodio, calcio o
bario. Por ejemplo mezclado con potasio tiene la composicin KAlSi
3
O
8
. Las
mezclas de arcilla, slice y feldespato se utilizan para fabricar vasijas, porcelana y
otros artculos de comedor.
Otra materia prima importante para los cermicos tradicionales es la almina. La
mayor parte de sta se procesa a partir del mineral bauxita, que es una mezcla
impura de xido de aluminio hidratado e hidrxido de aluminio ms componentes
similares de hierro y manganeso. La bauxita tambin es la mena principal para
producir aluminio metlico. Una forma ms pura pero menos comn del Al
2
O
3
es
el mineral corundo, que contiene almina en cantidades masivas. Las gemas
llamadas zafiro y rub son formas ligeramente impuras de cristales de corundo. La
cermica de almina se emplea como abrasivo en esmeriles y como ladrillos
refractarios para hornos.
El carburo de silicio, otra cermica que se emplea mucho como abrasivo, no
ocurre en forma de mineral. En vez de ello se produce con el calentamiento de
mezclas de arena (fuente de silicio) y coque (carbn) a una temperatura de
alrededor de 2 200 C (3 900 F), por lo que la reaccin qumica resultante forma
SiC y monxido de carbono.

Microestructura de los materiales cermicos: Nuevos Cermicos:
El trmino nuevos cermicos se refiere a materiales cermicos creados en forma
sinttica durante las dcadas recientes, y por medio de mejoras en las tcnicas de
procesamiento que dan un control mayor sobre las estructuras y propiedades de
los cermicos. En general, los nuevos cermicos se basan en compuestos
distintos de silicato de aluminio en cantidades variables (el que constituye el
grueso de los materiales cermicos tradicionales). Los nuevos cermicos son por
lo general ms sencillos en cuanto a su qumica que los tradicionales; por ejemplo,
xidos, carburos, nitruros y boruros. La lnea divisoria entre los cermicos
tradicionales y los nuevos algunas veces no es muy clara, debido a que los
primeros incluyen al xido de aluminio y al carburo de silicio. En esos casos, la
diferencia se basa ms en los mtodos de procesamiento que en la composicin
qumica.
Los nuevos cermicos se organizan en categoras segn su composicin qumica:
xi- dos, carburos y nitruros, que se estudian en las secciones siguientes. En las
referencias [2], [4] y [7] se hace un anlisis ms completo de los nuevos
cermicos.
xidos cermicos:
El xido ms importante de los nuevos cermicos es la almina. Aunque tambin
se le estudia en el contexto de los cermicos tradicionales, hoy da la almina se
produce en forma sinttica a partir de la bauxita, con un mtodo de horno elctrico.
Por medio del control del tamao de las partculas e impurezas, mejoras en los
mtodos de refinacin y la mezcla de cantidades pequeas de otros ingredientes
cermicos, se mejora en forma sustancial la resistencia e inflexibilidad de la
almina, en comparacin con su contraparte natural. La almina tambin tiene
buena dureza en caliente, baja conductividad trmica y alta resistencia a la
corrosin. sta es una combinacin de propiedades que estimulan una variedad
de aplicaciones, inclusive [12]: abrasivos (esmeriles de arena), biocermicos
(huesos y dientes artificiales), aislantes elctricos, componentes electrnicos,
ingredientes de aleacin del vidrio, ladrillos refractarios, insertos para herramientas
de corte (vase la seccin 23.2.5), aislante de buja y componentes de ingeniera
(vase la figura 7.1).
Carburos:
Los carburos cermicos incluyen los carburos de silicio (SiC), tungsteno (WC), titanio
(TiC), tantalio (TaC) y cromo (Cr
3
C
2
). El carburo de silicio ya se estudi. Aunque es un
cermico hecho por el hombre, los mtodos para su produccin se desarrollaron hace un
siglo, y por ello generalmente se le incluye en el grupo de los cermicos tradicionales.
Adems de su empleo como abrasivo, otras aplicaciones del SiC incluyen elementos de
resistencia al calentamiento y aditivos para la fabricacin de acero.
Se valora al WC, TiC y TaC, por su dureza y resistencia al desgaste en
herramientas de corte y otras aplicaciones que requieren de esas propiedades. El
carburo de tungsteno fue el primero que se cre (vase la nota histrica 7.2) y
es el material ms importante y de mayor uso de su grupo. El WC se produce en
forma comn por medio de carburar polvos de tungsteno que han sido reducidos a
partir de minerales de tungsteno, tales como la wolframita (FeMnWO
4
) y la
scheelita (CaWO
4
). El carburo de titanio se produce con la carburacin de los
minerales rutilo (TiO
2
) o ilmenita (FeTiO
3
). Y el carburo de tantalio se hace
carburando ya sea polvos de tantalio o pentxido de tantalio (Ta
2
O
5
) [10]. El
carburo de cromo es ms apropiado para aplicaciones en las que son
importantes la estabilidad qumica y la resistencia a la oxidacin. El Cr
3
C
2
se
prepara con la carburacin del xido de cromo (Cr
2
O
3
) como componente inicial.
En todas estas reacciones la fuente usual de carbono es el negro de humo.
Nitruros:
Las nitruros importantes para los cermicos son el de silicio (Si
3
N
4
), el de boro
(BN) y el de titanio (TiN). Como grupo, las cermicas de nitruros son duras y
frgiles, y se funden a temperaturas altas (pero por lo general no tanto como las
de los carburos). Lo normal es que sean aislantes elctricos el TiN es una
excepcin.
El nitruro de silicio promete en aplicaciones estructurales de alta temperatura. El
Si
3
N
4
se oxida a alrededor de 1 200 oC (2 125 oF) y se descompone en cuanto a
su qumica a los 1 900 oC (3 400 oF). Tiene baja expansin trmica, buena
resistencia al choque y al agrietamiento trmicos, y resiste la corrosin de los
metales no ferrosos fundidos. Estas propiedades hacen a este cermico apto para
aplicaciones en turbinas de gas, motores de cohete y crisoles para fundir.
El nitruro de boro existe en varias estructuras, en forma parecida al carbono. Las
for- mas importantes del BN son 1) hexagonal, similar al grafito, y 2) cbica, como
el diamante; en realidad, su dureza es comparable a la del diamante. Esta ltima
estructura se conoce con los nombres de nitruro de boro cbico y borazon, que
se simboliza como cBN, y se produce por medio de calentar BN hexagonal en
condiciones de presin muy elevada. Debido a su dureza extrema, las
aplicaciones principales del cBN son en herramientas de corte (vase la seccin
23.2.6) y los esmeriles (vase la seccin 25.1.1). Es interesante que no compita
con las herramientas de corte y esmeriles hechos de diamante. ste es apropiado
para maquinar y esmerilar lo que no sea acero, en tanto que el cBN es adecuado
para trabajar el acero.
El nitruro de titanio tiene propiedades similares a las de los dems nitruros del
gru- po, excepto por su conductividad elctrica, pues es conductor. El TiN tiene
dureza elevada, buena resistencia al desgaste y bajo coeficiente de friccin con
los metales ferrosos. Esta combinacin de propiedades hace que el TiN sea un
material ideal como recubrimiento de superficies de herramientas de corte. El
recubrimiento es de slo alrededor de 0.006 mm (0.0003 in) de espesor, de modo
que las cantidades de material que se utilizan para esta aplicacin son bajas.
Un material cermico nuevo relacionado con el grupo del nitruro, y tambin con los
xidos, es el cermico de oxinitruro llamado sialon. Consiste en los elementos
silicio, alumi- nio, oxgeno y nitrgeno; y su nombre se deriva de ellos: Si-Al-O-N.
Su composicin qumi- ca es variable, una comn es Si
4
Al
2
O
2
N
6
. Las
propiedades del sialon son similares a las del nitruro de silicio, pero resiste mejor
que el Si
3
N
4
la oxidacin a temperaturas elevadas. Su aplicacin principal es para
herramientas de corte, pero sus propiedades lo hacen apropia- do para otras
aplicaciones de alta temperatura que se desarrollen en el futuro.
Microestructura de los materiales cermicos: Vidrio:
El trmino vidrio es algo confuso porque describe tanto un estado de la materia
como un tipo de cermico. Como estado de la materia, se refiere a una estructura
amorfa, no cristalina, de un material slido. El estado vtreo ocurre en un material
al que no se da tiempo suficiente para que al enfriarse a partir de la condicin de
fundido se forme la estructura cristalina. Se concluye que las tres categoras de los
materiales de ingeniera (metales, cermicos y polmeros) pueden adoptar el
estado vtreo, aunque las circunstancias de los metales para ello son muy raras.
Como un tipo de cermico, el vidrio es un compuesto inorgnico, no metlico (o
mezcla de compuestos) que se enfra hasta adquirir una condicin rgida sin
cristalizar; es un cermico que como material slido est en estado vtreo. ste es
el material que se estudiar en esta seccin, uno que se remonta a 4 500 aos de
antigedad (vase la nota histrica 7.3).
Qumica y propiedades del vidrio:
El ingrediente principal en virtualmente todos los vidrios es el slice (SiO
2
), que se
encuen- tra en forma comn como cuarzo mineral en las areniscas y arenas
slicas. El cuarzo est presente en forma natural como sustancia cristalina, pero
cuando se funde y luego se enfra, forma slice vtreo. El vidrio de slice tiene un
coeficiente de expansin trmica muy bajo, y por ello es muy resistente al choque
trmico. Estas propiedades son ideales para aplicaciones de temperaturas
elevadas; en consecuencia, el vidrio Pirex y otros para uso qumico que estn
diseados para calentarlos, se fabrican con proporciones elevadas de vidrio de
slice.
A fin de reducir el punto de fusin del vidrio para hacer ms fcil su procesamiento
y controlar sus propiedades, la composicin de la mayora de vidrios comerciales
incluye otros xidos adems de slice. ste permanece como el componente
principal en esa clase de productos, por lo general entre el 50% y el 75% de los
productos qumicos totales. La razn de que en esos compuestos se utilice tanto
el SiO
2
es porque es el mejor formador de vidrio. Se transforma de manera
natural en estado vtreo cuando se enfra desde el l- quido, en tanto que la
mayora de los materiales cermicos se cristalizan al solidificarse. En la tabla 7.4
se enlistan las composiciones qumicas frecuentes de ciertos vidrios comunes. Los
ingredientes adicionales estn contenidos en una solucin slida con SiO
2
, y cada
uno tiene una funcin: 1) actuar como fundente (facilita la fundicin) durante el
calentamiento; 2) incrementar la fluidez del vidrio fundido para su procesamiento;
3) retardar la desvitri- ficacin, es decir, la tendencia a cristalizar desde el estado
vtreo; 4) reducir la expansin trmica del producto final; 5) mejorar la resistencia
qumica contra el ataque de cidos, sustancias bsicas o agua; 6) agregar color al
vidrio, y 7) alterar el ndice de refraccin para aplicaciones pticas (por ejemplo,
lentes).
Productos de vidrio:
A continuacin se da una lista de las categoras principales de productos de vidrio.
Al estudiarlos, se analiza el papel que juegan los distintos ingredientes
mencionados en la tabla 7.4.
Vidrio para ventanas En la tabla 7.4, este vidrio est representado por dos
composiciones qumicas: 1) vidrio de cal y sosa custica y 2) vidrio para ventanas.
La frmula de cal y sosa cus- tica se remonta a la industria del soplado de vidrio
del siglo XIX, y aun antes. Se fabricaba (incluso hoy) mezclando sosa (Na
2
O) y cal
(CaO) con slice (SiO
2
) como el ingrediente principal. La combinacin de
ingredientes que se agregan ha tenido una evolucin emprica hasta lograr un
balance entre evitar la cristalizacin durante el enfriamiento y lograr la estabilidad
qumica del producto final. Durante esta evolucin, el vidrio moderno para
ventanas y las tcnicas para fabricarlo han requerido pocos ajustes en cuanto a su
compo- sicin y control ms estrecho. Se agrega magnesio (MgO) para que ayude
a reducir la des- vitrificacin.
nvases En tiempos pasados, se usaba la misma composicin de cal y sosa
custica para el vidrio soplado en forma manual a fin de fabricar botellas y otros
envases. Los procesos modernos para dar forma a los envases de vidrio, enfran
ste con ms rapidez que los mtodos antiguos. Asimismo, hoy da se entiende
mejor la importancia de la estabilidad qumica de los envases de vidrio. Los
cambios resultantes en la composicin tratan de optimizar las proporciones de cal
(CaO) y sosa (Na
2
O
3
). La cal facilita la fluidez. Tambin incrementa la
desvitrificacin, pero como el enfriamiento es ms rpido, este efecto no es tan
importante como lo era para las tcnicas de procesamiento anteriores, con tasas
de enfriamiento ms lentas. La reduccin de la sosa disminuye la inestabilidad
qumica y la solubilidad del vidrio del envase.
Vidrio para focos El vidrio que se usa para hacer focos y otros artculos de vidrio
delgado (por ejemplo, copas, adornos navideos) tiene contenido alto de sosa y
bajo de cal; tambin contiene cantidades pequeas de magnesio y almina. La
qumica est dictada en mucho por la economa de los volmenes grandes que
implica la manufactura de focos. Las materias primas no son caras en lo absoluto
y s apropiadas para los hornos de fundicin continua que se utilizan en el
presente.
Vidrio de laboratorio Estos productos incluyen contenedores para productos
qumicos (por ejemplo, matraces, vasos de precipitados, tubera de vidrio). Este
vidrio debe ser resistente al ataque qumico y el choque trmico. Es apropiado el
vidrio con alto contenido de slice debido a su baja expansin trmica. Para esta
clase de vidrio se utiliza el nombre comercial de Vycor. Este producto es muy
insoluble en agua y cidos. Al agregarle xido brico tambin produce un vidrio
con coeficiente de expansin trmica bajo, por lo que algunos vidrios para
laboratorio contienen alrededor de 13% de B
2
O
3
. Para el vidrio de borosilicato
creado por Corning Glass Works, se emplea el nombre comercial Pyrex. Tanto
Vycor como Pyrex estn incluidos en la lista de ejemplos de esta categora de
productos.
Fibras de vidrio stas se manufacturan para numerosas aplicaciones
importantes, inclusive plsticos de fibra de vidrio reforzada, lana aislante y fibra
ptica. Las com- posiciones varan de acuerdo con la funcin. Las fibras de vidrio
que se usan ms para reforzar plsticos son las de vidrio E. Tiene un contenido
alto de CaO y Al
2
O
3
, es econmico y en forma de fibra posee buena resistencia a
la tensin. Otro material de fibra de vidrio es el vidrio S, que tiene resistencia
mayor pero no es tan econmico como el vidrio E. En la tabla 7.4 se indican las
composiciones.
La lana aislante de fibra de vidrio se manufactura a partir de vidrios regulares de
sosa- cal-slice. El producto de vidrio para fibra ptica consiste en un ncleo largo
y continuo de vidrio con ndice de refraccin elevado rodeado por una envoltura de
vidrio de refraccin baja. El vidrio interno debe tener una transmitancia muy alta
para la luz a fin de realizar comunicaciones a larga distancia.
Vidrios pticos Las aplicaciones para estos vidrios incluyen lentes para anteojos
e instru- mentos pticos tales como cmaras, microscopios y telescopios. Para
llevar a cabo su funcin, los vidrios deben tener ndices de refraccin distintos,
pero cada uno de ellos debe ser de composicin homognea. Los vidrios pticos
por lo general se dividen en vidrios al boro y al plomo. El vidrio al boro tiene un
ndice de refraccin bajo, en tanto que el vidrio al plomo contiene xido de plomo
(PbO) que le da un ndice de refraccin alto.
Vidrios-cermicos:
Los vidrios-cermicos son una clase de material cermico que se produce por la
conver- sin de vidrio en una estructura policristalina por medio de tratamiento de
calor. La proporcin de la fase cristalina en el producto final por lo comn vara
entre 90% y 98%, y el resto es material vtreo sin convertir. Por lo general, el
tamao del grano est entre 0.1 y 1.0 m (4 y 40 -in), lo que es significativamente
menor que el tamao del grano de las cermicas convencionales. Esta
microestructura fina hace que los vidrios-cermicos sean mucho ms fuertes que
los vidrios de los que se derivan. Asimismo, debido a su estructura cristalina, los
vidrios-cermicos son opacos (por lo general grises o blancos), y no claros.
La secuencia de procesamiento de los vidrios-cermicos es la siguiente: 1) El
primer paso incluye operaciones de calentamiento y formado que se emplean en
el trabajo del vi- drio (vase la seccin 12.2) para crear la forma que se desea
para el producto. Los mtodos para dar forma al vidrio por lo general son ms
econmicos que el prensado y el sinteriza- do para dar forma a los cermicos
tradicionales y nuevos a partir de polvos. 2) El producto se enfra. 3) Se vuelve a
calentar el vidrio a una temperatura suficiente para ocasionar que se forme en
todo el material una red densa de ncleos de cristales. Es esta densidad alta de
los sitios de nucleacin lo que inhibe el crecimiento de granos de cristales
individuales, lo que en ltima instancia conduce al tamao fino del grano del
material del vidrio-cermico. La clave para que ocurra la propensin a formar
ncleos es la presencia de cantidades peque- as de agentes nucleadores en la
composicin del vidrio. Los ms comunes de stos son el TiO
2
, P
2
O
5
y ZrO
2
. 4)
Una vez iniciada la nucleacin, contina el tratamiento trmico a una temperatura
mayor para producir el crecimiento de las fases cristalinas.
En la tabla 7.5 se listan varios ejemplos de sistemas de vidrios-cermicos y sus
com- posiciones tpicas. El de mayor importancia comercial es el sistema Li
2
O-
Al
2
O
3
-SiO
2
; inclu- ye el Corning Ware (Pyroceram), producto de Corning Glass
Works que resulta familiar.
Las ventajas notables de los vidrio-cermicos incluyen 1) la eficiencia de procesa-
miento en el estado vtreo, 2) control dimensional estrecho de la forma del
producto final, y 3) buenas propiedades fsicas y mecnicas. stas incluyen alta
resistencia (mayor que la del vidrio), ausencia de porosidad, bajo coeficiente de
expansin trmica y elevada resistencia al choque trmico. Estas propiedades dan
como resultado aplicaciones para utensilios de cocina, intercambiadores de calor y
misiles. Ciertos sistemas (por ejemplo, el de MgO- Al
2
O
3
-SiO
2
) tambin se
caracterizan por su resistencia elctrica elevada, apropiada para aplicaciones
elctricas y electrnicas.