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LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 1

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES
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ESSAI HISTORIQUE ET CRITIQUE
SUR
LA PHILOSOPHIE HERMETIQUE.
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PAR LOUIS FIGUIER.
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TROISIEME EDITION.
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Paris 1880
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Transcription P.S.P.
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TABLE
PREFACE .......... 4
EXPOS DES DOCTRINES ET DES TRAVAUX DES ALCHIMISTES. .......... 6
CHAPITRE I.
Principes fondamentaux de l'alchimie. Proprits attribues la pierre philosophale .......... 9
CHAPITRE II.
Moyens employs par les alchimistes pour la prparation de la pierre philosophale ........ . 24
CHAPITRE III.
Preuves invoques par les alchimistes l'appui de leurs doctrines ............ 38
CHAPITRE IV.
Dcouvertes chimiques des philosophes hermtiques ............ 43
CHAPITRE V.
Adversaires de l'alchimie. Dcadence des opinions hermtiques ............ 48
L'ALCHIMIE DANS LA SOCIT DU MOYEN AGE ET DE LA RENAISSANCE.
CHAPITRE I.
Importance de l'alchimie pendant les trois derniers sicles. Protecteurs et adversaires de cette
science. L'alchimie et les souverains. Les monnaies hermtiques .............. ...... 61
CHAPITRE II.
La vie prive des alchimistes ............ 70
HISTOIRE DES PRINCIPALES TRANSMUTATIONS METALLIQUES..89
CHAPITRE I.
Nicolas Flamel ............... 90
CHAPITRE II.
Edouard Kelley .............. 102
CHAPITRE III.
Transmutations attribues Van Helmont, Helvetius et Brigard de Pise. Martini.
Richtausen et l'empereur Ferdinand III. Le pasteur Gros. 107
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CHAPITRE IV.
Le Cosmopolite .............. 113
Alexandre Sethon ...... ..... 113
Michel Sendivogius .......... 123
CHAPITRE V.
La Socit des Rose-Croix ...... 130
CHAPITRE VI.
Philalthe ................... 141
CHAPITRE VII.
Lascaris et ses envoys ........ 146
Btticher .................. 157
Delisle ................... 161
Gatano .................. 165
L'ALCHIMIE AU DIX-NEUVIEME SIECLE...171
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PREFACE
ALGRE le profond discrdit dans lequel elle est tombe depuis la fin du dernier sicle,
lalchimie na pas perdu le privilge dveiller la curiosit et de sduire limagination.
Le mystre qui lenveloppe, le ct merveilleux que lon prte ses doctrines, le renom
fantastique qui sattache la mmoire de ses adeptes, tout cet ensemble demi voil de ralits
et d'illusions, de vrits et de chimres, exerce encore sur certains esprits un singulier prestige.
Aussi, depuis Aurlius Augurelle, qui composa, en 1514, son pome latin Chrysopoa jusqu
lauteur de Faust, les potes et les faiseurs de lgendes nont pas manqu daller puiser cette
source fconde, et limagination a rgn sans partage dans ce curieux domaine, dont les savants
ngligeaient lexploration. Lalchimie est la partie la moins connue de lhistoire des sciences.
Lobscurit des crits hermtiques, lopinion gnralement rpandue que les recherches relatives
la pierre philosophale et la transmutation des mtaux ne sont quun assemblage dabsurdits
et de folies, ont dtourn de ce sujet lattention des savants. On peut cependant carter sans trop
de peine les difficults que le style obscur des alchimistes oppose l'examen de leurs ides. Quant
l'opinion qui condamne tous leurs travaux comme insenss ou ridicules, sur beaucoup de points
elle est fausse, sur presque tous elle est exagre. L'alchimie fut-elle, d'ailleurs, le plus insigne
monument de la folie des hommes, son tude n'en serait point encore ngliger. Il est bon de
suivre l'activit de la pense jusque dans ses aberrations les plus tranges. Dtourner les yeux
des garements de l'humanit, ce n'est point la servir ; rechercher, au contraire, en quels abmes a
pu tomber la raison, c'est ajouter l'orgueil lgitime que ses triomphes nous inspirent. Disons
enfin que l'alchimie est la mre de la chimie moderne ; les travaux des adeptes d'Herms ont
fourni la base de l'difice actuel des sciences chimiques. Ces doctrines intressent donc l'histoire
des sciences autant que celle de la philosophie.
L'ouvrage, ou plutt l'essai que je soumets au jugement du public, a pour but d'attirer l'attention
sur cette priode de la science des temps passs. Voici l'ordre que j'ai cru pouvoir adopter pour la
distribution des matires.
La premire partie est consacre un expos analytique des opinions et des doctrines professes
par les philosophes hermtiques. On y trouvera le tableau sommaire des travaux excuts par les
alchimistes pour la recherche de la pierre philosophale, et le rsum des principales dcouvertes
chimiques qui leur sont dues.
La seconde partie est une sorte d'tude historique o l'on essaye de fixer le rle que l'alchimie a
jou dans la socit du moyen ge et de la renaissance, poque o, comme on le sait, elle exera le
plus d'empire sur les esprits.
La troisime partie, intitule Histoire des principales transmutations mtalliques, est un rsum
des vnements tranges qui ont entretenu si longtemps en Europe la croyance aux doctrines de
la science transmutatoire. On a eu soin de donner de chacun de ces faits, si merveilleux en
apparence, l'explication qui parat aujourd'hui la plus probable.
La dernire partie, l'Alchimie au dix-neuvime sicle pour but de montrer que les opinions
alchimiques ne sont pas de nos jours compltement abandonnes, et de mettre en relief les motifs
que quelques personnes invoquent encore pour les justifier.
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Nous nous faisons un devoir de signaler les sources auxquelles nous avons eu recours pour cette
suite d'tudes. Le savant ouvrage de M. Hermann Kopp, Geschiste der Chemie, publi en 1844,
nous a fourni des documents prcieux pour ce qui se rapporte l'exposition des travaux excutes
par les alchimistes dans la recherche de la pierre philosophale. Nous avons trouv dans le livre,
dj ancien, de G, de Hoghelande, Historiae aliquot transmutationis metallicae, quelques rcits
intressants de transmutations. Mais c'est principalement l'ouvrage spcial sur l'histoire de
l'alchimie, publi Halle, en 1832, par Schmieder, professeur de philosophie Cassel (Geschichte
der Alchemie), que nous avons emprunt les renseignements les plus utiles pour les faits de ce
genre. Compos par un partisan dclar des ides alchimiques, le livre du professeur de Cassel est
riche en documents puiss aux meilleures sources bibliographiques, et, en faisant la part des
prdilections de l'auteur, nous avons pu tirer un parti utile des faits dont il a rassembl les
dtails.
Contrairement aux rgles de la logique, qui veulent que l'on dduise les conclusions aprs les
prmisses, contrairement colles de l'algbre, qui prescrivent de procder du connu l'inconnu,
nous allons poser ici la conclusion gnrale qui dcoule du travail que l'on va lire, et noncer dans
toute sa nettet la pense qui le domine. La conclusion gnrale de ce livre, la voici :
L'tat prsent de la chimie empche de considrer comme impossible le fait de la transmutation des
mtaux ; il rsulte des donnes scientifiques rcemment acquises et de l'esprit actuel de la chimie,
que la transformation d'un mtal en un autre pourrait s'excuter. Mais, d'un autre ct, l'histoire
nous montre que jusqu' ce jour personne n'a ralis le phnomne de la transmutation mtallique.
Ainsi la transmutation d'un mtal en or est possible, mais on n'est pus en droit d'affirmer qu'elle
n'ait jamais t ralise. Telle est notre pense nette et prcise sur ce sujet tant dbattu.
Nous accueillerions avec satisfaction l'annonce de la dcouverte positive de la transmutation des
mtaux, mais voici le motif qui nous ferait accepter cette dcouverte avec joie. A
l'exprimentateur heureux qui aurait russi transformer en or un mtal tranger, nous
adresserions cette prire, d'appliquer tout aussitt son secret ou sa mthode composer
artificiellement du fer, ce dernier mtal tant pour la socit actuelle d'une toute autre
importance, d'une toute autre utilit que l'or mme. Pour les dveloppements de l'agriculture et
de l'industrie, pour l'accomplissement du travail public, en un mot pour le bonheur des socits, le
roi des mtaux c'est le fer, et non pas l'or.
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EXPOSE DES DOCTRINES ET DES TRAVAUX DES ALCHIMISTES
'OBJET de l'alchimie, c'est, comme personne ne l'ignore, la transmutation des mtaux ;
changer les mtaux vils en mtaux nobles, faire de l'or ou de l'argent par des moyens
artificiels, tel fut le but de cette singulire science qui ne compte pas moins de quinze
sicles de dure .
Le principe de la transmutation mtallique a probablement trouv sa source dans l'observation
des premiers phnomnes de la chimie. Ds que l'exprience eut fait connatre quelles
modifications, quelles transformations surprenantes provoquent l'action mutuelle des corps mis
en prsence, l'espoir de faire de l'or dut s'emparer de l'esprit des hommes. En voyant les
altrations nombreuses que les mtaux prouvent sous l'influence des traitements les plus
simples, on crut pouvoir produire dans leur nature intime une modification plus profonde, former
de toutes pices des mtaux prcieux, et imiter ainsi les plus rares productions de la nature. Au
dbut de la science, un tel problme n'avait rien au fond que d'assez lgitime ; mais, dans une
question semblable, l'entranement des passions humaines suscitait un lment trop oppos aux
dispositions philosophiques. Ces tentatives, qui n'auraient d offrir la chimie naissante qu'un
problme secondaire et passager, devinrent le but de tous ses travaux, et pendant douze sicles la
rsumrent en entier. Ce n'est que vers le milieu du XVI
e
sicle, que quelques savants, dcourags
de tant d'efforts inutiles, commencrent d'lever les premires barrires entre l'alchimie, ou l'art
prtendu des faiseurs d'or, et la chimie considre comme science indpendante et affranchie de
tout, but particulier.
A quelle poque et chez quelle nation faut-il placer la naissance de l'alchimie ? Pour donner de
leur science une imposante ide, les adeptes ont voulu reporter son origine aux premiers ges du
monde. Olus Borrichius, dans son ouvrage latin sur l'Origine et les progrs de la chimie, fait
remonter cette science aux temps de la cration, puisqu'il place son berceau dans les ateliers de
Tubalcan, le forgeron de l'Ecriture. Cependant le commun des alchimistes se contentait
d'attribuer cette dcouverte Herms Trismgiste, c'est--dire trois fois grand, qui rgna chez les
anciens Egyptiens, et que ce peuple rvrait comme l'inventeur de tous les arts utiles, et avait,
ce titre, lev au rang de ses dieux.
On comprend sans peine que les premiers partisans de l'alchimie aient tenu honneur d'ennoblir
leur science en confondant ses dbuts avec ceux de l'humanit et en lui accordant l'antique Egypte
pour patrie. Mais ce qui a lieu de surprendre, c'est qu'un crivain moderne ait adopt une telle
opinion et lui ait fourni le poids de son autorit et de ses lumires. Dans son Histoire de la
Chimie, M. le docteur Hofer s'est efforc de dmontrer que les recherches relatives la
transmutation des mtaux remontent aux temps les plus reculs, et qu'elles faisaient partie de cet
ensemble de connaissances dsign sous le nom d'art sacr, qui fut, dit-on, cultiv depuis les
temps historiques au fond des temples gyptiens. Nous sommes peu dispos, en principe, nous
rendre cette opinion si rpandue, que les anciens Egyptiens ont possd les trsors de toute la
science humaine. De ce qu'un mystre profond a toujours drob 'aux yeux de l'histoire les
travaux auxquels se consacraient, dans leurs silencieuses retraites, les prtres de Thbes et de
Memphis, on n'est point, il nous semble, autoris leur accorder la notion de tout ce que le gnie
humain peut enfanter. Le raisonnement contraire nous semblerait plus logique. Les Egyptiens
ont fait usage, sans doute, de procds pratiques, de recettes empiriques applicables aux besoins
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des arts. Mais tous ces faits n'taient point lis en un corps de science. Si, depuis le moyen ge, ce
prjug s'est rpandu que les Egyptiens possdaient en chimie des connaissances profondes, c'est
que les emblmes singuliers, les caractres bizarres qui couvraient l'extrieur de leurs
monuments, demeurant alors impntrables pour tous, firent penser au vulgaire que ces signes
mystrieux taient destins reprsenter, sur les diverses branches de la science humaine, des
rvlations perdues depuis cette poque. Mais l'absence de tous documents positifs propres
dvoiler la nature et l'tendue des travaux scientifiques de ces peuples, permet de leur contester
de si hautes connaissances. En ce qui touche particulirement l'alchimie, comme tous les
documents crits qui la concernent ne remontent pas au-del du IV
e
sicle de l're chrtienne, il
est d'une saine critique historique de ne point fixer son origine plus haut que cette poque.
Les ouvrages dont nous parlons appartiennent aux auteurs byzantins. Il est donc probable que
l'alchimie prit naissance chez les savants du Bas-Empire, dans cette heureuse Byzance o les
lettres et les arts trouvrent un refuge au IV
e
sicle contre les agitations qui bouleversaient alors
tous les grands Etats de l'Europe.
Les premiers crits alchimiques mans des crivains de Byzance appartiennent au VII
e
sicle.
L'Egypte tait, alors, considre comme le berceau de toutes les sciences humaines. Pour prter
plus d'autorit leurs ouvrages, les auteurs byzantins eurent la pense de les attribuer la
plume mme du dieu Herms. C'est ainsi que la bibliographie alchimique s'enrichit d'un nombre
considrable de traits qui furent faussement rapports des personnages appartenant des
poques fort antrieures. Ces traits, dont le plus grand nombre existe en manuscrit, se trouvent
aujourd'hui dans diverses bibliothques de l'Europe, et M. le docteur Hofer en a mis quelques-
uns au Jour dans son Histoire de la chimie. Mais il est facile de se convaincre d'aprs le style,
l'criture, le papier de ces manuscrits, que ce ne sont l que des uvres apocryphes dues la
plume des moines des VIII
e
, IX
e
et X
e
sicles.
C'est donc aux savants de Constantinople qu'il convient de rapporter les premires recherches
relatives la transmutation des mtaux. Mais les savants grecs entretenaient des relations
continuelles avec l'cole d'Alexandrie ; aussi l'alchimie fut-elle cultive presque simultanment en
Grce et dans l'Egypte. Au VII
e
sicle, l'invasion de l'Egypte par les Arabes suspendit quelque
temps le cours des travaux scientifiques ; mais une fois le peuple nouveau solidement tabli sur le
sol de la conqute, le flambeau des sciences fut rallum. Les Arabes, continuant les recherches de
l'cole d'Alexandrie, s'adonnrent avec ardeur l'tude de l'uvre hermtique. Bientt l'alchimie
fut introduite chez toutes les nations o les Arabes avaient port le triomphe de leurs armes. Au
vin' sicle, elle pntra avec eux en Espagne, qui devint, en peu d'annes, le plus actif foyer des
travaux alchimiques. Du IX' au XI
e
sicle, tandis que le monde entier tait plong dans la
barbarie la plus profonde, l'Espagne conservait seule le prcieux dpt des sciences. Le petit
nombre d'hommes clairs dissmins en Europe allait chercher dans les coles de Cordoue, de
Murcie, de Sville, de Grenade et de Tolde, la tradition des connaissances librales, et c'est ainsi
que l'alchimie fut peu peu rpandue en Occident. Aussi, quand la domination arabe se trouva
anantie en Espagne, l'alchimie avait dj conquis sur le sol de l'Occident une patrie nouvelle.
Arnauld de Villeneuve, saint Thomas, Raymond Lulle, Roger Bacon, avaient puis chez les
Arabes le got des travaux hermtiques. Les nombreux crits de ces hommes clbres, l'clat de
leur nom, la renomme de leur vie, rpandirent promptement en Europe une science qui offrait
la passion des hommes un aliment facile. Au XV
e
sicle, l'alchimie tait cultive dans toute
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l'tendue du monde chrtien. Le XVII
e
sicle vit l'apoge de son triomphe ; mais, descendue alors
des crits et du laboratoire des savants dans l'ignorance et l'imagination du vulgaire, elle
prparait sa ruine par l'excs de ses folies.
C'est cette poque que s'opra la scission favorable qui devait donner naissance la chimie
moderne. Au commencement du XVII
e
sicle, quelques savants, effrays du long dbordement des
erreurs alchimiques, commencrent arracher la science aux voies dplorables o elle s'garait
depuis si longtemps. La transmutation des mtaux avait t considre jusque-l comme le
problme le plus lev, ou plutt comme l'unique but des recherches chimiques. Ds ce moment, le
champ des travaux s'agrandit, et sans abandonner compltement encore les vieilles croyances
hermtiques, on fit de la chimie une science plus vaste, indpendante de tout problme
particulier, et embrassant le cercle immense de l'action molculaire et rciproque des corps. Les
observations innombrables recueillies par les alchimistes devinrent les lments de cette
rvolution tardive ; plus sagement interprtes, elles ouvrirent bientt une voie favorable
l'tude des vrits naturelles. Toutefois le triomphe dfinitif fut long s'accomplir, la nouvelle
cole des chimistes dut conqurir le terrain pied pied. La lutte fut difficile, et cette priode de
l'histoire des sciences est fconde en pripties. L'antique chimre du grand uvre avait jet dans
les esprits de si vives racines, qu'elle conserva jusqu' la fin du sicle dernier d'opinitres
sectaires et d'inbranlables dfenseurs. La victoire ne fut dcidment acquise qu'aprs la
rformation mmorable opre dans les sciences chimiques par le gnie de Lavoisier.
Ce court aperu historique rsume suffisamment l'ide gnrale que nous devions prsenter de
l'alchimie avant d'aborder l'exposition de ses doctrines. Entrons maintenant dans l'analyse de ses
principes et de ses thories.
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CHAPITRE PREMIER
PRINCIPES FONDAMENTAUX DE L'ALCHIMIE. PROPRIETES ATTRIBUEES A LA PIERRE PHILOSOPHALE.
UR quelle base, sur quel fondement reposait la doctrine de la transmutation des mtaux ?
Elle s'appuyait sur deux principes que l'on trouve invoqus chaque instant dans les
crits des alchimistes : la thorie de la composition des mtaux, et celle de leur gnration
dans le sein du globe.
Les alchimistes regardaient les mtaux comme des corps composs ; ils admettaient de plus que
leur composition tait uniforme. D'aprs eux, toutes les substances offrant le caractre mtallique
taient constitues par l'union de deux lments communs, le soufre et le mercure ; la diffrence
de proprits que l'on remarque chez les divers mtaux ne tenait qu'aux proportions variables de
mercure et de soufre entrant dans leur composition. Ainsi l'or tait form de beaucoup de mercure
trs-pur, uni une petite quantit de soufre trs-pur aussi ; le cuivre, de proportions peu prs
gales de ces deux lments ; l'tain, de beaucoup de soufre mal fix et d'un peu de mercure
impur, etc.
C'est ce que Geber nous indique dans son Abrg du parfait magistre :
Le soleil (l'or), dit-il, est form d'un mercure trs subtil et d'un peu de soufre trs-pur,
fixe et clair, qui a une rougeur nette ; et comme ce soufre n'est pas galement color et
qu'il y en a qui est plus teint l'un que l'autre, de l vient aussi que l'or est plus ou moins
jaune... Quand le soufre est impur, grossier, rouge, livide, que sa plus grande partie est
fixe et la moindre non fixe, et qu'il se mle avec un mercure grossier et impur de telle
sorte qu'il n'y ait gure ni plus ni moins de l'un que de l'autre, de ce mlange il se forme
Vnus (le cuivre)... Si le soufre a peu de fixit et une blancheur impure, si le mercure est
impur, en partie fixe et en partie volatil, et s'il n'a qu'une blancheur imparfaite, de ce
mlange il se fera Jupiter (l'tain).
Ce soufre et ce mercure, lments des mtaux, n'taient point d'ailleurs identiques au soufre et au
mercure ordinaire. Le mercurius des alchimistes reprsente l'lment propre des mtaux, la cause
de leur clat, de leur ductilit, en un mot de la mtallit ; le sulphur indique l'lment
combustible.
Telle est la thorie sur la nature des mtaux qui forme la base des opinions alchimiques. On
comprend en effet qu'elle a pour consquence directe la possibilit d'oprer des transmutations. Si
les lments des mtaux sont les mmes, on peut esprer, en faisant Varier, par des actions
convenables, la proportion de ces lments, changer ces corps les uns dans les autres, transformer
le mercure en argent, le plomb en or, etc.
On ignore quel est l'auteur de cette thorie, remarquable en elle-mme comme la premire
manifestation de la pense scientifique, et qui a t 'admise jusqu'au milieu du XVI
e
sicle.
L'Arabe Geber, au VIII
e
sicle, la mentionne le premier, mais il ne s'en attribue pas la dcouverte
; il la rapporte aux anciens .
La thorie de la gnration des mtaux est assez clairement formule dans la plupart des traits
alchimiques. Conformment un systme d'ides qui a joui d'un crdit absolu dans la philosophie
du moyen ge, les crivains hermtiques comparent la formation des mtaux la gnration
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animale, ils ne voient aucune diffrence entre le dveloppement du ftus dans la matrice des
animaux et l'laboration d'un minral dans le sein du globe.
Les alchimistes, dit Boerhaave, remarquent que tous les tres crs doivent leur
naissance d'autres de la mme espce qui existaient avant eux ; que les plantes naissent
d'autres plantes, les animaux d'autres animaux et les fossiles d'autres fossiles. Ils
prtendent que toute la facult gnratrice est cache dans une semence qui forme les
matires sa ressemblance et les rend peu peu semblables l'original... Cette semence
est d'ailleurs si fort immuable, qu'aucun feu ne peut la dtruire ; sa vertu prolifique
subsiste dans le feu, par consquent elle peut agir avec la plus grande promptitude et
changer une matire mercurielle en un mtal de son espce.
Pour former un mtal de toutes pices, il suffisait donc de dcouvrir la semence des mtaux. C'est
par une consquence de cette thorie que les alchimistes appellent uf ou uf philosophique
(ovum philosophicum), le vase dans lequel on plaait les matires qui devaient servir l'opration
du grand uvre.
On professait en outre, au sujet de la gnration des substances mtalliques, une ide qu'il
importe de signaler. La formation des mtaux vils tels que le plomb, le cuivre, l'tain, tait
considre comme un pur accident. La nature, s'efforant de donner ses ouvrages le dernier
degr de perfection, tendait constamment produire de l'or, et la naissance des autres mtaux
n'tait, selon les alchimistes, que le rsultat d'un drangement fortuit survenu dans la formation
de ce corps. Il faut ncessairement avouer, dit Salmon, que l'intention de la nature en
produisant les mtaux n'est pas de faire du plomb, du fer, du cuivre, de l'tain, ni mme de
l'argent, quoique ce mtal soit dans le premier degr de perfection, mais de faire de l'or (l'enfant
de ses dsirs) ; car cette sage ouvrire veut toujours donner le dernier degr de perfection ses
ouvrages, et, lorsqu'elle y manque et qu'il s'y rencontre quelques dfauts, c'est malgr elle que
cela se fait. Ainsi ce n'est pas elle qu'il en faut accuser, mais le manquement de causes
extrieures... C'est pourquoi nous devons considrer la naissance des mtaux imparfaits comme
celle des avortons et des monstres, qui n'arrive que parce que la nature est dtourne dans ses
actions, et qu'elle trouve une rsistance qui lui lie les mains et des obstacles qui l'empchent
d'agir aussi rgulirement qu'elle a coutume de le faire. Cette rsistance que trouve la nature,
c'est la crasse que le mercure a contracte par l'impuret de la matrice, c'est--dire du lieu o il se
trouve pour former l'or, et par l'alliance qu'il fait en ce mme lieu avec un soufre mauvais et
combustible.
Ainsi les alchimistes partaient de ce principe fondamental, que les mtaux, et en gnral toutes
les substances du monde inorganique, taient dous d'une sorte de vie. Comme les tres anims,
ces substances avaient la proprit de se dvelopper au sein de la terre, et de passer par une srie
de perfectionnements qui leur permettait de s'lever de l'tat imparfait l'tat parfait. Pour les
alchimistes, l'tat d'imperfection d'un mtal tait caractris par son altrabilit ; son tat de
perfection, par la proprit de rsister l'action des causes extrieures. Le fer, le plomb, l'tain, le
cuivre, le mercure, mtaux facilement altrables, ou oxydables comme nous le disons aujourd'hui,
taient les mtaux vils ou imparfaits ; l'or et l'argent, inaltrables au feu et qui rsistent la
plupart des agents chimiques, reprsentaient les mtaux nobles ou parfaits.
Les diverses modifications par lesquelles les mtaux devaient passer pour arriver l'tat d'or ou
d'argent, taient provoques, selon les alchimistes, par l'action des astres. C'est la secrte
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influence exerce sur eux par les grands corps clestes qu'tait d le perfectionnement graduel
qui s'oprait dans leur nature intime. Mais cette action tait fort lente : elle exigeait des sicles
pour s'accomplir.
Les alchimistes ne sont pas d'accord sur la limite du progrs qui s'exerce au sein des mtaux. Le
plus grand nombre des auteurs considrent ce progrs comme devant s'arrter lorsque le mtal
est parvenu l'tat d'or ou d'argent ; une fois l'tat de mtal noble, il doit y persister
ternellement. Mais quelques crivains pensent que cette modification est continue, de telle sorte
qu'aprs avoir atteint le terme de sa perfection, le mtal repasse graduellement l'tat imparfait.
Ainsi le cercle de ces transformations molculaires se poursuit sans interruption travers les
sicles. Emise par Rodolphe Glauber, cette vue singulire a t adopte par un certain nombre
d'alchimistes. C'est par une exagration de cette ide que Paracelse professait que, sous
l'influence des astres et du sol, non seulement les mtaux vils se changeaient en argent ou en or,
mais ils pouvaient aussi se transformer en pierre, et les minraux se dvelopper par une sorte de
graine la manire des plantes.
Aux premiers ges de la science, l'opinion que nous venons d'exposer avait d naturellement venir
l'esprit des observateurs. Dans le sein de la terre, on trouve toujours un mme mtal sous
plusieurs tats diffrents ; quelquefois l'tat de mtal natif, il se rencontre en mme temps
engag en diffrentes combinaisons, et l'art russit toujours extraire le mtal pur des divers
composs naturels dans lesquels il existe. L'observation de ce fait put donc amener les premiers
chimistes croire que les divers tats sous lesquels on trouve les mtaux dans le sein du globe,
constituaient autant de degrs de perfection successive destins les acheminer vers leur tat
dfinitif. Quant l'influence que l'on prtait aux grands corps clestes pour provoquer et rgler
ces mutations, cette pense tait la consquence des croyances astrologiques qui ont domin, au
moyen ge et dans l'antiquit, l'esprit gnral des sciences.
La thorie de la composition des mtaux, l'opinion relative leur gnration, tablissaient donc
en principe le fait de la transmutation ; mais il ne suffit pas de justifier thoriquement le
phnomne : reste le moyen de l'accomplir. Or, d'aprs les alchimistes, il existe une substance
capable de raliser cette transformation : c'est la pierre, ou poudre philosophale, dsigne aussi
sous les noms de grand magistre, de grand lixir, de quintessence ou de teinture. Mise en contact
avec les mtaux fondus, la pierre philosophale les change immdiatement en or. Si elle n'a pas
acquis son plus haut degr de perfection, si elle n'est pas amene son dernier point de puret,
elle ne change pas les mtaux vils en or, mais seulement en argent. Elle porte alors le nom de
petite pierre philosophale, de petit magistre ou de petit lixir.
Ce n'est qu'au XII sicle qu'il est clairement question pour la premire fois de la pierre
philosophale. Avant cette poque, la plupart des auteurs grecs et arabes, l'exception de Geber,
se contentent d'tablir thoriquement le fait de la transmutation, sans indiquer l'existence d'un
agent spcial qui puisse raliser le phnomne.
Exposons rapidement les caractres extrieurs et les proprits que les alchimistes attribuent
la pierre philosophale. Voici les descriptions que nous donnent de cet agent merveilleux les
adeptes qui assurent l'avoir observ :
J'ai vu et mani, dit Van Helmont, la pierre philosophale. Elle avait la couleur du safran
en poudre, elle tait lourde et brillante comme le verre en morceaux.
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Paracelse la prsente comme un corps solide d'une couleur de rubis fonc, transparent, flexible et
cependant cassant comme du verre.
Brigard de Pise, qui put l'observer tout son aise dans la transmutation qu'un adepte inconnu
lui fit oprer, attribue la poudre philosophale la couleur du pavot sauvage et l'odeur du sel
marin calcin : Colore non absimilis flore papaveris sylvestris, odore vero sal marinum adustum
referentis.
Raymond Lulle la dsigne quelquefois sous le nom de carbunculus, que l'on peut entendre par
prit charbon ou par escarboucle, selon la signification donne ce mot par Pline.
Helvetius lui donne la couleur du soufre. Enfin elle est trs souvent dcrite comme une poudre
rouge.
Voil des signalements bien divers. Mais rassurons-nous, un passage de Calid concilie ces
contradictions. Calid, ou plutt l'auteur inconnu qui a crit sous ce nom, dit, dans son Trait des
trois paroles : Cette pierre runit en elle toutes les couleurs. Elle est blanche, rouge, jaune, bleu
de ciel, verte.
Voil tous nos philosophes mis d'accord2. Quant la petite pierre philosophale, c'est--dire celle
qui change les mtaux en argent, on en parle toujours comme d'une substance d'un blanc clatant.
Aussi est-elle dsigne sous le nom de teinture blanche. Toutefois il est fort peu question de la
petite pierre philosophale dans les crits des adeptes. On n'aimait pas faire les choses demi.
Les alchimistes attribuaient la pierre philosophale trois proprits essentielles : changer les
mtaux vils en argent ou en or ; gurir les maladies et prolonger la vie humaine au-del de ses
bornes naturelles.
Les auteurs sont unanimes pour attribuer la pierre philosophale la proprit de transformer les
mtaux vils en argent ou en or. Mais quelle quantit faut-il en employer pour produire cet effet ?
Sur ce point, on rencontre les plus singulires discordances. Les alchimistes du XVII
e
sicle
taient assez modrs dans cette valuation. Kunckel, le plus modeste de tous, reconnat qu'elle
ne: peut convertir en or que deux fois son poids du mtal tranger ; l'Anglais Germspreiser, de
trente soixante fois. Mais au moyen ge on avait de bien autres prtentions. Arnauld de
Villeneuve et Rupescissa attribuent au grand magistre la proprit de convertir en or cent
parties d'un mtal impur ; Roger Bacon, cent mille parties ; Isaac le Hollandais, un million.
Raymond Lulle laisse bien loin toutes ces estimations. La pierre philosophale jouit, d'aprs lui,
d'une telle puissance, que non seulement elle peut changer le mercure en or, mais encore donner
l'or ainsi form la vertu de jouer lui-mme le rle d'une nouvelle pierre philosophale.
Prends, dit-il dans son Nouveau Testament, de cette mdecine exquise, gros comme un
haricot, projette-la sur mille onces de mercure, celui-ci sera chang en une poudre rouge.
Ajoute une once de cette poudre rouge mille onces d'autre mercure, la mme
transformation s'oprera. Rpte deux fois cette opration, et chaque once de produit
changera mille onces de mercure en pierre philosophale. Une once du produit de la
quatrime opration sera suffisante pour changer mille onces de mercure en or qui vaut
mieux que le meilleur or des mines.
D'aprs cela, la pierre philosophale pouvait agir sur plusieurs milliers de billions de mtal. Aussi,
lorsque Raymond Lulle s'crie : Mare tingerem si mercurius esset, on peut trouver la prtention un
peu forte, mais on ne peut pas taxer le philosophe d'inconsquence.
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C'est la mme ide que, dans son pome latin Chrysopoa, Aurelius Augurelle exprime dans les
vers suivants :
Illius exigua project parte per undas
AEquoris, argentum virum, si tunc foret oequor,
Omne, vel immensum, verti mare posset in aurum.
Il semble bien difficile de dpasser le terme auquel est arriv Raymond Lulle. C'est cependant ce
qu'un autre philosophe a essay. D'aprs Salmon, la vertu de la pierre philosophale peut s'exercer
sur une quantit de mtal infinie.
En imbibant, dit-il, la pierre philosophale avec le mercure des philosophes, on le multiplie, et
chaque multiplication qu'on lui donne, on augmente sa vertu et sa qualit tingente de dix fois
autant qu'elle tait auparavant. De manire que si un grain de la poudre de projection pouvait,
avant qu'elle ft multiplie, teindre et perfectionner en or dix grains de mtal imparfait, aprs la
premire multiplication, ce grain de poudre teindra et perfectionnera en or cent grains du mme
mtal. Et, si l'on multiplie la poudre une seconde fois, un grain en teindra mille de mtal, et la
troisime fois dix mille, la quatrime cent mille ; et ainsi toujours en augmentant jusqu'
l'infini, ce qui est une chose que l'esprit humain ne saurait comprendre.
Avec cette manire d'entendre le phnomne, Salmon pouvait dfier son aise l'mulation de ses
confrres ; il n'avait pas craindre d'tre jamais dpass.
La proprit de gurir les maladies et de prolonger la dure de l'existence humaine, n'a t
accorde la pierre philosophale que vers le XIII
e
sicle. Il est probable, suivant l'observation
judicieuse de Boerhaave, que cette croyance s'introduisit chez les alchimistes de l'Occident, parce
que l'on prit la lettre les expressions figures et mtaphoriques qu'affectionnent les anciens
auteurs. Lorsque Geber dit, par exemple Apporte-moi les six lpreux que je les gurisse , il veut
dire :
Apporte-moi les six mtaux vils, que je les transforme en or. Quoi qu'il en soit, cette seconde
proprit attribue la pierre philosophale a ouvert une carrire nouvelle que l'imagination des
adeptes devait dignement parcourir.
D'aprs tous les crivains hermtiques, la pierre philosophale, prise l'intrieur, est le plus
prcieux des mdicaments. Dans son Opuscule de la philosophie naturelle des mtaux, Daniel
Zachaire dcrit ainsi la faon d'user de l'uvre divine aux corps humains pour les gurir des
maladies :
Pour user de notre grand roi pour recouvrer la sant, il en faut prendre un grain pesant
et le faire dissoudre dans un vaisseau d'argent avec de bon vin blanc, lequel se convertira
en couleur citrine. Puis faites boire au malade un peu aprs les minuit, et il sera guri en
un jour si la maladie n'est que d'un mois, et, si la maladie est d'un an, il sera guri en
douze jours, et, s'il est malade de fort longtemps, il sera guri dans un mois en usant
chaque nuit comme dessus. Et, pour demeurer toujours en bonne sant, il en faudrait
prendre au commencement de l'automne et sur le commencement du printemps en faon
d'lectuaire confit. Et par ce moyen l'homme vivra toujours en parfaite sant jusqu' la fin
des jours que Dieu lui aura donns, comme ont crit les philosophes.
Isaac le Hollandais assure qu'une personne qui prendrait chaque semaine un peu de pierre
philosophale se maintiendrait toujours en sant, et que sa vie se prolongerait jusqu' l'heure
dernire qui lui a t assigne par Dieu.
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Basile Valentin dit galement que celui qui possde la pierre des sages ne sera jamais atteint de
maladies ni d'infirmits jusqu' l'heure suprme qui lui a t fixe par le roi du ciel.
Si, l'exemple des prcdents, tous les alchimistes s'taient contents d'affirmer que la pierre
philosophale prolonge la vie humaine jusqu'au terme assign par Dieu, il est certain qu'ils
auraient peu compromis leur crdit, et ils auraient ainsi laiss aux historiens l'occasion de rendre
une fois hommage leur vracit. Par malheur, ils se sont trop souvent dpartis de cette rserve.
Artphius se donnait mille ans : Moi-mme, Artphius, qui cris ceci, depuis mille ans, ou peu
s'en faut, que je suis au monde, par la grce du seul Dieu tout-puissant et par l'usage de cette
admirable quintessence On attribuait l'ge de quatre cents ans au Vnitien Frdric Guaido,
frre de la Rose-Croix, et celui de cent quarante ans l'ermite Trautmansdorf. Alain de Lisle,
assurent les alchimistes, a vcu plus de cent ans, grce l'emploi de la bienheureuse
quintessence. Raymond Lulle et Salomon Trismosin, tous les deux dans un ge avanc, s'taient
rajeunis par l'usage de la pierre philosophale. Ce dernier se vantait de pouvoir rendre les formes
et les grces de la jeunesse des femmes de soixante-dix et de quatre-vingt-dix ans ; et, pour lui,
prolonger la vie jusqu'au jugement dernier tait une bagatelle. Vincent de Beauvais a prouv
jusqu' l'vidence que si No eut des enfants l'ge de cinq cents ans, c'est qu'il possdait la
pierre philosophale. Deux crivains anglais, E. Dickinson et Th. Mudan, ont consacr de savants
livres dmontrer que c'est grce au mme moyen que les patriarches sont arrivs l'ge le plus
avanc. Paul Lucas, voyageur franais, qui, au commencement du dix-huitime sicle, parcourut
l'Orient aux frais du roi, et rapporta surtout de ses voyages les monuments de son insigne
crdulit, rencontra Bursa, dans l'Asie Mineure, au milieu d'une runion d'alchimistes, un
derviche nomm Usbeck qui se faisait remarquer par ses connaissances dans toutes les langues.
Usbeck paraissait avoir trente ans, mais il en confessait plus de cent. Il assurait avoir eu le
bonheur de rencontrer dans les Indes le clbre Nicolas Flamel, lequel se portait au mieux, bien
que parvenu sa deux centime annes. Nous n'tendrons pas davantage la liste de ces fables.
Quelques crivains spagyriques ont attribu la pierre philosophale une dernire proprit moins
importante, que nous devons cependant indiquer : c'est celle de former artificiellement des pierres
prcieuses, des diamants, des perles et des rubis.
Vous avez vu. Sire, crit Raymond Lulle au roi d'Angleterre, la projection merveilleuse
que j'ai faite Londres avec l'eau de mercure que j'ai jete sur le cristal dissous ; je formai
un diamant trs fin, vous en ftes faire de petites colonnes pour un tabernacle.
Dans son opuscule de la Philosophie naturelle, Daniel Zachaire dcrit la faon d'user de la divine
uvre pour faire les perles et les rubis. Enfin Jules Sperber assure, dans son Isagogue, que la
quintessence change les cailloux en perles fines, rend le verre ductile et fait revivre les arbres
morts.
Les opinions qui viennent d'tre mentionnes sont du ressort de l'observation ; il nous reste
passer en revue celles qui se caractrisent par une tendance mystique ou thosophique. Quand on
embrasse, en effet, l'ensemble des travaux hermtiques, on reconnat qu'ils se classent en deux
groupes : les uns, peu prs affranchis de spculation n'ont t excuts qu'avec le secours de
l'observation et de l'exprience des laboratoires ; les autres s'accomplirent sous l'inspiration
d'ides abstraites de nature thosophique ou mystique. Cette distinction, qui nous permettra
d'apporter plus de mthode et de simplicit dans l'lucidation du sujet obscur qui nous occupe, est
suffisamment justifie par les faits historiques. Les considrations mystiques n'ont paru dans
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l'alchimie que vers le XII
e
sicle. Les Arabes avaient su se maintenir dans l'tude des faits, et
dgager leurs travaux de toute liaison avec les abstractions mtaphysiques et les principes
religieux. L'unit, la simplicit des dogmes dans la religion musulmane, la faible prdilection de
ce peuple pour les conceptions purement philosophiques, devaient carter de leur esprit les ides
de ce genre. Mais, une fois tablie chez les peuples chrtiens, l'alchimie prit un caractre
nouveau. L'inspiration religieuse fut juge indispensable au succs du grand uvre, les ides
thosophiques s'infusrent peu peu dans les principes de l'art, et, dominant bientt l'lment
pratique, amenrent la plus trange confusion. Arnauld de Villeneuve, Raymond Lulle, Basile
Valentin et Paracelse ont surtout contribu pousser l'alchimie dans cette voie strile.
Autant que la synthse philosophique peut embrasser dans un cercle troit les vagues
considrations des alchimistes thosophes, on peut tablir que leurs opinions thoriques se
rsument dans les ides suivantes : Influences occultes accordes certains agents matriels,
et spcialement la pierre philosophale, sur les facults de l'homme ; comparaison de
l'opration du grand uvre avec le mystre des rapports de l'me et du corps ; comparaison ou
identification de l'uvre hermtique avec les mystres de la religion chrtienne ; intervention,
toutefois dans une trs faible mesure, des considrations empruntes la magie.
Jusqu'au XIII
e
sicle, les alchimistes s'taient borns accorder la pierre philosophale les trois
proprits dynamiques signales plus haut. A partir de cette poque, on lui reconnat une qualit
nouvelle s'exerant dans l'ordre moral. La pierre philosophale porte celui qui la possde le don
de la sagesse et des vertus ; comme elle ennoblit les mtaux, ainsi elle purifie l'esprit de l'homme ;
elle arrache de son cur la racine du pch.
Ceux qui sont assez heureux, dit Salmon, pour avoir la possession de ce rare trsor,
quelque mchants et vicieux qu'ils fussent auparavant, sont changs dans leurs murs et
deviennent gens de bien ; de sorte que, ne considrant plus rien sur la terre qui mrite
leur affection, et n'ayant plus rien souhaiter en ce monde, ils ne soupirent plus que pour
Dieu et pour la bienheureuse ternit, et ils disent comme le prophte : Seigneur, il ne me
reste plus que la possession de votre gloire pour tre entirement satisfait.
La pierre tant parfaite par quelqu'un, dit Nicolas Flamel, le change de mauvais en bon,
lui te la racine de tout pch, le faisant libral, doux, pie, religieux et craignant Dieu ;
quelque mauvais qu'il fut auparavant, dornavant il demeure toujours ravi de la grande
grce et misricorde qu'il a obtenue de Dieu et de la profondit de ses uvres divines et
admirables.
Le Cosmopolite assure que la pierre philosophale n'est autre chose qu'un miroir dans lequel on
aperoit les trois parties de la sagesse du monde ; celui qui la possde devient aussi sage
qu'Aristote et Avicenne.
Th. Northon dit, dans son Crede mihi :
La pierre des philosophes porte chacun secours dans les besoins ; elle dpouille
l'homme de la vaine gloire, de l'esprance et de la crainte ; elle te l'ambition, la violence
et l'excs des dsirs ; elle adoucit les plus dures adversits. Dieu placera auprs de ses
saints les adeptes de notre art.
Par une consquence de ce principe on a prtendu que les anciens sages avaient possd la pierre
philosophale. Adam l'avait reue des mains de Dieu ; les patriarches hbreux et le roi Salomon
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n'taient que des adeptes initis au secret de l'art. On a pouss la folie jusqu' crire que Dieu
promet la pierre philosophale tous les bons chrtiens. On invoquait ce verset de l'Apocalypse :
Au vainqueur je donnerai une pierre blanche !
L'assimilation du phnomne de la transmutation mtallique avec la mort et la rsurrection des
hommes, est une ide dont les traces se rencontrent chez plusieurs auteurs des premires poques
de l'alchimie, et qui devint vulgaire au moyen ge. C'est l ce qui plaisait tant Luther, et ce qui
concilia l'alchimie la protection du grand rformateur. Il accorda ses loges la science
hermtique cause des magnifiques comparai- sons qu'elle nous offre avec la rsurrection des
morts au jour dernier. Dans le nombre trs considrable d'ouvrages d'alchimie mystique publis
au XVIII
e
sicle, et qui offrent la plus incroyable confusion d'ides religieuses et de principes
scientifiques, la rsurrection est littralement considre comme une opration alchimique,
comme une transmutation d'un ordre suprieur. Les livres saints offrant un texte inpuisable
ces commentaires insenss, on justifiait ce rapprochement par toute espce d'invocation aux
autorits bibliques. L'auteur de la Lettre philosophique, crit de quelques pages composs en
1751, cite l'appui de ses paroles, plus de cent passages de la Bible. Quelques-uns, par exemple,
prtendaient savoir comment les lus conserveront la pierre philosophale jusqu'au jour du
jugement dernier. Ils s'appuyaient sur ce verset de l'Eptre de Saint Paul aux Corinthiens : Nous
aurons ce trsor dans des vases de grs.
La comparaison, ou plutt l'identification de l'uvre hermtique avec les mystres de la religion
chrtienne, se rencontre chaque pas dans les crits mystiques du XVII
e
sicle, dans les ouvrages
de l'Anglais Argill, de Michalis, et surtout dans le livre du cordonnier thosophe J. Boehme, dont
le fanatisme contribua beaucoup donner de la vogue ces ides. Il serait superflu de s'tendre
sur un sujet semblable ; un passage de Basile Valentin suffira pour caractriser l'esprit de ces
absurdes rveries. Dans une Allgorie de la sainte trinit et de la pierre philosophale, Basile
Valentin s'exprime ainsi :
Cher amateur chrtien, de l'art bni, oh ! que la sainte Trinit a cr la pierre
philosophale d'une manire brillante et merveilleuse ! Car le pre Dieu est un esprit, et il
apparat cependant sous la forme d'un homme comme il est dit dans la Gense ; de mme
nous devons regarder le mercure des philosophes comme un corps esprit. De Dieu le
pre est n Jsus-Christ son fils, qui est la fois homme et Dieu et sans pch. Il n'a pas
eu besoin de mourir, mais il est mort volontairement et il est ressuscit pour faire vivre
ternellement avec lui ses frres et surs sans pch. Ainsi l'or est sans tache, fixe,
glorieux et pouvant subir toutes les preuves, mais il meurt cause de ses frres et surs
imparfaits et malades ; et bientt, ressuscitant glorieux, il les dlivre et les teint pour la
vie ternelle ; il les rend parfaits en l'tat d'or pur.
Cette tendance si marque rattacher aux mystres de la religion les pratiques de l'alchimie fut
la consquence de la proccupation continuelle qui distinguait les adeptes, d'implorer le secours
divin pour le succs de leur uvre, de placer leurs travaux sous la protection des autorits
sacres, et de considrer le succs dfinitif, objet de tant de vux et de tant d'esprances, comme
le produit d'une rvlation divine. Quelques citations vont nous permettre de caractriser
exactement ce ct si digne de remarque de l'cole alchimique.
Il ne nous reste plus, dit l'Arabe Geber, qu' louer et bnir en cet endroit le trs-haut
et trs glorieux Dieu, crateur de toutes les natures, de ce qu'il a daign nous rvler les
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mdecines que nous avons vues et connues par exprience ; car c'est par sa sainte
inspiration que nous nous sommes appliqus les rechercher, avec bien de la peine...
Courage donc, fils de la science, cherchez et vous trouverez infailliblement ce don trs
excellent de Dieu, qui est rserv pour vous seuls. Et vous, enfants de l'iniquit, qui avez
mauvaise intention, fuyez bien loin de cette science, parce qu'elle est votre ennemie et
votre ruine, qu'elle vous causera trs assurment ; car la providence divine ne permettra
jamais que vous jouissiez de ce don de Dieu ' qui est cach pour vous et qui vous est
dfendu.
Mais ces hommages adresss l'autorit divine sont beaucoup plus frquents chez les auteurs
chrtiens que chez les Arabes. On ne peut ouvrir un crit de Basile Valentin, de Raymond Lulle,
d'Albert le Grand, d'Arnauld de Villeneuve et de tous les autres alchimistes du moyen ge, sans
rencontrer une de ces pieuses invocations. Arnaud de Villeneuve, par exemple, dans son Miroir
d'alchimie, remercie Dieu du secours qu'il lui a prt dans ses recherches, il reconnat qu'il lui
doit tout et qu' lui seul doivent revenir la louange et la gloire.
Sachez donc, mon cher fils, nous dit-il, que cette science n'est autre chose que la parfaite
inspiration de Dieu.
II nous dit encore dans la Nouvelle lumire :
Pre et rvrend seigneur, quoique je sois ignorant des sciences librales, parce que je ne
suis pas assidu l'tude, ni de profession de clricature, Dieu a pourtant voulu, comme il
inspire qui il lui plat, me rvler l'excellent secret des philosophes, quoique je ne le
mritasse pas.
Le vritable Philalthe dit, dans son Entre ouverte au palais ferm du roi, en s'adressant
l'oprateur :
Maintenant, remerciez Dieu qui vous a fait tant de grces, que d'amener votre uvre
ce point de perfection ; priez-le de vous conduire et d'empcher que votre prcipitation ne
vous fasse perdre un travail qui est venu un tat aussi parfait.
Nicolas Flamel, ou plutt l'auteur du livre apocryphe des Figures hiroglyphiques de Nicolas
Flamel, commence aussi ses descriptions par une magnifique prire l.
Il existe, au cabinet des estampes de la Bibliothque nationale, un dessin de Vrise reprsentant
le laboratoire d'un alchimiste. C'est une magnifique galerie de chteau qui a t transforme en
laboratoire ; on voit d'un ct une range de fourneaux, et de l'autre un autel o fume l'encens ;
l'alchimiste, genoux, et les yeux levs vers le ciel, adresse Dieu sa prire.
On connat, sous le nom de Liber mutus, une collection de quinze gravures in-folio qui se trouve
la fin du premier volume du Thtre chimique de Manget. Elle est destine faire connatre, au
moyen de ces seules figures, et sans une seule ligne d'explication crite, la prparation de la
pierre philosophale. Les planches 2, 8 et 11, qui reprsentent trois oprations excuter, nous
montrent un alchimiste et sa femme dans l'attitude de la prire, agenouills des deux cts d'un
fourneau qui contient l'uf philosophique. Le reste des figures est inintelligible, mais le sens de la
dernire est facile saisir. L'homme et la femme sont genoux, levant les mains vers le ciel : ils
ont russi dans leur recherche et remercient Dieu qui leur a dvoil ce secret.
Aprs toutes ces preuves de leur dvotion, aprs tant de tmoignages donns par les alchimistes
de la sincrit et de l'orthodoxie de leur foi, on est surpris quand on se rappelle ce reproche qu'on
leur a de tout temps adress d'avoir accord une part considrable l'tude de la magie, et d'avoir
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invoqu son secours pour les diriger dans leurs travaux. Il importe donc de rechercher quel est le
crdit que mrite cette opinion universellement admise.
Dans les conceptions et dans les travaux alchimiques, la magie a jou, selon nous, un rle
infiniment moins srieux qu'on ne l'admet gnralement. Les alchimistes byzantins croyaient, il
est vrai, aux influences astrologiques ; comme nous l'avons montr plus haut, ils accordaient aux
astres une certaine action sur les proprits des corps sublunaires. Tout le monde sait, par
exemple, que, ds l'origine de l'art hermtique, les mtaux, et avec eux un certain nombre de
substances minrales, furent consacrs aux sept plantes ; les noms des mtaux avaient mme t
fournis par ceux des plantes. A Saturne on consacrait le plomb, la litharge, l'agate et autres
matires semblables ; Jupiter, l'tain, le corail, la sandaraque, le soufre ; la plante Mars, le
fer, l'aimant et les pyrites ; au soleil, l'or, l'hyacinthe, le diamant, le saphir, et le charbon ;
Vnus, le cuivre, les perles, l'amthyste, le sucre, l'asphalte, le miel, la myrrhe et le sel ammoniac
; Mercure, le vif argent, l'meraude, le succin, l'oliban, le mastic ; enfin la lune, range alors
parmi les plantes, on consacrait l'argent, le verre et la terre blanche. Partisans dclars de
l'astrologie, les savants grecs avaient d ncessairement introduire quelques-unes de ces ides
dans les dogmes alchimiques. Les Egyptiens et les Arabes, qui avaient reu des Hbreux la
tradition de la Kabbale, se conformrent ces principes et accordrent une certaine part
l'astrologie pour la connaissance de l'art hermtique. C'est ainsi que Calid et Geber dclarent que
les mtaux sont influencs par le cours des astres, et ce dernier auteur fait observer que
l'intervention de cette influence constitue une des plus grandes difficults pour rgler les
oprations chimiques. Mais les crits des auteurs arabes n'appartiennent qu'aux premires
poques de l'art hermtique ; les travaux de Geber, de Rhass et des crivains de cette cole sont
du VIII
e
sicle et marquent par consquent les premiers travaux de l'alchimie. La science qui nous
occupe n'en tait encore qu' ses dbuts, et les travaux pratiques pour les recherches de la pierre
philosophale taient alors peine abords. Les influences astrologiques invoques cette poque
pour la direction des oprations chimiques, ne purent donc exercer une grande influence sur les
progrs de cet art naissant. Mais, plus tard, lorsque les recherches pour l'accomplissement du
grand uvre passrent dans l'Occident et y prirent un essor universel, les considrations
astrologiques, et surtout la magie, furent abandonnes ou tombrent dans un discrdit gnral.
Partageant les opinions de leur poque, subissant ncessairement l'influence des doctrines de leur
temps, les alchimistes taient sans doute disposs accorder une certaine foi aux influences
surnaturelles, l'action d'tres invisibles sur le monde matriel. Mais ils croyaient en mme
temps qu'il n'tait pas donn l'homme de diriger et de matriser son gr cet empire. Ils
professaient sur ce point l'opinion de Geber, qui nous apprend, dans le neuvime chapitre de la
Somme de perfection, que les adeptes, tout en reconnaissant l'influence que les plantes,
parvenues un certain point du ciel, exercent sur la formation et le perfectionnement des
substances minrales, dclarent en mme temps que l'homme n'a pas reu le pouvoir de suppler
cette influence.
Nous n'essayerons pas de dissimuler cependant qu'un certain nombre d'crivains alchimiques qui
appartiennent l'poque des travaux les plus actifs, font intervenir, dans la direction de leurs
recherches, l'astrologie, et mme la magie. Ces crivains recommandent d'avoir recours diverses
influences surnaturelles pour parvenir la dcouverte de la pierre philosophale. Paracelse est
celui qui a le plus insist sur ce point. Ses ouvrages sont remplis de folles invocations au monde
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invisible, et c'est pour rsumer sa pense qu'il nous dit dans son trait De tinctur physicorum :
Si tu ne comprends pas les usages des cabalistes et des anciens astrologues, Dieu ne t'a pas cr
pour la spagyrique, et Nature ne t'a pas choisi pour l'uvre de Vulcain. Mais le fougueux
mdecin de Schwitz n'a jamais joui chez les alchimistes que d'une autorit contestable ; crivain
purement thorique, il ne travailla pas de ses mains l'accomplissement du grand uvre.
Arnauld de Villeneuve et Basile Valentin sont les seuls alchimistes importants qui, avant
Paracelse, avaient pris au srieux l'astrologie et la magie. Dans son trait des talismans (De
sigillis), Arnauld de Villeneuve donne un grand nombre de formules contre les dmons. Basile
Valentin s'tait jet avec ardeur dans les tnbres du mysticisme hermtique, et, sous ce rapport,
il avait prpar la voie Paracelse, qui revient le triste titre d'honneur d'avoir fait dvier
l'alchimie de sa route, et d'avoir substitu ou tent de substituer la mthode psychologique la
mthode exprimentale adopte avant lui. Mais, nous le rptons, les efforts de Basile Valentin et
de Paracelse ne russirent qu'imparfaitement imprimer aux recherches des adeptes la direction
mystique. En rsum, si les alchimistes occidentaux ont partag les croyances de leur poque
relativement l'astrologie et la magie, l'influence de ces ides ne s'est fait, selon nous, que trs
faiblement sentir dans leurs travaux. L'astrologie y joua un certain rle, mais la magie n'y
intervint jamais d'une manire srieuse.
A la pense que nous venons d'mettre on ne manquera pas d'opposer cette opinion unanime,
accrdite depuis des sicles, qui nous reprsente l'alchimiste comme un homme ncessairement
vou toutes les pratiques des sciences occultes, et qui, pour atteindre le but de ses dsirs
effrns, n'hsite pas invoquer l'esprit du mal et lui livrer son me en change des trsors qu'il
ambitionne. Nous ne contesterons point que telle fut en certains cas, sur le compte des
alchimistes, la pense du vulgaire, et le portrait odieux que le gnie de Goethe a si
vigoureusement trac dans le personnage du docteur Faust, reproduisait un type depuis
longtemps consacr. Mais cette opinion tenait deux causes qu'il importe de ne pas mconnatre.
Au moyen ge, on tait dispos considrer comme manant de l'esprit diabolique toute cration
forme en dehors des faits ordinaires de la vie, et l'on n'hsitait pas fltrir du dangereux nom de
sorciers tous ceux qui mettaient en vidence quelque rsultat extraordinaire. Il est donc tout
simple que ce prjug ait pris naissance propos des alchimistes que l'on voyait occups des
travaux dont la nature et les moyens chappaient au vulgaire. D'ailleurs, loin de combattre cette
opinion, les alchimistes eux-mmes s'efforaient de la rpandre. Ils aimaient jeter sur leurs
travaux comme un voile de mystre ; le merveilleux prtait leur physionomie un caractre qui
secondait leurs desseins. Cependant bien des fois les adeptes expirent cruellement cette
tentation de leur orgueil. On sait que la magie, considre dans l'acception plus restreinte qu'elle
reut au moyen ge, tait distingue en magie blanche et en magie noire, selon qu'on avait recours
l'intervention de Dieu ou celle du diable pour la production de ses effets. C'est contre les
sectateurs de la magie noire que le moyen ge avait tabli un systme spcial d'inquisition, ainsi
qu'on peut le lire dans la Dmonoimmie ou le Flau des dmons et des sorciers, de J. Bodin
d'Angers, publi en 1580, et o se trouve navement trac le code abominable des moyens qui
permettent d'arriver convaincre un accus du crime de magie noire. Un alchimiste cit la
barre de ce redoutable tribunal, encourait le dernier supplice si les tmoins entendus prouvaient
que l'accus s'tait efforc sciemment, par des moyens diaboliques, de parvenir quelque chose.
La jalousie de leurs confrres, la mauvaise foi, l'ignorance et quelquefois le ressentiment de leurs
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dupes, n'ont fait que trop souvent encourir aux adeptes l'expiation d'un crime imaginaire. Aussi,
lorsque Gabriel Naud publia en 1669 son Apologie des grands hommes accuss de magie, il
comprit sur cette liste plusieurs alchimistes clbres, parce qu'il savait bien que la pratique de
l'alchimie avait t pour beaucoup d'infortuns une cause de perscutions.
Les faits que l'histoire nous fournit montrent bien d'ailleurs que le recours aux influences
magiques n'a jou qu'un bien faible rle dans les fastes de l'art. Dans les rcits extraordinaires
des transmutations mtalliques dont le souvenir nous a t conserv, on ne voit jamais intervenir
d'invocation aux puissances occultes, et, si l'histoire de l'alchimie nous montre qu'il a exist
certains individus qui essayaient de conjurer les dmons ou se vantaient de tenir leur service
des diables familiers, l'vnement ne manqua pas de prouver que c'taient l de faux adeptes ou
des alchimistes fripons. Bragadino, Lonard Thurneysser et Franois Borri furent
particulirement dans ce cas. Ce fait ne pourra rester l'objet d'un doute si le lecteur nous permet
de rappeler, par une courte digression, les circonstances qui amenrent dcouvrir les fourberies
et les mensonges de ces trois aventuriers.
Bragadino, dont le vritable nom tait Mamugna, tait Grec, originaire de l'le de Chypre. Il se
faisait passer pour le fils du gouverneur de Venise, le comte Marco Antonio Bragadino, qui fut
pris et tu par les Turcs en 1571. Aprs avoir parcouru une partie de l'Orient en jouant le rle
d'adepte, il se rendit en Italie en 1578 sous le nom de comte de Mamugnaro. Ayant russi attirer
la confiance du margrave Martinego, il ne tarda pas acqurir une grande rputation comme
adepte. Il faisait en public des transmutations, afin de prouver qu'il devait la pierre
philosophale l'origine de ses richesses. Mais ses prtendus procds pour la prparation de cet
agent prcieux, qu'il vendait fort cher ses admirateurs, taient pour lui une source plus relle de
fortune. C'est ainsi que, se trouvant dans le palais de Nobile Cantarena, il fit une transmutation
du mercure en or qui merveilla l'assemble. Tout son secret consistait faire usage d'un alliage
de mercure et d'or, car les assistants reconnurent que le compos qu'il plaa dans le creuset rougi,
perdit, pour se transformer en or, la moiti de son poids. La mme exprience, ayant t rpte
Venise dans la maison du riche Dandolo, merveilla la noblesse, et le doge lui acheta un trs
grand prix sa pierre philosophale, avec un crit que l'on trouve reproduit dans le Thtre
chimique de Manget. Le chimiste Otto Tackenius, qui, plus tard, fut charg d'examiner cette
poudre, reconnut qu'elle ne consistait qu'en un amalgame d'or.
Cet aventurier quitta Venise en 1588, et se mit parcourir l'Allemagne en prenant le nom de
comte Bragadino. Les principales villes de l'Allemagne furent tmoins de ses exploits. Pour
produire sur l'esprit du public une impression plus vive, il assurait avoir le diable en sa
puissance. Il faisait ses oprations ayant toujours ses cts deux normes dogues noirs l'air
satanique, qui reprsentaient deux dmons enchans son pouvoir. Ayant acquis Vienne
beaucoup de rputation par ces manuvres, Bragadino se rendit Munich avec le projet de
passer de l Prague et Dresde. Il arriva Munich en 1590, et fut aussitt appel la cour
pour y donner tmoignage de sa science. Mais les fraudes qu'il employait ayant fini par se
dcouvrir, il fut mis en jugement et condamn la potence pour avoir usurp un nom qui ne lui
appartenait pas. Revtu d'un habit dor, Bragadino fut attach la potence d'or des alchimistes.
Aprs son excution, les deux dogues noirs, ses compagnons, furent arquebuses sous son gibet.
L'un des artistes hermtiques qui, la mme poque, occupait le plus l'Allemagne, tait Lonard
Thurneysser, ou plutt Zum Thurn, n Baie en 1530. Ds l'ge de dix-huit ans, Thurneysser
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avait prlud ses prouesses hermtiques en vendant aux juifs des objets dors pour de l'or pur.
Poursuivi pour ce fait, il se mit voyager en France et en Angleterre, s'associant aux manuvres
des alchimistes ambulants, et apprenant en leur compagnie de subtils procds pour tonner et
tromper son prochain. Il tait pass matre en cet art dangereux lorsqu'on 1555 il revint en
Allemagne et se prsenta l'archiduc Ferdinand, dont il gagna la confiance. Il ne se donnait pas
auprs du prince comme un adepte consomm, mais seulement comme un artiste qui il
manquait bien peu de chose pour atteindre ce rang. Afin de le perfectionner dans son art,
l'archiduc le fit voyager ses frais dans les trois parties de notre hmisphre. Richement dfray
de ses dpenses par la munificence de son matre, Thurneysser parcourut successivement la
Hongrie, l'Espagne, le Portugal, l'Ecosse, la Grce, l'Egypte, l'Arabie et la Syrie pour trouver le
secret de la science hermtique. Il ne le trouva pas, et ne rapporta de ses voyages que quelques
connaissances en mdecine qu'il avait recueillies auprs des docteurs gyptiens.
C'est, en effet, en qualit de mdecin que Lonard Thurneysser, de retour de l'Orient, se prsenta
la cour de l'Electeur de Brandebourg, Jean Georges, qui se trouvait alors Francfort. Ayant
guri d'une maladie la femme de l'lecteur, il fut nomm mdecin du prince. Plus tard on le mit
la tte d'un laboratoire que sa noble cliente Elonore, femme du prince lectoral, avait fond
Halle.
Thurneysser tira merveilleusement parti de sa position. Il vendait aux dames de la cour du fard
et d'autres cosmtiques magistralement prpars. Dans sa pratique mdicale, il substituait aux
remdes rebutants des galnistes, les mdicaments de Paracelse qu'il dcorait des noms pompeux
d'or potable, de teinture d'or et de magistre du soleil. Il s'adonnait l'astrologie et publiait des
calendriers astrologiques qui trouvaient un tonnant dbit. Comme ces prophties taient conues
en termes fort ambigus, il avait, pour les princes, des exemplaires particuliers de ses calendriers
qui portaient, dans les interlignes, l'explication des termes obscurs. C'est en faisant usage de tous
ces moyens que Thurneysser finit par acqurir des richesses immenses. Il entretenait dans son
laboratoire plus de deux cents personnes, et avait tabli, pour la publication de ses ouvrages, une
fonderie de caractres et une imprimerie. Une dition qu'il publia des trente-deux dialectes
europens et de soixante-huit langues trangres, le fit regarder comme un des premiers savants
de son temps. Ses diffrents crits, entre autres Quinta essentia, publi Munster en 1570, et son
Pis on, ouvrage qui traite des proprits des eaux, taient avidement recherchs dans toute
l'Allemagne ; il tait, en un mot, devenu l'oracle de la cour et du pays.
Ce qui avait en partie contribu rpandre la renomme de Thurneysser, c'est qu'il assurait avoir
en sa puissance un dmon d'ordre infrieur. Ce diable docile consistait en une petite figure
hideuse qu'il montrait au public dans un flacon de verre.
Plus tard, cependant, son toile vint plir. Gaspard Hoffmann, professeur Francfort, avait
publi un trait remarquable, intitul de Barbarie imminente, dans lequel il dmasquait
l'extravagance du charlatan disciple de Paracelse. Ce livre dessilla les yeux de l'Electeur. En
mme temps, les alchimistes ses confrres, envieux de sa haute fortune, ayant russi dvoiler
ses fraudes aux yeux de la cour, Thurneysser fut oblig, en 1584, de quitter prcipitamment
Berlin pour chapper aux poursuites ordonnes contre lui. Il n'eut pas le temps d'emporter son
dmon familier, et, lorsqu'on pntra dans son laboratoire secret, on put mettre la main sur le
mauvais gnie. C'tait un scorpion conserv dans de l'huile.
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Thurneysser ne survcut pas longtemps sa disgrce. Aprs avoir err quelque temps en
Allemagne, en proie une profonde misre, il entra dans un couvent, o il mourut l'objet de la
commisration publique.
Joseph-Franois Borri, Milanais, avait attaqu avec trop de tmrit les principes de l'Eglise
romaine. Condamn au bannissement, il quitta l'Italie en 1660, et parcourut, sous le nom de
Burrhus, diverses villes d'Allemagne, o il fit plusieurs fois des projections. Aprs avoir visit les
provinces rhnanes et les Pays-Bas, il se rendit, en 1665, Copenhague, et entra comme
alchimiste au service du roi de Danemark, Frdric III. Il parvint un tel point gagner la
confiance du roi, qu'il russit lui persuader une insigne folie. Borri prtendait avoir son
service un dmon qui apparaissait son vocation et lui dictait les oprations ncessaires
accomplir pour oprer les transmutations. Cet esprit, qui rpondait au nom d'Homunculus,
arrivait au commandement de son matre, lorsque celui-ci prononait certaines syllabes
mystrieuses. Pour avoir son alchimiste tout fait sous la main, le roi dcida que le laboratoire de
Borri serait transport dans son chteau. Mais l'adepte assurait que le pouvoir de son dmon
serait ananti si on tentait de le sparer d'un immense fourneau de fer et de briques qu'il avait
fait btir pour servir de demeure l'Homunculus. Il esprait, grce cette difficult, chapper
l'obligation de loger au palais, o ses pratiques auraient sans doute trouv une surveillance plus
svre. Mais une volont royale ne connat point d'obstacle. Le roi dcida que, pour ne point
sparer l'Homunculus de sa prison oblige, l'immense fourneau de l'alchimiste serait transport,
l'aide de machines et par-dessus les remparts, dans l'intrieur de son palais. Tous les gens du
chteau furent contraints de s'atteler ces machines.
Cinq ans aprs, Frdric III tant mort, on voulut pntrer le secret de Borri. Ce dernier prit
aussitt la fuite ; mais, arrt sur les frontires de la Hongrie, il fut emprisonn Vienne.
Reconnu par le Nonce du pape, il fut rclam au nom de la cour de Rome comme ayant t
condamn pour crime d'hrsie. Borri fut conduit Rome par le Nonce lui-mme, et on le tint
renferm dans la tour d'Enguelsbourg. Il n'tait pas astreint nanmoins une surveillance trop
svre ; on lui accorda un laboratoire afin qu'il travaillt la pierre philosophale en faveur de
l'Eglise. Mais il ne put parvenir rien de bon : son Homunculus l'avait quitt. Il mourut en prison
en 1695.
Si nous sommes entrs dans les dtails qui prcdent, c'est que nous voulions montrer que ces
invocations aux esprits infernaux, ce recours aux puissances occultes, tant reprochs aux
alchimistes, n'ont t en ralit que le fait de quelques fripons ou de souffleurs de bas tage.
Aucun des grands hommes dont les noms brillent dans les fastes alchimiques n'a ajout foi de
semblables folies. Et le fait, d'ailleurs, s'explique sans peine. Quelles que soient les erreurs dans
lesquelles ils ont pu tomber, les alchimistes taient, aprs tout, des gens positifs, ayant un but
parfaitement dtermin et sachant fort bien quel rsultat ils voulaient atteindre. Pour obtenir ce
rsultat, le recours aux influences surnaturelles tait plus qu'illusoire, et si les adeptes eurent
quelques tentations de ce genre, le bon sens ne tarda pas leur montrer qu'il n'y avait rien de
srieux attendre de tels moyens. Ils durent donc abandonner bientt une voie aussi strile,
laissant aux faiseurs de dupes le soin d'en exploiter les hasards et les profits. Pour arriver la
dcouverte de l'agent prcieux, but de leurs expriences, ils se bornrent l'emploi des moyens
naturels, c'est--dire aux expriences excutes l'aide des agents que mettait leur service la
chimie de leur temps. La srie des moyens pratiques mis en usage aux diverses poques de
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l'alchimie pour la dcouverte de la pierre philosophale, doit donc maintenant devenir l'objet de
notre examen.
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CHAPITRE II.
MOYENS EMPLOYES PAR LES ALCHIMISTES POUR LA PRPARATION DE LA PIERRE PHILOSOPHALE.
'OBSCURITE des crivains hermtiques, Incohrence et la confusion de leur style
dtourns, les noms tranges qu'ils affectionnent pour dsigner, ou plutt pour dguiser
les substances, opposent beaucoup de difficults l'analyse que nous allons faire des
moyens principaux employs par les adeptes pour la prparation de la pierre philosophale. Chez
eux, d'ailleurs, cette obscurit tait volontaire ; le parti tait pris d'tre impntrable, et l'on n'en
faisait pas mystre.
Pauvre idiot ! s'crie Artphius apostrophant son lecteur, serais-tu assez simple pour
croire que nous allons t'enseigner ouvertement et clairement le plus grand et le plus
important des secrets, et prendre nos paroles la lettre ? Je t'assure que celui qui voudra
expliquer ce que les philosophes ont crit selon le sens ordinaire et littral des paroles se
trouvera engag dans les dtours d'un labyrinthe d'o il ne se dbarrassera jamais, parce
qu'il n'aura pas le fil d'Ariane pour se conduire et pour en sortir, et, quelque dpense qu'il
fasse travailler, ce sera tout autant d'argent perdu.
La plupart des auteurs ont grand soin d'avertir que leurs descriptions ont t embarrasses
dessein d'nigmes, de contradictions et d'quivoques. Aussi les novices qui essayaient de pntrer
le secret de la science par la lecture des grands matres, taient-ils parfaitement difis cet
gard :
Quand les philosophes parlent sans dtours, dit G. de Schroeder, je me dfie de leurs
paroles ; quand ils s'expliquent par nigmes, je rflchis.
C'est la mme ide que l'adepte Salmon exprime par cette riche collection de mtaphores :
Ce n'est que parmi ces contradictions et ces mensonges apparents que nous trouverons
la vrit ; ce n'est que parmi ces pines que nous cueillerons cette ros mystrieuse. Nous
ne saurions entrer dans ce riche jardin des Hesprides pour y voir ce bel arbre d'or et en
cueillir les fruits si prcieux, qu'aprs avoir dfait le dragon qui veille toujours et qui en
dfend l'entre. Nous ne pouvons enfin aller la conqute de cette toison d'or que par les
agitations et par les cueils de cette mer inconnue, en passant entre ces rochers qui se
choquent et se combattent, et aprs avoir surmont les monstres pouvantables qui la
gardent.
Pour adopter ce langage obscur et inaccessible, les alchimistes avaient un excellent motif. Ils
n'avaient rien dire sur l'art de faire de l'or, tous leurs efforts pour y parvenir tant demeurs
inutiles. Il est croire d'ailleurs que celui qui aurait possd ce secret merveilleux, et jug bon
de le garder pour lui, et d'aprs cela se ft dispens d'crire une ligne. Mais c'tait l le seul motif
que les alchimistes n'invoquaient pas pour justifier les mystres de leur langage. Ils en avaient
mille autres allguer. C'tait, par exemple, la crainte de produire dans la socit une
perturbation trop vive ; il ne fallait pas, comme le dit Salmon, profaner et rendre publique une
chose si prcieuse qui, si elle tait connue, causerait un dsordre et un bouleversement prodigieux
dans la socit humaine. II y avait aussi un motif religieux qu'il est bon de signaler, car il
caractrise bien l'esprit des ides alchimiques. Tous les adeptes reconnaissent que la prparation
de la pierre philosophale est une uvre qui dpasse la porte de l'intelligence humaine. Dieu seul
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peut la rvler aux hommes, et il ne s'en ouvre qu' ses lus. Un philosophe qui a reu cette
communication d'en haut ne doit l'accorder son tour qu'aux tres vertueux, aux esprits que la
grce a touchs ; il lui est recommand de la refuser aux mchants et au vulgaire. Ainsi, en
adoptant leur style nigmatique, les adeptes ne faisaient qu'obir la volont divine.
Cache ce livre dans ton sein, dit Arnaud de Villeneuve, et ne le mets point entre les
mains des impies, car il renferme le secret des secrets de tous les philosophes. Il ne faut
pas jeter cette perle aux pourceaux, car c'est un don de Dieu.
Les matres du XIII
e
sicle allaient jusqu' menacer les indiscrets de la colre de Dieu :
Celui qui rvle ce secret, dit Arnauld de Villeneuve, est maudit et meurt d'apoplexie.
Je te jure sur mon me, s'crie Raymond Lulle, que, si tu dvoiles ceci, tu seras damn.
Tout vient de Dieu et doit y retourner ; tu conserveras donc pour lui seul un secret qui
n'appartient qu' lui. Si tu faisais connatre par quelques paroles lgres ce qui a exig de
si longues annes de soins, tu serais damn sans rmission au jugement dernier pour
cette offense la majest divine.
J'ai maintenant assez parl, s'crie Basile Valentin dans son Char de triomphe de
l'antimoine, j'ai enseign notre secret d'une manire si claire et si prcise, qu'en dire un
peu plus, ce serait vouloir s'enfoncer dans l'enfer.
Basile Valentin se rpand en plaintes amres sur la trop grande clart qui rgne dans ses crits.
Il s'adresse lui-mme les plus vifs reproches, et, pour son repos futur, il tremble d'en avoir trop
dit. Basile Valentin s'exagrait ses torts ; la postrit l'absout. Tous les adeptes qui ont travaill
sur les indications de ses crits, tiennent pour certain qu'il figure au nombre des lus.
La crainte des peines temporelles ou spirituelles n'est point la seule qui paraisse avoir dict la
rserve extrme des crivains hermtiques. En effet, les auteurs grecs et arabes sont tout aussi
discrets que les occidentaux. Cette rserve est mme quelquefois pousse un point extrme.
Rhass commence ainsi la description d'un procd trs simple pour faire de l'eau-de-vie :
Prends de quelque chose d'inconnu la quantit que tu voudras : Recipe aliquid ignotum,
quantum volueris.
Pseudo-Dmocrite donne le procd suivant pour solidifier le mercure :
Prends du mercure et solidifie-le avec de la magnsie, ou avec du soufre, ou avec de
l'cume d'argent, ou avec de la chaux, ou avec de l'alun, ou avec ce que tu voudras.
II n'est pas rare de trouver la recette suivante :
Prends... II est impossible d'tre plus discret.
L'obscurit des traits alchimiques et la bizarrerie de leur contenu sont suffisamment indiques
d'avance par l'tranget de leurs titres. Pour en donner une ide, il nous suffira de citer les noms
de quelques ouvrages choisis parmi les plus clbres dans les fastes de l'art. Tels sont :
l'Apocalypse chimique, les Douze Clefs de la philosophie, de Basile Valentin, le Miroir des
Secrets, la Moelle alchimique, de Roger Bacon, la Clavicule, de Raymond Lulle, le Dsir
dsir, attribu Nicolas Flamel, la Parole dlaisse, du Trvisan, le Rosaire philosophique,
la Fleur des Fleurs, d'Arnauld de Villeneuve, le Livre de la Lumire, de J. Roquetaillade
(Rupescissa), le Vrai Trsor de la vie humaine, de du Soucy, le Tombeau de Smiramis
ouvert aux sages, la Lumire sortant par soi-mme des tnbres, l'Entre ouverte au- palais
ferm du roi, de Philalte. l'Ancienne Guerre des chevaliers, ou le Triomphe hermtique, le
Crede mihi, de Th. Northon, la Tourbe des philosophes, ou Assemble des disciples de
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Pythagoras, de Morien, le Psautier d'Hermophile, le Trait du Ciel et de la Terre, de V.
Lavinius, le Livre des Douze Portes, de G. Riple, la Toison d'or, de Trismosin, l'Eclat de
Trompette, et plusieurs autres ouvrages publis sous le nom d'Herms ou sous les noms de
quelques philosophes de l'antiquit : Teinture physique, Teinture du Soleil et de la Lune,
Teinture des Pierres prcieuses, etc. Ajoutons que, sous ce rapport, les auteurs modernes ne le
cdent pas leurs devanciers. Voici, par exemple, les titres de quelques ouvrages publis au
XVIII
e
sicle : Clef pour ouvrir le cur du pre philosophique, la Salamandre brlante et le
Chimiste veill, le Soleil splendide au firmament chimique de l'horizon allemand, etc.
Ce style obscur et nigmatique se montre surtout chez les premiers alchimistes. En parcourant,
dans les crits des Byzantins, des Arabes et des auteurs occidentaux antrieurs au XV
e
sicle, les
explications des procds relatifs la prparation de la pierre philosophale, on chercherait
vainement pntrer le sens de leurs descriptions. Il est probable, disons-le, que ces crivains ne
s'entendaient pas eux-mmes. Tous les lexiques qui ont t proposs ne sont d'aucun secours, car
dans la mme page un mme terme reoit quelquefois deux ou trois significations diffrentes.
Cependant il ne sera pas inutile de faire connatre comment s'expriment les anciens auteurs au
sujet de la prparation de la pierre philosophale. On caractriserait d'une manire trs inexacte
les travaux des alchimistes si l'on s'en tenait ce qu'ils ont crit de raisonnable et d'intelligible.
Nous citerons d'abord, comme se rapportant, au dire des alchimistes, la prparation de la pierre
philosophale, l'crit clbre que l'on dsigne sous le nom de Table d'meraude, qui a servi de texte
un nombre considrable de commentaires. La tradition rapporte que cette pice fut trouve par
Alexandre le Grand dans le tombeau d'Herms cach, par les soins des prtres gyptiens, dans les
profondeurs de la grande pyramide de Gizeh. On donna ce morceau le nom de Table
d'meraude, parce que l'on assurait qu'il avait t grav par la main d'Herms sur une immense
lame d'meraude avec la pointe d'un diamant.
Voici cette pice considre dans les fastes de l'alchimie comme le document le plus ancien de la
philosophie hermtique, bien qu'il ne paraisse avoir t compos que vers le VII
e
sicle :
II est vrai, sans mensonge, certain et trs vritable.
Ce qui est en bas est comme ce qui est en haut, et ce qui est en haut est comme ce qui est
en bas, pour faire les miracles d'une seule chose.
Et comme toutes choses ont t et sont venues d'un, ainsi toutes choses sont nes dans
cette chose unique par adaptation.
Le soleil en est le pre, la lune en est la mre, le vent l'a port dans son ventre, la terre
est sa nourrice, le pre de tout, le Thlme de tout le monde est ici ; sa force est entire si
elle est convertie en terre.
Tu spareras la terre du feu, le subtil de l'pais, doucement avec grande industrie. Il
monte de la terre au ciel, et derechef il descend en terre, et il reoit la force des choses
suprieures et infrieures. Tu auras par ce moyen toute la gloire du monde, et toute
obscurit s'loignera de toi.
C'est la force forte de toute force, car elle vaincra toute chose subtile et pntrera toute
chose solide.
Ainsi le monde a t cr.
De ceci seront et sortiront d'innombrables adaptations desquelles le moyen est ici.
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C'est pourquoi j'ai t appel Herms Trismgiste, ayant les trois parties de la
philosophie du -. monde.
Ce que j'ai dit de l'opration du soleil est accompli et parachev.
Hortulanus, ou l'crivain dsign sous le nom d'Hortulain (le Jardinier), a publi un long
commentaire de cette merveilleuse pice. Aprs lui il est peu d'alchimistes qui n'aient essay de
l'interprter, et tous sont rests d'accord qu'elle renferme sous une couverture hiroglyphique
la prparation de la pierre philosophale. Le pre Kircher, qui expliquait avec une tonnante
facilit les hiroglyphes gyptiens, avouait lui-mme ne pouvoir dchiffrer le sens de la Table
d'meraude. Il n'en affirmait pas moins que cette pice contenait la thorie de la pierre
philosophale : Certissimum est, nous dit-il. Si un tel concours de tmoignages n'branlait
l'incrdulit, on oserait prtendre que la chose du monde dont il est le moins question dans la
Table d'meraude c'est la pierre philosophale.
Dans son livre des Douze Portes, G. Riple donne en ces termes la manire de prparer la
quintessence :
II faut commencer au soleil couchant, lorsque le mari Rouge et l'pouse Blanche
s'unissent dans l'esprit de vie pour vivre dans l'amour et dans la tranquillit, dans la
proportion exacte d'eau et de terre. De l'Occident avance-toi travers les tnbres, vers le
Septentrion ; altre et dissous le mari et la femme entre l'hiver et le printemps ; change
l'eau en une terre noire, et lve-toi, travers des couleurs varies, vers l'Orient o se
montre la pleine lune. Aprs le purgatoire apparat le soleil blanc et radieux ; c'est l't
aprs l'hiver, le jour aprs la nuit. La terre et, l'eau se sont transformes en air, les
tnbres sont disperses ; la lumire s'est faite ; l'Occident est le
commencement de la pratique, et l'Orient le commencement de la thorie ; le principe de
la destruction est compris entre l'Orient et l'Occident.
A ct de ce grimoire on peut citer avec avantage le procd suivant d'un auteur plus moderne,
Jean d'Espagnet :
Prends une vierge aile qui soit bien lave et purifie et qui soit enceinte par la vertu de
la semence spirituelle de son premier mari, sans que cependant sa virginit soit lse ;
marie-la sans soupon d'adultre avec l'autre homme, elle concevra de nouveau avec la
semence corporelle du mari, et elle mettra au monde un enfant honorable des deux sexes :
la pierre philosophale.
Arnauld de Villeneuve s'exprime ainsi dans un paragraphe sur la prparation du grand uvre :
Sache, mon fils, que dans ce chapitre je vais t'apprendre la prparation de la pierre
philosophale.
Comme le monde a t perdu par la femme, il faut aussi qu'il soit rtabli par elle. Par
cette raison, prends la mre, place-la avec ses huit fils dans son lit ; surveille-la ; qu'elle
fasse une stricte pnitence, jusqu' ce qu'elle soit lave de tous ses pchs. Alors elle
mettra au monde un. fils qui pchera. Des signes ont apparu dans le soleil et dans la lune
: saisis ce fils et chtie-le, afin que l'orgueil ne le perde pas. Cela fait, replace-le en son lit,
et lorsque tu lui verras reprendre ses sens, tu le saisiras de nouveau pour le plonger tout
nu dans l'eau froide ; puis remets-le encore une fois sur son lit, et, lorsqu'il aura repris ses
sens, tu le saisiras de nouveau pour le donner crucifier aux juifs. Le soleil tant ainsi
crucifi, on ne verra point la lune ; le rideau du temple se dchirera, et il y aura un grand
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tremblement de terre. Alors, il est temps d'employer un grand feu, et l'on verra s'lever un
esprit sur lequel tout le monde s'est tromp.
Cette lumineuse explication est adresse par Arnauld de Villeneuve un de ses lves. Mais il
parat apprcier lui-mme cet trange expos sa vritable valeur, car il fait rpondre son lve
: Matre, je ne comprends pas ! Sur quoi le matre promet d'tre plus clair une autre fois.
Le passage suivant de la Tourbe des philosophes n'a rien envier ceux que nous venons de citer
:
Je vous commande, fils de doctrine, congelez l'argent vif :
De plusieurs choses faites, 2, 3 et 3, 1, 1 avec 3 c'est 4, 3, 2 et 1. De 4 3 il y a 1 ; de 3 4
il y a 1, donc 1 et 1, 3 et 4 ; de 3 1, il y a 2, de 2 3, il y a 1, de 3 2, 1, 1, 1, 2 et 3. Et l,
2, de 2 et 1, 1 de 1 2, 1 donc 1. Je vous ai tout dit.
Voil la manire de congeler l'argent vif. Rien n'est plus simple. Une partie des anciens traits
alchimiques sont crits de ce style.
La prparation de la pierre philosophale est souvent prsente, dans les ouvrages de cette poque,
sous la forme d'allgorie ou de parabole. Une de ces allgories fort admire au Moyen Age a
beaucoup excit la sagacit des adeptes ; on la connaissait sous le nom l'Allgorie de Merlin,
bien que le clbre enchanteur n'ait rien eu de commun avec les alchimistes. Voici la traduction
de cette pice, dont le style est assez remarquable :
Un roi, voulant dtruire de puissants ennemis, se prpara soutenir contre eux la
guerre. Au moment de monter cheval, il ordonna un de ses soldats de lui donner
boire de l'eau qu'il aimait beaucoup. Celui-ci, rpondant, dit : Seigneur, quelle est cette
eau que vous me demandez ? C'est, dit le roi, l'eau que j'aime le plus et dont je suis aim
entre tous. Le soldat alla aussitt et l'apporta. Le roi la reut et but longtemps, jusqu' ce
que ses membres furent enfls et ses veines remplies ; il devint extrmement ple ; alors
ses soldats lui dirent : Seigneur, voici le cheval, vous plat-il de monter ? Mais le roi,
rpondant, dit : Sachez que je ne puis monter. Pourquoi ne pouvez-vous monter ? dirent
les soldats. Sachez, leur dit le roi, que je me sens appesanti et que j'ai de grandes douleurs
de tte ; il me semble que tous mes membres se dtachent de moi. Je vous ordonne en
consquence de me placer dans une chambre claire, d'apporter cette chambre dans un lieu
chaud et sec, entretenu nuit et jour une chaleur modre. Ainsi je suerai ; l'eau que j'ai
bue disparatra, et je serai dlivr. Les soldats firent ce que le roi avait ordonn. Au bout
du temps requis, ils ouvrirent la porte et trouvrent le roi demi-mort. Les parents
coururent aussitt vers les mdecins d'Egypte et d'Alexandrie, qu'il faut honorer entre
tous, et les amenrent avec eux en leur racontant l'vnement. Ceux-ci ayant vu le roi
dclarrent qu'il tait facile de le dlivrer ; les parents dirent alors en s'adressant aux
mdecins : Qui de vous s'en chargera ? Nous, s'il vous plat, dirent les mdecins
d'Alexandrie ; mais les mdecins d'Egypte reprirent : Cela ne nous plat point ; c'est nous
que ce soin regarde, car nous sommes les plus anciens. Les Alexandrins y ayant consenti,
les mdecins d'Egypte prirent le roi, le couprent en petits morceaux, et, l'ayant humect
avec un. peu de leur mdecine, ils le remirent dans sa chambre dans un lieu sec et chaud,
entretenu nuit et jour, comme auparavant, une chaleur modre ; on le retira presque
mort et ne conservant qu'un souffle de vie. Ce que voyant, les parents se mirent crier en
disant ;
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29
Hlas ! le roi est mort ! Il n'est point mort, reprirent les mdecins, ne criez pas, car il dort,
et son sommeil va finir. Ils reprirent le roi, le lavrent avec une eau douce jusqu' ce que
le got de la mdecine et disparu ; ils le lavrent encore avec la mme mdecine et le
replacrent dans le mme lieu qu'auparavant ; mais, quand on le retira, les parents se
mirent de nouveau crier forcement : Hlas ! le roi est mort ! Nous avons tu le roi,
reprirent les mdecins, afin qu'il reparaisse en ce monde, aprs sa rsurrection au jour du
jugement, meilleur et plus fort qu'auparavant. Ce qu'entendant les parents, ils
regardrent les mdecins comme des imposteurs, et aussitt ils leur enlevrent leur
mdecine et les chassrent hors du royaume. Cela fait, ils se mirent dlibrer entre eux,
pour savoir ce qu'on devait faire de ce cadavre empoisonn. Il fut convenu de l'ensevelir,
de peur que l'odeur de sa putrfaction ne devint nuisible ; mais les mdecins d'Alexandrie,
entendant cela, vinrent eux et dirent : N'ensevelissez pas le roi, car si vous le voulez
nous vous le rendrons plus sain et plus beau qu'auparavant. Mais les parents se mirent
sourire en disant : Voulez-vous vous moquer de nous comme les autres ? Sachez que, si
vous ne tenez pas vos promesses, vous ne sortirez pas de nos mains. Les mdecins prirent
donc le cadavre du roi, le lavrent jusqu' ce que toute la mdecine qui restait fut enleve,
et le firent scher. Ils prirent ensuite une partie de sel ammoniac et deux parties de nitre
alexandrin, qu'ils mlrent avec la poudre du mort ; avec un peu d'huile de lin, ils en
firent une pte et la placrent dans une chambre faite en forme de croix, avec une
ouverture la partie infrieure ; ils le placrent au-dessous de cette ouverture, dans un
autre vase, fait en forme de croix, et le laissrent l une heure. Enfin ils le couvrirent de
feu et soufflrent jusqu'au point de le faire fondre ; il descendit alors par l'ouverture dans
la chambre place au-dessous. Enfin le roi, revenant de la mort la vie, jeta un grand cri :
O sont les ennemis ? dit-il. Je les tuerai tous, s'ils ne viennent sans retard se soumettre
moi.
Tous accoururent donc vers lui en disant : Seigneur, nous voici, nous sommes prts obir
vos ordres. C'est pourquoi depuis ce moment, les rois et les puissants des autres nations
l'honorrent avec crainte comme auparavant.
Et, quand on voulait voir de ses merveilles, on plaait dans un vase une once de mercure
bien lav, et on jetait sa surface peu prs la grosseur d'un grain de millet, des ongles,
des cheveux ou du sang du roi, et en soufflant lgrement les charbons, on trouvait la
pierre que je sais bien ; on projetait un peu de cette pierre sur du plomb purifi, lequel
prenait aussitt la forme que je sais bien ; on plaait ensuite une partie de cela sur dix
parties de cuivre, et le tout devenait excellent et d'une seule couleur ; on prenait alors
cette troisime pierre, on la mlait comme plus haut avec du sel et de l'or ; on la liqufiait,
et on jetait ces sels dissous sur du petit-lait de chvre. Ainsi s'accomplissait l'uvre
excellente entre toutes.
Conserve, frre, ce trait et veille bien sur lui, car la meilleure chose est sottise parmi les
fous, mais non parmi les sages. Voil le chemin des trois jours royaux par lesquels, avec
un peu de travail, un grand bnfice t'est rserv.
L'auteur de cette allgorie n'est pas connu ; la couleur orientale de son style lui a fait attribuer
une origine arabe, mais l'imitation de ce style est trop aise pour que cet argument ait de la
valeur. L'expression de pierre philosophale que porte le titre de l'allgorie, ne se trouvant
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30
jamais chez les auteurs arabes, cette pice appartient sans doute quelque crivain du Moyen
Age.
On peut citer comme un autre exemple d'allgorie chimique, l'Allgorie de la Fontaine de Bernard
le Trvisan.
Ces citations suffisent pour donner une ide des expositions nigmatiques familires aux anciens
auteurs, et de la forme allgorique dont plusieurs d'entre eux ont revtu leurs descriptions. Nous
n'insisterons pas davantage sur ce point, et nous passons sans regret par-dessus les nigmes, les
allgories et les paraboles qui remplissent les innombrables crits de l'alchimie ancienne.
Certaines personnes ne ddaignent pas les rbus et les logogriphes ; mais au moins faut-il que le
logogriphe cache un mot. Arrivons aux indications plus prcises fournies par les crivains d'une
autre poque, pour la prparation de la pierre philosophale.
C'est au XVI
e
sicle que le langage alchimique commence se dpouiller de ses voiles. C'est donc
en nous adressant aux ouvrages modernes qu'il nous sera permis de trouver quelques
renseignements sur les diffrents moyens employs par les alchimistes pour la ralisation du
grand uvre.
Le procd gnral pour la prparation de la pierre philosophale est expos en termes assez
intelligibles dans quelques traits du XVII
e
et du XVIII
e
sicles, et notamment dans la
Bibliothque des philosophes chimiques, de Salmon, dans l'Entre ouverte au palais ferm du roi,
de Philalte, et dans le Trait d'un philosophe inconnu.
Pour comprendre les procds que nous allons rsumer, il faut se rappeler que les alchimistes
assimilaient la gnration des mtaux l'volution des corps organiss, et qu'ils supposaient que
les mtaux prennent naissance, comme les animaux et les plantes, par la runion de deux
semences mle et femelle. La science de l'alchimiste consistait donc oprer artificiellement, au
sein de ses appareils, la runion des deux semences ncessaires la gnration de l'or. Ces
matires premires taient ensuite abandonnes pendant un temps suffisant, dans un vase que
l'on dsignait, en raison de sa forme et de sa destination, sous le nom d'uf philosophique, et
quelquefois sous le nom d'athanor ou de maison du poulet des sages. Aprs le temps d'incubation
convenable, le mtal parfait devait se trouver engendr.
Mais quelles sont les deux substances qui peuvent jouer ce rle de semence mtallique ? Selon la
plupart des auteurs, ces deux substances sont : l'or ordinaire, qui constitue la semence mle, et le
mercure des philosophes, que l'on nomme aussi le premier agent, et qui reprsente la semence
femelle.
L'adepte Salmon nous fait connatre, dans la Bibliothque des philosophes chimiques, la manire
dont il faut procder pour combiner l'or vulgaire au mercure des philosophes et obtenir ainsi la
pierre des sages.
Voici de quelle manire, dit Salmon, les philosophes assurent que la chose se fait. Le
mercure des philosophes (qu'ils appellent la femelle) tant joint et amalgam avec l'or (qui
est le mle) bien pur et en feuilles ou en limaille, et mis dans l'uf philosophal (qui est un
petit matras fait en ovale, que l'on doit sceller hermtiquement, de peur que rien de la
matire ne s'exhale), on pose cet uf dans une cuelle pleine de cendres, qu'on, met dans
le fourneau, et lors ce mercure, par la chaleur de son soufre intrieur, excit par le feu que
l'artiste allume au dehors et qu'il entretient continuellement dans un degr et dans une
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31
proportion ncessaire, ce mercure, dis-je, dissout l'or sans violence et le rduit en atomes.

On obtient ainsi au bout de six mois une poudre noire qui, dans la description que Salmon nous
en donne, porte le nom de tte de corbeau, de Saturne ou de tnbres cimmriennes. Si l'on
prolonge l'action de la chaleur, la matire devient blanche, c'est la teinture blanche ou petite pierre
philosophale, qui peut convertir les mtaux en argent et fabriquer les perles. Enfin, si l'on
augmente le feu, la matire fond, devient verte et se change en une poudre rouge. C'est la
vritable pierre philosophale. Projete sur un mtal vil l'tat de fusion, elle le transforme
immdiatement en or.
La seule difficult, dans la prparation de la pierre philosophale, consiste obtenir le mercure des
philosophes. Cet agent une fois trouv, l'opration est, comme on vient de le voir, la chose la plus
simple du monde ; ainsi que le dit fort bien Isaac le Hollandais, c'est une uvre de femme et un
jeu d'enfant ; et la conduite du grand uvre offre alors, au dire de Nicolas Flamel, si peu de
difficult,
Qu'une femme filant fuse
N'en serait du tout dtourne.
Mais la prparation de ce mercure philosophique n'est pas une faible entreprise. Tous les
alchimistes reconnaissent que cette dcouverte est au-dessus de la porte humaine, et qu'on ne
peut y atteindre que grce la rvlation divine ou par l'amiti d'un adepte qui lui-mme l'ait
reue de Dieu.
Cependant les philosophes ont essay de se passer du secours divin. Tous leurs travaux ont t
inspirs par le dsir de composer ce mercure philosophique, qu'ils dsignent d'ailleurs sous les
noms les plus divers. C'est le mercure anim, le mercure double, le mercure deux fois n, le lion
vert, le serpent, l'eau pontique, le fils de la Vierge et le lait de la Vierge. Mais, il faut bien le dire,
ils n'ont jamais russi le dcouvrir bien qu'ils l'aient cherch dans tous les corps qui sont dans la
nature, et mme, comme nous le verrons, dans quelques-uns qui n'y sont pas.
Passons rapidement en revue les nombreuses substances dans lesquelles on a cherch le mercure
des philosophes, appel aussi le premier agent de la pierre philosophale.
Le premier agent a t surtout cherch dans les mtaux. Cette ide n'avait rien que de naturel
dans la thorie professe par les alchimistes sur la composition des substances mtalliques. Si l'on
parvenait retirer des mtaux leurs lments communs, le soufre et le mercure, dans un tat de
puret absolue, on pouvait esprer les combiner ensuite de manire faire de l'argent ou de l'or.
C'est ce que Riple fait sentir avec assez de raison. Le Cosmopolite dit d'ailleurs :
Si tu veux faire un mtal, prends un mtal ; car un chien n'est jamais engendr que par
un chien.
L'arsenic est un des premiers mtaux que les alchimistes aient essay pour obtenir la pierre
philosophale. Voici ce qui lui attira longtemps la confiance des adeptes. On trouve dans les
anciens ouvrages de l'art une nigme grecque d'une origine inconnue et dont voici la traduction
J'ai neuf lettres, je suis de quatre syllabes, connais-moi ;
Chacune des trois premires a deux lettres ;
Les autres ont les autres lettres, et il y a cinq consonnes ;
Par moi tu possderas la sagesse.
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32
On devina que le mot du logogriphe tait arsenicon, arsenic. Les vapeurs d'arsenic blanchissent
en effet le cuivre, et cette altration fut longtemps considre comme un commencement de
transmutation en argent, ou comme une transmutation vritable. Mais on reconnut plus tard que
le cuivre blanchi par l'arsenic n'est pas de l'argent. Un professeur d'Ina, Georges Wedel, prsenta
donc une interprtation diffrente : le mot de l'nigme tait cassiteros, tain. Mais on ne put rien
tirer de ce nouveau mtal, et l'on ne manqua pas de reconnatre ensuite que l'explication de
Wedel supposait, dans le mot cassiteros, une faute d'orthographe. Quelques autres solutions
furent encore proposes sans succs. Enfin un alchimiste, ennuy du logogriphe, trancha le nud
en disant qu'il tait question du Christ (X ). Comme on le voit, l'adepte agissait un peu la
manire d'Alexandre, car son interprtation laissait deux lettres sans emploi. Il est vrai que
Wedel avait dj fait bon march de l'orthographe, et que par consquent le premier coup tait
port.
In mercurio est quidquid qurunt sapientes.
Cet adage, attribu Herms, a donn lieu d'immenses recherches ; on espra longtemps
pouvoir retirer du mercure vulgaire le mercure des philosophes, et beaucoup d'adeptes
prtendirent y avoir russi. Mais la plupart des innombrables recettes recommandes par les
alchimistes pour obtenir, l'aide du mercure vulgaire, le mercure des philosophes ou le premier
agent, n'avaient pour rsultat que de produire du sublim corrosif, lequel, comme chacun sait, n'a
rien de commun avec la pierre philosophale.
C'est ainsi que, dans son Rosaire philosophique, Arnauld de Villeneuve donne la recette suivante
pour la prparation de la pierre philosophale :
Prends trois parties de limaille d'argent pur ; triture-les avec une partie de mercure
jusqu' ce qu'il en rsulte une matire pteuse, fais digrer avec un mlange de vinaigre
et de sel, et sublime le tout.
Dans cette opration il se formait seulement du sublim.
Trismosin, dans son Aureum Vllus, donne le procd suivant :
On sublime du mercure avec de l'alun et du salptre, en mangeant pendant cette
opration des tartines de beurre trs paisses pour dtruire l'action nuisible des vapeurs
qui se dgagent. Le produit de la sublimation est distill avec de l'esprit-de-vin et cohob
jusqu' complte dessiccation.
Le rsidu de cette distillation n'tait encore que du sublim corrosif, et il va sans dire que
personne n'a jamais prpar la pierre par ce procd.
L'antimoine a t, comme le mercure, l'objet d'un grand nombre de tentatives. Al. de Suchten
assure avoir trouv dans ce mtal le premier agent.
Mais toutes les recherches sur les mtaux restrent sans rsultat, et l'on reconnut, bien qu'un peu
tard, que Roger Bacon n'avait pas eu tort de proscrire les mtaux pour la prparation de la pierre
philosophale. L'or et l'argent, disait ce philosophe avec beaucoup de sens, sont trop fixes pour
qu'on en fasse rien sortir ; les autres mtaux sont trop pauvres ; personne ne peut donner ce qu'il
n'a pas.
Peu satisfaits de l'emploi des substances mtalliques, les alchimistes se rabattirent sur les sels.
On ne manquait pas de bonnes raisons en faveur de ce choix. Il y avait d'abord le 34
e
verset du
XIV
e
chapitre de Saint Luc : C'est une bonne chose que le sel ! On citait encore le passage
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 33
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suivant du Rosaire d'Arnauld de Villeneuve : Celui qui connat le sel et sa prparation possde
le secret cach des anciens sages. Aussi presque tous les sels connus furent-ils essays. Le sel
marin fut longtemps regard comme le premier agent. Le moine Odomar, qui mit le premier
cette opinion en 1350, trouva de nombreux partisans. Rupescissa donna, aprs lui, un procd
pour la prparation de la pierre avec le sel marin. Le grand aumnier de Louis XIII, Gabriel de
Chtaigne, assure avoir prouv par lui-mme les effets d'une pierre philosophale prpare avec
le sel marin.
Le salptre a joui d'une grande rputation, parce qu'on le trouve dans les trois rgnes, ce qui
s'accorde avec la triple nature que Paracelse accorde la quintessence. C'tait aussi l'opinion du
Cosmopolite, qui appelle le premier agent un sal niter ; il est vrai qu'il a dit prcisment le
contraire, comme nous venons de le voir, en parlant des mtaux ; mais il est bien entendu que
nous ne nous arrtons pas ici relever les contradictions des alchimistes.
Le vitriol est, aprs le sel marin et le salptre, le sel que l'on a le plus tourment pour en retirer la
pierre philosophale. Basile Valentin a parsem ses crits de logogriphes, dont plusieurs dsignent
le vitriol. Tel est le suivant : Visitando interiora terrae, rectificandoque, inventes occultum
lapidem, veram medicicam. En runissant les premires lettres de chaque mot, on trouve le mot
Vitriolum. Il n'en fallait pas davantage pour faire admettre que le premier agent rside dans le
vitriol. Il suffisait, comme on le voit, de montrer aux adeptes un coin de la vrit ; leur
imagination faisait le reste. Mais cette fois encore la vrit n'tait pas l.
Non contents de s'adresser aux produits d'origine minrale, les alchimistes ont aussi longtemps
tudi les substances fournies par les vgtaux. Les auteurs grecs recommandaient le suc de la
chlidoine, sans doute parce que le suc et la racine de cette plante prsentent une couleur jaune
qui rappelle celle de l'or; Pseudo-Dmocrite prescrivait la primevre et la rhubarbe du Pont.
Raymond Lulle indique, pour les transmutations en argent, le suc des plantes lunaria major et
minor, en raison sans doute de la couleur argente de leurs gousses. C'est aussi avec ses plantes
que l'alchimiste provenal Delisle, au XVIII
e
sicle, prtendait prparer sa poudre de projection.
Hortulanus, au XVIe sicle, donne le singulier procd que voici pour prparer la pierre par
l'uvre vgtale :
On fait digrer, pendant douze jours, des sucs de mercuriale, de pourpier et de chlidoine
dans du fumier ; on distille, on obtient une liqueur rouge ; on la remet dans du fumier ; il
en nat des vers qui se dvorent entre eux, hormis un, qui demeure seul ; on nourrit le
survivant avec les trois plantes prcdentes, jusqu' ce qu'il soit devenu gros ; on le brle
alors et on le rduit en cendres ; sa poudre est mle avec l'huile de vitriol.
C'est l la quintessence.
Au XVIII
e
sicle, la pierre philosophale fut cherche dans les produits animaux ; l'agent qui
ennoblit les mtaux vils devait se rencontrer dans le corps humain, qui a la proprit d'ennoblir
les aliments, puisqu'il les convertit en organes. On faisait remarquer que la force de l'organisation
produit quelquefois des mtaux prcieux, ce que tmoignaient suffisamment les histoires
d'enfants aux dents d'or.
Presque tous les produits du corps humain furent essays, d'aprs les indications les plus vagues
trouves dans les anciens auteurs. On examina le sang, la salive, les poils, etc. Le mercure des
philosophes est dsign sous le nom de lait de la Vierge ; l'expression de menstruum est souvent
employe dans les crits alchimiques ; on chercha donc la pierre philosophale jusque dans le lait
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des vierges et le sang des menstrues. Mais l'attention se dirigeait surtout vers les produits
d'excrtion, parce que ces substances qui sjournent longtemps dans les cavits du corps, devaient
se trouver plus fortement imprgnes des forces vitales de l'organisme. On vit faire, en ce genre
de recherches, des oprations incroyables et qu'il serait impossible d'indiquer en langage honnte.
On ne manquait pas d'ailleurs de les justifier par divers passages tirs des meilleures autorits.
Ainsi Morien dit dans le dialogue du roi Calid :
Je vous confesse, roi ! que Dieu a mis cette chose en vous ; en quelque lieu que vous
soyez, elle est en vous, et n'en saurait tre spare.
Un grand nombre d'auteurs certifient que les pauvres possdent la pierre philosophale aussi bien
que les riches et qu'Adam l'emporta avec lui du paradis. Toutes ces assertions ne pouvaient
s'expliquer que dans l'ide laquelle nous faisons allusion. Haimon dit, dans son Eptre sur les
pierres :
Pour obtenir le premier agent, il faut se rendre la partie postrieure du monde, l o
l'on entend gronder le tonnerre, souffler le vent, tomber la grle et la pluie ; c'est l qu'on
trouvera la chose si on la cherche.
Maintenant, ajoute M. Kopp, qui nous empruntons les citations prcdentes, si l'on entend par
monde le microcosme que l'homme reprsente, l'interprtation sera facile.
Une fois lancs dans la voie de ces folies, les alchimistes ne devaient plus s'arrter. Nous
renonons donner une ide complte des aberrations dplorables consignes dans leurs crits,
les dlires de l'imagination, les dsordres de l'esprit chappent l'analyse ; contentons-nous de
quelques traits.
On trouve assez souvent, dans les auteurs anciens, l'expression de terra virgo, terra virginea.
Partant de ce fait, quelques adeptes firent le raisonnement suivant : Puisque les mtaux naissent
dans le sein de la terre, la terre est la mre des mtaux. Ainsi la terre vierge doit renfermer la
semence ou le germe des mtaux, c'est--dire la pierre philosophale. On chercha donc cette terre
vierge. En creusant dans le sol, et prenant de la terre quelque distance de sa surface, on devait
trouver la terre vierge, car elle n'a pas subi le contact de la main de l'homme. Mais jamais la terre
ne se trouva suffisamment vierge.
G. Stahl, l'immortel auteur de la thorie du phlogistique et le premier fondateur de la vritable
chimie, n'avait pas su se dfendre dans sa jeunesse des absurdits alchimiques ; il a prtendu que
la pierre philosophale existe dans les vitraux rouges des anciennes glises. Ces vitraux doivent
leur couleur un compos, le pourpre de Cassius, qui renferme de l'or au nombre de ses lments,
et c'est sans doute la circonstance qui avait fait natre, dans l'esprit de Stahl, l'opinion que nous
venons de signaler.
Les alchimistes se sont appliqus longtemps obtenir une matire qu'ils dsignaient sous le nom
de spiritus mundi, me du monde, laquelle ils attribuaient une foule de proprits
merveilleuses qu'il serait fort difficile de prciser. Cette matire existait dans l'air ; pour l'isoler,
on eut recours aux moyens les plus bizarres. On la cherchait dans toutes les substances qui
restent longtemps exposes l'action de l'air ; dans l'eau de la pluie, dans la neige rcemment
tombe, dans la rose. En 1665, Th. Ershant soumit la socit royale de Londres des
observations sur la rose du mois de mai. D'autres assuraient avoir tudi la matire des toiles
filantes qui, en traversant l'atmosphre, absorbent le spiritus mundi. Enfin, rflchissant que les
crapauds, les lzards et les serpents privs de nourriture, vivent longtemps aux dpens de l'air, et
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doivent, par consquent, condenser dans leur substance le spiritus mundi, quelques alchimistes
ont fait jener ces animaux et les ont ensuite distills pour retirer l'me du monde.
Voil dans quelles folies les alchimistes sont tombs. Le principe qui servit de point de dpart
leurs travaux, n'avait cependant rien d'irrationnel et portait un caractre scientifique irrcusable.
Poursuivi jusqu' l'extrmit de ses consquences, il conduisit des pratiques insenses. On
s'effraye de tels souvenirs ; l'esprit de l'homme est-il ainsi fait, que, partant d'un principe
accept par la raison, il puisse aboutir la dmence ?
Arrivons aux recherches pratiques qui se rattachent l'alchimie mystique, ou qui en sont la
consquence. On peut les rduire, avec M. Kopp, la recherche de l'alcaest de la palingnsie et
de l'homunculus.
L'alcaest est l'idal des menstrues, le dissolvant par excellence, l'agent qui peut donner tous les
corps la forme liquide. Ce n'est qu'au XVI
e
sicle que l'on commence s'occuper du dissolvant
universel. Paracelse le mentionne le premier, mais il n'en parle que dans un seul endroit de ses
ouvrages et de la manire la plus vague. Voici le passage original du trait de Viribus
membrorum qui a introduit dans l'alchimie l'ide du menstrue universel :
II y a encore la liqueur alcaest, qui agit trs efficacement sur le foie ; elle le soutient, le
fortifie et le prserve des maladies qui peuvent l'atteindre... Tous ceux qui s'appliquent
la mdecine doivent savoir prparer l'alcaest.
Comme tant d'autres ides lances par le clbre Spagyriste, l'alcaest serait promptement tomb
dans l'oubli, si Van Helmont ne s'en ft empar et ne l'et enrichi d'attributs merveilleux, bien
propres sduire l'imagination des adeptes. Paracelse avait prononc le nom ; Van Helmont se
chargea d'y attacher l'ide. C'est lui qui fit de l'alcaest le dissolvant universel auquel Paracelse ne
songeait gure. Dans les ouvrages de Van Helmont on trouve runies toutes les absurdits qui
furent dbites depuis sur ce sujet par les alchimistes. Van Helmont dsigne l'alcaest sous les
noms les plus divers ; c'est d'abord une eau, ensuite un feu-eau (ignis-aqua), un feu d'enfer (ignis
gehennce) ; c'est un sel, et le plus heureux, le plus parfait des sels (summum et felicissimum
omnium salium) ; le secret de sa prparation est au-dessus de l'habilet humaine ; il n'appartient
qu' Dieu de le rvler ses lus. Van Helmont l'a possd ; ce trsor lui fut remis un jour par un
inconnu, mais il ne put le conserver longtemps. Voici les proprits que Van Helmont affirme par
serment avoir reconnues l'alcaest ; on pourra juger, d'aprs cet exemple, de l'incroyable
assurance avec laquelle des savants, trs recommandables d'ailleurs, mettaient les assertions les
plus hasardes :
Notre mcanique m'a appris, nous dit-il, que toute sorte de corps, savoir : des pierres
communes, des pierres prcieuses, des cailloux, du sable, des marcassites, de l'argile, des
briques, du verre, de la chaux, du soufre et autres choses semblables, peuvent tre
changes en une substance soluble. Je sais mme rduire en leur principe les chairs, les
os, les plantes, les poissons et tous autres corps de cette espce. Les mtaux se dissolvent
plus difficilement cause de leur semence... Cette liqueur dissout tous les corps, except
elle-mme, comme l'eau chaude fond la neige.
Van Helmont dcrit avec tant d'assurance ses expriences imaginaires1, que l'on jurerait qu'il
parle de visu :
Ayant mis, dit-il, du charbon de chne et de alcaest en parties gales dans un vaisseau
de verre scell hermtiquement, je fis digrer ce mlange pendant trois jours la chaleur
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 36
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36
d'un bain ; au bout de ce temps, la solution se trouva faite... Si l'on fait digrer, une
chaleur modre, de l'alcaest avec des fragments de bois de cdre, dans un vaisseau de
verre bien scell, au bout d'une semaine tout se trouve chang en une liqueur semblable
du lait.
II est facile de comprendre le parti que les alchimistes espraient tirer d'une substance qui
dissout tous les corps. Aussi, dans le XVII
e
sicle et jusqu' la moiti du XVIII
e
, l'alcaest fut-il
cherch avec ardeur. Boerhaave assure que l'on pourrait faire une bibliothque avec les seuls
crits qui ont t publis ce sujet. Dans son trait De secretis adep-torum, Verdenfeit a rapport
toutes les opinions mises sur la nature du menstrue universel. Un grand nombre d'alchimistes se
sont vants de l'avoir dcouvert. Zwelfer et Tackenius l'avaient retir du vinaigre distill sur le
vert-de-gris, Werner Rolfink du tartre. Glauber pensa quelque temps que l'alcaest n'tait autre
chose que son sel admirable, qui dissout, ou, si l'on veut, fait disparatre le charbon la
temprature rouge, en formant un sulfure et de l'acide carbonique ; mais le sel de Glauber n'avait
rien qui pt justifier l'ide d'un dissolvant gnral.
Au commencement du XVIII
e
sicle, les alchimistes essayrent de rsoudre ce problme par la
voie tymologique. On sait que Paracelse dguise souvent les noms des substances dont il parle en
employant certaines transpositions de lettres ; lorsqu'il veut dire, par exemple, que le tartre est
utile contre les engorgements de la rare, au lieu du mot tartarus, il crit sutartrar ; quand il
prescrit pour les maladies des reins le safran, aroma philosophorum, il l'appelle aroph. On
chercha donc avec cette clef la composition de l'alcaest. On s'arrta gnralement une seconde
opinion de Glauber, qui voyait l'alcaest dans l'alcali minral ou la potasse, d'aprs cette
tymologie alcali est. Mais la potasse, qui jouit de proprits dissolvantes trs varies, est loin
d'offrir toutes celles de alcaest. On eut donc recours quelques autres explications tymologiques.
Quelques-uns trouvaient le menstrue universel dans l'acide marin ou muriatique ; d'autres y
voyaient le spiritus mundi, d'aprs le mot allemand all Geist.
Cependant, au milieu du XVIII
e
sicle, l'inutilit des recherches entreprises pour retrouver
l'alcaest, fit abandonner l'ide du dissolvant universel. Kunckel mit fin toutes ces discussions
par une rflexion fort simple. Il fit remarquer que si l'alcaest et jamais exist, il et t
impossible de le conserver, puisque, dissolvant toutes les substances, il aurait d dissoudre aussi
la matire du vase qui le contenait. Personne n'avait encore song cela.
Si l'alcaest, dit Kunckel, dissout tous les corps, il doit dissoudre le vase qui le renferme ;
s'il dissout la silice, il doit dissoudre le verre qui est form de silice. On a beaucoup discut
sur ce grand dissolvant de la nature. Les uns le tirent du latin alkali est, les autres de
deux mots allemands all Geist (esprit universel) ; d'autres le font driver de alles ist (c'est
tout). Pour moi, je ne crois pas au dissolvant universel, et je l'appelle de son vrai nom :
alles Lgen heist ou alles Lgen ist ; tout cela est mensonge.
Depuis ce moment il n'a plus t question de l'alcaest.
Les faits relatifs la palingnsie et l'homunculus ne se rattachent pas directement aux
travaux du grand uvre ; cependant, comme les alchimistes seuls en ont parl, nous devons en
dire quelques mots.
On entendait par palingnsie l'art de faire renatre les plantes de leurs cendres ; l'homunculus
tait un petit animal ou un homme en miniature fabriqu par les procds spagyriques. La
premire opration est impossible ; la seconde atteint les dernires limites de l'extravagance
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 37
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37
humaine ; il est donc tout simple que les alchimistes aient trouv ces deux problmes de leur got,
que quelques-uns aient essay de les rsoudre, et qu'un plus grand nombre encore ait prtendu y
avoir russi.
La croyance la palingnsie a d probablement son origine cette circonstance, que, lorsqu'on
dissout dans l'eau les cendres de quelques plantes, la dissolution, abandonne elle-mme, laisse
dposer des cristaux dont quelques-uns peuvent affecter la forme d'arborescence. Au XVII
e
sicle,
plus d'un imposteur eut l'adresse de faire croire cette folie : en semant dans le sol les cendres
d'un vgtal, on le voyait plus tard renatre et se dvelopper. On comprend que tout le secret
rsidait dans un tour d'escamotage ; il ne s'agissait que de glisser adroitement quelques graines
dans les cendres mises en terre. Malgr son absurdit, la palingnsie a compt chez les
alchimistes un grand nombre de partisans. Elle s'est maintenue jusqu'au commencement du
XVIII
e
sicle, en dpit des attaques de Boyle, de Van Helmont et de Kunckel. En 1716, le
mdecin Frank de Frankenau crivait encore un ouvrage spcial pour la combattre. Convaincus
d'imposture, les alchimistes se tirrent d'affaire en disant qu'ils n'avaient pas entendu dsigner
une plante relle, mais une plante idale.
Amatus Lusitanus est un des premiers qui aient parl de l'homunculus. Il assure avoir vu, dans
une fiole, un petit homme long d'un pouce que Julius Camillus avait fabriqu par les procds
alchimiques. Paracelse (de Natur rerum) soutient que les pygmes, les faunes, les nymphes et
les satyres ont t engendrs par la chimie. Il rapporte le procd qui permet de prparer
l'homunculus, et de s'riger ainsi peu de frais en nouveau Promthe. Cependant les
alchimistes eux-mmes ont combattu cette extravagance. La fabrication de l'homunculus est
range par Kunckel parmi les non entia chimica : Homo, secret ratione, in vitro, vel ampull
chimica, arte fabricatus, est non ens , nous dit-il dans son Laboratorium chymicum. Ce qui
n'empchait pas les imposteurs et les alchimistes ambulants de mettre l'ide profit. Ils
assuraient que l'homunculus se forme dans l'urine des enfants ; qu'il est d'abord invisible et se
nourrit alors de vin et d'eau de ros ; un petit cri annonce sa naissance. On montrait mme
publiquement la formation de l'homunculus. Le procd consistait glisser dans le vase quelques
osselets d'ivoire ; on les prsentait ensuite aux spectateurs en disant que c'tait le squelette de
l'homunculus mort faute de soins.
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38
CHAPITRE III.
PREUVES INVOQUES PAR LES ALCHIMISTES A L'APPUI DE LEURS DOCTRINES.
ASSONS l'exposition des preuves que les alchimistes invoquaient en faveur de leurs
doctrines. Ces preuves taient dduites de la thorie, tires des faits d'exprience, ou
empruntes des tmoignages historiques.
Le principe tabli depuis Geber sur la composition des mtaux, l'opinion gnralement admise sur
leur mode de gnration, sont le fondement thorique de l'alchimie. Si les mtaux sont d'une
composition uniforme, on peut, comme nous l'avons dit, esprer, l'aide d'actions convenables, les
transformer les uns aprs les autres. Beaucoup d'auteurs comparent ce phnomne la
fermentation organique ; la pierre philosophale jouant, selon eux, le rle d'un ferment, provoque
dans les mtaux une modification analogue celle que le ferment excite lui-mme dans les
produits organiques. La comparaison est belle et l'ide plausible. Plusieurs procds donns par
divers auteurs pour la prparation de la pierre philosophale se rglent sur cette sorte de
fermentation des mtaux, et c'est encore l l'argument qu'invoquent de prfrence les partisans
que l'alchimie conserve de nos jours.
Les faits d'exprience que les alchimistes prsentaient l'appui de leurs opinions taient fort
nombreux. Ils taient vrais presque tous, l'interprtation seule en tait vicieuse. Ces faits
varirent d'ailleurs aux diverses poques de la science.
Dans l'origine, les modifications que subit la couleur des mtaux sous l'influence d'un grand
nombre d'actions chimiques, furent considres comme des indices de transmutation. Le cuivre
expos l'action des vapeurs d'arsenic, prend une couleur blanche ; trait par l'oxyde de zinc ou la
cadmie, il revt une belle teinte jaune d'or. Ces altrations de couleur furent longtemps regardes
comme une transmutation partielle. Au XIII
e
sicle, par exemple, saint Thomas d'Aquin nous dit
dans son Trait de l'essence des minraux : c Si vous projetez sur du cuivre de l'arsenic blanc
sublim, vous verrez le cuivre blanchir ; si vous ajoutez alors moiti d'argent pur, vous
transformerez tout le cuivre en vritable argent. Par cette opration, le cuivre prend en effet une
couleur d'un blanc clatant, mais cette modification est due la formation d'un alliage d'arsenic,
d'argent et de cuivre, et non une transmutation.
On reconnut plus tard que le changement de couleur d'un mtal n'est point l'effet d'une
transmutation ; mais on dcouvrit en mme temps d'autres phnomnes qui, leur tour, mal
interprts, vinrent fournir un appui nouveau aux esprances des faiseurs d'or. Parmi ces faits,
on doit citer surtout les prcipitations mtalliques. Quand on plonge une lame de cuivre dans la
dissolution d'un sel d'argent, le cuivre se recouvre aussitt d'une couche d'argent ; dans une
dissolution d'un sel de cuivre, le fer est immdiatement revtu d'une couche de cuivre ; les
dissolutions de mercure blanchissent un grand nombre de mtaux et leur donnent un aspect
argent, etc. Or, les chimistes ont ignor jusqu'au commencement du XVII
e
sicle que les sels
renferment souvent des mtaux parmi leurs lments. On ne souponnait pas alors que les
substances mtalliques peuvent exister en dissolution dans un liquide. Les prcipitations
mtalliques taient donc regardes comme de vritables transmutations, ou comme des
transmutations partielles que l'art pouvait perfectionner. Personne, par exemple, n'a compris,
jusqu'aux premires annes du XVII
e
sicle, que le vitriol bleu est un compos de cuivre, et qu'une
P
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39
dissolution de ce sel n'est, proprement parler, que du cuivre dissous. Aussi le dpt de cuivre
que l'on obtient en plongeant une lame de fer dans une semblable liqueur, est-il donn comme une
preuve sans rplique de la transmutation du fer en cuivre par Paracelse et Libavius.
Une circonstance qui a pu contribuer beaucoup accrditer les croyances aux faits de
transmutation, et faire considrer comme l'abri de tous les doutes les oprations au moyen
desquelles les artistes hermtiques savaient produire de l'or, c'est l'imperfection des procds
employs cette poque pour l'analyse des alliages prcieux. Jusqu'au milieu du xvi8 sicle, on
s'est born, dans les htels montaires, analyser les alliages d'or et d'argent par l'ancien procd
du cment royal ou par le sulfure d'antimoine. Le cment royal tait un mlange de sel commun,
de vitriol (sulfate de fer ou de cuivre), de nitre et de briques piles. Ce mlange, par une suite de
ractions que l'on peut analyser sans peine, donnait naissance de l'acide chlorhydrique et du
chlore qui formait avec l'argent un chlorure, tandis que l'or demeurait inaltr. Le sulfure
d'antimoine, qui fut presque exclusivement en usage au Moyen Age, effectuait la sparation de
l'or en formant avec l'argent un compos fusible et qui rsistait la chaleur, tandis que l'or restait
l'tat mtallique. L'or devait ensuite tre soumis une calcination dans un creuset, afin de le
dbarrasser de l'antimoine qui s'tait en partie combin avec lui pendant la premire opration.
Pour cela, on dirigeait, l'aide d'un soufflet, un courant d'air la surface du mtal fondu, afin
d'en chasser l'oxyde d'antimoine mesure qu'il prenait naissance. Or, ces deux moyens d'analyse
taient fort imparfaits, et il dut arriver bien des fois que l'or alchimique, c'est--dire l'or obtenu
pendant les oprations des artistes hermtiques, fut considr par les essayeurs publics et les
matres de monnaie comme de l'or pur, bien qu'il ft altr par la prsence d'une quantit notable
d'argent. Si, en effet, dans un alliage d'or et d'argent, la quantit de ce dernier mtal n'est pas
trop leve, on conoit que la prsence de l'or en excs puisse dfendre l'argent de l'action
chimique des ractifs employs pour faire reconnatre sa prsence. Nous n'hsitons pas croire
qu'une partie des transmutations de l'argent en or qui furent excutes avant le XVI
e
sicle et que
les auteurs de ces expriences prsentaient souvent de bonne foi, peuvent s'expliquer par la
formation d'un alliage d'or et d'argent, imitant par sa couleur l'aspect de l'or, et rsistant comme
lui l'action des procds docimastiques alors en usage.
Au commencement ou au milieu du XVI
e
sicle, on substitua l'eau forte (acide azotique) au sulfure
d'antimoine pour l'analyse des alliages d'or et d'argent. Mais ce procd, bien que de beaucoup
suprieur aux deux prcdents, a pu encore donner prise certaines erreurs. Tous les chimistes
savent que l'acide azotique n'attaque pas un alliage d'or et d'argent, lorsque l'or y figure dans une
proportion un peu leve. Aussi, dans l'analyse des alliages du commerce, est-on oblig, pour
viter toute erreur, d'augmenter artificiellement la quantit d'argent existant dans l'alliage : on
ajoute l'or examin trois fois son poids d'argent ; de l le nom d'inquartation, pour cette partie
des oprations du dpart. Si l'on ngligeait cette prcaution, l'acide azotique resterait sans action
dissolvante sur l'argent contenu dans l'alliage, ou ne produirait qu'une action incomplte. A une
poque o ce fait remarquable tait encore ignor, on a pu commettre un grand nombre d'erreurs
dans l'analyse des alliages prcieux, et souvent considrer comme de l'or pur des lingots d'or
alchimique qui contenaient cependant une quantit notable d'argent.
Une autre catgorie de faits a encore servi entretenir longtemps les croyances alchimiques.
Dans un grand nombre d'oprations sur les mtaux vils, on croyait voir se former de toutes pices
de l'argent ou de l'or. L'erreur provenait de ce que les matires employes renfermaient de petites
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quantits de ces mtaux prcieux, que l'tat actuel des connaissances chimiques n'avait pas
permis de dceler. On trouve dans la Somme de perfection de Geber, un exemple assez curieux de
cette erreur :
J'ai vu, dit Geber, des mines de cuivre dans lesquelles de petites parcelles de ce mtal
furent entranes par un courant d'eau qui parcourait la mine. Cette eau ayant tari, les
parcelles de cuivre demeurrent trois ans dans du sable sec. Je reconnus, au bout de ce
temps, qu'elles avaient t cuites et digres par la chaleur du soleil et changes en
paillettes d'or pur... En imitant la nature, nous faisons la mme altration.
Quand on sait que tous les sables renferment de trs petites quantits d'or, on se rend aisment
compte du phnomne rapport par Geber. Les paillettes de cuivre, longtemps abandonnes au
contact de l'air et de l'eau, avaient peu peu disparu en passant l'tat de carbonate, grce
l'oxygne et l'acide carbonique contenus dans l'eau ; plus tard, les sables, sans cesse lavs par le
courant avaient t entrans leur tour, et avaient fini par laisser dcouvert, par cette sorte de
lvigation naturelle, les petites parcelles d'or qu'ils retenaient. Mais on ignorait au temps de
Geber la prsence de l'or dans les sables ; l'explication que le chimiste arabe nous donne de ce
phnomne tait donc parfaitement naturelle. Une exprience du clbre Boyle a t fort
longtemps cite comme une dmonstration sans rplique du fait de la transmutation des mtaux.
En dissolvant de l'or dans une eau rgale contenant du chlorure d'antimoine, Boyle obtint une
quantit d'argent assez notable. Ce mtal provenait du chlorure d'antimoine qui retenait une
certaine quantit d'argent. En 1669, Bcher proposa aux tats gnraux de la Hollande de
transformer en or le sable des dunes. Cette proposition, qui fut examine par des chimistes
habiles, sur l'ordre du gouvernement hollandais, ne fut rejete que par la considration du
mauvais tat des finances du royaume, qui ne permettait point de consacrer aux oprations les
dpenses ncessaires. Or les divers traitements chimiques auxquels Bcher proposait de
soumettre les sables marins, n'avaient d'autre rsultat que de mettre nu la quantit d'or
infiniment petite renferme dans les sables. Bcher prtendait galement, en calcinant les argiles
avec de l'huile, les changer en fer : c'est l'opration qu'il nomme Minera arenaria perptua. Le
mtal que l'on obtenait ainsi provenait de l'oxyde de fer que contiennent les argiles, la matire
organique rduisant l'oxyde l'tat mtallique. Enfin, dans un nombre infini de cas, on a cru
avoir fabriqu artificiellement du mercure. Valerius, Grove et Teichmeyer rapportent un grand
nombre d'exemples de cette prtendue mercurification. Juncker, dans son Conspectus chemi, les
rsume avec beaucoup de clart.
Ces erreurs, fondes sur l'imperfection de la chimie analytique, se sont maintenues pendant toute
la dure du sicle dernier ; elles ont d contribuer beaucoup retarder la disparition de F
alchimie. En 1709, Homberg assurait que l'argent pur fondu avec le sulfure d'antimoine se change
en or. On ne reconnut que longtemps aprs que l'or provenait du sulfure d'antimoine qui en
retient toujours une certaine quantit. En 1786, Guyton de Morveau, confirmant l'assertion d'un
mdecin de Cassel, annona que l'argent fondu avec l'arsenic se change en or. Il fut dmontr
ensuite que l'arsenic de Salzbourg, que l'on avait employ, tait aurifre.
Ainsi les faits prsents aux diverses poques de l'alchimie, pour justifier le principe de la
transmutation, taient tous rels ; leur explication seule tait errone. A une poque o aucune
thorie ne pouvait rendre un compte exact de la vritable nature des altrations intimes des
corps, rien n'tait plus naturel que de prendre pour des mtaux certains composs qui offrent avec
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41
eux une ressemblance d'aspect. Les chimistes de notre poque n'ont-ils pas, pendant vingt-six ans,
considr comme des mtaux un oxyde, le protoxyde d'urane, et une combinaison azote, l'azoture
de titane ? Ajoutons que l'ide de la composition des mtaux n'avait encore rien que de plausible
en elle-mme. En prsence de mille transformations, des modifications incessantes que subit la
matire, cette pense de la composition des mtaux est la seule qui ait d se prsenter aux
premiers observateurs. D'ailleurs, par un revirement trange et bien de nature nous inspirer de
la rserve dans l'apprciation des vues scientifiques du pass, la chimie, de nos jours, aprs avoir
pendant cinquante ans considr comme inattaquable le principe de la simplicit des mtaux,
incline aujourd'hui l'abandonner. L'existence, dans les sels ammoniacaux, d'un mtal compos
d'hydrogne et d'azote, qui porte le nom d'ammonium, est aujourd'hui admise d'une manire
unanime. On a russi depuis quelques annes produire toute une srie de composs renfermant
un vritable mtal, et ce mtal est constitu par la runion de trois ou quatre corps diffrents. Le
nombre des combinaisons de ce genre s'accrot chaque jour et tend de plus en plus jeter des
doutes sur la simplicit des mtaux. Concluons de cet examen que les faits emprunts
l'exprience offraient des caractres suffisants de probabilit pour donner le change l'esprit des
observateurs et autoriser ainsi leurs croyances au grand phnomne dont ils poursuivaient la
ralisation.
Le dernier et le plus puissant argument que les partisans de l'alchimie prsentaient l'appui de
leurs doctrines tait fourni par des faits historiques. La thorie et l'exprience justifiaient dans
l'esprit des savants le dogme de la transmutation des mtaux ; mais si l'alchimie n'et appel
son aide que l'autorit scientifique dont le tmoignage, toujours contestable, n'est accessible qu'
un petit nombre d'esprits, il est certain que son rgne n'aurait joui que d'une dure phmre.
Aprs quelques sicles d'infructueux efforts, elle et disparu pour faire place des conceptions
plus utiles l'avancement et au bonheur de l'humanit. Si, au contraire, ds le XVI
e
sicle,
l'alchimie pntra au cur des socits, si elle trouva dans toutes les classes et dans tous les
rangs des proslytes innombrables, si elle devint enfin la religion scientifique du vulgaire, c'est
que, vers cette poque, des vnements tranges vinrent tonner au plus haut degr,
l'imagination des hommes. A la fin du XVI
e
sicle et au commencement du sicle suivant, se
montrrent la fois sur divers points de l'Europe un certain nombre d'individus se vantant
d'avoir dcouvert le secret tant cherch de la science hermtique, et prouvant par des faits, en
apparence irrcusables, la ralit de cette opration du grand uvre dont la science acceptait la
donne et lgitimait l'espoir.
On trouvera, dans la troisime partie de cet ouvrage, le rcit des vnements singuliers qui ont
excit en Europe une si longue motion, et ont contribu entretenir si longtemps la croyance aux
thories et la pratique de la transmutation des mtaux. Il nous suffit pour le moment de nous
en rapporter aux souvenirs de nos lecteurs. Bornons-nous dire que les tmoignages historiques
invoqus par les alchimistes pour tablir l'existence de la pierre philosophale, constituaient
leurs yeux la dmonstration la plus clatante de la certitude du grand uvre. Pour les partisans
que l'alchimie continue de conserver de nos jours, ce genre de preuve est encore sans rplique.
Schmieder, professeur de philosophie Halle, qui a runi avec le plus grand soin tous les faits de
transmutation1, n'hsite pas dclarer qu' moins de rcuser dans tous les cas l'autorit du
tmoignage des hommes, il faut reconnatre qu'au XVII
e
et au XVIII
e
sicle, le secret de faire de
l'or a t trouv. Il fait remarquer que les transmutations les plus tonnantes ont t excutes,
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non par des alchimistes de profession, mais par des personnes trangres qui reurent d'une main
inconnue de petites quantits de pierre philosophale. En rapprochant les dates, Schmieder
s'efforce de prouver que trois adeptes, qui se transmirent successivement leur secret, ont t les
seuls auteurs des transmutations qui, au XVII
e
et au XVIII
e
sicle, ont tonn l'Allemagne.
Il serait puril de prendre cette argumentation au srieux et d'en faire une rfutation en rgle.
Bornons-nous une rflexion qu'ont faite d'avance tous nos lecteurs. L'imposture et la fraude
furent tout le secret des hros alchimiques. C'est en trompant avec art la confiance des
spectateurs que les adeptes russissaient merveiller la foule. Ils profitaient de l'ignorance ou
de la confiance de leur auditoire pour glisser, parmi les ingrdients ncessaires aux oprations
chimiques, des composs aurifres qui, dtruits par l'action du feu, laissaient apparatre l'or.
Nous ne rappellerons pas les mille manuvres employes par ces artistes mrites pour assurer
le succs de cette fraude, l'numration en serait superflue. On connat suffisamment aujourd'hui
les merveilles de l'art prestidigitatoire, et les tours de Robert Houdin nous ont dvoil la nature
de bien des mystres qui tonnaient nos aeux. Les nombreux faits de transmutation qui ont tant
agit les esprits pendant les deux derniers sicles appartiennent, selon nous, cette catgorie. En
admettant, d'ailleurs, ces vnements comme avrs, il resterait expliquer comment la
dcouverte de la pierre philosophale, si elle a t faite une fois, a pu tomber dans l'oubli ;
comment, depuis un sicle, elle ne s'est plus reproduite ; comment enfin la perte de ce secret a
prcisment concid avec le perfectionnement de la chimie.
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43
CHAPITRE IV.
DCOUVERTES CHIMIQUES DES PHILOSOPHES HERMTIQUES.
L est juste maintenant de considrer un autre point de vue les travaux des alchimistes. Si
la science hermtique n'avait eu d'autre rsultat que de faire tourner les esprits dans le
mme cercle d'aberrations et de folies que nous avons dcrit plus haut, elle n'et point mrit
d'attirer sur elle les souvenirs de l'histoire et de la philosophie. Mais, malgr les longues erreurs
dont elle a subi la triste influence, elle s'est acquis notre reconnaissance des droits
incontestables. Il est en effet impossible de mconnatre que l'alchimie a trs directement
contribu la cration et aux progrs des sciences physiques modernes. Les alchimistes ont les
premiers mis en pratique la mthode exprimentale, c'est--dire l'observation et l'induction
appliques aux recherches scientifiques : de plus, en runissant un nombre considrable de faits
et de dcouvertes dans l'ordre des actions molculaires des corps, ils ont amen d'une manire
ncessaire la cration de la chimie.
Ce fait, que les alchimistes ont t les premiers inventeurs de la mthode exprimentale, c'est--
dire de l'art d'observer et d'induire, dans le but de parvenir la solution d'un problme
scientifique, est l'abri de tous les doutes. Ds le vin" sicle, l'Arabe Geber mettait en pratique les
rgles de l'cole exprimentale dont Galile et Franois Bacon ne devaient promulguer que huit
sicles plus tard le code pratique et les prceptes gnraux. Les ouvrages de Geber, la Somme de
perfection et le Trait des fourneaux, renferment la description de procds et d'oprations en tout
conformes aux moyens dont nous faisons usage aujourd'hui pour les recherches chimiques ; et
Roger Bacon au XIII
e
sicle, appliquant le mme ordre d'ides l'tude de la physique, tait
conduit des dcouvertes tonnantes pour son temps. On ne peut donc nier que les alchimistes
aient les premiers inaugur l'art de l'exprience. Ils ont prpar l'avnement des sciences
positives en faisant reposer l'interprtation des phnomnes sur l'examen des faits, et rompant
ainsi d'une manire ouverte avec les traditions mtaphysiques qui depuis si longtemps
enchanaient l'essor des esprits. Mais faut-il conclure de l que c'est aux alchimistes que revient
le mrite de la rvolution scientifique accomplie au XVII
e
sicle, et dont l'opinion gnrale
rapporte l'initiative et l'honneur Galile, Bacon et Descartes ? Faut-il dpouiller ces grands
hommes de la haute reconnaissance dont la postrit environne leurs noms, et dclarer, par
exemple, avec un crivain qui s'est tout rcemment occup de cette question, que le point de
dpart de la mthode exprimentale, et par consquent la vritable cration des sciences
modernes, appartient Albert le Grand et son poque, c'est--dire au petit nombre d'hommes
qui se consacraient, au XIII
e
sicle, l'tude des sciences naturelles ? Nous ne le pensons point.
Les recherches des alchimistes, diriges dans un but unique, n'embrassaient qu'un champ des
plus troits. Leurs tentatives, toujours isoles, restrent sans retentissement, sans imitation au
dehors, et ne donnrent naissance rien qui ressemblt, mme de loin, une cole philosophique.
Ils firent des expriences, mais la mthode exprimentale demeura pour eux un mystre. Il faut
donc se tenir en garde ici contre les dangers de l'exagration. On tombe, selon nous, dans une
grave erreur de critique, quand on prtend rclamer l'honneur tout entier d'une ide
philosophique pour quelques hommes qui n'ont entrevu cette ide qu' la faveur de quelque
accident et sans pressentir en rien ses consquences ni sa porte. Reconnaissons aux alchimistes
I
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le mrite d'avoir les premiers eu recours l'observation dans l'tude des faits physiques, mais
n'essayons pas de les prsenter comme les crateurs de la mthode philosophique dont
l'application devait, plusieurs sicles aprs eux, mtamorphoser le monde.
Si les titres des alchimistes la cration de la mthode exprimentale ne peuvent tre
srieusement soutenus, il en est tout autrement quand on considre les services qu'ils nous ont
rendus en prparant les lments qui taient ncessaires la cration de la chimie. Ici, rien ne
peut devenir l'objet d'un doute. Obligs, par la nature de leurs explorations, de soumettre une
tude attentive toutes les actions molculaires des corps simples ou composs, ils ont t
naturellement conduits rassembler un nombre considrable de faits, et ces observations, fruits
de quinze cents ans de travaux opinitres, constituent les matriaux de l'imposant difice dont
nous admirons aujourd'hui la force et l'harmonie.
Un coup d'il rapide jet sur les travaux des matres les plus clbres de l'art hermtique va nous
montrer que c'est eux qu'appartiennent une grande partie des dcouvertes qui ont servi
constituer la chimie.
Geber, l'un des crivains les plus anciens de l'cole hermtique, a prsent le premier les
descriptions prcises de nos mtaux usuels : du mercure, de l'argent, du plomb, du cuivre et du fer
: il a laiss sur le soufre et l'arsenic des renseignements pleins d'exactitude. Dans son trait de
Alchimi, on trouve des observations de la plus haute importance pour la chimie. Geber enseigne
la prparation de l'eau-forte, celle de l'eau rgale ; il signale l'action dissolvante que l'eau-forte
exerce sur les mtaux, et celle de l'eau rgale sur l'or, l'argent et le soufre. Dans le mme ouvrage,
on trouve dcrits, pour la premire fois, plusieurs composs chimiques qui, depuis des sicles, sont
en usage dans les laboratoires et les pharmacies : la pierre infernale, le sublim corrosif, le
prcipit rouge, le foie de soufre, le lait de soufre, etc.
Pendant le sicle suivant, l'Arabe Rhass dcouvrit la prparation de l'eau-de-vie et recommanda
plusieurs prparations pharmaceutiques dont l'excipient est l'alcool. Parmi les composs
nouveaux dont parle Rhass, on peut citer l'orpiment, le ralgar, le borax, certaines combinaisons
du soufre avec le fer et le cuivre, certains sels de mercure forms indirectement, plusieurs
composs d'arsenic, etc.
La matire mdicale d'Aben-Guefith et le Hawi de Rhass donnent une ide juste des ressources
considrables que la mdecine retirait dj de la chimie naissante. Rhass, qui dirigeait les
tudes scientifiques Bagdad et Ray, avait fait tous ses efforts pour diriger ces dernires dans
la voie exprimentale. L'art secret de la chimie, disait- il, est plutt possible qu'impossible. Ses
mystres ne se rvlent qu' force de travail et de tnacit ; mais quel triomphe quand l'homme
peut lever un coin du voile dont se couvre la nature !
On doit Albert le Grand la prparation de la potasse caustique la chaux telle qu'on la met en
pratique dans nos laboratoires. Le mme auteur dcrit avec exactitude la coupellation de l'argent
et de l'or, c'est--dire la purification de ces deux mtaux au moyen du plomb. Il tablit, le premier,
la composition du cinabre en le formant de toutes pices au moyen du soufre et du mercure. Il
signale l'effet de la chaleur sur les proprits physiques du soufre, et dcrit avec exactitude la
prparation de la cruse et du minium, celles de l'actate de cuivre et de l'actate de plomb.
Exposant avec soin les proprits de l'eau-forte et son action sur les mtaux, il nous signale, le
premier, le parti que l'on peut en tirer dans l'opration du dpart pour effectuer la sparation de
l'or et de l'argent dans les alliages prcieux.
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Roger Bacon, la plus vaste intelligence que l'Angleterre ait possde, tudia la nature plutt en
physicien qu'en chimiste, et l'on sait quelles dcouvertes extraordinaires il excuta dans cette
partie de la science : La rectification de l'erreur commise sur le calendrier Julien, relativement
l'anne solaire, l'analyse physique de l'action des lentilles et celle des verres convexes,
l'invention des lunettes l'usage des presbytes, celle des lentilles achromatiques, la thorie,
et peut-tre la premire construction du tlescope, etc. Des principes et des lois qu'il avait poss
ou entrevus, devait sortir, comme il le disait lui-mme, un ensemble de faits inattendus.
Cependant ses investigations dans l'ordre des phnomnes chimiques ne sont pas restes sans
profit pour nous. Roger Bacon tudia avec soin les proprits du salptre, et si, contrairement
l'opinion commune, il ne fit point la dcouverte de la poudre canon, dcrite en termes explicites
par Marcus Grascus bien avant lui, au moins contribua-t-il perfectionner sa prparation, en
enseignant purifier le salptre au moyen de la dissolution dans Peau et de la cristallisation de
ce sel. Il appela aussi l'attention sur le rle chimique de l'air dans la combustion.
Raymond Lulle, dont le gnie s'exera dans toutes les branches des connaissances humaines, et
qui exposa dans son livre, Ars magna, tout un vaste systme de philosophie rsumant les
principes encyclopdiques de la science de son temps, ne pouvait manquer de laisser aux
chimistes un utile hritage. Il perfectionna et dcrivit avec soin divers composs qui sont trs en
usage en chimie, telles que la prparation du carbonate de potasse au moyen du tartre et au
moyen des cendres du bois, la rectification de l'esprit-de-vin, la prparation des huiles
essentielles, la coupellation de l'argent et la prparation du mercure doux.
Les ouvrages qui portent le nom d'Isaac le Hollandais, si estims de Boyle et de Kunckel,
renferment la description d'un trs grand nombre de procds de chimie, qui, bien que dirigs
d'aprs des vues alchimiques, sont rests dans la science comme la suite des travaux de Geber.
Habile fabricant d'maux et de pierres gemmes artificielles, Isaac le Hollandais dcrivit sans
arrire-pense ses ingnieux procds pour la prparation de ces produits artificiels.
Tout le monde connat la dcouverte remarquable que renferme, relativement l'antimoine,
l'ouvrage clbre de Basile Valentin, Currus triumphalis antimonii. L'alchimiste allemand avait
si bien scrut les proprits de ce mtal, peine indiqu avant lui, que l'on trouve consigns dans
son ouvrage plusieurs faits qui ont t considrs de nos jours comme des dcouvertes nouvelles.
Basile Valentin dcrit, dans le mme trait, plusieurs prparations chimiques d'une grande
importance, telles que l'esprit de sel, ou notre acide chlorhydrique, qu'il obtenait comme on le fait
aujourd'hui, au moyen de sel marin et de l'huile de vitriol (acide sulfurique). Il donne le moyen
d'obtenir de l'eau-de-vie en distillant le vin et la bire, et rectifiant le produit de la distillation sur
du tartre calcin (carbonate de potasse). Il enseigne mme retirer le cuivre de sa pyrite
(sulfure), en la transformant d'abord en vitriol de cuivre (sulfate de cuivre), par l'action de l'air
humide, et plongeant ensuite une lame de fer dans la dissolution aqueuse de ce produit. Cette
opration, que Basile Valentin indique le premier, fut souvent mise profit plus tard par les
alchimistes, qui, ne pouvant comprendre le fait de la prcipitation du cuivre mtallique,
s'imaginaient y voir une transmutation du fer en cuivre, ou du moins un commencement de
transmutation que l'art pouvait perfectionner. Le Trait sur les sels du mme auteur
(Haliographia) contient la description de beaucoup de faits chimiques intressants propos des
composs salins. On y trouve encore dcrites la prparation et les proprits explosives de l'or
fulminant. En calcinant diffrentes parties du corps de l'homme et des animaux, et traitant le
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produit incinr par de l'esprit-de-vin, Basile Valentin obtenait plusieurs sels raction alcaline.
On peut considrer cet alchimiste comme ayant le premier obtenu l'ther sulfurique, produit qu'il
prparait en distillant un mlange d'esprit-de-vin et d'huile de vitriol. En un mot, parmi les
prparations chimiques connues de son temps, il en est peu sur lesquelles Basile Valentin n'ait
observ des faits utiles enregistrer.
Ainsi, avant la Renaissance, du creuset des alchimistes taient dj sortis l'antimoine mtallique,
le bismuth, le foie de soufre, l'alcali volatil et les divers composs mercuriels, c'est--dire les
composs chimiques les plus actifs de la matire mdicale. Les alchimistes savaient volatiliser le
mercure, purifier et concentrer l'alcool ; ils obtenaient l'acide sulfurique ; ils prparaient l'eau
rgale et diffrentes sortes d'thers ; ils purifiaient les alcalis fixes et carbonates ; ils avaient
dcouvert le moyen de teindre en carlate mieux que ne le font les modernes. L'oxygne, dont
Priestley ne dmontra l'existence qu' la fin du sicle dernier, avait t devin au XV
e
sicle par
un alchimiste allemand, Eck de Sulzbach.
Paracelse, qui a le premier fait connatre le zinc, s'est attir une rputation immense et mrite
en introduisant dans la mdecine l'usage des composs chimiques fournis par les mtaux. A la
vieille thrapeutique des galnistes, surcharge de prparations compliques et souvent inertes, il
substitua l'usage des mdicaments simples fournis par les oprations chimiques, et ouvrit le
premier la voie audacieuse des applications de la chimie la physiologie de l'homme et la
pathologie.
Van Helmont, qu'il est permis de ranger parmi les alchimistes, non qu'il se soit livr aux
pratiques du grand uvre, mais parce qu'il ne dissimulait pas sa croyance la possibilit des
transmutations mtalliques, est l'auteur de la dcouverte de l'existence des gaz, fait capital sur
lequel devaient s'lever plus tard les thories de la chimie positive.
Rudolphe Glauber, qui, l'exemple de Van Helmont, crut la vrit de l'alchimie sans s'adonner
ses pratiques, est un des crivains que l'ancienne chimie doit citer avec le plus d'orgueil. Ses
ouvrages sont remplis de descriptions remarquables par leurs dtails pratiques. Il est peu de
points de la science sur lesquels l'auteur de la dcouverte du sel admirable, celui qui a le premier
pos le prcepte de ne point rejeter comme inutile, comme caput mortuum, le rsidu des
oprations chimiques, n'ait apport le tribut de son exprience et de sa sagacit.
Le dernier auteur clbre qui ait profess l'alchimie, est Becher, qui, en coordonnant les faits
pars dans la science, en crant un essai de systme ou de thorie pour l'explication des
phnomnes, prpara la rvolution scientifique accomplie dans la chimie par l'illustre Georges
Stahl.
Nous aurions pu tendre beaucoup cette liste des dcouvertes chimiques manes des alchimistes,
en rappelant des noms moins clbres que les prcdents dans les fastes de l'art. Nous aurions pu
signaler, par exemple : J.-B. Porta, dcouvrant la manire de rduire les oxydes mtalliques,
dcrivant la prparation des fleurs (oxyde) d'tain, et la manire de colorer l'argent, obtenant
enfin, aprs Eck de Sulzbach, l'arbre de Diane ; l'alchimiste Brandt, dcouvrant le phosphore
pendant qu'il cherchait la pierre philosophale dans un produit du corps humain ; Alexandre
Sethon et Michel Sendivogius, s'attachant, tout en cultivant l'alchimie, l'tude des procds
chimiques applicables l'industrie, perfectionnant la teinture des toffes et la confection des
couleurs minrales et vgtales ; enfin Btticher, enferm comme alchimiste rebelle dans une
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forteresse de la Saxe, et dcouvrant le secret de la prparation de la porcelaine. Mais
l'numration qui prcde suffit l'objet que nous avions en vue.
C'est donc avec le secours des dcouvertes nombreuses effectues par les alchimistes, que la
chimie moderne a pu se constituer. Sans doute tous ces faits ne se rattachaient entre eux par
aucun lien commun, ils ne composaient point un ensemble systmatique, et ne pouvaient en
consquence offrir les caractres d'une science ; mais ils apportaient les lments indispensables
la cration d'un systme scientifique. C'est grce au puissant empire qu'exera sur les esprits,
pendant quinze cents ans, la grande ide de la transmutation mtallique, qu'ont pu s'accomplir
les travaux prparatoires qu'il fallait rassembler pour asseoir sur une large base le monument de
la chimie moderne.
Avant d'arriver se convaincre que la pierre philosophale tait dcidment une chimre, il fallut
passer en revue tous les faits accessibles l'observation, et lorsque, aprs quinze sicles de
travaux, il vint un jour o il fallut reconnatre l'erreur dans laquelle on tait tomb, il se trouva ce
jour-l mme que la chimie tait faite.
Chimistes de nos jours, ne portons pas un jugement trop svre sur les philosophes hermtiques ;
ne nous dpouillons pas de tout respect envers leur antique hritage : insenss ou sublimes, ils
sont nos vritables aeux. Si l'alchimie n'a pas trouv ce qu'elle cherchait, elle a trouv ce qu'elle
ne cherchait pas. Si elle a chou dans ses longs efforts pour la dcouverte de la pierre
philosophale, elle a trouv la chimie, et cette conqute est autrement prcieuse que le vain arcane
tant poursuivi par la passion de nos pres. La chimie a transform en sources inpuisables de
richesses des prsents de Dieu jusque-l sans valeur ; elle a allg le pnible poids des maux qui
psent sur l'humanit, perfectionn les conditions matrielles de notre existence et agrandi les
limites de notre activit morale ; et si elle ne renferme pas la pierre philosophale des anciens
adeptes, elle constitue, on peut le dire, la pierre philosophale des nations.
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CHAPITRE V.
ADVERSAIRES DE L'ALCHIMIE, DCADENCE DES OPINIONS HERMTIQUES.
L nous reste rechercher de quelle manire les thories relatives la transmutation des
mtaux se sont effaces peu peu de la science, comment elles ont enfin disparu devant les
progrs de la raison publique.
Bien que l'alchimie ait constitu, pendant un trs grand nombre de sicles, un dogme scientifique
universellement accept, elle a cependant, toutes les poques, rencontr sur sa route de srieux
adversaires dont la voix, longtemps inutile, devait finir par se faire couter. Au XIV
e
sicle, une
poque o elle brillait de tout son clat, quelques esprits plus rigoureux s'efforaient de la
combattre. De ce nombre tait un physicien de Ferrare, Pierre le Bon de Lombardie, qui composa,
en 1330, dans la ville de Pola, de la province d'Istrie, un ouvrage chimique : Margarita pretiosa
(La perle prcieuse servant d'introduction la chimie). Pierre le Bon se servait, pour attaquer
l'alchimie, des armes de son poque, c'est--dire des arguments faonns par la philosophie
scolastique. Voici, par exemple, l'un des syllogismes que Pierre le Physicien oppose la ralit de
l'alchimie : Aucune substance ne peut tre transforme en ( une autre espce, moins qu'elle
ne soit auparavant rduite en ses lments ; or l'alchimie ne procde pas ainsi : donc elle n'est
qu'une science imaginaire. Et ailleurs : L'or et l'argent naturels ne sont pas les mmes que
l'or et l'argent artificiels ; donc, etc. Mais ce qui te un peu la valeur des arguments de
matre Pierre le Bon, c'est que dans le chapitre suivant du mme ouvrage, l'auteur, afin de
montrer toute son habilet dans Remploi de la dialectique, s'attache prouver, par des arguments
inverses, que l'alchimie est une science positive.
La posie essayait aussi, la mme poque, d'apporter son secours aux adversaires de l'alchimie.
Les dernires ditions du Roman de la Rose renferment deux crits alchimiques, en vers, que l'on
attribue Jean de Meung, surnomm Clopinel, qui vcut, comme on le sait, la cour de Philippe
le Bel en qualit de pote du roi, et termina le Roman de la Rose, commenc par Guillaume de
Lorris. Dans les deux crits dont nous parlons, Jean de Meung cherche mettre en vidence les
erreurs contenues dans les ouvrages des alchimistes de son temps. Il met en scne la Nature, qui
se plaint d'tre nglige par les alchimistes, et les engage s'occuper d'elle comme le seul moyen
d'arriver de bons rsultats :
Comme Nature se complaint
Et dit sa douleur et son plaint
A ung sot soufleur sophistique
Qui n'use que d'art mcanique.
Tel est le sommaire de la partie du pome intitul : Les Remontrances de la Nature l'alchimiste
errant. La nature fait entendre l'alchimiste quelques vrits un peu dures, ainsi qu'on peut le
voir dans le passage suivant :
Je parle toy, sot fanatique,
Qui te dis et nomme en practique
Alchimiste et bon philosophe :
Et tu n'as savoir ne estoffe,
Ne thorique, ne science
I
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De l'art, ne de moy congnoissance.
Tu romps alambics, grosse beste,
Et tu brusles charbon qui t'enteste ,
Tu cuis alumn, nitre, atramens,
Fonds metaulx, brusles orpiments ;
Tu fais grands et petits fourneaux,
Abusant de divers vaisseaux.
Mais au faict je te notifie
Que j'ai honte de ta folie.
Qui plus est, grand douleur je souffre
Pour la puanteur de ton soufre.
Par ton feu si chaule qu'il ard gent,
Cuides-tu fixer vif-argent,
Cil qu'est volatil et vulgal,
Et non cil dont je fais mtal ?
Povre homme, tu t'abuses bien !
Par ce chemin ne feras rien,
Si tu ne marches d'autres pas.
L'alchimiste reconnat ses torts, et demande humblement la Nature le pardon de ses erreurs.
Cette rponse de l'alchimiste est annonce en ces termes dans le sommaire de la seconde partie
du pome :
Comment l'artiste, honteux et doulx,
Est devant Nature genoulx,
Demandant pardon humblement
Et la remerciant grandement.
L'alchimiste repentant attribue ses erreurs aux prceptes faux contenus dans les livres de ses
confrres ; il promet en mme temps de prendre la Nature comme le seul guide dans ses travaux.
Comment me pourray-je guider
Si vous ne me voulez aider ?
Puis dictes que vous doiz en suivre,
Je le veulx bien ; mais par quel livre ?
L'ung dict : Prends cecy, prends cela ;
L'autre dict : Non, laisse-le l ;
Leurs mots sont divers et obliques,
Et sentences paraboliques.
En effet, par eulx je voy bien
Que jamais je ne sauray rien.
Il serait superflu d'ajouter que dans le sicle o s'levrent ces faibles rclamations, elles durent
trouver peu de faveur.
Ce n'est qu'au XVI
e
sicle que les adversaires de l'alchimie commencrent se faire couter. Ils
essayrent, par deux voies diffrentes, de s'opposer la diffusion de ses doctrines et aux tristes
consquences qu'elles amenaient leur suite. D'une part, ils s'attachrent dmontrer, l'aide
d'arguments scientifiques, qu'il tait impossible d'oprer la transmutation des mtaux ; d'autre
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part, ils essayrent de mettre nu les fraudes employes par les adeptes pour faire croire
l'existence de la pierre philosophale.
Thomas Eraste, dont le trait Explicatio parut en 1572, est l'un des premiers qui se soient
attachs dmontrer le nant des opinions alchimiques. S'levant avec force contre les doctrines
de Paracelse, il combattit, par de puissants arguments, la thorie des alchimistes relative la
composition des mtaux, et s'effora de prouver ainsi que la transmutation tait une uvre
impossible.
Herman Conringius, dans son ouvrage intitul Hermetica, reproduisit les arguments de Thomas
Eraste, et fut un peu mieux cout que son modle.
Verner Rolfink, mais surtout le savant jsuite Kircher, se montrrent, dans divers ouvrages,
enne-mis dclars de l'alchimie.
Cependant toutes ces voix de la raison et du bon sens rencontraient peu d'cho dans l'esprit des
contemporains en proie une passion trop violente. Peut-tre aussi les arguments invoqus par
les adversaires de l'alchimie manquaient-ils des qualits suffisantes pour oprer une conversion si
difficile. Afin de donner une ide fidle de ces discussions, nous allons dtacher de la Physique
souterraine de Becher une curieuse page, dans laquelle cet crivain prtend rfuter un argument
que les adversaires de l'alchimie avaient lev contre la ralit de cette science. On verra par cet
exemple dans quel esprit et sur quel ton s'exeraient ces disputes.
On avait oppos Bcher, contre la ralit de l'alchimie, l'argument suivant qui avait produit,
ce qu'il nous assure, une impression considrable sur les esprits :
Si l'alchimie, avait-on dit, tait un art existant rellement, le roi Salomon l'aurait connue,
puisqu'il possdait, selon les Ecritures, la sagesse runie de la terre et du ciel. Cependant
Salomon envoya des vaisseaux Ophyr pour y chercher de l'or, et il leva des taxes sur ses sujets.
Or, si Salomon avait connu la transmutation des mtaux, il n'aurait pas eu besoin, pour se
procurer de l'or, de recourir aux moyens prcdents. Ainsi Salomon n'a pas eu connaissance de
l'alchimie. Donc l'alchimie n'existe pas.
Voici comment procde l'auteur de la Physique souterraine pour rfuter ce redoutable argument.
Il accorde la majeure, c'est--dire cette proposition que le roi Salomon possdait toute la sagesse
de la terre et du ciel, bien cependant qu'il lui paraisse douteux que la sagesse de ce roi embrasst
la spcialit de toutes les connaissances humaines, attendu, ce qu'on peut nier, qu'il n'eut pas
connaissance de l'imprimerie, de la poudre canon ni d'autres inventions qui lui sont
postrieures. Mais Becher rejette formellement la mineure, c'est--dire que le roi Salomon ne
possdt point la pierre philosophale. L'empereur Lopold I
er
, qui a fait de l'or, comme chacun le
sait, a-t-il pour cela diminu les charges qui pesaient sur ses sujets ? D'ailleurs, l'expdition
d'Ophyr est-elle un fait bien tabli, une poque o on ne faisait pas encore usage de la boussole ?
Connat-on parfaitement le but de cette expdition ? En raison mme des mystres dont elle
s'entoure, elle serait plutt, au dire de Bcher, une preuve que Salomon possdait le secret de la
pierre philosophale. Ne voulant point fabriquer de l'or dans ses propres Etats, Salomon a fait
excuter cette opration dans un pays voisin, pour faire ensuite rapporter en Jude l'or
artificiellement produit. En effet, quels biens le roi Salomon aurait-il pu offrir en change de cet
or, que l'on prtend avoir t rapport d'Ophyr ? Pourquoi ces expditions n'ont-elles point
continu sous Roboam, son successeur ? En rsum, Bcher demeure convaincu que Salomon a
connu le secret de la science hermtique, mais que sa haute sagesse l'a empch de le divulguer.
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Ainsi cette argumentation, dont on avait fait tant de bruit contre l'existence relle de la pierre
philosophale, est de tout point mal fonde.
C'est ainsi qu'au xvil6 sicle on discutait les points controverss de la chimie. C'tait toujours,
comme on le voit, la vieille forme du sophisme scolastique : Un rat est une syllabe, or une
syllabe ne mange pas de lard, donc un rat ne mange pas de lard. Argument qui ne se rtorquait
que par l'inverse : Un rat mange du lard, or un rat est une syllabe, donc une syllabe mange
du lard.
Au commencement du xvill8 sicle, les adversaires de l'alchimie procdrent un peu plus
srieusement dans leurs attaques. Les crits scientifiques dirigs contre ses principes
augmentrent en nombre, sans nanmoins produire encore beaucoup d'impression. C'est que les
moyens d'argumentation taient toujours bien indirects, et que les ouvrages destins les
propager portaient de bien singuliers titres. M. Kopp signale les traits suivants comme ayant t
crits cette poque contre les partisans de la science hermtique. J. Ettner, nous dit M. Kopp,
attaqua l'alchimie dans deux ouvrages. Le premier parut sous le titre : Le Chimiste dvoil
d'Eckard fidle, dans lequel sont relats la mchancet et l'imposture des adeptes. Le Sage
mdicinal d'Eckard fidle ou le Charlatan dvoil (1710). Un autre ennemi des alchimistes, J.
Schmid, crivait en 1706 : L'Alchimiste qui porte un mauvais jugement sur Mose, prouvant dans
une relation appuye sur les Ecritures que Mose, David, Salomon, Job et Elie n'ont pas t adeptes
de la pierre philosophale, ouvrage par lequel Schmid croyait donner le coup de grce l'alchimie.
En 1702, parut un autre ouvrage intitul : Fanfares d'Elie l'artiste ou Purgatoire allemand de
l'Alchimie, crit par un enfant de Vizlipuzli, qui veut mettre nu l'honneur des gens honorables et
la honte de ceux qui sont bouffis d'orgueil. Les partisans de l'alchimie ne laissrent pas ces crits
sans rponse ; ils rpliqurent par des ouvrages orns de titres aussi fantastiques que les
prcdents. C'est ainsi qu'en 1703, parut : Dlivrance des philosophes du purgatoire de ta chimie,
c'est--dire critique, au nom des philosophes, de trois feuilles d'impressions vicieuses rcemment
publies. Et en 1705, en rponse au mme trait de Schmid : Dmolition et conqute du purgatoire
alchimique, annonce par l'ordre du pape chimique, au son d'une trompette d'Elie et de toutes les
batteries leves sur l'le des injures.
Mais le meilleur moyen de s'opposer aux rsultats funestes amens par l'abus des pratiques
alchimiques, c'tait de mettre en vidence les nombreuses fraudes employes par les adeptes
fripons pour abuser de la crdulit du public. C'est une tche laquelle les adversaires de
l'alchimie ne firent point dfaut. Dans son Explicatio, Thomas Eraste avait dj dvoil les
impostures des charlatans alchimistes, et fait connatre les tours d'escamotage l'aide desquels
ils savaient mlanger de l'or aux mtaux vils mis en exprience. Otto Tackenius, dans son
Hippocrates chemicus, publi en 1666, dvoila aussi les tours d'adresse de ces empiriques. Nicolas
Lemery, dont le clbre Cours de chimie, publi pour la premire fois en 1675, demeura si
longtemps le code des chimistes praticiens, s'attacha mettre les mmes faits dans tout leur jour.
Mais ce qui produisit l'impression la plus profonde et la plus utile sous ce rapport, fut un mmoire
prsent en 1722 l'Acadmie des sciences de Paris, par Geoffroy l'an, sous ce titre : Des
Supercheries concernant la pierre philosophale.
Geoffroy numre la nombreuse srie des moyens frauduleux employs par les adeptes pour
oprer leurs prtendues transmutations.
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Dvoiler les fraudes des alchimistes, c'tait, sans aucun doute, un moyen excellent de prouver
tous l'inanit de leur prtendue science. Ce fut l, en effet, le coup le plus certain port une
science qui commenait d'ailleurs dcourager ses dfenseurs par la longue srie de dceptions
qu'elle avait inflige leurs esprances. Un vnement qui produisit beaucoup de sensation en
Angleterre, contribua encore ouvrir les yeux du public et dmontrer la ralit des accusations
portes contre les adeptes. En 1783, le chimiste James Prie, qui avait dix fois excut avec
succs des transmutations publiques, soumis par les membres de la Socit royale de Londres
une surveillance plus svre, et press de manire ne pouvoir tromper les assistants,
s'empoisonna sous les yeux mme des personnes convoques pour tre tmoins de ses prodiges. Ce
fait produisit cette poque beaucoup d'impression en Angleterre, et l'on nous permettra d'en
rappeler les principaux dtails.
James Price, homme riche et savant, tait mdecin Guilford. Il s'occupait de chimie, et son nom
est rest attach, dans cette science, quelques travaux intressants. Mais il eut le travers de se
jeter dans les folies alchimiques, et il s'imagina, en 1781, avoir russi composer une poudre
propre la transmutation du mercure et de l'argent en or. Cette poudre avait de si faibles vertus,
le profit qu'on pouvait en retirer tait si mdiocre, et les expriences si pnibles, qu'il hsita
pendant deux ans rendre publique sa prtendue dcouverte. Il se dcida nanmoins la confier
quelques amis. Le pre Amierson, naturaliste zl et chimiste habile, les frres Russel,
conseillers Guilford, et le capitaine Grose, connu par quelques crits sur l'antiquit, furent ses
premiers confidents.
Cependant, mesure que le bruit de ses oprations se rpandait au dehors, il s'enhardissait
davantage, et il finit par acqurir une confiance en lui-mme qui lui avait manqu jusque-l. De
l'art de se tromper soi-mme l'art de tromper les autres, il n'y a qu'un pas. En 1782, Price
montrait qui voulait les voir deux poudres rouge et blanche avec lesquelles il transmuait
volont les mtaux vils en argent ou en or. Il excuta plusieurs transmutations publiques, et pour
rpondre d'une manire premptoire aux objections qu'elles avaient provoques, il institua une
srie d'expriences excutes Guilford dans son laboratoire, en prsence d'un grand nombre de
personnes distingues de la ville. Ces expriences, qui durrent deux mois, consistrent surtout
agir sur le mercure ou sur des amalgames, au moyen de ses deux poudres. L'oprateur
transmuait volont ce mtal en argent ou en or. Il faisait souvent usage d'huile de naphte pour
ajouter au mercure, qui devenait mat et pais par son mlange avec ce liquide. Le borax et le
charbon de bois jouaient aussi un rle comme ingrdients dans les oprations. Les expriences ne
donnaient en gnral que de petites quantits de mtal prcieux ; mais, dans la neuvime sance,
qui eut lieu le 30 mai 1782, et dans laquelle on laissa le chimiste oprer seul, on obtint, avec
soixante onces de mercure, un lingot d'argent pesant deux onces et demie. La quantit de poudre
philosophale employe fut de douze grains. Le lingot d'argent provenant de cette exprience fut
offert en prsent au roi d'Angleterre, Georges III.
Pour donner toute publicit ces expriences, James Prie en fit imprimer, Londres, les procs-
verbaux dtaills sous le titre de Relation de quelques expriences sur le mercure, l'or et l'argent.
Ces procs-verbaux portent la signature des principaux tmoins des expriences : outre les noms
de Russel, Amierson et Grose, on y remarque ceux de lord Onslow, lord King, lord Palmerston, le
chevalier Garrwaide, sir Robert Parker, sir Manning, sir Polie, le docteur Spence, le capitaine
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Hausten, les lieutenants Grose et Hollamby, les sieurs Philippe Clarke, Philippe Norton, Fulham,
Robinson, Godschall, Gregory et Smith, noms aujourd'hui tous inconnus.
Cependant James Price tait membre de la Socit royale des sciences de Londres. Comme les
croyances alchimiques avaient depuis quelque temps perdu leur prestige la socit voulut savoir
le fond de l'affaire. Le chimiste fut donc somm de rpter ses expriences devant une commission
choisie parmi ses membres et compose de deux chimistes Kirwan et Higgins. James Price refusa
de rpter devant eux ses expriences de Guilford. Il donnait pour prtexte que sa provision de
pierre philosophale tait puise, et qu'il fallait beaucoup de temps pour en prparer d'autre. Il
allguait encore que, faisant partie de la socit des Rose-Croix, il ne pouvait divulguer l'un des
secrets de sa confrrie. Mais toutes ces dfaites taient juges leur vritable valeur, et ses amis
le pressaient de toute manire d'obir au vu de la Socit royale. Un des membres les plus
illustres de cette Socit, sir Joseph Banks, insista surtout pour lui faire comprendre jusqu' quel
point son honneur et celui de la compagnie scientifique dont il tait membre, taient engags
dans cette affaire.
Ainsi pouss bout, James Prie se dcida recommencer ses expriences afin de prparer une
nouvelle quantit de sa poudre transmutatoire. Au mois de janvier 1783, il partit pour Guilford,
afin de s'y livrer ses recherches, annonant son retour pour le mois suivant.
Arriv Guilford, il s'enferma dans son laboratoire. Ensuite, avant de rien entreprendre, il
commena par prparer une certaine quantit d'eau de laurier-cerise, poison trs violent. Il crivit
ensuite son testament, qui commenait par ces mots : Me croyant sur le point de partir pour un
monde plus sr, je consigne ici mes dispositions dernires...
Ce n'est qu'aprs ces prliminaires sinistres qu'il se mit au travail.
Six mois se passrent sans que l'on entendt parler Londres du chimiste Prie. Au bout de ce
temps, on apprit son retour ; mais, comme on assurait qu'il revenait sans avoir russi dans sa
tentative, tous ses amis les plus chers l'abandonnrent au juste mpris que mritait sa conduite.
Ce ne fut donc point sans surprise que la Socit royale reut de James Prie la prire de se
rendre en corps, un jour dsign du mois d'aot 1783, dans son laboratoire. Deux ou trois
personnes seulement, parmi tous les membres de la Socit, crurent pouvoir rpondre
l'invitation de leur collgue. James Prie ne put rsister cette dernire marque de mpris ; il
passa dans un petit cabinet attenant son laboratoire et avala tout le contenu du flacon d'eau de
laurier-cerise qu'il avait rapport de Guilford. Quand on reconnut, l'altration de ses traits, les
signes du poison, on s'empressa de lui chercher des secours ; mais il tait trop tard, et les
mdecins qui accoururent le trouvrent mort. Le docteur Price laissait, par son testament, une
fortune de soixante-dix mille thalers, avec une rente de huit mille thalers qu'il distribuait ses
amis.
A peu prs l'poque o cet vnement, dont le dnouement fut si tragique, venait de s'accomplir
en Angleterre, une autre aventure, qui n'eut cependant rien que d'assez rjouissant en elle-mme,
se passait de l'autre ct du Rhin, et prcipitait la dcadence des opinions alchimiques, en
tournant contre elles l'arme assure du ridicule. Un professeur d'une universit d'Allemagne tait
publiquement forc de convenir qu'il avait t, par le fait de ses croyances aux ides alchimiques,
le jouet d'une mystification grotesque.
Jean-Salomon Semler, savant thologien, tait professeur l'universit de Halle. Enfant, il avait
bien des fois entendu un ami de son pre, l'alchimiste Taubenschusz, raconter les merveilles de la
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pierre des philosophes, et sa jeune imagination en avait t vivement frappe. Lorsque, plus
avanc en ge, il se livrait ses tudes thologiques et aux travaux de sa profession, il savait se
mnager quelques heures de loisir pour des expriences chimiques. Ces expriences n'arrivaient
jamais lui dmontrer la ralit du grand fait poursuivi par la science hermtique, mais il se
gardait bien d'en tirer aucune conclusion contre la certitude de ses principes.
Lorsque, ses tudes termines, il put disposer d'un peu plus de temps, il se mit compulser les
vnrables in-folio du Moyen Age. Nous ignorons ce que le jeune thologien trouva dans la
mditation des crivains hermtiques ; mais, si mdiocres que fussent ses dcouvertes, elles
taient bien suffisantes pour un homme qui avait eu la foi avant la science, et une foi si robuste,
que l'on est contraint de la respecter, tout en regrettant qu'elle n'ait pas t rcompense par
quelque miracle. Un incident, qui survint plus tard dans sa vie, ne put d'ailleurs qu'ajouter la
fermet de ses croyances.
Semler tait depuis peu professeur de thologie Halle, lorsqu'un juif de cette ville amena vers
lui un tranger revenant d'Afrique qui lui demanda quelque secours. Cet tranger lui montra avec
mystre un papier portant une douzaine de lignes en caractre hbreux, mais dont les mots
taient turcs ou arabes. Il comprenait, disait-il, parfaitement cet crit ; seulement il y avait trois
mots dont il ne pouvait saisir le sens, ce qui lui occasionnait un tourment inexprimable. Il
raconta, en effet, qu'il existait Tripoli, Tunis et Fez, un grand nombre de juifs qui avaient
reu, en hritage de leurs anctres, le secret de faire de l'or. Ces juifs conservaient prcieusement
ce secret, et n'en tiraient parti que pour leurs besoins les plus urgents, afin de ne pas veiller
l'attention des barbares. Lui-mme avait servi longtemps chez un de ces juifs, et il aidait souvent
son matre dans ses travaux de transmutation. L'crit qu'il prsentait Semler contenait une
indication exacte des oprations pratiques par son juif ; par malheur, les trois mots dont il avait
oubli la signification lui rendaient le reste inutile.
Avec trois mots qu'un juif m'apprit en Arabie,
Je guris autrefois l'infante du Congo,
Qui, vraiment, avait bien un autre vertigo.
Les trois mots du Crispin de Regnard taient sans doute les mmes dont cet aventurier se mettait
si fort en peine.
Le bon et crdule Semler fit tous ses efforts pour dchiffrer ce logogriphe. A bout de sa propre
science, il invoqua celles des orientalistes les plus renomms de la ville et de l'universit ; mais ce
fut en vain. Aussi, lorsque cinq jours aprs, le juif vint le revoir, il ne put que l'informer de ce
rsultat ngatif. Notre homme s'en montra tout naturellement trs affect, car il se voyait, disait-
il, contraint de retourner en Afrique pour demander son ancien matre le sens des trois mots.
Or, en ce temps-l comme dans le ntre, on ne faisait pas pour rien le voyage de Tunis.
Schmieder, qui nous transmet ce petit pisode de la carrire alchimique du thologien de Halle,
ne met pas en doute que ce juif ne ft qu'un imposteur. Il remarque, en effet, que don Domingo
Badia, savant espagnol, qui, la fin du XVIII
e
sicle, voyagea dans le nord de l'Afrique, sous le
nom d'Ali-Bey, tmoigne qu' cette poque les notions les plus vulgaires de la chimie taient
presque entirement perdues chez les habitants de ce pays, juifs ou autres. Ajoutons qu'en 1830,
aprs la prise d'Alger, les Franais furent encore mieux difis quant l'ignorance des Arabes. Il
est donc constant que cette histoire d'alchimie africaine n'tait qu'un honnte prospectus de
mendicit prsent par la fourberie du juif la navet du thologien.
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Semler tira nanmoins de ce fait une consquence tout oppose ; loin d'en recevoir une atteinte, sa
foi robuste dans la vrit de la chimie y puisa une force nouvelle dont les rsultats ne se firent pas
attendre.
En 1786, le baron Lopold de Hirschen venait d'annoncer au monde sa dcouverte d'une mdecine
qu'il dcorait du nom de sel de vie. Semler s'adonna avec passion l'tude de ce produit nouveau.
Il fit paratre successivement trois mmoires sur ce sujet. Il prtendait connatre le sel de vie
mieux que celui qui l'avait invent. Renchrissant sur les assertions du baron de Hirschen, il y
trouvait non seulement une mdecine universelle, mais encore un agent de transmutations
mtalliques. Avec ce nouveau produit, ni charbon, ni creuset, ni mercure n'taient ncessaires
pour faire de l'or ; il suffisait de le dissoudre dans l'eau et de l'abandonner pendant quelques jours
lui-mme dans des vases de verre, entretenus constamment une temprature un peu leve.
Dans ces conditions, l'or finissait par apparatre, il se dposait au fond de la liqueur.
Semler tait professeur de l'universit ; ses assertions ne pouvaient donc passer pour une opinion
sans consquence. Les faits qu'il annonait devinrent le prtexte de discussions srieuses. Les
objections lui arrivrent de tous les cts, et les sarcasmes se mirent de la partie. Dans la position
qu'il occupait, il ne pouvait les ddaigner. Aussi, lorsqu'on exigea de lui la dmonstration, par
l'exprience, du phnomne qu'il annonait, se montra-t-il trs empress de la fournir ; il procda
cette dmonstration avec autant de bonne foi que d'assurance.
Le chimiste Fr. Gren s'tait particulirement fait remarquer en cette discussion ; c'est lui que
Semler, en 1787, remit un vase de verre contenant un sel de couleur brune, le priant de vouloir
bien le prsenter l'Acadmie de Berlin. Il assurait que ce sel, dissous dans l'eau, ne tarderait
pas dposer de l'or ; le fait tait d'autant plus sr que le mme liquide lui en avait dj fourni
une quantit notable. Gren n'eut qu' examiner le sel pour reconnatre qu'il renfermait, l'tat de
simple mlange, quelques feuilles d'or. Mais, Semler ayant affirm, de son ct que ce mtal tait
un produit spontanment form au sein du liquide, il fut dcid que la difficult serait soumise
l'apprciation de Klaproth, professeur Berlin et l'un des premiers alchimistes de l'Allemagne.
Klaproth soumit l'analyse la liqueur de Semler, et reconnut qu'elle consistait en un mlange de
sel de Glauber et de sulfate de magnsie, le tout envelopp dans un magma d'urine et d'or en
feuilles. Dsireux cependant d'claircir tout fait la question, Klaproth pria le professeur de
Halle de lui faire parvenir de nouveaux chantillons du mme produit. Semler s'empressa de
satisfaire ce dsir. Il adressa Berlin deux vases renfermant, l'un et l'autre une liqueur qui
contenait la semence de l'or et qui, par le secours de la chaleur, fconderait le sel. Ce sel,
dissous dans le liquide et maintenu chaud pendant quelques jours, devait fournir de l'or. Mais, au
premier examen, Klaproth n'eut pas de peine reconnatre que le sel brun tait ml de paillettes
d'or, et que l'addition du liquide envoy par Semler tait parfaitement inutile pour en extraire le
mtal, attendu qu'on le sparait en le lavant simplement avec de l'eau.
L'alchimiste de Halle ne voulut point demeurer sous le coup de ce dmenti ; il envoya son
illustre correspondant de nouvelles feuilles d'or produites par le sel de vie. Les feuilles de cet
aurum philo-sophicum areum taient d'une grande dimension, car elles n'avaient pas moins de
quatre neuf pouces carrs. Semler priait le chimiste de Berlin de vouloir bien procder
l'analyse de cet or au milieu d'une assemble publique et avec tout l'clat d'une large publicit. On
comprend d'ailleurs son imperturbable assurance quand on sait que, de toutes les expriences
qu'il avait excutes avec son sel de vie, aucune n'avait jamais chou et que l'heureux
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exprimentateur avait toujours retir de son miraculeux produit de l'or au premier titre. Aussi
crivait-il Klaproth :
Mes expriences sont trs avances. Deux de mes vases portent de l'or ; je l'enlve tous
les cinq ou six jours, et j'en retire chaque fois de douze quinze grains. Deux ou trois
autres verres sont en bonne voie ; on y distingue dj les feuilles de l'or qui percent par le
bas. Tout cela me revient, quant prsent, assez cher ; car un grain d'or me cote deux,
quelquefois trois, et mme quatre thalers ; mais cela tient sans doute ce que je ne
connais pas encore trs bien la manire d'oprer.
Suivant le dsir du professeur de Halle, Klaproth procda l'analyse de cet or en prsence d'une
brillante assemble. De grands personnages, de hauts fonctionnaires de Berlin, et mme des
ministres du roi, assistaient cette runion, impatients de connatre le rsultat de la singulire
discussion scientifique dont tout Berlin s'occupait. Ce rsultat fut tourdissant. Klaproth, aux
premiers ractifs qu'il fit agir sur le prcieux mtal du thologien, reconnut que ces feuilles d'or
philosophique taient tout simplement du chrysocale, c'est--dire de l'or faux compos avec une
varit de laiton.
L'immense rise que cette dclaration provoqua dans l'assemble fut bientt partage par tout le
public de l'Allemagne. Le bon Semler fut ainsi contraint d'ouvrir les yeux, et, informations prises,
la mystification s'expliqua comme il suit.
Semler travaillait ses expriences dans une maison de campagne o il avait pour domestique un
homme trs affectionn sa personne. C'est ce dernier qu'appartenait le soin d'entretenir la
temprature de l'tuve o le sel d'or fructifiait. Le digne serviteur avait remarqu l'ardeur que le
philosophe apportait ses expriences et la joie qu'il prouvait toutes les fois que le succs venait
les couronner. Voulant donc contribuer au bonheur de son matre, cette bonne me avait imagin
de glisser des feuilles d'or dans les vases mis en exprience. Mais notre homme tait quelquefois
forc de s'absenter, car, en mme temps qu'il tait le domestique du professeur, il tait soldat du
roi de Prusse, et devait se rendre, de temps en temps, la revue de Magdebourg. Dans ce cas, il
passait la consigne et le mot d'ordre sa femme, qui le supplait dans sa fraude innocente. La
dame finit, nanmoins, par trouver que tout cela revenait un peu cher, et, en l'absence de son
mari, elle se dcida remplacer l'or par le chrysocale, qui cotait moins et produisait l'il la
mme apparence. Les feuilles d'or philosophiques analyses par Klaproth devant l'assemble de
Berlin taient du fait de cette personne ingnue.
Semler, qui s'tait tromp de bonne foi, s'excuta de bonne grce devant le public. Il nous a laiss,
dans une autobiographie, la confession la plus candide de ses erreurs alchimiques. Les habitants
de Berlin ne se montrrent pas d'ailleurs impitoyables envers lui ; on comprit tout ce qu'avait de
pnible sa position, et on songea plutt le plaindre qu' le railler. On eut mme la justice, fort
rare en pareille circonstance, de se rappeler les services qu'il avait rendus dans des sciences plus
utiles que celles o il venait de faire ce long rve interrompu par une si lourde chute. C'tait l un
louable effet de la bont native des mes germaniques. En France, o le ridicule est un malheur
pour lequel on n'admet pas de compensation, l'honnte thologien n'et pas t sans doute aussi
facilement absous.
Cependant cette homrique mystification fit dans l'opinion publique le tort le plus grave
l'alchimie. Le dnouement de cette longue comdie o un professeur d'une universit d'Allemagne
avait jou un si pitoyable rle, joint au drame qui s'tait pass peu d'annes auparavant
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Londres, achevrent de dissiper les restes de confiance que beaucoup de personnes continuaient
d'accorder aux artistes du grand uvre ; le gros du public, qui constituait leur appui naturel, fut,
ds ce moment, clair sur leurs mensonges.
Enfin, le dernier fait qui contribua provoquer l'abandon des opinions alchimiques fut la
rvolution salutaire opre dans le systme gnral de la chimie par le gnie de Lavoisier. Tant
que la thorie de Stahl s'tait maintenue dans la science, les opinions alchimiques avaient pu
trouver dans ses principes une sorte de justification, ou, si l'on veut, un prtexte de dure. En
effet, dans la thorie du phlogistique, les mtaux taient considrs comme des corps composs ;
les principes de la science n'empchaient donc point d'admettre qu' l'aide d'actions convenables
on pt modifier la composition des mtaux, de manire les transformer les uns dans les autres.
C'est ainsi qu'en 1784 Guyton de Morveau, qui demeurait encore fidle la thorie de Stahl, y
trouvait les motifs suffisants de proclamer la possibilit de changer l'argent en or. C'est par suite
du mme principe que Bergman, dans son Histoire de la Chimie, n'osait point mettre en doute la
ralit de la science hermtique, et, rappelant la transmutation opre en 1667 par Helvetius, et
les vnements du mme genre attribus Van Helmont et Berigard de Pise, faisant enfin
allusion aux projections faites en 1648 par l'empereur d'Allemagne, Ferdinand III, et en 1658, par
l'lecteur de Mayence, ajoutait : Nous ne pouvons rvoquer ces faits en doute, sans refuser tout
crdit l'histoire. Mais lorsque Lavoisier eut renvers le systme d'ides qui avait prsid
jusque-l l'interprtation des faits chimiques, le fondement scientifique sur lequel l'alchimie
avait pu continuer d'asseoir son hypothse, lui manqua tout d'un coup. Dans la thorie de
Lavoisier, qui devint en peu d'annes la thorie universelle, les mtaux taient considrs comme
des corps simples, c'est--dire comme des lments indcomposables ; de l l'impossibilit
proclame par la nouvelle science de faire varier volont la nature des mtaux. C'est donc la
cration dfinitive de la chimie qu'il faut attribuer l'honneur considrable d'avoir fait disparatre
les derniers vestiges des opinions alchimiques. A dater de ce moment, les savants srieux
rompirent avec toute ide de ce genre, et l'alchimie fut dcidment raye du domaine de la
science.
Il ne faudrait pas croire cependant que les pratiques alchimiques aient entirement cess depuis
la fin du dernier sicle. En dpit des principes de la chimie nouvelle qui condamnait leurs
tentatives, un certain nombre de personnes ont continu de s'adonner jusqu' notre poque aux
recherches pratiques de la transmutation des mtaux. Seulement, ces travaux se sont accomplis
dans l'ombre et sont rests peu prs ignors au dehors. L'institution et les progrs d'une socit
alchimique qui a exist en Westphalie au commencement de notre sicle, et qui n'a pris fin que
vers l'anne 1819, apportent l'appui de ce fait quelques renseignements curieux. Comme les
travaux de la Socit hermtique de Westphalie montrent trs bien avec quelle ardeur quelques
savants ont con-tinu dfendre jusqu' nos jours les opinions des derniers sicles, on nous
permettra, pour termi-ner cet article, de rapporter, d'aprs M. Kopp, la singulire histoire de cette
association des disciples attards du dieu Herms.
En 1796, un journal alors fort rpandu en Allemagne, le Reichsanzeiger, annona qu'une grande
association hermtique venait de se constituer ; les amateurs de l'alchimie taient invits se
mettre, sans retard, en rapport avec elle et lui communiquer le rsultat de leurs travaux. On
voulait appliquer aux progrs de la science hermtique le principe de l'association dont on
commenait comprendre les avantages dans toutes les branches de l'activit sociale. L'appel de
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la feuille germanique fut promptement entendu. Quinze jours aprs son annonce, arrivrent de
tous les cts de l'Allemagne des lettres d'individus qui appartenaient aux professions les plus
diverses. Il y avait parmi les signataires de ces ptres des mdecins et des cordonniers, des
jurisconsultes et des tailleurs, des conseillers intimes et des serruriers, des officiers et des matres
d'cole de village, des princes et des barbiers. Quels que fussent d'ailleurs leur qualit et le rang
qu'ils occupaient dans le monde, la teneur de leurs ptres tait la mme. Chacun s'empressait de
dclarer qu'il n'avait rien dcouvert ; tous priaient avec insistance qu'on voult bien leur
communiquer, par le retour du courrier, un procd sr pour prparer la pierre philosophale, avec
promesse, sous serment, de ne point divulguer cet utile secret.
La Socit hermtique acquit promptement de l'importance ; elle entretint une correspondance
active et distribua beaucoup de diplmes. Seulement elle n'accordait que le titre de membre
correspondant, et voici pour quel motif.
La Socit hermtique ne se composait en ralit que de deux membres, les docteurs Korrm et
Baehrens. Convaincus tous les deux de la vrit de l'alchimie, ils pensaient nanmoins que la
dcouverte de la pierre philosophale ne pouvait se faire que par le concours d'un grand nombre de
recherches effectues en commun. Afin de runir en un seul faisceau les travaux isols de leurs
confrres, ils avaient imagin de faire croire en Allemagne l'existence d'une vaste association
d'alchimistes. Ils eurent l'art d'entretenir longtemps cette opinion, et parmi leurs nombreux
affilis, personne ne souponna jamais la vrit.
La Socit de Westphalie provoqua dans plusieurs villes de l'Allemagne la formation d'acadmies
semblables. Les plus importantes sont celles de Knigsberg et de Carlsrhe. On institua dans
cette dernire ville des cours publics d'alchimie.
L'enseignement de la Socit alchimique de Carlsrhe tait bas sur les principes d'un livre fort
singulier d'un certain Eckartshausen, dont on nous permettra de dire un mot. Cet crit, intitul :
Le Nuage qui plane au-dessus du sanctuaire, appartient au plus mauvais ct de l'cole
alchimique, c'est--dire aux doctrines qui invoquaient surtout les qualits occultes dans
l'interprtation des phnomnes matriels. En fait de ridicule et d'extravagance, il dpasse
d'ailleurs tout ce qu'il est possible d'imaginer. Il traite de la composition chimique des pchs.
Basile Valentin, dans l'un des accs les plus bizarres de son mysticisme alchimique, avait
considr d'une manire gnrale les pchs de l'Homme comme le rsidu de la sublimation de ses
parties clestes. Eckartshausen va plus loin, il dtermine la composition de chacun de nos pchs.
On ne devinerait jamais quelle est la matire qui produit en nous les dispositions au mal. Notre
auteur assure que c'est le gluten. Suivant lui, cette substance qui existe, comme on le sait, dans la
farine des crales, se trouve aussi dans le sang de l'homme, et c'est elle qui, en se modifiant
diversement sous l'influence des dsirs sensuels, provoque tous ses mauvais penchants.
Dans notre sang, dit-il, est cache une matire tenace, lastique, le gluten, qui a plus
d'affinit pour l'animalit que pour l'esprit. Ce gluten est la matire du pch. Il peut tre
modifi par les dsirs sensuels, et, selon la modification qu'il subit, il nat dans l'homme
des dispositions diffrentes pour le pch. Dans son tat de dilatation le plus grand, ce
gluten produit en nous l'orgueil ; dans son tat d'attraction, l'avarice et l'gosme ; dans
son tat de rpulsion, la rage et la colre ; dans son tat de rotation, la lgret et la
luxure ; dans son tat d'excentricit, la gourmandise et l'ivrognerie. etc.
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Ce livre bizarre, qui ferme glorieusement dans notre sicle la liste des productions alchimiques,
tait pris pour base de l'enseignement dans les cours publics de Carlsrhe. L'alchimie continua
d'tre professe dans cette ville jusqu'en 1811, sous la direction d'un certain baron de Sthernhayn,
adepte fougueux qui se disait plus fier de son titre de membre correspondant de la Socit de
Westphalie que des parchemins de sa noblesse.
Pour confirmer la croyance gnrale l'existence de la grande Socit hermtique, Kortm et
Baehrens entreprirent la publication d'un journal alchimique. Le premier volume de ce recueil a
paru en 1802. Il contient les dissertations dont voici les titres : Sur la Dissolution philosophique
Sur la Thosophie chimico-mystique Description du procd universel d'aprs Toussetaint
Eptre de Josua Jobs aux plerins de la valle de Josaphat Systme de l'art hermtique. C'est
par ces manuvres singulires que la Socit de Westphalie continua de prosprer et de s'enrichir
de nouveaux membres, toujours correspondants. Ses travaux ont t poursuivis jusqu' l'anne
1819 ; vers cette poque, les alchimistes, dtromps de leurs esprances, cessrent tout rapport
avec elle.
Il ne serait pas difficile de conduire jusqu' nos jours la trop longue srie des derniers partisans
du grand uvre. Dans un long article insr dans le Journal des Savants, propos de la
publication d'un ouvrage sans valeur et fort peu digne de tant d'attention, M. Chevreul assure
avoir connu plusieurs personnes bien convaincues de la vrit de l'alchimie, parmi lesquelles il
cite des gnraux, des mdecins, des magistrats et des ecclsiastiques. Ajoutons qu'en 1832,
parut une brochure intitule : Herms dvoil, dans laquelle l'auteur, M. C..., assure avoir enfin
russi, aprs trente-sept ans de travaux, excuter une transmutation en or. L'opration eut lieu
le jeudi saint 1831.
Restons-en, ami lecteur, sur la douce impression de cet vnement bienheureux.
#$
#$#$
Nous avons rsum, dans cette premire partie, les doctrines de la science hermtique, les
considrations et les faits que les adeptes prsentaient l'appui de leurs vues. Quand on
embrasse l'ensemble de ces ides, on ne peut se dfendre d'un regret amer. L'alchimie a
longtemps arrt la marche de l'esprit humain dans la connaissance des vrits naturelles. A ce
titre elle a encouru une juste rprobation. Cependant celui qui voudrait instruire son procs
impartial aurait rechercher si la plupart de ses erreurs ne furent point la consquence de la
mauvaise philosophie du temps. L'institution dfinitive de l'alchimie, le beau temps des pratiques
de l'art, correspondent la seconde moiti de la priode historique du Moyen Age, c'est--dire
l'poque o le platonisme restaur et l'aristotlisme nouveau dominaient exclusivement dans les
coles. Les proprits dynamiques attribues la pierre philosophale, les moyens bizarres
employs par les adeptes pour la recherche de cet agent merveilleux, ne doivent aujourd'hui nous
apparatre que comme la suite naturelle de la philosophie de cette poque, de mme que les
spculations de l'alchimie mystique sont la consquence de l'exagration des passions religieuses
du mme temps. Ce n'est pas seulement en effet dans l'alchimie que l'on remarque ces aberrations
tranges. Jusqu'au XVI
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sicle les mdecins ont attribu aux astres une action directe sur les
organes du corps humain ; le soleil influenait le cur, la lune agissait sur le cerveau, etc. Qui ne
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connat la singulire thrapeutique du Moyen Age, fonde sur les ressemblances extrieures des
mdicaments et des organes malades, ou sur ce que l'on appelait avec Oswald Croll et Cardan, les
signatures extrieures des choses ? La physique et l'histoire naturelle taient remplies de chimres
analogues. Si presque toutes les sciences, au Moyen Age, ont particip de ces rveries, il faut
videmment reconnatre l l'influence commune de la philosophie de cette poque. Cependant
l'alchimie rachte une partie, tant faible soit-elle, de ses longues erreurs, par deux minents
services qu'elle a rendus la philosophie naturelle. Elle a eu sa part incontestable d'utilit, la
fois dans son origine et dans son rsultat. Elle a manifest la premire l'veil de la pense
scientifique en Europe. Les alchimistes ont les premiers mis en pratique le grand art d'arriver
la dcouverte d'une vrit physique par un systme d'observations et d'inductions raisonnes.
Enfin leurs travaux ont donn naissance la chimie moderne et toutes les sciences qui s'y
rattachent. Il est donc juste de faire remonter jusqu' eux quelques-uns des bienfaits raliss par
les sciences dans la socit moderne, de leur rserver une certaine part de gloire dans ces
conqutes prcieuses de l'humanit.
Telles sont les considrations qui peuvent, selon nous, relever en partie les travaux alchimiques
du mpris, ou, si l'on veut, de l'oubli o ils sont tombs de nos jours. Telle est aussi notre excuse
pour avoir essay de rveiller ici ces vieilles croyances oublies qui n'appartiennent, en fin de
compte, qu'au domaine immense de nos erreurs. On a toujours attach de l'importance marquer
le chemin suivi par les ides qui portaient les grandes vrits au monde. Parvenu au but dsir,
on aime mesurer les cueils de la carrire heureusement franchie. C'est ce charme dont parle
Lucrce :
Suave mari magno turbantibus quora ventis, E terra magnum alterius spectare laborem.
C'est le secret et involontaire plaisir du spectateur qui, du tranquille rivage, contemple les luttes
du navire en dtresse contre les flots soulevs. Mais le pote n'a pas tout dit. Il est un plaisir plus
pur et plus vif la fois : c'est de signaler les cueils aux navigateurs venir.
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L'ALCHIMIE DANS LA SOCIT DU MOYEN AGE ET DE LA RENAISSANCE.
CHAPITRE PREMIER.
IMPORTANCE DE L'ALCHIMIE PENDANT LES TROIS DERNIERS SIECLES. PROTECTEURS ET ADVERSAIRES
DE CETTE SCIENCE, L'ALCHIMIE ET LES SOUVERAINS. LES MONNAIES HERMETIQUES.
E n'est qu'au XIV
e
sicle que l'alchimie a commenc prendre de l'importance en Europe.
Les crits d'Albert le Grand et de Raymond Lulle, composs au XIII
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sicle, avaient jet
dans le monde savant les premiers principes de cette science ; pendant le sicle suivant,
les richesses de Nicolas Flamel, attribues par le vulgaire une origine hermtique, avaient
rpandu les mmes croyances dans l'esprit du peuple. Enfin, au XVIe sicle, les nombreux
disciples de Paracelse popularisrent par leurs discours et par leurs crits les mmes ides dans
tout l'Occident. Un certain nombre d'adeptes, qui se vantaient d'avoir ralis leur profit l'uvre
de la transmutation, et qui le tmoignaient tous les yeux par des faits en apparence
irrcusables, parcouraient alors les grands Etats de l'Europe, excitant sur leur passage une
motion universelle. C'est donc au XVI
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sicle qu'il faut se reporter, si l'on veut prendre une ide
exacte de l'tonnante influence que les ides alchimiques ont exerce sur l'esprit des hommes. A
cette poque, en effet, la passion des travaux hermtiques avait pntr dans tous les rangs.
Depuis le paysan jusqu'au souverain, tout le monde croyait la vrit de l'alchimie. Le dsir des
richesses, la contagion de l'exemple, excitaient partout le dsir de se consacrer ses pratiques.
Dans le palais comme dans la chaumire, chez l'humble artisan comme dans la maison du riche
bourgeois, on voyait fonctionner des appareils o l'on entretenait pendant des annes entires
l'incubation de l'uf philosophique. La grille mme des monastres n'opposait point d'obstacle
cette invasion ; car, selon un crivain moderne, il n'existait point de couvent dans lequel on ne
trouvt quelque fourneau consacr l'laboration de l'or. Les mdecins, en raison de leurs
connaissances plus tendues, prouvaient pour l'alchimie une prdilection toute particulire, et
leurs ides, sous ce rapport, sont suffisamment caractrises par le vu qu'exprima au xvi6 sicle
le savant docteur Joachim Tancke de crer dans toutes les universits une chaire d'alchimie, et de
faire commenter publiquement Geber et Raymond Lulle ct d'Hippocrate et de Galien.
Cette diffusion extraordinaire des procds de leur science dplaisait beaucoup aux alchimistes de
profession, et plusieurs d'entre eux ont exhal en prose et en vers leurs plaintes ce sujet. C'est
ainsi que Franz Gassmann dit dans son Examen alchemisticum :
Presque tout le monde veut tre appel alchimiste, Un grossier idiot, le garon et le
vieillard, Le barbier, la vieille femme, un conseiller factieux, Le moine tondu, le prtre et
le soldat.
Ce qui avait contribu augmenter le nombre des alchimistes, c'est que les adeptes s'emparaient
du plus lger prtexte pour enrler sous leur bannire tous les personnages remarquables de leur
temps. Ainsi se trouvrent faussement rangs parmi les sectateurs de l'art hermtique, un grand
nombre d'hommes minents qui ne durent ce dangereux honneur qu' la clbrit de leur nom ou
la saintet de leur vie. Vincent de Beauvais fut ce seul titre dclar alchimiste. Le pape Jean
XXII, qui l'on attribua un ouvrage d'alchimie, Ars transmutatoria, publi en 1557, fut convaincu
de la mme manire d'avoir transform son palais d'Avignon en un laboratoire immense consacr
C
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la fabrication de l'or. Saint Jean l'Evangliste fut proclam possesseur de la pierre philosophale,
parce qu'il existait dans l'ancienne liturgie une hymne compose par Adam de Saint Victor en
l'honneur de ce saint, o l'on trouvait une mtaphore susceptible d'une interprtation alchimique.
Ce fragment, trs court d'ailleurs, est le suivant :
Inexhaustum fert thesaurum
Qui de virgis fecit aurum,
Gemmas de lapidibus.
C'est par suite du mme principe que le roi Charles VI, malgr son aversion pour les faiseurs d'or,
fut plac dans leur catgorie ; on lui attribua l'un des ouvrages hermtiques publis dans la
collection du Cosmopolite, qui a pour titre : uvre royale de Charles VI, roi de France, Nicolas
Flamel et Jacques Cur furent rangs parmi les adeptes heureux, parce que, dans ces sicles de
crdulit et d'ignorance, on ne savait expliquer que par la possession de la pierre philosophale de
grandes richesses acquises rapidement.
Lorsque les noms contemporains faisaient dfaut, on empruntait l'antiquit ses plus clbres
personnages pour abriter, sous leur imposante gide, les plus absurdes rveries. C'est ainsi que
furent invoqus les noms d'Herms, d'Hiram et de Salomon, parmi les rois ; de Pythagore, de
Zoroastre et de Dmocrite, parmi les philosophes ; de Galien et d'Hippocrate, parmi les mdecins
de l'antiquit. On fit paratre, au XVI
e
sicle, diverses ditions de livres sortis de la plume de
quelques moines ignorants, et qui se dcoraient des noms emprunts de Dmocrite, d'Hippocrate
et de Galien. Pour expliquer la dcouverte tardive de ces documents, on avait recours des contes
ridicules. C'est ainsi que Paracelse assure qu'on lui montra Braunau un livre long de six
palmes, large de trois et pais d'une et demie, contenant les vritables commentaires
alchimiques de Galien et d'Avicenne. S'il faut en croire le mme auteur, ces manuscrits
originaux de Galien et d'Avicenne, crits sur des corces de poirier et sur des tablettes de cire,
avaient t recueillis et conservs dans la famille d'un bourgeois de Hambourg. C'est en
multipliant les mensonges de ce genre qu'on avait fini par prter la science hermtique le
prestige de la plus haute antiquit, et ajout ainsi aux autres lments de sa puissance.
Cette puissance tait, d'ailleurs, immense. Pour mettre hors de doute l'empire universel que
l'alchimie exera sur les esprits pendant la priode qui nous occupe, il suffit de consulter la
jurisprudence, ce miroir fidle des murs et des prjugs des socits teintes. Au Moyen Age et
pendant la Renaissance, la jurisprudence de l'Allemagne avait reconnu et consacr la vrit des
principes de l'alchimie. Dans la pratique judiciaire, on admettait comme incontestable le fait de la
transmutation des mtaux, et la discussion des faits secondaires partait de ce principe
fondamental. Du XIV
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au XVI
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sicle, les tribunaux dcidrent bien des fois dans le sens
affirmatif la question de savoir si l'or fabriqu par l'alchimie pouvait tre assimil en valeur l'or
ordinaire, quand la pierre de touche ne signalait aucune diffrence entre ces deux mtaux. La
seule difficult qui ait longtemps embarrass les jurisconsultes, c'tait de savoir si l'or alchimique
possdait aussi les vertus secrtes de l'or naturel.
M. Kopp rapporte, dans son Histoire de la Chimie, qu'en 1668, le matre tailleur Christophe
Kirchof de Lauban reut de la chancellerie de Bresiau un parchemin revtu d'un cachet d'argent
qui le lgitimait comme alchimiste et qui le rcompensait pour avoir non seulement rvl le
secret de l'esprit universel, mais encore pour l'avoir dcouvert avec l'aide de Dieu et surtout par le
secours de longs travaux de laboratoire. Le mme crivain ajoute qu'en 1680, un jurisconsulte
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autrichien, G.-F. de Rain, pronona un jugement pour dclarer que tous ceux qui douteraient de
l'existence de la pierre philosophale se rendraient coupables du crime de lse-majest, attendu
que plusieurs empereurs d'Allemagne avaient t de zls alchimistes. Le roi d'Angleterre Henri
VI, le plus mfiant des souverains, avait mis une telle confiance dans l'habilet des alchimistes,
qu'il accorda plusieurs d'entre eux l'autorisation de faire de l'or. Tels furent Fauceby, Kirkeby et
Ragny, qui obtinrent du roi, en 1440, l'autorisation de fabriquer dans ses Etats de l'or et de l'lixir
de longue vie. En 1444, Henri VI accorda les mmes privilges John Cobler, Thomas Trafford
et Thomas Asheton ; en 1446 et en 1449, Robert Bolton ; et en 1452, John Metsie ; ces
derniers avaient le privilge de travailler sur tous les mtaux, parce que, tait-il dit dans l'acte
de concession, ils ont trouv le moyen de changer indistinctement tous les mtaux en or.
L'alchimie n'en tait pas cependant arrive ce degr d'autorit et de crdit sans avoir rencontr
quelques obstacles sur sa route. Un certain nombre de souverains avaient essay d'opposer une
barrire ses dbordements, mais leur pouvoir s'tait bris contre l'nergie du courant universel.
Le premier dit rendu contre l'alchimie, celui qui aurait pu produire l'action la plus efficace, parce
que son empire s'tendait toute la chrtient, mana de la cour pontificale. En 1317, le pape
Jean XXII fulmina contre l'alchimie la bulle :
Spondent pariter, qui condamnait les alchimistes des amendes, dclarait infmes les laques qui
s'adonnaient aux recherches de cet art, et privait de toute dignit les ecclsiastiques convaincus
du mme cas (1).
L'effet de cette bulle ne fut pas de longue dure. Dans les annes qui suivirent sa promulgation,
quelques poursuites furent diriges, en Allemagne, contre des ecclsiastiques qui s'taient
occups d'alchimie ; mais bientt l'arrt pontifical perdit tout son crdit, et l'alchimie fut de
nouveau ouvertement et impunment professe.
En 1380, Charles V, roi de France, avait proscrit par une loi les recherches alchimiques dans
toute l'tendue de son royaume, et interdit, mme chez les particuliers, la possession
d'instruments et de fourneaux propres aux oprations de la chimie. Des officiers furent institus
pour rechercher les contrevenants cette ordonnance, qui avait t rendue en partie sur le
reproche gnral adress aux alchimistes, de chercher altrer les monnaies. Un malheureux
chimiste, nomm Jean Barillon, que l'on trouva dtenteur d'appareils et de fourneaux chimiques,
fut jet en prison et condamn par sentence du 3 aot 1380 : toutes les dmarches et tout le zle
de ses amis suffirent peine sauver ses jours. Cependant aprs la mort de Charles V, cette loi
tomba en dsutude.
Henri IV, roi d'Angleterre, anim de la plus profonde aversion pour l'alchimie, s'tait flatt de
l'anantir. En 1404, il lana un dit contre l'exercice de cet art. Cet acte d'une extrme brivet
tait ainsi conu : Nul ne s'avisera dsormais, sous peine d'tre trait et puni comme flon, de
multiplier l'or et l'argent ou d'employer la supercherie pour russir dans cette tentative. Mais
cette dfense ne fut pas mieux coute en Angleterre que ne le fut, en l4l8, en Italie, l'dit dirig
contre les alchimistes par le conseil de Venise.
Ce qui contribua surtout empcher l'effet des ordonnances rendues par les souverains contre les
fauteurs de l'alchimie, c'est que les successeurs et les hritiers de ces princes donnrent les
premiers le signal de contrevenir aux arrts de leurs prdcesseurs, en s'occupant eux-mmes
avec la plus grande ardeur de travaux d'alchimie et se constituant quelquefois les protecteurs
dclars de l'art hermtique. C'est que, pendant le XVI
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sicle, l'Europe tait merveilleusement
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dispose pour accueillir les faiseurs d'or. En Allemagne, tous les coffres royaux taient vides ;
l'Angleterre et la France, ruines par leurs longues guerres, se trouvaient, sous le rapport
financier, dans le plus triste tat. Avec les croyances unanimes qui rgnaient alors sur la
possibilit, pour la science, de fabriquer volont les mtaux prcieux, on comprend avec quelle
faveur les souverains devaient accueillir les artistes hermtiques qui s'taient acquis une certaine
renomme.
Parmi les souverains qui ont accord l'alchimie une protection toute particulire, il faut citer au
premier rang l'empereur Rodolphe II, qui monta en 1576 sur le trne d'Allemagne.
Quoique n Vienne, Rodolphe avait t lev en Espagne la cour de Philippe II, et c'est l qu'il
avait puis le got des sciences occultes. Devenu empereur, il tablit sa rsidence Prague. Dans
les premires annes de son rgne, il se consacra tout entier aux soins du gouvernement,
n'accordant que ses instants de loisir ses tudes favorites, l'astrologie et l'alchimie. Mais la
gestion des affaires tant devenue plus difficile, et ses embarras ayant augment par suite de la
guerre qu'il eut soutenir contre les Turcs, il trouva plus simple d'abandonner en entier la
direction de l'Etat, et confiant ses ministres le gouvernement de l'empire, il s'enferma dans le
chteau de Prague pour ne plus s'occuper jusqu' la fin de ses jours que de la pierre philosophale.
Rodolphe avait eu pour matres, dans l'astronomie, Tycho-Brah et Kepler ; le docteur Dee lui
avait ouvert le monde secret des esprits, et il avait reu les premires leons d'alchimie de ses
mdecins ordinaires, Thadds de Hayec, et plus tard Michel Mayer et Martin Ruhland. Dans
l'intrieur du chteau de Prague, tout le personnel tait spagyrique. Les valets de chambre du
prince taient eux-mmes attachs ses travaux de laboratoire ; on a conserv parmi ces derniers
les noms de Hans Marquard, surnomm Drbach, de Jean Frank et de Martin Rutzke. Un emploi
plus noble encore tait rserv l'un des valets de chambre du prince, l'Italien Mardoche de
Dlie. Pote de la cour, il tait charg de clbrer en rimes allemandes les exploits de ses
confrres et de traduire en vers beaucoup d'crits alchimiques ; les artistes de la cour
enluminaient ses manuscrits.
Tous les alchimistes, quels que fussent leur nation et leur rang, taient srs d'tre bien accueillis
la cour de l'empereur Rodolphe. Aprs avoir reconnu, par un examen pralable, qu'ils
possdaient la science requise, le mdecin Thadds les introduisait auprs du prince, qui ne
manquait jamais de les rcompenser dignement quand ils avaient su le rendre tmoin d'une
exprience intressante. Souvent mme l'empereur appelait auprs de lui les artistes que leur
renomme dsignait son attention. Presque tous rpondaient cet appel. Quelques-uns
cependant y restaient sourds. Tel fut, par exemple, un artiste franc-comtois qui l'empereur avait
dpch un homme de confiance pour le conduire Prague. Le Franc-Comtois rsista toutes les
promesses de l'envoy, se bornant cette rponse pleine de sens : Si je suis adepte, je n'ai pas
besoin de l'empereur ; si je ne le suis pas, l'empereur n'a pas besoin de moi. Dans ce cas,
Rodolphe II, ne se tenant pas pour battu, entrait en correspondance avec l'artiste rcalcitrant.
Les alchimistes ne se montrrent pas ingrats envers leur protecteur couronn. Ils lui dcernrent
le nom d'Herms de l'Allemagne, et vantrent partout son mrite. Rodolphe fut rang par les
crivains, au nombre des heureux adeptes possesseurs de la pierre philosophale. Ce fait parut
d'ailleurs hors de doute lorsque, aprs la mort de l'empereur, en 1612, on trouva dans son
laboratoire quatre-vingt-quatre quintaux d'or et soixante quintaux d'argent, couls par petites
masses en forme de brique. A ct de ce trsor se trouvait dpose une certaine quantit d'une
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poudre de couleur grise. Personne ne douta que ce produit secret ne constitut les restes de la
pierre philosophale de l'empereur. Mais l'vnement prouva que cette croyance tait mal fonde.
Le valet de chambre Rutzke s'tant empress de voler ce trsor, le transmit par hritage sa
famille. Or, quand on voulut la soumettre l'exprience, la pierre philosophale de l'empereur se
trouva sans vertu.
Parmi les artistes hermtiques que Rodolphe II honora le plus particulirement de sa faveur, on
peut citer Kelley, qui fut lev par lui au rang de marquis de Bohme et combl de faveurs ;
Sebaldschenser, qui, aprs avoir travaill avec l'lecteur Auguste de Saxe et avec Chrtien, son
successeur, s'attacha, en 1591, la cour de Rodolphe, qui l'anoblit et le nomma directeur des
mines de Joachimistadt, o il mourut en 1601 ; enfin, le Polonais Sendivogius, dont nous aurons
plus loin raconter l'histoire.
L'un des princes allemands qui, la mme poque, protgeaient le plus l'alchimie, tait l'lecteur
Auguste de Saxe. Il travaillait de ses propres mains aux oprations alchimiques dans un
laboratoire qu'il possdait Dresde, et que le peuple dsignait sous le nom de Maison d'or. Ce
prince s'est vant, dans quelques lettres qui sont venues jusqu' nous, d'avoir possd la pierre
philosophale. Sa femme, Anne de Danemark, partageait ses prdilections pour les travaux du
grand uvre, et elle entretenait, dans son chteau de Hanaberg, un laboratoire, que Kunckel
nous vante comme le plus beau et le plus vaste qui ait jamais exist. Cependant l'lecteur de Saxe
n'ouvrait point sa porte, l'exemple de l'empereur Rodolphe, tous les alchimistes de l'univers. Il
tenait sa solde quelques artistes attachs ses travaux. Beuther et Schweitzer taient les plus
marquants. Son successeur, l'lecteur Chrtien de Saxe, s'occupa aussi d'alchimie.
A la fin de la guerre de Trente ans, les finances de l'Allemagne se trouvaient dans le plus triste
tat ; aussi les alchimistes furent-ils encore, cette poque, recherchs par les souverains et les
princes allemands, qui espraient rparer avec leur aide les vides du trsor public. L'empereur
d'Allemagne, Ferdinand III, qui eut, comme on le verra plus loin, le bonheur d'oprer lui-mme la
transmutation du mercure en or avec la pierre philosophale qui lui fut remise par Richstausen,
honora beaucoup les alchimistes. Ainsi agit encore l'un de ses successeurs, l'empereur Lopold I"',
qui combla de faveurs le moine augustin Venzel Zeyier, et le nomma marquis de Reinersberg (de
la montagne purifie), pour avoir transform sous ses yeux de l'tain en or. On reconnut, il est
vrai, quelque temps aprs, que cette opration n'avait t qu'une fraude de l'adepte ; mais il tait
trop tard, le marquisat lui tait acquis. On pourrait citer encore au mme titre le roi de Prusse,
Frdric I
er
, et son successeur Frdric II. Bien que, sur la fin de son rgne, Frdric le Grand se
soit beaucoup moqu des alchimistes, il leur avait port, dans les premires annes, une certaine
tendresse, ainsi que le prouve l'histoire de madame de Pfuel, qui, en 1751, vint s'installer avec ses
deux filles Potsdam, et s'y livra, sous la protection et aux frais du roi, des recherches sur la
prparation artificielle de l'or.
Ce n'tait pas seulement auprs des princes de l'Allemagne que l'alchimie rencontrait un solide
appui. On peut citer plusieurs autres souverains qui, en Europe, fondaient un espoir srieux sur
les travaux alchimiques pour rparer les dsastres de leurs finances. Tel fut, par exemple,
Alphonse X, roi de Castille, Alphonse le savant, mort en 1284, qui s'appliqua aux recherches de
l'alchimie, et que les adeptes comptent parmi leurs crivains, pour le trait qu'il composa sous le
titre de Clef de la sagesse.
La reine d'Angleterre Elisabeth s'adonna la recherche de la pierre philosophale.
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En France, un certain Jean des Galans, sieur de Pezerolles, se vantait de fabriquer de l'or. Sduit
par cette assurance, Charles IX fit compter au sieur de Pezerolles cent vingt mille livres, pour
tre mis en possession de son procd. L'adepte fut plac dans un laboratoire, et il commena ses
oprations. Mais, au bout de huit jours, il prit la fuite avec l'argent. Poursuivi par l'ordre de
Charles IX, il fut arrt et pendu.
Il existe, dans la collection des manuscrits de la bibliothque impriale de Paris, la copie du trait
que le jeune roi et son frre, le duc d'Anjou, passrent avec Jean des Galans avant de lui faire
commencer ses oprations. Cet acte stipule des avantages trs considrables en faveur du sieur de
Pe2erolles : s'il russit dans son uvre, on lui accorde une rente annuelle, perptuelle, de cent
mille livres tournois, et une somme de cent mille cus d'or en espces. En attendant l'poque qu'il
a fixe comme le terme de ses oprations, on doit lui dlivrer chaque mois la somme de douze
cents cus. Charles IX et son frre, le duc d'Anjou, taient fort jeunes alors ; bien qu'investi de
l'autorit royale, Charles IX n'avait que seize ans. Il est donc probable que cet acte, assez
irrgulier d'ailleurs dans sa forme et ses dispositions, fut l'ouvrage secret du jeune roi et de son
frre, qui n'avaient voulu prendre ni tmoins ni confidents pour rgler cette importante affaire.
Mais si le charlatan abusa de l'inexprience et de la crdulit du jeune roi, ce dernier le lui rendit
bien, puisqu'il le fit pendre.
Guy de Crusembourg, prisonnier la Bastille, avait reu, en l6l6, de Marie de Mdicis, vingt mille
cus pour travailler, pour le compte de la reine, la pierre philosophale. Mais, au bout de trois
mois, il russit s'vader de la Bastille, et malgr toutes les recherches qui furent ordon-nes,
Marie de Mdicis ne put jamais recevoir la moindre nouvelle de son alchimiste ni de ses vingt
mille cus.
Ces msaventures n'empchrent point d'autres princes de conserver beaucoup de sympathie
pour les alchimistes. En 1646, le roi de Danemark, Chrtien IV, nomma son alchimiste particulier
un certain Gaspard Harbach, et, en 1648, son successeur Frdric III avait accord l'aventurier
Borri cette confiance singulire dont nous avons dj rapport les rsultats.
Pour rechercher avec tant d'ardeur le commerce des artistes du grand uvre, les souverains du
Moyen Age et de la Renaissance devaient avoir des motifs bien srieux ; des faits incontestables
avaient d leur prouver l'utilit d'un tel secours. L'histoire nous apprend, en effet, que les
rapports des alchimistes avec les princes de l'Europe ne se bornrent pas toujours amener des
msaventures et des dceptions du genre de celles que nous avons rapportes plus haut. Les
nobles la ros fabriqus par Raymond Lulle, pour le compte du roi d'Angleterre, Edouard HT,
les ducats fabriqus en 1722 pour Charles XII, roi de Sude, par l'alchimiste Paykull, les
mdailles commmoratives frappes par l'empereur Ferdinand III, etc., nous montrent
suffisamment que l'intervention des alchimistes auprs des souverains ne fut pas toujours
infructueuse. Mais quelle interprtation faut-il donner de ces faits inexplicables en apparence ?
C'est ce que le lecteur comprendra si nous rappelons, pour prendre un exemple assez frappant, ce
qu'il advint de l'appel fait en 1436 aux alchimistes par le roi d'Angleterre, Henri VI, pour combler
les vides de son trsor.
A la suite des embarras qu'avaient amens dans ses finances les victoires de Charles VII et de ses
lieutenants, Henri VI avait song invoquer le secours des faiseurs d'or. Ce monarque n'accordait
pas personnellement un grand crdit l'alchimie ;
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mais le souvenir des services que Raymond Lulle avait rendus l'un de ses anctres, l'avait
dcid tenter ce moyen. En 1436, il publia un dit adress aux prtres, aux nobles et aux
docteurs, pour les engager s'occuper d'alchimie, afin de venir en aide aux besoins du royaume.
Le roi invoquait particulirement le secours des ecclsiastiques ; il esprait, disait-il, qu'ayant la
facult de transformer le pain et le vin dans le corps et le sang de Jsus-Christ, il leur serait facile
de changer en or les mtaux vils (2). Or, voici les consquences qu'amena la publication de l'dit
de Henri VI.
Les ecclsiastiques, trouvant avec raison que la majest de la religion tait offense par la
comparaison impie que le roi avait os tablir entre les rsultats de l'uvre hermtique et les
mystres du christianisme, refusrent de rpondre son dsir. Cependant les laques ne
manqurent pas pour satisfaire au vu du roi, qui, peu de temps aprs, reut de toutes les mains
les dons qu'il avait rclams. C'est alors qu'il accorda aux diverses compagnies que nous avons
cites le droit de fabriquer de l'or avec les mtaux vils.
On se demande maintenant quel emploi reurent toutes ces richesses suspectes. Le silence que
l'histoire d'Angleterre garde sur cette question, pourrait dj servir de rponse ; mais nous la
formulerons d'une manire plus prcise en disant que l'or fabriqu par les alchimistes anglais
servit fabriquer de la fausse monnaie sous l'gide du roi.
Est-il permis, aprs les sicles qui nous sparent de cette poque, d'tablir quelle tait la nature
de l'alliage chimique qui servit la confection de la fausse monnaie d'Henri VI ? D'aprs
Barchuysen, cet or sophistiqu consistait en un amalgame de cuivre, que l'on obtenait d'une
manire indirecte par le procd suivant. Dans un creuset de fer on plaait du mercure et du
vitriol de cuivre (sulfate de cuivre) contenant un peu d'eau. Le sel de cuivre, se dissolvant dans
l'eau, se trouvait rduit l'tat mtallique par l'action dsoxydante du fer, et le cuivre, ainsi
rduit, se combinait au mercure en formant un amalgame pais. Le produit de cette opration
tait lav pour en sparer les parties solubles ; on le soumettait ensuite la compression pour en
faire couler l'excs de mercure non combin. Enfin, l'amalgame tait fondu, en ayant soin de ne
pas atteindre la temprature, d'ailleurs assez leve, laquelle il se dcompose. Cet amalgame,
trs mallable et qui recevait aisment l'action du balancier, offrait la couleur jaune et brillante
de l'or, seulement sa densit diffrait notablement de celle de ce mtal.
Telle fut la nouvelle monnaie que fit frapper Henri VI. On tait sans doute parvenu obtenir le
silence des essayeurs publics, car aucune plainte ne s'leva en Angleterre contre la fraude royale.
Cependant, pour causer moins de prjudice l'Angleterre, on s'effora de rpandre, surtout
l'tranger, les produits de cette honteuse industrie.
L'Ecosse, qui les reut la premire, reconnut aussitt la fraude, et, en 1449, le parlement de ce
pays prescrivit d'exercer une surveillance continuelle sur les frontires, afin d'empcher toute
introduction de la fausse monnaie anglaise. En 1450, le mme parlement ordonna de soumettre
une vrification attentive tout l'or des monnaies de l'Ecosse, et de doubler l'avenir le poids
ordinaire des pices, afin qu'on ne pt les confondre avec les monnaies d'Angleterre. La mme
prescription fut porte pour les monnaies d'argent. Enfin, comme en dpit de tout, ces
frauduleuses importations continuaient, le parlement d'Ecosse fut oblig d'en venir une mesure
extrme et d'interdire tout commerce avec l'Angleterre.
En France, on procda autrement. On y fabriqua des monnaies de mauvais aloi, qui furent
passes aux Anglais ; ceux-ci les acceptrent sans difficult, parce qu'elles ne portaient point la
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marque, justement suspecte, de leur pays. Lorsque l'Anglais fut dfinitivement expuls de la
France, il resta dans notre pays une assez grande quantit de cette fausse monnaie indigne, et la
juste indignation du peuple se porta contre l'argentier du roi, Jacques Cur, accus d'avoir
prsid cette altration du numraire. C'est en vain que, pour donner le change l'opinion,
Jacques Cur s'efforait de rpandre le bruit qu'il avait trouv dans la dcouverte de la pierre
philosophale l'origine de ses immenses richesses : Bourges, sur le frontispice de son htel, il
avait fait reprsenter, dans cette intention, les emblmes de l'alchimie. Mais le peuple, qui avait
accept du pieux Nicolas Flamel cette symbolique explication, refusa la mme confiance au
puissant ministre du roi de France ; et la vindicte publique ne se trouva que mdiocrement
satisfaite lorsque, en 145 3, un arrt de Charles VII le condamna un bannissement perptuel.
En Angleterre, la fabrication de l'or fut encore autorise, par charte royale, sous l'un des
successeurs d'Henri VI. En 1468, Edouard IV accorda l'alchimiste Richard Carter la permission
de s'occuper pendant trois ans de la transmutation des mtaux. L'adepte travaillait aux frais du
roi, et avait t install par lui dans le chteau de Wostock. En 1476, le mme monarque accorda
une compagnie un privilge de quatre annes pour s'occuper de philosophie naturelle et
transformer le mercure en or. On ne peut pas dmontrer cependant que les travaux de ces
divers oprateurs aient servi l'altration des monnaies (3).
Sur la liste des souverains qui ont mis profit la science alchimique pour fabriquer et faire
accepter par leurs sujets de l'or de mauvais aloi, on peut ajouter le nom de l'impratrice Barbe,
seconde femme de l'empereur Sigismond, connue dans l'histoire de l'Allemagne pour avoir, en
1401, aid son poux reconqurir le trne de Hongrie. L'impratrice Barbe, femme hardie et
savante, avait pour l'alchimie une prdilection toute particulire ; elle tira parti de ses
connaissances chimiques pour prparer et vendre ses sujets l'alliage d'arsenic et de cuivre
comme de l'argent, et l'alliage d'or, de cuivre et d'argent, comme de l'or pur.
Cette fraude serait sans doute reste ignore de l'histoire, si la conscience et l'honntet d'un
adepte n'avaient pris soin de nous la rvler. Un alchimiste de la Bohme, Jean de Laaz, qui
visitait les principales villes de l'Europe pour se perfectionner dans son art, eut l'occasion de
soumettre un examen svre les oprations de l'adepte impriale, et, dans un de ses ouvrages, il
nous rvle le fait dans les termes suivants :
Ayant entendu dire de tous les cts que l'pouse du grand empereur Sigismond
possdait de trs hautes connaissances dans les sciences naturelles, je lui fis demander de
me permettre d'assister ses travaux. L'impratrice tait une femme trs habile et qui
savait mesurer ses paroles avec beaucoup de prudence et de finesse. Un jour elle fit en ma
prsence une transmutation de cuivre en argent. Elle prit de l'arsenic, du mercure et
autre chose qu'elle ne me dit pas (quas ipsa scivit bene). Elle en fit une poudre qui
blanchit aussitt le cuivre. Elle trompa ainsi beaucoup de monde.
De mme je vis chez elle qu'elle mla du cuivre chaud avec une certaine poudre qui
changea le cuivre en argent fin. Mais, lorsqu'il est fondu, il redevient du cuivre. Elle
trompa encore beaucoup de ses sujets avec cet argent faux.
Une autre fois elle prit du safran, du vitriol de cuivre et une autre poudre, et en les
mlangeant, elle en fit de l'or et de l'argent. Alors le mtal offrait l'apparence de l'or pur ;
mais lorsqu'on le fondait il en perdait la couleur. Elle trompa ainsi beaucoup de
marchands.
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Lorsque j'eus reconnu ses mensonges et sa tromperie, je lui en fis des reproches. Elle
voulut me faire jeter en prison ; mais, grce Dieu, les choses n'allrent pas jusque-l.
II serait facile de montrer, par d'autres faits, les vritables consquences de la protection accorde
par les souverains du Moyen Age et de la Renaissance aux artistes hermtiques. On montrerait
sans peine, par exemple, que les poques o l'on vit s'accomplir chez les diffrentes nations les
plus graves altrations des monnaies, concident avec le temps o l'alchimie brillait de son plus
vif clat. En France, c'est sous le rgne des rois Philippe de Valois, Jean et Philippe le Bel,
dnoncs par l'opinion publique comme ayant gra-vement altr les monnaies, que l'on vit fleurir
beaucoup d'alchimistes clbres, tels que Rupescissa, Orthulain et Odomar. En Angleterre,
Edouard III, sur lequel plane la mme accusation, fut l'hte et l'ami de Raymond Lulle ; et tout
concourt prouver que les nobles la rose de ce dernier monarque taient du mme aloi que les
monnaies sophistiques de son descendant Henri VI.
1. Voici la traduction du texte de cette bulle :
Les malheureux alchimistes promettent ce qu'ils n'ont pas ! Quoiqu'ils se croient sages, ils
tombent dans l'abme qu'ils creusent pour les autres. Ils se donnent, d'une manire risible, comme
les matres de l'alchimie, et prouvent leur ignorance, en citant toujours des crivains plus anciens
; et bien qu'ils ne puissent dcouvrir ce que ceux-ci n'ont pas trouv non plus, ils regardent encore
comme possible de le trouver l'avenir. S'ils donnent un mtal trompeur pour de l'or et de
l'argent vritables, ils le font avec une quantit de mots qui ne signifient rien. L'audace a t trop
loin ; car, par ce moyen, ils frappent de la fausse monnaie, et trompent ainsi les peuples. Nous
ordonnons que tous ces hommes quittent pour toujours le pays, ainsi que ceux qui se font faire de
l'or et de l'argent, ou qui sont convenus avec les trompeurs de leur payer cet or, et nous voulons
que, pour les punir, on donne aux pauvres leur or vritable. Ceux qui produisent ainsi de faux or
et argent, sont sans honneur. Si les moyens de ceux qui ont enfreint la loi ne leur permettent
pas de payer cette amende, cette punition pourra tre change en une autre. Si des personnes du
clerg sont comprises parmi les alchimistes, elles ne trouveront point grce et seront prives de la
dignit ecclsiastique.
2. John Petty a cit cette ordonnance d'Henri VI dans son livre Fodince regales, chap. xxvii, p. 1,
et Morhof assure que, de son temps, les pices originales taient conserves Londres. (Epistola
ad Langelottum, p. 125.)
3. H. Kopp. Geschichte der Chemie.
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CHAPITRE II.
LA VIE PRIVE DES ALCHIMISTES.
'histoire ne possde qu'une vue d'ensemble, en conformit plus ou moins relle avec les
faits, relativement la vie des alchimistes au milieu de la socit de leur temps. Dans son
Histoire des Franais des divers Etats, Alexis Monteil n'a trait ce sujet que d'une
manire superficielle, et l'on peut sans doute infrer de l que la science historique a manqu
jusqu'ici de renseignements prcis sur ce curieux sujet. Pour jeter sur cette question une certaine
lumire, il suffisait cependant de chercher dans les crits des alchimistes les dtails qui se
rapportent leur existence individuelle. Plusieurs d'entre eux ont navement expos les
particularits de leur carrire, et il est permis de reconstruire, avec ces lments, les traits
oublis de leur physionomie.
Nous prendrons pour guide et pour texte de cet examen un passage du trait De alchimi attribu
Albert le Grand, dans lequel l'auteur numre les diverses conditions que l'alchimiste doit
remplir pour parvenir au grand uvre.
1 L'alchimiste, nous dit Albert le Grand, sera discret et silencieux ; il ne rvlera
personne le rsultat de ses oprations ;
2 II habitera, loin des hommes, une maison particulire dans laquelle il y ait deux ou
trois pices exclusivement destines ses oprations ;
3 II choisira le temps et les heures de son travail ;
4 II sera patient, assidu et persvrant ;
5 II excutera, d'aprs les rgles de l'art, la trituration, la sublimation, la fixation, la
calcination, la solution, la distillation et la coagulation ;
6 II ne se servira que de vaisseaux de verre ou de poterie vernisse ;
7 II sera assez riche pour faire la dpense qu'exigent ses oprations ;
8 II vitera, enfin, d'avoir aucun rapport avec les princes et les seigneurs (1)...
Nous allons montrer, en invoquant divers faits emprunts la vie de quelques artistes clbres,
sur quels motifs taient fondes ces rgles traces par Albert le Grand pour les diriger dans leur
carrire.
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Dans son premier prcepte, Albert recommande l'adepte le silence et la discrtion sur le rsultat
de ses travaux. Les faits suivants vont faire comprendre si ce conseil tait mal fond.
En 1483, un alchimiste, nomm Louis de Neus, natif de la Silsie, avait expriment, la cour de
Marbourg, devant un grand nombre de tmoins, une teinture philosophique, dont une partie
transformait, son dire, seize parties de mercure en or trs pur. Jean Dornberg, courtisan et
ministre du landgrave Henri III, et qui devait plus tard dpossder son profit le fils de son
matre, avait assist aux oprations. Il exigea que l'adepte lui rvlt son secret, et sur le refus de
ce dernier, il le fit jeter en prison. N'ayant rien pu obtenir du prisonnier par ses menaces ni ses
violences, il le laissa mourir de faim.
L
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71
En 1570, un moine alchimiste, nomm Albrecht Beyer, fut assassin dans sa maison, parce que
les meurtriers espraient trouver chez lui la pierre philosophale, qu'il se vantait de possder.
L'alchimiste provenal Delisle, qui brilla sous Louis XIV, avait acquis sa poudre de projection en
assassinant, dans les gorges de la Savoie, un philosophe hermtique dont il tait le serviteur.
Sbastien Siebenfreund, n Schkeuditz, prs de Leipsick, et fils d'un fabricant de draps, tait
attach un seigneur polonais, et voyageait avec lui en Italie. Ce seigneur tant mort pendant le
voyage, Siebenfreund se retira dans un couvent de Vrone. Un vieux frre du couvent, qui conut
pour lui une vive affection, l'initia aux procds hermtiques, et, son lit de mort, lui lgua le
secret d'une certaine poudre propre la transmutation des mtaux. Siebenfreund revint alors
dans son pays et entra au couvent d'Oliva, situ prs d'Elbing. Aprs s'tre suffisamment exerc
prparer cette panace merveilleuse, Siebenfreund quitta le couvent, afin de jouir, avec sa libert,
des fruits de son travail. Se trouvant Hambourg, en 1570, il reut l'hospitalit d'un
gentilhomme cossais qui tait en proie un violent accs de goutte, ce qui jetait tout son
entourage dans une grande affliction. Siebenfreund lui administra un remde qui le mit aussitt
sur pied, et cette gurison si prompte frappa tout le monde de surprise.
Dans la maison de l'Ecossais, habitaient deux tudiants de Wittenberg, Nicolas Clobes et Jonas
Agricola, plus un troisime, dont le nom n'a pas t dvoil par l'auteur de ce rcit (2). Les trois
tudiants pensrent que ce merveilleux remde ne pouvait tre autre chose que la pierre
philosophale que le moine se vantait de possder. Interrog sur ce point, Siebenfreund eut
l'imprudence de convenir du fait, et pour mieux en convaincre son hte et ses trois compagnons, il
prit devant eux une cuiller de zinc, la frotta de sa poudre de projection, qui n'tait sans doute
qu'un amalgame d'or, et, l'ayant chauffe au-dessus de la flamme d'un fourneau, il la rendit aux
tmoins de cette exprience, transforme en or, ou, pour mieux parler, dore par suite de la
dcomposition de l'amalgame aurifre. C'est en vain que le gentilhomme cossais pria son savant
ami de lui accorder un peu de cette bienheureuse poudre ; tout ce qu'il put obtenir fut l'objet
prcieux qui provenait de l'exprience.
Pour se drober au bruit importun que cette aventure occasionnait Hambourg, Siebenfreund
quitta cette ville et retourna en Prusse par un chemin dtourn. Il traversa successivement
Lunebourg et Magdebourg, s'arrta Wittenberg, o il passa quatre mois dans la maison de son
ami, le professeur Bach. Cependant les trois tudiants et le gentilhomme cossais avaient
secrtement suivi ses traces ; ils demeurrent cachs Wittenberg, pour y attendre une occasion
favorable. Le moment leur parut propice l'excution de leurs sinistres projets, lorsque le
domestique de Siebenfreund, oblig de se rendre chez ses parents, quelque distance de
Wittenberg, laissa son matre seul dans la maison de son ami. S'tant introduits dans sa chambre
la faveur de la nuit, les quatre complices l'assassinrent et cachrent son corps dans un
souterrain, o il ne fut dcouvert que deux annes aprs.
L'histoire ne dit pas si les assassins de l'adepte furent recherchs et punis. D'aprs l'auteur du
rcit, le docteur Lonard Thurneysser, dont nous avons parl ailleurs, aurait figur parmi les
meurtriers ; mais ce fait est loin d'tre tabli, car Thurneysser ne se trouvait pas en Prusse
l'poque que l'on assigne cet vnement, et Thobald de Hoghelande, dans son Histoire de
quelques transmutations, donne des noms diffrents aux meurtriers de Siebenfreund.
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Un alchimiste, nous dit Albert le Grand dans son second prcepte, doit habiter, loin des
hommes, une maison particulire, dans laquelle il y ait deux ou trois pices exclusivement
destines aux sublimations, aux solutions et aux distillations.
Ce n'est pas uniquement pour y trouver le calme et la tranquillit ncessaires ses oprations,
que l'alchimiste devait se renfermer dans une habitation isole. Un certain danger se rattachait
ncessairement l'excution des oprations chimiques une poque o, procdant sans rgles
prcises, on ne comprenait point la nature des phnomnes dont on provoquait l'accomplissement.
Comme l'existence des gaz tait encore ignore, on ne prenait d'avance aucune prcaution pour
donner issue aux fluides lastiques lorsqu'ils venaient se produire au sein des appareils. De l
une cause permanente d'accidents : des explosions de cornues, des ruptures de plicans et de
retortes, des incendies provoqus par la subite inflammation de gaz combustibles, etc. Combien de
fois d'ignorants oprateurs n'ont-ils pas renferm dans un ballon de mtal hermtiquement clos,
du mercure ou des amalgames, pour exposer imprudemment le tout l'action d'un feu violent : le
ballon et le fourneau, volant en clats avec un bruit pouvantable, mettaient fin l'exprience.
Entre beaucoup d'autres du mme genre qu'il serait facile de citer, nous emprunterons ici un fait
l'auteur des Curiosits de la littrature, qui le raconte d'aprs les Mmoires de la nouvelle
Atalante, ouvrage publi la fin du XVII
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sicle, et d la plume, assez connue dans l'histoire
littraire de la Grande-Bretagne, de mistress Marie Manley.
Une princesse, prise de l'alchimie, fit la rencontre, nous dit l'auteur des Curiosits de la
littrature, d'un homme qui prtendait avoir la puissance de changer le plomb en or, c'est-
-dire, dans le langage alchimique, de convertir les mtaux imparfaits en mtaux parfaits.
Ce philosophe hermtique ne demandait que les matriaux et le temps ncessaires pour
excuter la conversion qu'il avait promise. Il fut emmen la campagne de sa protectrice,
o l'on construisit pour lui un vaste laboratoire, et, afin qu'il ne pt pas tre drang dans
ses travaux, les ordres les plus exprs furent donns pour que personne n'y entrt. Il avait
imagin de faire tourner sa porte sur un pivot, de sorte qu'il recevait manger sans voir
ni tre vu, et sans que rien pt le distraire de ses sublimes contemplations. Pendant le
sjour de deux ans qu'il fit au chteau, il ne consentit parler qui que ce ft, pas mme
son infatue protectrice. Lorsqu'elle fut introduite pour la premire fois dans son
laboratoire, elle vit, avec un agrable tonnement, des alambics, des chaudires
immenses, de longs tuyaux, des forges, des fourneaux et trois ou quatre feux d'enfer
allums aux diffrents coins de cette espce de volcan. Elle ne contempla pas avec moins
de vnration la figure enfume du physicien, ple, dcharn et affaibli par ses oprations
de jour et ses veilles continuelles, qui lui rvla, dans un jargon inintelligible, les succs
qu'il avait obtenus ; elle vit ou crut voir des monceaux de mine d'or rpandus dans son
laboratoire. Souvent l'alchimiste demandait un nouvel alambic ou des quantits normes
de charbon. Cette princesse voyant nanmoins qu'elle avait dpens une grande partie de
sa fortune fournir aux demandes du philosophe, commena rgler l'essor de son
imagination sur les conseils de la sagesse. Deux ans dj s'taient couls, de vastes
quantits de plomb avaient t fournies, et elle ne voyait toujours que du plomb. Elle
dcouvrit sa faon de penser au physicien : celui-ci lui avoua sincrement qu'il tait
surpris de la lenteur de ses progrs, mais qu'il allait redoubler d'efforts et hasarder une
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laborieuse opration, laquelle jusqu'alors il avait cru ne pas tre oblig d'avoir recours.
Sa protectrice se retira, et les visions dores de l'esprance reprirent tout leur premier
empire.
Un jour qu'elle tait dner, un cri affreux, suivi d'une explosion semblable celle d'un
coup de canon du plus fort calibre, se fit entendre ; elle se rendit avec ses gens auprs du
chimiste ; ils trouvrent deux larges retortes brises, une grande partie du laboratoire en
flammes, et le physicien grill depuis les pieds jusqu' la tte (3).
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Albert le Grand, dans le prcepte qui suit, recommande l'adepte la patience et une persvrance
assidue, dans l'excution de ses travaux. C'est l, sans aucun doute, la recommandation laquelle
les alchimistes se sont montrs le plus fidles. Il est presque impossible de comprendre
aujourd'hui jusqu' quel point ils ont pouss cette qualit prcieuse. Mditations sur les crits des
grands matres et comparaison des diffrentes autorits, poursuivies sans interruption pendant
des annes entires ; voyages entrepris en diverses contres de l'Europe ou de l'Orient, pour
recevoir de la bouche des artistes clbres la communication de leurs dcouvertes ; travaux
incessants, oprations interminables, expriences ternellement prolonges et dont rien ne
pouvait interrompre le cours ; sacrifices de tous genres, qui ne se laissaient arrter ni par les
pertes de fortune ni par la ruine de la sant : tel est le tableau de la vie d'un adepte engag dans
la recherche du grand uvre. Cette persvrance tonnante, dont l'alchimiste du Moyen Age tait
le vivant emblme, allait jusqu' dpasser les limites mmes du tombeau.
L'oprateur qu'une mort prmature enlevait ses travaux, dit M. Hofer, laissait souvent une
exprience commence en hritage son fils ; et il n'tait pas rare de voir celui-ci lguer dans son
testament, le secret de l'exprience inacheve dont il avait hrit de son pre. Les expriences
d'alchimie taient transmises de pre en, fils comme des biens inalinables (4).
Rien n'est plus propre nous donner une ide exacte de la persvrance ou plutt de la passion
extraordinaire que les alchimistes apportaient dans leurs travaux, que la vie si curieuse et si
agite de l'adepte Denis Zachaire. Nous allons en rappeler les traits principaux. Les dtails qu'il
nous a lui-mme transmis sur ce sujet dans la premire partie de son Opuscule de la philosophie
naturelle des mtaux, nous fourniront en mme temps l'occasion de signaler plusieurs
particularits intressantes sur la vie des alchimistes franais au seizime sicle.
Denis Zachaire appartenait une famille noble de la Guyenne ; mais son vritable nom est
inconnu ; car, l'exemple de beaucoup de ses confrres, il s'est abrit, dans ses ouvrages, sous le
voile d'un pseudonyme. Il tait n en 1510. Aprs avoir reu la premire instruction dans la
maison paternelle, il fut envoy Bordeaux pour y tudier les lettres et la philosophie dans le
collge des Arts. On avait confi sa jeunesse la surveillance d'un prcepteur. Malheureusement,
ce dernier tait un adepte d'Herms. Au lieu de conduire son lve dans les tranquilles sentiers de
la littrature, il ne l'initia gure qu'aux pratiques du grand uvre. Le jeune Zachaire frquentait
beaucoup d'coliers qui, ngligeant comme lui les tudes du collge pour celles du laboratoire
alchimique, avaient dj fait ample collection de receptes pour la transmutation des mtaux.
Avant de quitter Bordeaux, il en avait rempli tout un gros livre, et il pouvait son gr fabriquer
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de l'or toute espce de titres, dix-huit ou vingt carats, de l'or de ducat ou de l'or d'cu, propre
soutenir l'preuve de la fonte ou de la pierre de touche. Mme rsultat pour l'argent : on
pouvait, avec ces bienheureuses formules, obtenir de l'argent dix ou onze deniers, de l'argent
blanc de feu ou de l'argent la touche. Ces diverses formules portaient les noms d'uvre de la
reine de Navarre, uvre du Cardinal de Lorraine ou du Cardinal de Tournon. Les jeunes coliers,
au collge de Bordeaux, employaient une partie de leur temps ces utiles occupations.
Au sortir du collge des Arts, le jeune Zachaire fut envoy Toulouse, en compagnie de son
prcepteur, pour y tudier le droit ; mais le matre et l'lve n'avaient d'autre dsir que d'y faire
promptement l'preuve des prcieuses receptes de Bordeaux. Ils se mirent donc ds leur arrive
placer dans leur chambre plusieurs petits fourneaux propres aux oprations chimiques. Des petits
fourneaux on en vint aux grands, si bien que la chambre en fut bientt remplie. Sur certains, on
distillait ; dans d'autres, on calcinait diverses matires : ici, l'on excutait la fusion ; l, la
sublimation prescrite par les formules. Au bout d'un an, la somme de deux cents cus, que le
jeune Denis avait reue de ses parents pour s'entretenir pendant deux annes, lui et son matre,
en la ville de Toulouse, s'tait dissipe en fume. C'est qu'il avait fallu acheter une quantit
considrable de charbon, diverses drogues d'un prix lev, et pour six cus de vaisseaux de verre ;
sans compter deux onces d'or fin et trois marcs d'argent, que l'une des formules avait
recommands comme indispensables l'excution de l'uvre, et qui finirent par s'vanouir en
entier force de combinaisons et de mlanges.
Il ne faisait gure moins chaud dans la chambre du jeune licenci es droit, que dans les fonderies
de l'arsenal de Venise, et le digne prcepteur, qui ne sortait pas un moment de cette fournaise,
tant il apportait de zle et d'ardeur son travail, fut pris, quand vint l't, d'une fivre continue,
pour avoir trop souffl en buvant chaud. Il mourut glorieusement sur son champ de bataille, au
grand chagrin de son lve, qui comptait sur son habilet pour se procurer l'argent que ses
tuteurs commenaient lui refuser.
Ainsi livr lui-mme, Denis Zachaire ne vit rien de mieux que de se rendre dans son pays, afin
d'obtenir le libre usage de ses biens, administrs par ses tuteurs depuis la mort de son pre.
Moyennant quatre cents cus, il afferma une partie de ses proprits pour une dure de trois ans,
et s'empressa de revenir Toulouse, afin d'appliquer cette somme l'excution d'une recepte
infaillible qu'un Italien lui avait enseigne aprs en avoir vu de ses propres yeux les merveilles.
Ce procd consistait dissoudre de l'or et de l'argent dans une eau forte, et calciner le produit
pour en faire une poudre de projection. Mais deux onces d'or et un marc d'argent, traits pendant
deux mois suivant les procds de l'Italien, ne donnrent qu'une poudre tout fait sans vertu. De
la quantit d'or et d'argent qu'il avait employe, Zachaire ne put recouvrer qu'un demi-marc ;
aussi nous dit-il : Tout l'augment que je reus, ce fut la faon de la livre diminuante. Ses
quatre cents cus se trouvrent ainsi rduits deux cent trente, et comme l'Italien offrait de se
rendre Milan, o se trouvait l'auteur de cette recette, pour obtenir de lui des claircissements
complets, Zachaire lui remit vingt cus, et demeura tout l'hiver Toulouse pour attendre son
retour. Mais, ajoute-t-il, j'y serais encore si je l'eusse voulu attendre, car je ne le vis depuis.
Une grande pidmie s'tant dclare Toulouse, Zachaire se dcida abandonner la ville ; mais,
ne voulant pas se sparer de ses amis, compagnons de ses recherches, il les suivit dans leur pays,
Cahors. Parmi eux se trouvait un bon vieillard, adepte blanchi sous le poids du travail et des
annes, et que l'on ne connaissait Toulouse que sous le nom du Philosophe. Zachaire lui
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communiqua la collection de ses recettes, et demanda ses conseils, heureux de s'en rapporter
l'exprience et au savoir d'un homme qui avait mani tant de simples en sa vie. Le philosophe en
nota dix comme les meilleures : et, six mois aprs, la cessation de l'pidmie, notre jeune adepte
tant revenu Toulouse, s'empressa de les soumettre l'exprience. Ainsi se passa l'hiver entier :
mais aucune des recettes mises en pratique ne fournit de rsultat ; de telle sorte qu' la Saint-
Jean ses cus se trouvrent rduits au nombre de cent soixante-dix.
Cet chec, prouv en dpit des conseils du vieux philosophe, aurait sans doute dcourag le jeune
alchimiste, si une circonstance heureuse n'tait fort propos venue lui rendre la confiance et
l'espoir. Zachaire avait fait Cahors la connaissance d'un jeune abb qui, possesseur, aux
environs de Toulouse, d'une riche prbende, consacrait honorablement ses loisirs et ses revenus
la recherche du grand uvre. Cette conformit de gots avait fait natre entre eux une vive
sympathie. De retour Toulouse, l'abb reut de l'un de ses amis, attach Rome au cardinal
d'Armagnac, la communication d'une recette excellente pour l'uvre hermtique. Ce procd
consistait chauffer pendant un an de la poudre d'or calcin avec de l'eau-de-vie distille un
grand nombre de fois ; son excution ne devait entraner qu'une dpense de deux cents cus. Les
deux amis rsolurent de runir, pour cet important travail, leurs efforts ainsi que leur bourse, et,
les termes de cette petite association bien arrts entre eux, ils se mirent aussitt l'uvre.
Il importait d'abord de se procurer une eau-de-vie trs pure. Ils achetrent donc une bonne pice
de vin Gaillac, qu'ils placrent, pour en retirer l'eau-de-vie, dans un vaste alambic. On employa
un mois distiller plusieurs fois cette eau-de-vie dans le plican ; on la rectifia ensuite dans des
vaisseaux de verre. Ainsi amene un haut degr de concentration, l'eau-de-vie leur parut propre
la dissolution de l'or. Ils prirent quatre marcs de ce liquide, qu'ils placrent dans une cornue de
verre contenant un marc d'or, que l'on avait pralablement soumis, pendant un mois, une forte
calcination. Cette cornue, place dans une seconde plus grande, et tout l'appareil tant bien clos,
on l'installa dans un grand fourneau, et l'on se disposa entretenir au-dessous le feu pendant une
anne entire. L'abb acheta, dans ce but, pour trente cus de menu charbon.
En attendant l'expiration de ce long intervalle, les deux oprateurs occupaient leurs loisirs
essayer quelques petits procds qui ne donnrent pas d'ailleurs de meilleur rsultat que ne
devait en fournir la grande opration.
Au bout d'un an, en effet, les deux amis reconnurent avec douleur que l'eau-de-vie n'avait pas
dissous un atome d'or. Le mtal tait demeur au fond de la cornue dans l'tat mme o il y avait
t plac. On essaya de s'en servir comme poudre de projection, en oprant sur du mercure
chauff dans un creuset, comme l'indiquait la recette ; mais ce fut en vain.
On comprend le dsappointement des deux alchimistes. Le plus contrari tait l'abb, qui, se
croyant sr du rsultat, l'avait annonc d'avance aux moines de son couvent, et avait crit la
confrrie, la veille mme de l'opration, qu'il ne restait plus qu' fondre la belle fontaine de plomb
qui ornait la cour du monastre pour en tirer des lingots d'or. La belle fontaine fut donc rserve
pour une autre occasion : elle ne faillit point, du reste, sa destine, car quelques annes aprs,
on la fit passer au creuset d'un alchimiste ambulant qui tait venu montrer son savoir dans
l'abbaye.
Cependant, loin de dcourager l'abb, cet chec ne fit que redoubler son ardeur. Pour tenter un
grand coup, il proposa Zachaire de se rendre Paris avec huit cents cus, dont ils fourniraient
chacun la moiti, et d'y continuer l'uvre commune en profitant des lumires des innombrables
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artistes hermtiques qui remplissaient alors la capitale de la France. Ayant accept la proposition
de son ami, et trouv, en affermant ses biens, la somme ncessaire, Zachaire se disposa se
rendre Paris, dcid perdre tout ou dcouvrir la pierre philosophale.
En vain ses parents essayrent-ils de le dissuader de ce projet. Pour viter leurs remontrances, il
prtexta que son voyage n'aurait d'autre but que d'acheter la cour une charge de conseiller. Ds
lors sa famille, qui avait toujours reconnu en lui l'toff d'un grand lgiste, ne s'opposa plus son
dessein. Zachaire partit de sa province le lendemain de Nol ; il arriva Paris le jour des Rois de
l'anne 1539.
De toutes les villes d'Europe, Paris tait alors la plus frquente par les alchimistes. Aussi
l'adepte de Guyenne y demeurait-il tout un mois inconnu, perdu dans cette foule immense
d'artistes de tout genre qui s'adonnaient en commun ou en particulier la recherche du grand
uvre. Mais, au bout de ce temps, il s'tait mis en rapport avec un si grand nombre d'ouvriers de
toute profession, tels que fondeurs, orfvres, artisans de divers mtaux, fabricants de verre et de
fourneaux, etc., qu'il avait fait, grce leur intermdiaire, la connaissance de plus de cent
adeptes. Il trouva des enseignements utiles tre tmoin des diverses oprations qu'excutaient
ces derniers : Les uns, nous dit-il, travaillaient aux teintures des mtaux par projection, les
autres par cimentation, les autres par dissolution, les autres par conjonction de l'essence (comme
ils disaient) de l'meri, les autres par longues dcoctions ; les autres travaillaient l'extraction du
mercure des mtaux, les autres la fixation d'iceux.
Au Moyen Age les alchimistes qui habitaient les grandes villes avaient l'habitude de se runir
tous les jours sous le pristyle des cathdrales, afin de se communiquer rciproquement le
rsultat et l'tat d'avancement de leurs travaux. L'glise de Notre-Dame-la-Grande, Paris, tait
le rendez-vous des gens de cet tat, et chaque jour, mme les dimanches et les ftes, ils se
rencontraient sous les votes de la vieille basilique, pour parlementer des besognes qui s'taient
passes aux jours prcdents. On s'assemblait aussi au logis de l'un d'entre eux. La maison de
Zachaire fut quelquefois le lieu de leurs runions, et c'est l que l'on pouvait entendre s'exhaler
l'envi les plaintes, les esprances et les regrets de tous ces hommes ardents, desschs au feu
d'une passion commune, courbs sous le poids d'un mme joug. Cependant ces entretiens ne
brillaient point par la varit, car les paroles qu'on y entendait taient toujours les mmes : Les
uns, nous dit Zachaire, disaient : Si nous avions le moyen de recommencer, nous ferions quelque
chose de bon. Les autres : Si notre vaisseau et tenu, nous tions dedans. Les autres : Si nous
eussions eu notre vaisseau de cuivre bien rond et bien ferm, nous aurions fix le mercure avec la
lune ; tellement qu'il n'y en avait pas un qui ft rien de bon, et qui ne ft accompagn d'excuse.
II fallait cependant faire un choix parmi un si grand nombre d'oprateurs. Zachaire se dcida
accorder sa confiance un Grec arriv pendant l't, et qui prtendait savoir changer en argent le
cinabre mis en forme de clous. Il rduisait en poudre trois marcs d'argent, et, avec un peu d'eau,
faisait de cette poudre une pte laquelle il donnait la forme de clous ; mlant ensuite ces clous
avec du cinabre pulvris, il les faisait scher dans un vase bien couvert. Ensuite il fondait le
tout et soumettait la coupelle le produit de cette fusion. Il restait alors dans la coupelle plus de
trois marcs d'argent, c'est--dire un poids suprieur celui du mtal employ. Dans cette
opration, il y avait donc, au dire de l'artiste, production artificielle d'une certaine quantit
d'argent. Selon lui, l'argent que l'oprateur avait ml au cinabre s'tait envol en fume, et celui
qui restait provenait de la transmutation du cinabre. Mais on devine quelle tait la vritable
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nature de cette opration. Le cinabre (sulfure de mercure) tant volatil, disparaissait au feu du
fourneau de coupelle, et s'il y avait dans certains cas une faible augmentation du poids primitif de
l'argent mis en exprience, ce rsultat tenait la prsence accidentelle d'une certaine quantit
d'argent dans le cinabre dont on avait fait usage. C'est ce que Zachaire dut reconnatre, mais un
peu tard ; car, nous dit-il, si c'tait profit, Dieu le sait, et moi aussi qui dpendis des cus plus de
trente.
Cette affaire de la transmutation du cinabre fit cependant beaucoup de bruit parmi les
alchimistes parisiens. Cela fut tant connu en Paris, nous dit Zachaire, qu'avant le Nol suivant,
il n'tait fils de bonne mre, s'entremlant de travailler en la science, qui ne savait, ou n'avait
entendu parler des clous de cinabre ; comme un autre temps aprs il fut parl des pommes de
cuivre, pour fixer l dedans le mercure avec la lune.
Zachaire, qui n'avait frquent jusque-l que des oprateurs honntes, et comme lui, travaillant
de bonne foi, eut bientt l'occasion d'tre initi aux fraudes des faux adeptes. Un gentilhomme
tranger, venant du Nord, et qui tait peut-tre Venceslas Lavin, arriva cette poque Paris. Il
n'tait expert qu'aux sophistications hermtiques, et vivait de ce genre de ressources, vendant
aux orfvres les produits de ses oprations suspectes. Zachaire suivit quelque temps la fortune de
cet aventurier, sans vouloir cependant s'associer ses manuvres. Possesseur d'une fortune
encore assez belle, et ne perdant jamais de vue sa dignit de gentilhomme, Zachaire, loin de
chercher s'enrichir du commerce de cet tranger, dpensait largement avec lui son argent en
expriences. Au bout d'un an, son compagnon consentit enfin lui rvler son secret ; mais,
comme Zachaire s'en tait bien dout, ce secret n'tait qu'un leurre.
Cependant il entretenait toujours une correspondance avec son cher abb, le tenant au courant de
ses succs et des progrs de son entreprise. Il passa de cette manire trois annes dans la capitale
; au bout de ce temps, les huit cents cus et d'autres sommes que lui avait envoyes l'abb taient
entirement dissips.
Sur ces entrefaites, Zachaire reut une lettre de son ami, qui l'engageait revenir sans retard
Toulouse. Il partit aussitt, et ds son arrive, il fut mis au fait de la circonstance importante qui
avait ncessit son dpart. Le roi de Navarre, Henri II, grand-pre de Henri IV, aimait s'occuper
d'alchimie. Le bruit des merveilles ralises par le gentilhomme tranger, compagnon de
Zachaire, avait pntr de Paris jusqu'au fond du Barn, et le roi Henri s'tait empress d'crire
l'abb toulousain, le priant d'envoyer Zachaire dans ses Etats, avec la promesse d'une rcompense
de quatre mille cus en cas de succs. Ce mot de quatre mille cus avait tellement chatouill les
oreilles de l'abb, qu'il croyait dj tenir la somme dans son escarcelle. Il n'eut point de repos que
son cher Zachaire ne se ft mis en route pour la Navarre. Notre adepte arriva Pau au mois de
mai 1542, et fut parfaitement accueilli par le roi. Il fut cependant oblig de demeurer six
semaines avant de se mettre au travail, parce que les simples qu'il fallait cueillir pour le
commencement des oprations ne croissaient point au pays de Navarre. Au bout de ce temps, il se
mit l'uvre. Mais le succs rpondit mal aux esprances du roi, qui, mcontent de l'artiste, le
renvoya avec un grand merci pour rcompense. Et comme Zachaire, se plaignant d'un tel procd,
rclamait l'excution des promesses qu'on lui avait faites, le roi lui fit cette rponse : Advisez,
messire, s'il n'y a rien en mes terres qui vous puisse convenir, tel que confiscation, prison ou
autre chose semblable ; je vous les donnerais volontiers. Zachaire et le roi de Navarre ne
pouvaient s'entendre : l'un demandait un alchimiste qui le mt promptement en possession du
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secret de faire de l'or ; l'autre cherchait un roi aux frais duquel il pt continuer ses expriences
tout son aise. Aussi l'adepte reprit-il incontinent le chemin de Gascogne.
C'est pendant ce retour que Zachaire eut la fortune de rencontrer le bienheureux conseiller qui
devait le mettre sur la route de la vrit qu'il poursuivait depuis si longtemps. C'tait un moine
trs savant, vers dans toutes les connaissances de la philosophie naturelle, et qui avait pass sa
vie entire sur les crits des anciens matres. Zachaire l'ayant mis au courant de tous les travaux
qu'il avait excuts jusque-l, le savant religieux le plaignit grandement d'avoir dpens tant
d'argent et de fatigues en des recherches mal inspires. Il lui conseilla de s'en tenir dsormais la
mditation des anciens philosophes, ajoutant qu'il tait fcheux qu'un gentilhomme aussi instruit
que lui, qui avait fait Bordeaux ses actes de philosophie, et avait t reu matre en cette
science, se ft toujours priv des hautes lumires que nous ont transmises sur cette question les
sages des temps passs. Ainsi ramen, par les conseils du bon religieux, dans une voie certaine,
Zachaire s'empressa d'aller rejoindre son ami pour rgler dfinitivement avec lui les comptes de
cette association qui avait si tristement chou.
Tout bien calcul, il restait une somme de cent quatre-vingts cus, qu'ils partagrent loyalement ;
aprs quoi l'association fut dclare rompue, la grande tristesse de l'abb, qui aurait voulu
pousser plus loin l'entreprise, et n'approuvait point le changement de systme qui s'tait opr
dans l'esprit de son compagnon. Lui, cependant, dcid s'en tenir dsormais la mditation et
la comparaison des crits des anciens philosophes, il prit la rsolution de revenir Paris pour
mettre son projet excution.
Le jour de la Toussaint de l'anne 1546, Zachaire rentra dans la capitale, o son premier soin fut
d'acheter, moyennant dix cus, divers traits philosophiques, tels que la Tourbe des philosophes,
la Complainte de Nature, le bon Trvisan et les uvres de Raymond Lulle. Ayant lou une petite
chambre au faubourg Saint-Marceau, il s'y enferma, n'ayant auprs de lui qu'un petit garon pour
le servir. Puis, sans vouloir frquenter aucun des adeptes dont fourmillait encore la capitale, il
s'appliqua jour et nuit mditer sur ses auteurs. Il employa dix-huit mois ce travail pnible,
sans russir nanmoins s'arrter dfinitivement au choix d'aucun procd. Il crut alors
ncessaire de se mettre en rapport, non avec les artistes empiriques qu'il avait frquents sept
ans auparavant dans les runions tenues sous les votes de Notre-Dame, mais avec de vritables
philosophes qui opraient d'aprs les recommandations des anciens. Cependant leur commerce ne
lui fut que d'une faible utilit, en raison de la diversit extrme des procds dont ils faisaient
usage. Ces oprateurs employaient en effet des moyens si nombreux et si opposs que l'esprit
courait le risque de s'garer dans leur infinie diversit. Si l'un, nous dit Zachaire, travaillait
avec l'or seul, l'autre travaillait avec or et mercure ensemble ; l'autre y mlait du plomb qu'il
appelait sonnant, parce qu'il avait pass par la cornue avec de l'argent vif ; l'autre convertissait
aucuns mtaux en argent vif avec diversit de simples par la sublimation ; l'autre travaillait avec
un atrament noir artificiel, qu'il disait tre la vraie matire, de laquelle Raymond Lulle usa, pour
la composition de cette grande uvre. Si l'un travaillait en un alambic, l'autre travaillait en
plusieurs autres et divers vaisseaux de verre, et l'autre de cuivre, l'autre de plomb, l'autre
d'argent, et aucun en vaisseaux d'or. Puis l'un faisait sa dcoction en feu fait de gros charbons,
l'autre de bois, l'autre de raisins, l'autre de chaleur de soleil, et d'autres au bain-marie.
Cette varit d'oprations, jointe aux contradictions continuelles qu'il dcouvrait dans les anciens
auteurs, avait fini par rduire au dsespoir le malheureux alchimiste, lorsque le Saint-Esprit lui
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inspira, nous dit-il, la pense d'tudier les uvres de Raymond Lulle, et en particulier le
Testament et le Codicille de cet auteur. Il russit adapter si parfaitement ces deux ouvrages
avec une ptre de Raymond Lulle au roi Robert, et avec un manuscrit du mme auteur, qu'il
tenait du bon religieux, son conseiller, qu'il fut ds ce moment certain d'avoir mis la main sur le
secret tant poursuivi. Tous les livres qu'il consultait taient en concordance parfaite avec son
systme, et tel tait, par exemple, le procd ou rsolution que donne, la fin de son Rosarium,
Arnauld de Villeneuve, qui fut, comme on le sait, le matre de Raymond Lulle. Zachaire passa un
an entier mditer jour et nuit sur son procd ; au bout de ce temps, il revint Toulouse pour le
soumettre l'exprience. Il arriva dans sa province pendant la carme de 1549 ; son premier soin
fut de s'approvisionner de fourneaux et des appareils ncessaires, et, le lendemain de Pques, il
commena sa grande opration.
Cependant sa famille et ses amis ne voyaient pas sans un profond chagrin toute cette ardeur
apporte un travail inutile, et les folles dpenses auxquelles une malheureuse passion l'avait
entran depuis sa jeunesse. Il eut endurer de leur part plus d'un reproche amer : Que
prtendez-vous faire ? lui disait un voisin, et n'avez-vous pas dpens assez d'argent en de telles
folies ? Prenez garde qu' vous voir acheter ainsi tant de menu charbon, on ne vous accuse,
comme on l'a fait dj, d'tre auteur de fausses monnaies. N'est-il pas trange, reprenait un
autre, qu'tant docte comme vous l'tes, et dj licenci s droit, vous refusiez encore de faire
profession de la robe longue, afin de parvenir quelque office honorable en la ville ?
Survenaient des parents, qui l'autorit de la famille permettait des remontrances plus svres :
Pourquoi, lui disait-on, ne pas mettre un terme tant d'inutiles dpenses ? Ne vaudrait-il pas
mieux payer vos cranciers ou acheter quelque bonne charge ? Il ne tient rien, si vous ne vous
arrtez, que nous n'envoyions en votre logis des gens de justice pour y briser tout votre attirail
d'ustensiles maudits. Hlas ! reprenait un autre, faisant appel des sentiments plus doux,
si pour vos parents vous ne voulez rien faire, ayez au moins gard vous-mme. Considrez-vous.
A peine g de trente ans, vous semblez en avoir cinquante, tant commence blanchir votre
barbe, qui vous reprsente tout envieilli des longues fatigues que vous avez endures en la
poursuite de vos jeunes folies.
Tous ces discours ne faisaient qu'ajouter l'impatience de Zachaire ; il les supportait avec
d'autant plus de dplaisir, qu'il voyait de jour en jour se perfectionner son uvre et s'approcher
l'heure dcisive qui devait le payer de tant de travaux et d'ennuis. Aussi tout demeura impuissant
l'carter de son but. La peste, qui clata Toulouse pendant l't, et qui fut si terrible, que
tout march, tout trafic en fut interrompu, ne put l'arracher du feu de ses fourneaux. Il y
demeurait jour et nuit occup attendre d'une fort grande diligence l'apparition des trois
couleurs que les philosophes ont crit devoir apparatre avant la perfection de la divine uvre.
Ces trois couleurs attendues se montrrent enfin aux yeux ravis du philosophe, indiquant la
perfection dfinitive de la pierre philosophale. Si bien que le jour de Pques de l'anne 1550, avec
un peu de cette divine pierre, il convertit, ainsi qu'il nous assure, du mercure en trs bon or.
Si j'en fus aise, ajoute-t-il, Dieu le sait. Si ne m'en vantais-je pas pour cela ; mais je
rendis grce notre bon Dieu qui m'avait tant fait de faveurs et de grces par son Fils
notre rdempteur JSUS-CHRIST, et le priai qu'il m'illumint par son Saint-Esprit, pour
en pouvoir user son honneur et louange.
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Ds le lendemain, Zachaire se mit en route pour aller annoncer son triomphe son ami et
partager avec lui le trsor aprs lequel ils avaient si longtemps soupir d'un commun accord. Il
franchit d'un pas joyeux le seuil du monastre, et jeta en entrant un coup d'il de regret sur
l'emplacement vide de cette fontaine de plomb qui aurait si bien servi tmoigner sa science aux
pieux habitants de la maison. Mais une triste nouvelle l'attendait. Le pauvre abb tait mort six
mois auparavant, sans avoir prouv la consolation suprme que lui apportait son ami. Zachaire
voulait au moins aller tmoigner sa reconnaissance au docte religieux dont les conseils lui avaient
t si profitables ; mais le bon religieux venait aussi de mourir dans un autre couvent o il s'tait
retir.
Zachaire se dcida alors passer l'tranger pour y terminer en paix une carrire qui avait t
seme de tant de traverses. Il envoya Toulouse un de ses cousins pour y vendre tous ses biens,
et payer ses cranciers avec les sommes provenant de cette vente. Son dsir fut accompli, mais
non sans exciter beaucoup de lamentations et de plaintes de la part de ses parents, qui avaient
depuis longtemps prvu la ruine de cet obstin dissipateur.
Ce dernier acte excut, Zachaire quitta la France en compagnie de son jeune cousin, et se rendit
Lausanne pour y vivre, nous dit-il, avec fort petit train, ce qui ne plaide pas en faveur de la
vrit de son affirmation relative la dcouverte de la pierre philosophale.
Nous pourrions terminer l l'histoire de l'adepte Zachaire, que nous n'avons raconte avec tant de
dtails qu'afin de montrer par un frappant exemple quel degr les chercheurs alchimistes
poussaient la patience, leur apanage essentiel. D'ailleurs, dans la dernire partie de sa vie, notre
hros se montrerait moins digne de l'intrt qu'il a pu inspirer nos lecteurs. La possession de ce
trsor prtendu semblait troubler ses sens et garer sa raison. Il devint infidle la promesse
qu'il s'tait faite de faire tourner l'honneur et la louange de Dieu le nouveau pouvoir qu'il
avait acquis. S'abandonnant au courant de tous les plaisirs, il donna un libre essor ses passions,
comprimes par l'pret du travail pendant les annes de sa jeunesse. Epris Lausanne d'une
belle jeune fille, il quitta avec elle la Suisse pour aller mener en Allemagne une vie de dissipation
et de folies. Aprs avoir suivi les bords du Rhin, il s'arrta Cologne en 1556. C'est l que
l'attendait un triste sort. Amoureux la fois de la jeune compagne de Zachaire et des trsors qu'il
lui supposait, le tratre cousin l'trangla pendant qu'il tait plong dans un lourd sommeil
occasionn par l'ivresse. Charg des dpouilles de sa victime, il s'enfuit avec sa complice. Cet
vnement fit beaucoup de bruit en Allemagne ; mais on ne put retrouver les traces de l'assassin.
Mardoche de Dlie, le pote de la cour de Rodolphe II, composa plus tard sur ce sujet une pice
de vers que nous rapporterions ici, si nous ne craignions de donner une ide peu favorable des
mrites de la posie hermtique.
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En numrant les conditions que doit remplir un alchimiste, Albert le Grand nous dit qu'il doit
avant tout possder de la fortune. L'utilit de cette recommandation du matre pourrait dj
ressortir de ce fait, que, de l'aveu mme des adeptes, l'or obtenu par transmutation revenait un
prix plus lev que l'or ordinaire. Mais le sens de ce prcepte et sa signification vritable
paratront encore plus clairs pour nos lecteurs, si nous rappelons ici la srie de travaux accomplis
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par un alchimiste trs connu dans les fastes de l'art, Bernard le Trvisan, qui employa soixante
ans s'occuper sans interruption de la recherche du grand uvre. La conclusion laquelle arrive
cet adepte, quant aux moyens qu'il a reconnus les seuls propres faire de l'or, nous donnera une
explication satisfaisante du prcepte d'Albert le Grand.
L'adepte que l'on dsigne dans la bibliographie alchimique sous le nom de Bernard le Trvisan ou
du bon Trvisan, appartenait une famille noble de Padoue. N en cette ville en 1406, il tait
comte de Trvigo, petit comt de la marche de Trvise dans les Etats vnitiens. Ds l'ge de
quatorze ans, il s'occupait d'alchimie sous la direction et avec les conseils de sa famille, et dater
de ce moment jusqu' la fin de ses jours, cette tude constitua l'unique occupation de sa vie. Une
chronique allemande dit, propos du sire de Sultzbourg, mort Nuremberg en 1286 : II a beau-
coup alchymi et beaucoup dissip. Le sire de Sultzbourg devait tre bien dpass par son
mule d'Italie.
Encore sous l'aile paternelle, le jeune comte Bernard tudia, pour s'initier aux premiers principes
de l'art, Geber et Rhass. Les travaux qu'il excuta sous l'inspiration de ces auteurs, lui
occasionnrent une dpense d'environ trois mille cus. Archelas et Rupescissa occuprent
ensuite son attention, et quinze annes furent employes ces tudes prliminaires, pendant
lesquelles je dpendis, nous assure-t-il, tant par trompeurs que par moi pour les connatre,
environ six mille cus.
Comme il commenait perdre courage, un bailli de son pays lui enseigna faire la pierre
philosophale avec le sel marin ; mais c'est en vain qu'il s'appliqua pendant un an et demi ce pro-
cd. Aprs l'avoir essay quinze fois, il se dcida l'abandonner pour un autre moyen enseign
par le bailli. Ce moyen consistait dissoudre sparment dans de l'eau-forte de l'argent et du
mercure. Ces dissolutions, aprs avoir t abandonnes pendant un an elles-mmes, taient
ensuite mlanges et concentres sur des cendres chaudes, de manire tre rduites aux deux
tiers de leur volume primitif. Le rsidu de cette opration, plac dans une cucurbite fort troite,
tait expos l'action des rayons solaires ; ensuite on l'abandonnait l'air, afin qu'il s'y produist
de petits cristaux : on avait rempli de ce mlange vingt-deux fioles. On attendit patiemment la
formation de ces cristaux. Cette attente dura cinq ans : Nous attendmes cinq ans que ces
pierres cristallines se crassent au fond des fioles. Mais, au bout de cet intervalle, rien ne s'tait
produit, et le comte Bernard, que toutes ces recherches avaient conduit l'ge de quarante-six
ans, dut songer essayer un autre procd.
Ce nouveau procd lui fut rvl par un moine de Cteaux, matre Geofroi le Leuvrier, qui en fit
avec lui l'exprience. Ils achetrent deux mille ufs de poule ; les firent durcir dans l'eau
bouillante, et enlevrent les coquilles qui furent calcines au feu. On spara le blanc et le jaune de
ces ufs durcis, et on les fit pourrir sparment dans du fumier de cheval. Ensuite on distilla
trente fois le produit pour en retirer en dfinitive une eau blanche et une rouge. Mais toutes ces
oprations, bien que rptes un trs grand nombre de fois et varies de plusieurs manires,
n'aboutirent rien, et le Trvisan se dcida enfin abandonner un travail qui lui avait cot huit
annes de sa vie.
Le Trvisan besogna ensuite avec un grand thologien, protonotaire de Bergues, qui prtendait
retirer la pierre philosophale de la couperose, c'est--dire du sulfate de fer. On commenait par
calciner pendant trois mois la couperose, que l'on plaait alors dans du vinaigre distill huit fois.
Ce mlange de couperose et de vinaigre tait ensuite introduit dans un alambic, et l'on distillait
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ce produit quinze fois par jour. Ces quinze distillations devaient tre rptes chaque jour
pendant un an.
On n'est pas surpris quand le Trvisan nous apprend qu' la suite de ce nouveau travail des
Danades, il fut pris d'une fivre quarte qui dura quatorze mois et dont il faillit mourir.
A peine rtabli, le comte Bernard apprit d'un clerc de son pays que le confesseur de l'empereur,
matre Henri, savait prparer la pierre philosophale. Il s'achemina donc vers l'Allemagne, et tant
parvenu par grands moyens et grands amis se mettre en rapport avec matre Henri, il fut
admis la connaissance de son procd moyennant dix marcs d'argent, qu'il apporta comme
ingrdient indispensable de l'uvre. Voici en quoi consistait le procd du confesseur imprial.
On mlait ensemble du mercure, de l'argent, de l'huile d'olive et du soufre. On fondait le tout un
feu modr, et l'on faisait cuire lentement ce mlange au plican, en remuant sans cesse. Aprs
deux mois, le tout fut sch dans une fiole de verre recouverte d'argile, et le produit plac pendant
trois semaines sur des cendres chaudes.
Alors on ajouta du plomb au mlange, que l'on fondit dans un creuset, et le produit de cette
fusion fut soumis l'affinage. Selon matre Henri, les dix marcs d'argent que l'on avait employs
devaient, la suite de ces oprations, augmenter d'un tiers ; mais le fait ne rpondit point cette
attente, car l'affinage termin, les dix marcs d'argent se trouvrent rduits quatre.
Cet chec fut si douloureux pour le Trvisan, que, pendant deux mois, il abandonna tous ses
travaux, et jura d'y renoncer l'avenir. Ses parents applaudissaient de cette heureuse rsolution,
mais leur joie fut de courte dure, car l'adepte obstin ne tarda pas reprendre sa chane.
Dsesprant nanmoins de trouver le secret qu'il ambitionnait s'il demeurait livr aux seuls
conseils des savants de son pays, il se dcida aller chercher des leons auprs des docteurs
trangers. Le comte Bernard parcourut successivement l'Espagne, l'Angleterre, l'Ecosse, la
Hollande, l'Allemagne et la France. Enfin, dsirant approfondir sur cette question la science de
l'Orient, il passa plusieurs annes en Egypte, en Perse et en Palestine. Il sjourna
particulirement dans la Grce mridionale, parce que les autres parties de ce pays tait
continuellement inquites par l'invasion des troupes turques. S'attachant surtout visiter les
couvents, il travaillait la prparation de l'uvre avec les moines que leur renomme dsignait
son attention. Il ne ddaignait pas cependant le savoir des laques. Mais tous ses efforts, toutes
ses investigations incessantes n'aboutirent rien. Il avait ainsi atteint l'ge de soixante-deux ans
et dissip la plus grande partie des sommes rsultant de la vente de ses biens. En 1472, il arriva
Rhodes sans argent, mais conservant toujours, dans toute sa vivacit, sa foi dans l'agent
merveilleux qu'il poursuivait depuis les premires annes de sa jeunesse.
A Rhodes habitait un grand clerc et religieux que l'on reconnaissait dans tout l'Orient, comme
ayant le bonheur d'tre en possession de la pierre philosophale. C'est pour se mettre en rapport
avec lui que Bernard s'tait arrt dans cette le. Mais, priv de ressources, il aurait rencontr
beaucoup de difficults pour aborder le savant adepte, auprs duquel on n'tait pas admis les
mains vides. La gnrosit d'un marchand, ami de sa famille, qui consentit lui prter 8 000
florins, lui facilita l'accs de ce savant homme. Jamais d'ailleurs son argent n'avait reu un
maille-leur emploi, car c'est le religieux de Rhodes qui devait fixer les doutes du bon Trvisan et
ouvrir enfin ses yeux la vritable lumire. Aprs l'avoir induit, trois annes durant, en dpenses
et travaux inutiles pour l'excution d'un procd de la prparation du magistre, au moyen de l'or
et de l'argent mls du mercure, le vieux prcepteur de ce vieil lve lui rvla le grand secret
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de toute la science hermtique. C'est en effet par ses conseils que le Trvisan, abandonnant enfin
tout travail pratique, trouva dans le Code de la vrit (la Tourbe des philosophes) cette maxime
qui donne tous la clef des mystres alchimiques :
Nature s'jouit de Nature,
Et Nature contient Nature.
En style commun, cette maxime veut dire que pour faire de l'or il faut de l'or, et que les procds
hermtiques ne fournissent jamais de ce mtal prcieux que la quantit qu'on a bien voulu en
introduire dans les oprations.
Ainsi se trouve justifi et expliqu l'avis donn par Albert le Grand l'alchimiste, que, pour se
livrer la recherche de la pierre philosophale, il faut commencer par possder de grands biens.
Lorsque, dans l'anne 1483, le comte Bernard, l'ge de soixante-dix-sept ans, se trouva de cette
manire initi au vritable secret de la science hermtique, il voulut se rendre utile aux
innombrables adeptes engags dans la mme carrire o il avait si tristement us sa propre
existence, et c'est dans ce but qu'il consacra les sept dernires annes de sa vie crire, sur les
principes de l'art, ses divers traits dont le plus clbre a pour titre : Le Livre de la philosophie
naturelle des mtaux (5). Les alchimistes, qui ont si souvent invoqu les paroles du bon Trvisan
et cherch dans ses crits la confirmation de leurs vues, n'ont pas compris que le but de l'auteur
tait seulement de mettre en relief l'inutilit de tous leurs efforts. Mais, en dpit des voiles dont le
Trvisan enveloppe sa pense pour rester fidle aux traditions de son cole, il est souvent facile de
comprendre qu'il n'a rien autre chose en vue que de convaincre le lecteur de la vrit de la
fameuse maxime qui rvle ses convictions tardives :
Nature s'jouit de Nature,
Et Nature contient Nature.
Cette ide est clairement reconnaissable dans le passage suivant de la Philosophie naturelle des
mtaux, o l'auteur conclut que toutes les oprations des alchimistes ne peuvent aboutir rien, et
que pour faire de l'or il n'y a rien autre chose faire qu' prendre de l'or.
Par quoi je conclus, nous dit-il, et me croyez. Laissez sophistications et tous ceux qui y
croient ; fuyez leurs sublimations, conjonctions, sparations, conglations, prparations,
disjonctions, connexions et autres dceptions. Et se taisent ceux qui affirment autre
teinture que la ntre, non vraie, ne portant quelque profit. Et se taisent ceux qui vont
disant et sermonnant autre soufre que le ntre ; qui est cach dedans la magnsie, et qui
veulent tirer autre argent vif que du serviteur rouge, et autre eau que la ntre, qui est
permanente, qui nullement ne se conjoint qu' sa nature, et ne mouille autre chose, sinon
chose qui soit la propre unit de sa nature. Car il n'y a autre vinaigre que le ntre, ni
autre rgime que le ntre, ni autres couleurs que les ntres, ni autre sublimation que la
ntre, ni autre solution que la ntre, ni autre putrfaction que la ntre.
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Dans le dernier des prceptes d'Albert le Grand, sur lequel nous appellerons l'attention, l'auteur
nous dit que l'adepte devra surtout viter toute espce de rapport avec les seigneurs et les
princes. Albert le Grand dveloppe en ces termes cette pense :
Si tu as le malheur, dit-il l'adepte, de t'introduire auprs des princes et des rois, ils ne
cesseront pas de te demander : Eh bien, matre, comment va l'uvre ? Quand verrons-
nous enfin quelque chose de bon ? Et, dans leur impatience d'en attendre la fin, ils
t'appelleront filou, vaurien, etc., et te causeront toutes sortes de dsagrments (6). Et si tu
n'arrives pas bonne fin, tu ressentiras tout l'effet de leur colre. Si tu russis, au
contraire, ils te garderont chez eux dans une captivit perptuelle dans l'intention de te
faire travailler leur profit.
Albert le Grand a parfaitement rsum dans les lignes qui prcdent, les dangers qui attendaient
les alchimistes la cour des rois. Tous les souverains, en effet, ne se sont pas contents de traiter
les faiseurs d'or avec le spirituel mpris que montra envers l'un d'eux le pape Lon X, qui
Aurlius Augurelle avait ddi son pome latin Chrysopoa. L'adepte pote reut pour rcompense
du souverain pontife une bourse vide, attendu, disait le pape, qu' un homme ayant le pouvoir de
faire de l'or, on ne peut offrir autre chose qu'une bourse pour le serrer. Les souverains du Moyen
Age furent loin de s'en tenir cette critique innocente. Leurs rapports avec les artistes
hermtiques furent toujours compris entre les deux termes suivants :
Si l'adepte se prsentait la cour, avouant avec sincrit qu'il n'avait pas encore parfaitement
tir au clair la prparation de la pierre philosophale, on le bannissait avec mpris. S'il tmoignait,
au contraire, par des preuves plus ou moins satisfaisantes, que le grand secret lui tait connu, on
le soumettait un examen plus svre, qui aboutissait toujours au mme rsultat : des peines
trs cruelles et quelquefois la mort, si l'on dcouvrait les moyens frauduleux dont l'artiste avait
fait usage ; la torture, un emprisonnement perptuel, s'il refusait de dvoiler son secret.
Un grand nombre d'adeptes ont eu l'occasion de faire la triste exprience de cette vrit, et
l'histoire a enregistr sous ce rapport des tmoignages dplorables de la cruaut des souverains.
C'est ainsi qu'en 1575, le duc Jules de Brunswick de Luxembourg fit brler dans une cage de fer
une femme alchimiste, Marie Ziglerin, convaincue d'avoir tromp ce prince en lui promettant la
recette de la prparation de l'or. Au moyen ge, beaucoup d'artistes ambulants allaient de ville en
ville et souvent de foire en foire, pour montrer leurs tours d'adresse, luttant d'habilet et de
tromperie avec les bohmiens et les bateleurs, et cherchant voler de crdules spectateurs
l'argent qu'ils ne pouvaient honorablement gagner. Beaucoup d'entre eux, qui osrent s'aventurer
la cour des princes, y trouvrent des punitions souvent terribles.
Nous avons rapport plus haut la triste fin de Bragadino, pendu Munich en 1590. George
Honauer eut le mme sort en 1597, et le duc Frdric de Wurtemberg ordonna de laisser debout
pendant plusieurs annes l'instrument du supplice de cet adepte pour servir d'avertissement ses
confrres. Guillaume de Krohnemann, vers 1686, avait tromp, en fabriquant de l'or faux, la cour
du margrave George Guillaume de Bayreuth. Lorsqu'on reconnut que l'or qu'il avait vendu comme
pur n'tait qu'un alliage, et que l'argent qu'il avait obtenu de la prtendue transmutation du
mercure n'tait qu'un amalgame, il fut pendu par l'ordre du margrave, et cette ironique
inscription fut place sur son gibet : Je savais autrefois fixer le mercure, et c'est moi maintenant
qui suis fix. On trouvera plus loin le rcit de la carrire extraordinaire de l'aventurier Catano,
supplici en 1709 par l'ordre du roi de Prusse, Frdric I
er
. Un rival de cet aventurier clbre fut
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Hector de Klettenberg de Francfort, qui, oblig de quitter son pays la suite d'un duel
malheureux, essayait de gagner sa vie par les tours d'adresse hermtiques, et avait russi faire,
Mayence, Prague et Brme, un grand nombre de dupes. Aprs avoir exploit de la mme
manire la confiance du duc de Weimar, il se prsenta en 1720 au roi de Pologne, Auguste II,
promettant de l'enrichir du secret de la pierre philosophale. Sur cette promesse, le roi de Pologne
le nomma gentilhomme de la chambre ; mais comme il demeurait impuissant rien produire des
merveilleux rsultats qu'il avait annoncs, le roi, outr de fureur, le fit conduire Knigstein, o
il fut dcapit. Les aventures de l'Ecossais Alexandre Sethon, rapportes dans une autre partie de
cet ouvrage, nous montreront un autre exemple des vengeances terribles que les souverains
allemands savaient tirer des adeptes rebelles leurs exigences. Pour en finir avec ce genre de
faits, nous rapporterons la mort d'un adepte non moins clbre, David Beuther, qui fut, la mme
poque, victime de la vengeance d'un autre petit souverain d'Allemagne.
Dans son Laboratorium chymicum, Kunckel, dont l'autorit est si digne de foi, donne le rcit
suivant des faits relatifs cet alchimiste.
David Beuther, n en Saxe, avait t lev sous les yeux mmes de l'lecteur Auguste de Saxe. qui
passa une partie de sa vie s'occuper avec Anne de Danemark, sa femme, de la recherche du
grand uvre. Le prince travaillait dans un laboratoire magnifique qui faisait partie du chteau
lectoral. Devenu habile en cette science, Beuther fut admis, en 1575, l'honneur de travailler
avec son prince.
Un jour qu'il se trouvait seul dans le laboratoire, David Beuther dcouvrit, par hasard, cache
dans un coin, une certaine quantit d'une poudre grise que son tiquette dsignait comme la
pierre philosophale. Telle n'tait point cependant la nature de l'objet dcouvert par l'adepte ;
c'tait sans doute un amalgame d'or ou un compos aurifre qui pouvait jouer le rle de cet agent
prcieux, puisque, en se dtruisant par l'action de la chaleur, il laissait apparatre l'or. Mais,
comme la quantit de cette poudre tait considrable, quelque titre que ce ft, elle constituait
un trsor. C'est l ce que dut penser Beuther lorsque, aprs avoir lu sur une feuille de parchemin
qui enveloppait sa trouvaille, la manire d'en faire usage, il vit le mtal prcieux se multiplier
entre ses heureuses mains. Il communiqua sa dcouverte deux jeunes compagnons de ses
travaux, Vertel et Heidier ; et ils se mirent bientt mener ensemble joyeuse vie, grce au
produit de leur facile industrie. Cependant, l'lecteur de Saxe, ayant quitt Dresde, amena avec
lui Beuther. Privs des ressources auxquelles les avait habitus la commune exploitation du
trsor de Beuther, ceux-ci lui crivirent pour rclamer de lui une part dans ses richesses. Mais
Beuther, dont la prcieuse provision s'tait sans doute puise, se trouvait hors d'tat de rpondre
leur demande. Outrs de ce refus, et pour se venger de sa conduite, ses ingrats compagnons
crivirent au prince pour lui tout dnoncer. Press de questions et oblig de se rendre l'vidence,
Beuther avoua les faits.
L'lecteur dclara qu'il pourrait la rigueur contraindre le coupable lui dvoiler son secret,
mais qu'il consentait lui pardonner, exigeant seulement qu'il lui remt le dixime des quantits
d'or et d'argent qu'il fabriquerait. Beuther avait d'excellentes raisons pour ne pas accepter la
condition impose par l'lecteur. Sur la dclaration de son refus, il fut arrt. Il entra dans sa
prison, maudissant l'alchimie et jurant d'y renoncer jamais. Mais le terme de ses infortunes
n'tait pas arriv. Le prince espra d'abord obtenir de lui quelque chose avec des promesses et de
flatteuses paroles ; il assura l'adepte de toute sa faveur s'il voulait consentir cder ses prires.
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Mais tout fut inutile, et le prince, irrit de sa rsistance, ordonna de le traiter avec la dernire
rigueur.
Beuther, qui avait t laiss libre par intervalles, fut rintgr dans sa prison, sur l'avis qui fut
transmis l'lecteur que l'adepte prenait ses dispositions pour gagner l'Angleterre. En mme
temps, l'lecteur demanda la cour de Leipsick un jugement contre la flonie de son lve. En
1580, la cour prussienne rendit un jugement contre Beuther, sur le double grief d'avoir manqu
sa parole et d'avoir rempli avec ngligence ses fonctions d'alchimiste auprs de l'lecteur. Ce
jugement portait que Beuther devait tre considr comme possesseur de la pierre philosophale,
et, qu'en consquence, son secret lui serait arrach par la torture ; que, pour s'tre montr infidle
son prince, il serait battu de verges, perdrait deux doigts et passerait en prison le reste de ses
jours, afin de l'empcher d'enrichir de son secret quelque souverain tranger.
Cependant l'lecteur hsitait faire excuter un arrt si svre. Un reste de tendresse pour le
jeune homme qui avait grandi sous ses yeux, un vague espoir de conqurir son prcieux secret,
faisaient chanceler sa rsolution. C'est un samedi soir que le condamn avait reu signification de
l'arrt de Leipsick ; le lundi matin il recevait du prince une lettre ainsi conue :
Beuther ! rends-moi ce que tu m'as pris, rends-moi ce que Dieu et la justice m'ont donn
; sans cela je prononcerai lundi sur ton sort, et peut-tre m'en repentirai-je plus tard. Ne
me force point, je t'en conjure, pousser les choses cette extrmit.
En rponse cet appel du prince, Beuther traa en gros caractres, sur les murs de sa prison :
Chat enferm n'attrape pas de souris ! En mme temps il crivit au prince, lui promettant de
tout dvoiler si on le rendait libre. Ayant cout cette proposition, l'lecteur fit sortir Beuther de
prison, et on le rintgra dans le laboratoire de Dresde, dans la Maison d'or, ainsi qu'on
l'appelait. On lui rendit tous les privilges, tous les honneurs, dont il avait prcdemment joui ;
seulement l'lecteur exigea qu'un homme de sa maison, charg de le surveiller, demeurt
constamment prs de lui, assistant toutes ses oprations et ne le perdant jamais de vue.
C'est dans ces conditions nouvelles que Beuther fut contraint de se remettre l'uvre. Le
dsespoir lui inspirait des forces surhumaines pour parvenir trouver le secret terrible d'o son
existence dpendait. Il essaya un grand nombre de moyens divers, cherchant chaque fois
persuader de son succs imaginaire l'inflexible gardien toujours attach ses pas. Mais celui-ci,
difficile convaincre, ne pouvait que transmettre au prince le rsultat ngatif des expriences.
Un jour, le gardien, s'tant loign pour quelques instants, laissa Beuther seul dans le
laboratoire. A son retour, il trouva le malheureux adepte tendu sans vie sur le plancher : David
Beuther s'tait drob par le suicide aux tortures de sa situation.
Aprs avoir vu tant de leurs malheureux confrres tomber victimes de l'avarice des souverains,
prir par le glaive, tre soumis aux plus affreux tourments, ou terminer leurs jours dans l'ombre
ternelle d'un cachot, les adeptes avaient compris toute l'tendue des prils attachs l'exercice
de leur art, et beaucoup d'entre eux, clairs par l'infortune de leurs prdcesseurs, ou par leurs
propres adversits, avaient fini par perdre toute croyance l'alchimie. Ils n'hsitaient plus alors
redire, pour caractriser cette dangereuse science, les nergiques paroles de l'abb de Wiezenberg,
Jean Clytemius, qui crivait au XVI
e
sicle : Vanitas, fraus, dolus, sophisticatio, cupiditas,
falsitas, mendacium, stultita, paupertas, desesperatio, fuga, proscriptio et mendicitas, perdisceque
sunt chemioe. Parvenus au bout de leur carrire, ayant perdu biens et repos dans cette inutile et
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dcevante poursuite, ils pouvaient tristement rpter l'adage bien connu de l'Allemagne au XVI
e
sicle : Propter lapidem istum dilapidavi bona mea.
Gabriel Pnot, alchimiste franais, n dans la province de Guyenne, avait pass sa vie entire et
dissip une fortune considrable dfendre les ides de Paracelse et les principes de
l'hermtisme. Il avait crit dix ouvrages sur ces questions, et voyag dans une partie de l'Europe
comme le champion dvou de ces doctrines. En 1617, rduit la dernire misre, il alla mourir,
rong de vermine, en Suisse, l'hpital d'Yverdun. Beaucoup de personnes qui, sur le bruit de son
nom, taient accourues pour le voir l'hospice, se pressaient autour de son lit ses derniers
moments, et le conjuraient, les mains jointes et la prire aux lvres, de leur laisser en hritage le
secret prcieux dont il tait possesseur. Le malheureux aurait bien voulu satisfaire un tel dsir,
mais il ne pouvait que protester de son ignorance sur ce sujet, et verser des larmes arrires sur le
triste tat o l'avait rduit sa passion funeste pour une fausse science qu'il ne devait plus que
maudire et dtester. Son refus exaspra les tmoins impitoyables de cette scne dchirante qui
aurait d attendrir leurs curs. Les injures et la menace succdrent aux supplications ; enfin on
l'abandonna avec colre : Meurs, avaricieux et mchant, qui veux emporter dans la mort un
secret inutile la tombe ! Alors, demi expirant, Gabriel Pnot, se dressant sur son lit, envoya,
comme maldiction suprme ses perscuteurs, le vu que, pour sa vengeance, Dieu leur
inspirt un jour la rsolution de se faire alchimistes.
Une scne peu prs de ce genre se passa au lit de mort du clbre ncromancien thosophe
Corneille Agrippa, qui, ses derniers moments, dplora avec amertume les folies de sa carrire,
et condamna solennellement les erreurs et les mensonges de ses confrres. Au reste, Agrippa
n'avait pas attendu ce moment pour condamner l'alchimie, et, dans un magnifique pamphlet,
Dclamation sur l'incertitude, vanit et abus des sciences, l'une des uvres littraires les plus
tranges du XVI
e
Sicle, il avait trac une peinture trs expressive des conditions misrables
rserves aux alchimistes de son temps. Les traits suivants sont particulirement dignes d'tre
reproduits pour caractriser les tristes dconvenues qui attendaient les adeptes :
Les dommageables charbons, dit Corneille Agrippa, le soufre, la fiente, les poisons, et
tout dur travail vous semblent plus doux que le miel, tant que vous ayez consomm tous
vos hritages, meubles et patrimoines, et iceux rduits en cendre et fume, pourvu que
vous promettiez avec patience de voir, pour rcompense de vos longs labeurs, ces beaux
enfantements d'or, perptuelle sant et retour jeunesse. Enfin, ayant perdu le temps et
l'argent que vous y aurez mis, vous vous trouvez vieux, chargs d'ans, vtus de haillons,
affams, toujours sentant le soufre, teints et souills de zinc et de charbon, et par le
frquent maniement de l'argent vif devenus paralytiques, et n'ayant retenu que du nez
toujours distillant : au reste, si malheureux, que vous vendriez vos vies et vos mes
mmes. En somme, ces souffleurs exprimentent en eux-mmes la mtamorphose et
changement qu'ils entreprennent de faire sur les mtaux ; car, de chimiques ils
deviennent cacochymes, de mdecins mendiants, de savonniers taverniers, la farce du
peuple, fous manifestes, et le passe-temps d'un chacun. Et n'ayant pu se contenter en
leurs jeunes ans de vivre en mdiocrit, ainsi s'tant abandonns aux fraudes et
tromperies des alchimistes toute leur vie, ils sont contraints, tant devenus vieux, de
blistrer en grande pauvret ; en sorte que, au lieu de trouver faveur et misricorde, en
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l'tat calamiteux et misrable o ils se trouvent, ils n'ont que le ris et la moquerie d'un
chacun.
Ce tableau, tout--fait pris sur nature, rend inutile tout autre dveloppement dans lequel nous
pourrions entrer au sujet de la vie des alchimistes ; il complte la curieuse physionomie de ces
hommes dont nous avons essay de retracer quelques traits peu connus.
1. Opra omnia, vol. XXI.
2. Cet auteur est le domestique mme de Siebenfreund, qui a racont le fait dans un crit
imprim Hambourg en 1705, Quadratum alchymisticum, cit par Schmieder.
3. Curiosits de la littrature, traduction de l'anglais, par M. T. Bertin, t. I
er
.
4. Hofer, Histoire de la chimie, t. I.
5. Livre de la philosophie naturelle des mtaux, de messire Bernard, comte de la Marche
Trvisane.
6. Magister, quomodo succedit tibi ? Quando videbi-mus aliquid boni ? Et non volentes
expectare finem operis, dicent : Nihil est, truffam esse, etc.
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HISTOIRE DES PRINCIPALES TRANSMUTATIONS MTALLIQUES
OUR dvelopper avec les dtails convenables l'argument historique, thme favori invoqu
par les adeptes en faveur de leur science, nous allons rapporter les vnements les plus
remarquables parmi ceux que l'on a dsigns sous le nom de faits de transmutation
mtallique. Il est bien entendu que nous ne prendrons ici pour guides que les crivains srieux
qui ont eu le soin d'appuyer leurs narrations sur des documents et des renseignements prcis.
Tels sont G. de Hoghelande, dans son Historiae aliquot transmutationis metallicoe, Lenglet-
Dufresnoy, dans son Histoire de la philosophie hermtique, et Schmieder dans son curieux
ouvrage Gescbichte der Alchemie. Des faits singuliers que nous allons essayer de faire revivre, il
ne sortira point, htons-nous de le dire, la preuve que la pierre philosophale a t trouve. Sur
cette question notre opinion est fort arrte ; et, bien que l'tat prsent de nos connaissances,
chimiques ne repousse point d'une manire formelle la possibilit d'un tel rsultat, nous ne
croyons nullement que le grand secret de la science hermtique ait jamais t rvl aucun lu
dans la longue srie de sicles o il a t l'objet de tant de recherches ardentes. Nous aurons soin
de placer, ' ct de chacun des vnements que nous aurons a raconter, l'explication qui, selon
nous, permet le mieux d'en rendre compte. Dans un grand nombre de cas, c'est par l'emploi de
fraudes faciles signaler que le fait peut s'expliquer. Dans d'autres cas, les adeptes agissaient de
bonne foi, et les rsultats merveilleux qu'ils voyaient se reproduire tenaient des circonstances
trangres qui leur chappaient, mais que l'tat actuel des sciences chimiques permet aujourd'hui
de saisir. Nous aurons le soin de montrer chaque fois la source de l'erreur involontaire dans
laquelle tombaient les adeptes et les spectateurs tmoins de ces prodiges.
Ces rserves tablies, nous pouvons aborder l'histoire des transmutations mtalliques. On
comprendra, aprs cette lecture, l'motion profonde que ces vnements ont suscite en Europe
dans les sicles de crdulit et d'ignorance au milieu desquels ils ont apparu, et l'influence qu'ils
durent exercer cette poque sur l'imagination des hommes : le crdit universel, l'empire
immense dont l'alchimie a joui si longtemps en Europe n'aura ds lors plus rien qui doive tonner.
Les crivains qui se sont attachs nous transmettre les divers faits que l'on considre comme de
vritables transmutations, rapportent un certain nombre de ces vnements, qui se seraient
passs pendant les XII
e
et XIII
e
sicles. Ils attribuent des projections couronnes de succs
divers alchimistes de cette poque, tels que Arnauld de Villeneuve, saint Thomas d'Aquin, Alain
de Lisle et Albert le Grand. Nous ne remonterons point des temps si loigns, parce que les
tmoignages qui nous restent concernant ces faits, seraient insuffisants pour la sincrit et
l'utilit d'une discussion historique. C'est seulement du XIV
e
sicle que nous ferons partir la revue
qui va nous occuper. D'ailleurs, c'est cette poque qu'appartient l'un des vnements qui
marquent le plus dans les fastes de la philosophie hermtique. C'est alors qu'apparat la
chronique de Nicolas Flamel, chronique trange, qui a donn tant de popularit et de
retentissement aux ides alchimiques. C'est donc par l'examen des transmutations attribues
Nicolas Flamel que nous commencerons l'histoire des transmutations mtalliques.
P
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90
CHAPITRE I.
NICOLAS FLAMEL.
E n'est pas seulement dans l'ordre chronologique que Nicolas Flamel doit tre plac le
premier sur la liste des fortuns souffleurs. L'adepte heureux qui laissa une mmoire
non seulement vivante, mais presque vnre pendant plus de quatre sicles, celui dont
le nom populaire s'est incrust si profondment dans les traditions et les lgendes de notre pays,
mrite, bien des titres, d'occuper la premire place dans les rcits de la science transmutatoire.
Tandis que la plupart des adeptes dont nous aurons rappeler l'existence, ne trouvent dans la
pratique de leur art que la dception, la ruine et le dsespoir, Nicolas Flamel ne rencontre dans sa
carrire que bonheur et srnit. Loin de se ruiner en travaillant au grand uvre, on le voit
ajouter subitement des trsors sa fortune. Il dispose de richesses considrables pour le temps, et
que l'opinion populaire lvera bientt des proportions fabuleuses. Il emploie ces richesses en
dotations charitables et en fondations pieuses qui lui survivront. Il btit des glises et des
chapelles sur lesquelles il fait graver son image accompagne de symboliques figures et de croix
mystrieuses que les adeptes des temps futurs s'efforceront de dchiffrer pour y retrouver
l'histoire de sa vie et la description cabalistique des procds qui l'ont amen la ralisation du
magistre.
On ne possde aucun renseignement prcis sur la date ni sur le lieu de la naissance de Flamel. La
plupart de ses biographes le font natre Pontoise ; mais nul d'entre eux n'a fix l'poque de sa
naissance. Cependant, en rapprochant quelques dates plus faciles runir, on trouverait sans
doute que l'poque de sa naissance ne doit pas s'loigner beaucoup de l'anne 1330. Bien que
d'une fortune trs mdiocre, ses parents purent lui donner une ducation que nous appellerions
aujourd'hui librale. Certaines connaissances dans les lettres lui taient, en effet, ncessaires
pour venir, comme il le fit, s'tablir, jeune encore, dans la capitale du royaume en qualit
d'crivain public, profession qui embrassait alors beaucoup de travaux d'une nature varie.
Plusieurs tmoignages nous montrent que Nicolas Flamel exera cette profession dans toute son
tendue et avec un succs qui peut le faire considrer comme un clerc distingu parmi les artistes
du XIV
e
sicle.
Comme aucun document ne peut clairer les premires annes de sa vie, l'histoire de Flamel ne
commence, pour nous, qu'au moment o il apparat, au charnier des Innocents, parmi les
crivains publics qui, de temps immmorial, avaient adoss leurs choppes contre ces vieilles
constructions. Cependant, les gens de sa corporation tant alls plus tard s'tablir sous les piliers
de l'glise Saint-Jacques-la-Boucherie, Flamel, leur exemple, y transporta son bureau. Les
affaires du jeune crivain commenaient dj prosprer ; car on lui voit, dans ce nouveau
quartier, deux choppes : l'une occupe par des copistes ses gages ou par les lves qu'il formait
dans son art, l'autre o il se tenait ordinairement lui-mme. Cette choppe, laquelle le modeste
et laborieux crivain demeura toujours fidle au milieu des richesses qu'il acquit plus tard,
n'offrait de particulier que son excessive exigut. D'aprs Sauval, elle n'avait pas plus de deux
pieds et demi de long sur deux de large ; aprs la mort de Flamel, elle resta longtemps louer, et
la paroisse de Saint-Jacques-la-Boucherie ne put qu'avec peine trouver un preneur raison de
huit sols parisis par an. C'est dans cet troit espace que l'honnte artiste vit s'couler sa vie.
C
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91
Install dans son nouvel tablissement du quartier Saint-Jacques-la-Boucherie, Nicolas Flamel
contracte bientt une union qui vient ajouter beaucoup cette premire aisance laquelle il est
dj parvenu. Il pouse une veuve que l'on croit ne Paris, comme on croit Flamel lui-mme n
Pontoise, l'origine de l'une n'tant pas plus certaine que celle de l'autre. Mais, ce dtail prs,
dame Pernelle est une personne de mrite, conome, prudente, sage et exprimente, belle ou du
moins agrable encore, autant que peut le paratre, aux yeux d'un jeune mari, une femme deux
fois veuve, ayant quarante ans passs, point d'enfants et une dot dont les biographes oublient de
nous donner le chiffre, mais qui doit tre estime assez honnte d'aprs ses effets immdiats sur
la situation de la communaut. Il se prsenta un terrain vacant l'un des angles de la vieille rue
Marivaux ; les poux l'achetrent et y firent btir une maison en face de leur choppe. Or, btir,
dans la bourgeoisie du XIV
e
sicle, comme dans celle de nos jours, c'est l'indice assur,
l'emblmatique manifestation d'une fortune en train de se consolider. Il existe toutefois un titre
qui fournit quelques claircissements sur le vritable tat de la fortune de Flamel cette poque :
c'est l'acte par lequel, trois annes aprs leur union, les deux poux se firent un don mutuel de
tous leurs biens, afin que chacun d'eux pt avoir honntement sa vie selon son tat . D'aprs
l'numration des biens qui composent cette dotation mutuelle, on voit que les ressources du
mnage ne dpassaient gure encore la mdiocrit.
Ainsi Nicolas Flamel, tabli dans le nouveau quartier des crivains, vient de faire un mariage de
raison ; il s'est montr en cela homme positif, et cette qualit ne lui fera jamais dfaut, bien
qu'elle doive paratre originale chez un alchimiste. Il est vrai qu'il n'a encore touch que de fort
loin aux pratiques de cette science occulte. Si, dsireux d'tendre le cercle de ses affaires, il a joint
sa profession d'crivain l'industrie de librairie, s'il entreprend un nombre considrable de
travaux dans l'art de l'criture, o il excelle, il ne travaille encore qu'au grand jour et sur des
matires connues. Tandis qu'une laborieuse activit rgne dans ses choppes, sa maison se
remplit de beaux livres richement enlumins et qui trouvent un excellent dbit ; il s'entoure de
nombreux lves qui rtribuent ses leons en raison de la vogue et du talent de leur matre. En
tout cela, Flamel trouve les moyens de s'enrichir, mais fort peu d'occasions de se mettre en
contact avec la science des philosophes hermtiques. Ce qui peut seulement seconder le dsir qu'il
prouve, l'exemple de tous les hommes clairs de son temps, de devenir expert dans les
pratiques de l'alchimie, ce sont les occasions qui lui sont souvent offertes d'acheter, de vendre, de
copier, peut-tre mme de lire quelques ouvrages hermtiques, alors si nombreux et si recherchs.
Il faut mme admettre que notre artiste avait commenc de s'adonner quelques lectures de ce
genre, et que son esprit inclinait vers ces ides, pour expliquer la vision qu'on lui attribue et qui
devint l'origine de ses travaux hermtiques.
Une nuit donc, raconte la lgende laquelle l'histoire va dsormais frquemment cder la parole,
Nicolas Flamel dormait d'un profond sommeil, quand un ange lui apparut, tenant la main un
livre d'une antiquit vnrable et d'une magnifique apparence : Flamel, dit l'ange, regarde ce
livre, tu n'y comprends rien, ni toi ni bien d'autres, mais tu y verras un jour ce que nul n'y saurait
voir. Et comme Flamel tendait la main pour recevoir le don prcieux qu'il croyait lui tre offert,
l'ange et le livre disparurent la fois dans un nuage d'or.
Cependant la prdiction cleste tardait beaucoup s'accomplir. L'ange semblait avoir si bien
oubli sa promesse, que Flamel n'y eut point sans doute song davantage, sans un vnement qui
vint rveiller ses souvenirs en mme temps que ses esprances. Un certain jour de l'anne 1357, il
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acheta d'un inconnu un vieux livre, qu'il reconnut, ds la premire inspection, pour celui de son
rve. Dans un des ouvrages que la tradition lui attribue (1), il s'explique avec dtails au sujet de
cette trouvaille.
Puisque les sacrificateurs et les scribes pouvaient ouvrir ce livre, Nicolas Flamel avait le droit d'y
jeter les yeux, car, s'il n'tait point sacrificateur, ce qui et rpugn l'innocence et la bont de
son me, on ne peut nier qu'il ne ft scribe. Ce qui l'arrtait, c'tait l'impntrable obscurit du
texte.
Une fois en possession de ce livre prcieux, Flamel passa les jours et les nuits l'tudier ; il le
cachait tous les yeux, et, bien qu'il n'y pt rien entendre, il n'en tait pas moins jaloux de sa
possession. Seulement, dans sa tendresse inquite, sa femme bien-aime s'alarmait de le voir
triste et de l'entendre souvent soupirer dans la solitude. Devant la douce insistance des
pressantes questions de Pernelle, il ne put se dfendre de lui confier son secret. Elle le garda
fidlement, et si dans cette occasion elle ne lui fut d'aucun secours, contrainte de partager son
admiration strile pour ces belles figures auxquelles elle ne comprenait rien, elle procura du
moins son mari la consolation d'en parler en tte tte avec ravissement, et de chercher
ensemble les moyens d'en dcouvrir le sens cach.
Cette situation d'esprit tait d'autant plus pnible pour Flamel, qu'il croyait lire trs clairement
dans les premiers feuillets toutes les oprations mettre en pratique, et ne se voyait arrt que
par son ignorance sur la matire premire. Ce qu'il savait le moins, ou plutt ce qu'il ne savait
pas du tout, c'tait son commencement. Le secours de l'ange de sa vision serait ici arriv fort
propos ; mais cette intervention surnaturelle, si formellement annonce, manqua toujours notre
alchimiste, qui l'et cependant bien mrite, car il tait homme de bien et homme de foi.
Le peu de succs que Nicolas Flamel retira de ses premires recherches, lui fit comprendre que
ses seules lumires seraient insuffisantes pour pntrer le secret de la science hermtique. Il prit
donc la rsolution d'invoquer le savoir de quelques personnages plus clairs que lui. Dans le lieu
le plus apparent de sa maison, il exposa, non point le livre mme qu'il voulait toujours drober
tous les yeux, mais une copie, fidlement excute par lui, de ses principales figures. Plusieurs
grands clercs, qui frquentaient son logis, eurent le loisir de les admirer tout leur aise, mais
personne ne put russir en dchiffrer le sens. Et, comme il est d'usage de se montrer sceptique
et railleur l'endroit des choses que l'on ne comprend pas ou qu'on ignore, lorsque Flamel
dclarait que ces figures enseignaient le secret de la pierre philosophale, chacun se moquait du
bonhomme et de sa pierre bnite.
Il se rencontra cependant parmi les visiteurs un licenci en mdecine, ayant nom matre
Anseaulme, qui prit la chose au srieux. Grand amateur d'alchimie, matre Anseaulme avait bien
envie de connatre le livre du Juif, et il en cota Flamel beaucoup de protestations et de
mensonges pour lui persuader qu'il ne l'avait pas. Raisonnant donc sur la copie qu'il avait sous les
yeux, le licenci donna l'explication suivante des figures cabalistiques.
D'aprs matre Anseaulme, la premire figure reprsentait le Temps, qui dvore tout, et les six
feuillets crits signifiaient qu'il fallait employer l'espace de six ans pour parfaire la pierre ; aprs
quoi il fallait tourner l'horloge et ne cuire plus. Et, comme Flamel se permettait d'objecter que
cette explication tait ct du vritable sujet des figures, lesquelles n'avaient t peintes, comme
il tait dit expressment dans le livre, que pour dmontrer et enseigner le premier agent, matre
Anseaulme rpondait que cette action de six ans tait comme un second agent. Il ajoutait qu'au
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surplus, le premier agent tait vritablement figur aussi par l'eau blanche et pesante (sans
doute le vif argent), que l'on ne pouvait fixer ; auquel on ne pouvait couper les pieds, c'est--dire
ter la volatilit que par cette longue dcoction dans un sang trs pur de jeunes enfants ; que,
dans ce sang, le vif argent, se combinant avec l'or et l'argent, se convertissait premirement avec
eux en une herbe semblable celle qui tait peinte, puis aprs, par corruption, en serpents,
lesquels enfin, tant parfaitement desschs et cuits par le feu, se rduisaient en une poudre d'or
qui serait la pierre.
Si l'on demande quel fut le succs des travaux entrepris sur cette explication triomphante, nous
avons le certificat que Flamel s'en est donn lui-mme pour immortaliser la sagacit du licenci
Anseaulme :
Cela fut cause, nous dit-il, que durant le long espace de vingt-un ans, je fis mille
brouilleries, non toutefois avec le sang, ce qui est mchant et vilain ;
car je trouvai dans mon livre que les philosophes appelaient sang, l'esprit minral qui est
dans les mtaux, principalement dans le soleil, la lune et Mercure, l'assemblage
desquels je tendais toujours.
Ainsi Nicolas Flamel employa plus de vingt ans vrifier par ses recherches les commentaires
hermtiques du licenci. Si un tel chercheur ne trouve rien, on n'a, certes, aucun reproche lui
adresser. Bien qu'entrepris en vue d'une uvre chimrique un travail excut avec une telle
constance, nous semble aussi digne d'intrt que tout ce que peut produire la patience et le gnie
dans les sciences de notre poque. Comme l'alchimiste des temps anciens, le savant de nos jours
se consacre la poursuite passionne d'une ide ; on qualifie cette ide de chimre tant qu'elle n'a
pas t ralise, c'est comme un premier agent dont le gnie devine l'existence sans pouvoir la
dmontrer, un principe qui rgne dj, mais pour lui seul, et dont l'obscure aperception fait,
pendant de longs jours et pendant de longues nuits, l'occupation et le tourment de sa pense.
On ne peut admettre trop longtemps une bonne inspiration, pourvu qu'enfin elle arrive. Celle qui
se prsenta, aprs vingt ans de travaux, l'esprit de notre alchimiste, tait aussi heureuse que
naturelle. Rflchissant sur l'origine de son livre, Nicolas Flamel s'avisa qu'il devait en demander
le sens quelque membre de la nation d'Abraham, car, pour expliquer un juif, il est bon de
prendre un autre juif. Mais, dans toutes ses entreprises, notre pieux personnage ne perdait
jamais de vue le secours qu'il pouvait tirer de la puissance divine. Il rsolut donc de faire un vu
de plerinage Dieu et Monsieur Saint Jacques de Galice, afin d'obtenir la faveur de dcouvrir
dans les synagogues d'Espagne quelque docte juif capable de lui donner la vritable interprtation
des figures mystrieuses dont il poursuivait en vain la signification cache.
Voil donc notre adepte en route pour l'Espagne. Muni du consentement de Femelle, il porte le
bourdon et l'habit du plerin, comme il convient celui qui voyage pour l'accomplissement d'un
vu. Il n'a pas oubli d'emporter un extrait des peintures du fameux livre que, pour rien au
monde, il ne voudrait ni montrer ni dplacer. C'est en l'anne 1378 que Flamel fit ce voyage qui
devait tre d'un rsultat si dcisif pour sa destine.
Son vu accompli avec toute la dvotion ncessaire, et Monsieur Saint Jacques dment
dsintress, notre alchimiste put s'occuper librement de l'affaire qui l'attirait en Espagne. Mais,
en dpit de la protection de saint Jacques, il ne trouvait pas sans doute l'homme qu'il cherchait,
car son sjour dans ces contres se prolongea prs d'un an. Comme il s'acheminait vers le Nord,
afin de rentrer en France, il traversa la ville de Lon, o il fit la rencontre d'un marchand de
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Boulogne, qui avait pour ami un mdecin juif de nation, mais converti au christianisme. Sur
renonciation de ces qualits, Nicolas Flamel s'empressa de lier connaissance avec le mdecin juif.
Matre Canches, c'est le nom qu'il lui donne, tait un cabaliste consomm, trs vers dans les
sciences sublimes. A peine eut-il jet les yeux sur l'extrait des figures conserv par Flamel, que,
ravi d'tonnement et de joie, il demanda l'adepte s'il avait connaissance du livre qui les
contenait. Matre Canches s'exprimait en latin : Flamel lui rpondit dans la mme langue qu'il
pourrait donner de bonnes nouvelles de ce livre celui qui parviendrait lui en expliquer les
figures. Sur cela, et sans plus de discours, matre Canches se mit aussitt donner l'explication
de tous ces emblmes de manire ne laisser aucun doute son interlocuteur sur l'exactitude de
son interprtation.
Le cur de Flamel battait avec violence pendant qu'il coutait le merveilleux commentaire depuis
si longtemps attendu. Mais, si grande que fut sa joie, elle tait encore loin d'galer celle du juif.
En effet, si l'alchimiste pouvait se croire enfin parvenu au but suprme de ses longs et douloureux
travaux, ce premier agent, cette pierre philosophale qui renfermait tant de vertus naturelles
et de miraculeuse puissance, matre Canches se voyait sur la trace d'un livre prcieux entre tous
les livres, unique, introuvable, uvre perdue de l'un des princes de la cabale, et dont le titre, la
seule chose que l'on en connt depuis un grand nombre de sicles, tait rest en vnration parmi
les plus savants docteurs de la nation d'Abraham.
On devine que Flamel n'prouva pas grande rsistance lorsqu'il proposa au mdecin Isralite de
l'accompagner Paris pour complter son explication sur le texte mme du livre. Ils se mirent
donc ensemble en route pour la France. Mais il tait crit que le pauvre juif, prouvant le sort de
l'antique fondateur de sa religion, ne pourrait entrer dans la terre promise. Arriv Orlans,
peu de journes de Paris, il tomba malade, et, malgr tous les soins que ne cessa de lui prodiguer
son ami, il expira entre ses bras aprs sept jours de maladie. Flamel lui rendit pieusement les
derniers devoirs.
De retour Paris, Flamel fut encore oblig de travailler trois ans sur les instructions incompltes
qu'il avait reues du juif. Au bout de ce temps, il toucha au but si ardemment dsir ; et avec
l'aide de Pernelle, qui prenait part toutes ses oprations, il composa enfin la sublime pierre des
sages.
Quelle que soit l'opinion laquelle on s'arrte sur cet vnement remarquable de la vie de notre
alchimiste, il est certain que sa fortune se montra prodigieusement multiplie partir de l'poque
que l'on fixe comme celle de ses projections. Les deux poux, dj gs, sans enfants et sans
esprance d'en avoir, voulurent reconnatre les grces que Dieu leur avait accordes, et rsolurent
de consacrer leurs richesses des uvres de bienfaisance et de misricorde. D'abord, leur petite
maison de la rue Marivaux devient un lieu d'asile ouvert aux veuves et aux orphelins dans la
dtresse. Les deux poux prodiguent des secours aux pauvres ils fondent des hpitaux,
btissent ou rparent des cimetires, font relever le portail de Sainte-Genevive-des-Ardents, et
dotent l'tablissement des Quinze-Vingts qui, en mmoire de ce fait, venaient chaque anne,
l'glise Saint-Jacques-la-Boucherie, prier pour leurs bienfaiteurs, et ont continu jusqu'en 1789 ce
pieux plerinage. Flamel et Pernelle accordent encore des dotations un grand nombre d'glises,
mais particulirement celle de Saint-Jacques-la-Boucherie. On a trouv dans les archives de
cette paroisse, outre le testament de Nicolas Flamel, plus de quarante actes qui tmoignent des
dons considrables qu'il avait faits cette glise.
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A cette liste des fondations de Flamel, il faut ajouter ses constructions au charnier des Innocents
qui retraaient par leur dcoration symbolique les emblmes de l'art qui, selon la tradition, fut
l'origine de sa fortune.
Cdant, en cela, la faiblesse humaine, Flamel fit sculpter sur les divers monuments dus sa
libralit, son image accompagne d'un cusson o se voyait une main tenant une critoire en
forme d'armoiries. On trouvait une de ces statues Sainte-Genevive-des-Ardents, sous le portail
qu'il y fit construire ; on en trouvait deux Saint-Jacques-la-Boucherie, savoir : une sur la petite
porte de l'glise, rue des Ecrivains, et une autre sur le pilier de sa maison ; une au charnier des
Innocents, dont il avait fait btir une des arcades du ct de la rue de la Lingerie ; il y en avait
encore une l'ancienne glise de l'hpital Saint-Gervais, petite chapelle que Flamel avait fait
lever rue de la Tixeranderie, et deux sur la faade d'une belle maison qu'il fit construire dans la
rue de Montmorency.
Flamel tait presque toujours reprsent, sur ces petites statues, genoux et les mains jointes.
On le voyait Sainte-Genevive-des-Ardents, dit l'abb Villain, avec une robe longue, un manteau
long et retrouss sur l'paule droite, le chaperon demi abattu autour du col, avec la cornette
longue et pendant trs bas : avec cela une ceinture, laquelle tait attache l'critoire, signe de la
profession dont l'crivain se faisait honneur.
Dans cette galerie, leve en vue des souvenirs de la postrit, Flamel n'avait pas oubli l'image
de sa chre Pernelle. On la voyait reprsente avec son mari, sur le fronton de l'arcade des
charniers. Elle tait genoux aux pieds de saint Pierre, tandis que Flamel tait genoux aux
pieds de saint Paul ; au milieu se tenait la Vierge portant l'Enfant Jsus. Au-dessous se trouvait
une corniche charge de tableaux de sculpture reprsentant le jugement dernier ; le mari et la
femme y figuraient encore. On les voyait encore partout tous les deux sur les vitraux ou sur la
faade des difices tenant leur place dans diverses allgories. Sur l'arcade du charnier des
Innocents, on lisait des vers au-dessous du chiffre de Nicolas Flamel ; ils taient sans doute de sa
composition. Les voici tels qu'on put les dchiffrer en 1760 :
Hlas ! mourir convient
Sans remde homme et femme
... Nous en souvienne :
Hlas ! mourir convient
Le corps...
Demain peut-tre dampns
A faute...
Mourir convient,...
Sans remde homme et femme.
Toutes ces constructions, que le temps n'a pas encore entirement dtruites, tous ces bienfaits
dont la mmoire vit encore, toutes ces libralits du pieux Flamel, quelque arithmtique dont on
se serve pour les diminuer et les rduire, supposent toujours de trs grandes richesses. Essayons
d'en rechercher la vritable origine.
Un jeune savant de l'cole des Chartes, M. Auguste Valet, qui s'est livr de curieuses recherches
sur le sujet dont nous nous occupons, termine son travail par cette rflexion judicieuse : En
gnral, dit-il, partout o vous voyez une lgende, quelque errone, quelque amplifie qu'elle soit,
vous pouvez tre sr, en allant au fond des choses, que vous y trouverez une histoire. Ajoutons
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que, s'il en tait autrement, il faudrait rejeter du domaine des faits positifs tous les vnements
qui ne sont pas attribus aux princes et aux seigneurs, aux gnraux et aux ministres, c'est--dire
aux hommes qui, dans leur sicle, exeraient de grandes charges publiques. L'histoire proprement
dite n'accorde son attention et ses honneurs qu' cette classe de personnages ; quant la modeste
existence de ceux qui n'occuprent aucun rang dans l'Etat, elle ne nous est transmise que par la
tradition, par des mmoires particuliers, par des notices ou des biographies qui sont, ou qui, avec
le temps, deviennent des lgendes. Parce que l'on se dfie des dtails trangers dont la tradition a
charg leur histoire, ou de la fausse chronologie qui les obscurcit, va-t-on dclarer que ces
hommes n'ont rien fait, et que tout est controuv dans les ouvrages crits sur leur compte, comme
dans ceux qu'on leur attribue ? Va-t-on prononcer enfin que leur existence mme est
problmatique ? Telle est cependant la consquence extrme laquelle on serait conduit par une
critique o le scepticisme l'emporterait trop sur le discernement. C'est dans cette ide qu'une
lgende cache toujours une histoire, que nous allons soumettre un rapide examen la question si
controverse de la source des richesses du clbre crivain de la rue Marivaux.
On se trouve, en ce qui concerne la fortune de Flamel, en prsence de deux opinions qui s'excluent
l'une l'autre, bien qu'on les rencontre runies chez les critiques, qui, l'exemple de l'abb Villain
et de Gabriel Naud, se sont appliqus dcouvrir l'origine de l'opulence de Flamel. Dans la
crainte d'accorder trop de foi la lgende, ou bien on essaye de dpouiller Flamel de sa qualit de
philosophe hermtique, ou bien l'on conteste ses richesses, c'est--dire qu'on les amoindrit au
point de leur ter les proportions et le caractre d'une fortune. C'est cette dernire opinion sur
laquelle l'abb Villain a le plus insist dans son Histoire critique de Nicolas Flamel. Les petites
raisons, les petits chiffres se pressent sous sa plume pour amoindrir l'importance des dotations
des deux poux : l'abb Villain a lu quelque part que le portail de l'glise Sainte-Genevive-des-
Ardents, la construction duquel Flamel participa, fut fait des aumnes de plusieurs (2). A
cette poque, la toise de construction de murs, en y comprenant tous les matriaux, ne cotait que
vingt-quatre sous. II rsulte du testament de Pernelle, qu'en 1399 les deux poux n'avaient
qu'environ quatre mille trois cents et quelques livres de revenu. A la bonne heure ; il faudrait
cependant se demander, quant au dernier point, si, du XIV
e
sicle au XVIII
e
, la valeur de l'argent
ne s'tait pas tellement dprcie, qu'une somme, considrable pour un bourgeois du temps de
Flamel, ft mdiocre pour les lecteurs de l'abb Villain. Il est toutefois un fait qui dtruit
compltement cette objection du critique, c'est la date qu'il cite du testament de Pernelle. En
l'anne 1399, en effet, les dotations, les rentes aux hpitaux et glises se trouvaient faites, les
uvres de misricorde taient accomplies ; toutes les constructions, tant Boulogne qu' Paris,
s'taient leves aux frais du libral crivain, sauf le portail de Sainte-Gene-vive-des-Ardents et
une arche que, douze ou treize ans plus tard, aprs la mort de Pernelle, il fit ajouter au charnier
des Innocents. Si, en 1399, il restait peu de fortune aux deux poux, c'est par la raison toute
simple qu'ils avaient prodigieusement dpens. Ce trait, que l'abb Villain oublie de signaler,
avait cependant son importance dans la question.
Mais par quel moyen Nicolas Flamel avait-il pu subvenir tant de dpenses ?
C'est ici que la critique a besoin de tirer parti de l'opinion contraire sur les richesses de Flamel.
On veut bien convenir qu'elles ont d tre considrables ; mais aussitt, et pour rejeter leur
origine hermtique, on leur cherche une source illicite et mme criminelle. Flamel, dit, aprs
d'autres crivains, M. le docteur Hofer, dans son Histoire de la chimie, Flamel a fait l'usure, il a
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prt la petite semaine ; il s'est trouv en rapport avec un grand nombre de juifs, et,
probablement, il se sera enrichi en s'attribuant les dpts que ceux-ci lui confirent aux temps de
leur perscution. Or, non seulement ces imputations sont entirement dnues de preuves, mais
encore tout ce que l'on connat historiquement du caractre et des actes de Flamel, concourt
laver sa mmoire d'une telle accusation.
Nous sommes, certes, fort loign de penser que le bonhomme Flamel ait jamais dcouvert la
pierre philosophale ; nous le croyons d'autant moins, que nous trouvons chez lui toutes les
qualits et tous les moyens qui rendent la pierre philosophale superflue pour l'acquisition de
grandes richesses. Que l'on se rappelle l'honnte et solide position que Nicolas Flamel occupait
dj bien avant l'poque o, selon la lgende, il fit sa premire projection. L'art de l'crivain, dans
lequel il tait pass matre, avait l'importance et tenait la place de l'imprimerie avant que celle-ci
ft invente. On a vu qu'en mme temps Flamel tait libraire, et libraire jur de l'Universit,
autre profession dans laquelle il prosprait galement. Si l'on ne peut contester qu'il y ait eu
anciennement, et qu'il y ait encore aujourd'hui, tant dans la librairie que dans l'imprimerie,
plusieurs maisons millionnaires, quelle difficult trouvera-t-on admettre que, runissant les
deux industries, la maison des poux Flamel se soit leve un mme degr de fortune pour le
temps o ils ont vcu ? Tout en s'occupant, l'exemple de ses contemporains, de la culture d'un
art chimrique, Nicolas Flamel ne ngligeait point pour cela les travaux d'un produit plus assur,
et cette petite choppe de Saint-Jacques-la-Boucherie, qui n'est louer qu'aprs sa mort, peut
mme passer pour une preuve que le prudent crivain public n'avait jamais renonc son mtier.
Ainsi, moins qu'il n'y ait parti pris de le traiter en coupable, on ne doit point chercher son
opulence une autre source que cette longue carrire de travaux et d'affaires, dans le cours de
laquelle un homme habile et actif comme lui, aid du concours d'une femme entendue et vigilante,
a pu chaque anne raliser des bnfices considrables qu'aucune grande charge domestique ne
venait entamer. Dans cette maison, point d'enfants lever et pourvoir ; des habitudes d'ordre
qui rendent le travail de plus en plus fructueux en lui mnageant l'impulsion croissante qu'il
reoit de ses propres produits soigneusement conomiss ; ajoutez enfin une simplicit de vie qui
allait jusqu' l'austrit, soit que ces habitudes fussent conformes aux gots de Flamel, soit qu'il
voult conjurer par l les haines jalouses et dangereuses auxquelles taient alors en butte les
bourgeois que la fortune levait trop au-dessus de leur caste.
Un fait, que l'histoire nous a conserv, prouve tout la fois que, dj de son vivant, la fortune
extraordinaire de Flamel tait une chose notoire, et qu'en mme temps l'honnte crivain avait
gard au milieu de ses richesses une modration plus extraordinaire encore que sa fortune.
Frapp de tout ce que l'on racontait des richesses, des libralits de Flamel, le roi Charles VI crut
devoir envoyer chez lui un matre des requtes pour s'assurer du fait. Monsieur de Cramoisy, qui
fut charg de cette mission, trouva le philosophe vivant pauvrement dans sa modeste choppe, et
se servant son ordinaire de vaisselle de terre, comme le plus humble des artisans. Cramoisy
rendit compte au roi des rsultats de son enqute, et l'honnte artiste ne fut point inquit.
L'usure, cette imputation odieuse que l'on n'a pas craint de faire peser sur la mmoire de Flamel,
ne se concilie point avec une telle simplicit de murs et d'habitudes. Il faut d'ailleurs ou nier
compltement l'existence d'un personnage, ou bien l'accepter avec les traits sous lesquels la
tradition nous le reprsente. Or, comment un homme religieux, humain, charitable, l'histoire
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mme ne conteste aucune de ces vertus Nicolas Flamel, aurait-il voulu s'enrichir par un
moyen que rprouvent galement la religion et la charit ?
On prtend encore que Nicolas Flamel a pu s'enrichir en s'appropriant les dpts ou les crances
des juifs proscrits. Cette opinion ncessite un court examen. Du vivant de Flamel, les juifs furent
perscuts trois fois, c'est--dire chasss du royaume, puis rappels, moyennant finance. Or, en
1346, date de la premire perscution, Flamel n'tait qu'un garon de quinze ou seize ans. En
1354, date de la seconde, il commenait peine son petit tablissement d'crivain public, et
personne ne parlait de sa fortune. Ce bonhomme, dit Lenglet Dufresnoy, aurait-il t en
Espagne chercher des juifs, si lui-mme les avait vols et dpouills de leurs biens ? On pourrait
ajouter que si Flamel alla trouver des juifs en Espagne, c'est qu'il tait sans doute en mesure de
leur rendre bon compte du mandat qu'ils lui auraient confi leur dpart de France. Mais tout ce
que l'on pourrait avancer cet gard manquerait de preuves, et, en particulier, cette opinion que
Flamel aurait reu, comme une sorte de banquier, la procuration des juifs proscrits pour toucher
leurs crances, n'est qu'une conjecture laquelle on ne peut gure s'arrter. En effet, bien
longtemps avant le voyage de Flamel en Espagne, les juifs taient rentrs en France, o leur
bannissement, leur rappel, la confirmation et la prolongation de leurs privilges, taient, avec
l'altration des monnaies, les grands moyens financiers de l'poque : les gouvernements seuls
dpouillaient les juifs. Du reste, de prolongation en prolongation, on leur avait octroy un sjour
non interrompu de plus de trente ans dans le royaume, lorsque, en 1394, Charles VI les en bannit
perptuit. Cette troisime perscution des juifs eut lieu, la vrit, du vivant de Flamel, mais
elle est postrieure un grand nombre de ses fondations. Il faut convenir toutefois qu'en cette
circonstance il aurait pu faire honntement quelque gain considrable avec les juifs. L'ordonnance
de 1394, diffrente en cela de toutes celles prcdemment portes contre eux, avait un caractre
purement religieux et politique. En les bannissant, elle ne les dpouillait pas, et, ce qui le prouve
bien, c'est que toutes leurs crances durent leur tre payes (3). Or, pour oprer le
recouvrement de ces crances, il leur fallut ncessairement un agent ou une sorte de banquier. Si
l'on veut croire que Flamel, dont la probit et la solvabilit bien connues devaient inspirer toute
confiance aux juifs, reut d'eux cet important mandat, et put s'enrichir beaucoup de toutes les
remises qui lui auraient t accordes sur les sommes recouvres par ses soins, on n'a rien
objecter cette nouvelle conjecture, si ce n'est son entire gratuit, car elle n'appartient pas la
tradition et elle n'est confirme par aucune induction historique. Mais ce que nous voudrions
dtruire et effacer dans tous les esprits, c'est le soupon, non pas gratuit, mais absurde, que
Flamel se soit appropri les crances ou les dpts des juifs proscrits. Est-ce que, dans ce cas, de
nombreuses plaintes ne se seraient pas leves contre lui ? Et le dpositaire infidle, s'il avait pu
ne pas compter avec sa conscience, n'aurait-il pas eu compter svrement avec la justice du roi ?
Charles VI, qui n'avait prononc que le bannissement des juifs, n'et point, sans doute, laiss
impuni chez un particulier un acte de spoliation dont il avait voulu s'abstenir lui-mme.
Les dernires annes de la vie de Flamel furent consacres la composition de divers ouvrages
hermtiques, au moyen desquels il se flattait de rpandre dans le public l'opinion, qui a d'ailleurs
compltement prvalu, du haut degr de ses connaissances dans la science hermtique. En 1399,
il rdige, dit-on, pour la premire fois, l'Explication des figures hiroglyphiques, livre qu'il
compltera en 1413, l'anne mme de la mort de Pernelle. En 1409, il compose en vers son
Sommaire philosophique, qui a t rimprim en 1735 dans le troisime volume du Roman de la
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Rose. On ignore en quelle anne ont t composs le Dsir dsir et le Trait des Lavures.
Arrtons-nous un instant sur ce dernier ouvrage. Nous avons dj cit les premires lignes de ce
manuscrit, qui dbute ainsi : Cy commence la vraie pratique de la noble science d'alkymie ; et
qui continue par ce sous-titre : Le Dsir dsir et le prix que nul ne peut priser, de tous les
philosophes compos, et des livres des anciens pris et tirs, etc. C'est ce passage du manuscrit des
Lavures, crit tout entier de la main de Flamel, qui a paru renfermer en abrg les titres ou
dsignations des autres livres composs par lui ou publis sous son nom diverses poques.
Htons-nous de le dire, la plupart des ouvrages dont nous venons de citer les titres sont
apocryphes ; seulement on y trouve beaucoup de faits vrais concernant Flamel. Pour les auteurs
de ces livres, c'tait l une condition du succs qui n'a pas d tre plus nglige qu'elle ne l'est
dans divers mmoires pseudonymes de notre poque, lesquels, remplis de faits irrcusables, ne
pchent souvent que par l'authenticit. C'est ainsi que le Livre des figures hiroglyphiques est
gnralement regard comme l'uvre propre du traducteur P. Arnauld, car le latin, d'o il
prtend l'avoir traduit, n'a t vu nulle part. Cependant, quand on trouve dans ce livre une
traduction si fidle et une si laborieuse explication des figures que Flamel fit peindre ou sculpter
sur la quatrime arche du charnier des Innocents, il est impossible de le considrer comme
absolument faux dans tout le reste, et notamment dans ce qu'il rapporte des travaux et de la vie
intrieure des deux poux. L'ouvrage du P. Arnauld est sans doute la paraphrase d'un manuscrit
perdu de Nicolas Flamel.
Nicolas Flamel fut enterr dans l'glise Saint-Jacques-la-Boucherie. Il avait, de son vivant, pay
les frais de sa spulture, dont il avait dsign la place devant le crucifix et la sainte Vierge, et o,
douze fois l'anne, aprs les services fonds son intention, tous les prtres devaient aller, en
surplis, lui jeter de l'eau bnite. Il avait aussi d'avance compos et figur l'inscription qui devait
tre place l'un des piliers au-dessus de sa tombe, et qui, selon sa volont, fut excute comme il
suit :
Le Sauveur tait figur tenant la boule du monde entre saint Pierre et saint Paul. On lisait au-
dessous de cette image :
Feu NICOLAS FLAMEL, jadis crivain, a laissi par son testament, l'uvre de cette
glise, certaines rentes et maisons qu'il a acquestes et achetes de son vivant, pour faire
certain service divin, et distributions d'argent chacun an par aumne, touchant les
Quinze-Vingts, Htel-Dieu, et autres glises et hpi-taux de Paris. Soit pri pour les
Trpasss.
Sur un rouleau tendu on lisait ces paroles :
Domine Deus, in tua misericordi speravi.
Au-dessous se voyait l'image d'un cadavre demi consomm, et cette inscription :
De terre suis venu et en terre retourne :
L'me rends toi, J. H. V., qui les pchis pardonne.
Pernelle, qui avait prcd son mari au tombeau, s'tait occupe aussi de ses propres obsques ;
elle avait mme rgl la dpense du luminaire y consacrer. Mais Pernelle ne nous donne pas ici
une haute ide de sa magnificence. Elle avait fix le prix du dner du jour de l'enterrement,
auquel, selon la coutume, devaient tre invits tous les parents et voisins, quatre livres seize
sols parisis. La dpense totale de la crmonie devait se monter dix-huit livres dix deniers
parisis, et le bout de l'an ne coter que huit livres dix-sept sols.
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Nicolas Flamel fut donc, comme nous l'avons dit au dbut de ce chapitre, le plus heureux des
souffleurs. Son bonheur a mme atteint des limites qui ne pouvaient entrer dans ses esprances,
car les adeptes, enthousiastes de ses succs, lui ont accord le privilge de l'immortalit. S'il faut
en croire l'tat civil, Flamel mourut en 1418 ; mais beaucoup d'crivains affirment que, plein de
vie cette poque, il ne fit que disparatre de Paris pour aller rejoindre Pernelle, laquelle, cinq
annes auparavant, avait disparu de son ct pour se rendre en Asie. Cette opinion se rpandit
jusqu'en Orient, o elle existait encore au XVII
e
sicle. C'est au moins ce que Paul Lucas rapporte
dans la relation de son voyage en Asie Mineure. Ce touriste s'exprime ainsi :
A Bournous-Bachi, ayant eu un entretien avec le dervis des Usbecs sur la philosophie
hermtique, ce Levantin me dit que les vrais philosophes possdaient le secret de
prolonger jusqu' mille ans le terme de leur existence et de se prserver de toutes les
maladies. Enfin, je lui parlai de l'illustre Flamel, et je lui dis que, malgr la pierre
philosophale, il tait mort dans toutes ses formes. A ce nom, il se mit rire de ma
simplicit. Comme j'avais presque commenc de le croire sur le reste, j'tais extrmement
tonn de le voir douter de ce que j'avanais. S'tant aperu de ma surprise, il me
demanda sur le mme ton si j'tais assez bon pour croire que Flamel ft mort. Non, non,
me dit-il, vous vous trompez, Flamel est vivant ; ni lui, ni sa femme ne savent encore ce
que c'est que la mort. Il n'y a pas trois ans que je les ai laisss l'un et l'autre aux Indes, et
c'est un de mes fidles amis.
Aprs ce prambule, le dervis fait une longue histoire de la manire dont Flamel et Pernelle se
sont clipss de Paris, et de la vie qu'ils mnent tous deux en Orient.
Ce rcit, ajoute le naf Lucas, me parut, et il est en effet, fort singulier. J'en fus d'autant
plus surpris qu'il m'tait fait par un Turc que je croyais n'avoir jamais mis le pied en
France. Au reste, je ne le rapporte qu'en historien, et je passe mme plusieurs choses
encore moins croyables, qu'il me raconta cependant d'un ton affirmatif. Je me contenterai
de remarquer que l'on a ordinairement une ide trop basse de la science des Turcs, et que
celui dont je parle est un homme d'un gnie suprieur.
Ajoutons qu'au mois de mai 1818 il se trouva Paris un plaisant ou un fou qui se donnait pour le
vritable Nicolas Flamel, l'adepte fortun qui avait fait la projection quatre sicles auparavant.
L'alchimiste s'tait tabli rue de Clry, n 22 ;
il faisait de l'or volont et se proposait d'ouvrir un cours de science hermtique, pour lequel
chacun pouvait se faire inscrire moyennant la modique somme de trois cent mille francs. Aprs
cette dernire rclame, on n'a plus entendu parler de l'adepte de la rue Marivaux.
Beaucoup de personnes s'imaginrent, aprs la mort de Nicolas Flamel, qu'il devait exister des
trsors enfouis dans la maison qu'il avait toujours habite. Toutes ses dpenses ne pouvaient
avoir puis les sommes innombrables que cet adepte avait accumules chez lui, ayant la facult
de produire de l'or au gr de ses dsirs. Ces personnes si bien avises avaient sans doute lu dans
Diodore de Sicile que Symandius, roi d'Egypte, possesseur du mme secret, fit environner son
tombeau d'un cercle d'or massif, dont la circonfrence tait de trois cent soixante-cinq coudes, et
dont chaque coude formait un cube d'or. Le mme Symandius s'tait fait reprsenter sur le
pristyle de l'un de ses palais, offrant aux dieux l'or et l'argent qu'il fabriquait chaque anne, et
dont la somme, en nombres ronds, s'levait cent trente et un milliards deux cents millions de
mines. Un ancien ami de Flamel, qui possdait fond ses auteurs hermtiques, alla trouver le
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101
prvt de la ville de Paris, et dclara, comme un cas de conscience, que Flamel l'avait fait
dpositaire de certaines sommes, sous condition de les employer des rparations dans les
maisons qui avaient appartenu au dfunt. Il s'offrait particulirement dpenser trois mille
livres pour restaurer la maison de la rue Marivaux. Comme cette maison tait fort dlabre, les
magistrats prirent au mot notre homme, qui, au comble de ses vux, s'empressa de faire excuter
des fouilles ; ensuite il se mit mditer les hiroglyphes, fendre les pierres et scruter le joint
des moellons. Mais l'histoire rapporte qu'il en fut pour ses peines et pour ses frais. Il n'avait pas
sans doute connaissance de l'oraison compose par Flamel en faveur de ceux qui soupirent aprs
les biens de la terre.
1. Le livre des figures hiroglyphiques de Nicolas Flamel, traduit de latin en franais par I.
Arnauld, sieur de la Chevalerie, gentilhomme poitevin
2. Histoire critique de Nicolas Flamel, Paris, 1761.
3. Des Juifs en France, par M. Thophile Halley, in-8, 1847.
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102
CHAPITRE II.
EDOUARD KELLEY.
ERS la fin du XVI
e
sicle, poque o les gens de loi taient dj assez mal fams en
Angleterre, il y avait Lancastre, d'autres disent Londres, un notaire dcri entre tous
par les industries productives qu'il joignait aux actes de son ministre. Talbot tait son
nom. N Worcester, en 1555, il s'tait appliqu dans sa jeunesse l'tude de l'ancienne langue
anglaise, et y tait devenu fort habile. Nul ne s'entendait mieux que lui dchiffrer les vieux
titres, ressusciter, au profit de ses clients, des droits enterrs dans la poussire des greffes. Non
seulement il pouvait lire toutes sortes d'critures anciennes, mais il excellait les imiter. Ce
dernier talent l'exposa des sollicitations dangereuses que, pour son malheur, il ne sut pas
toujours repousser. Trop bien rcompens, son zle ne connaissait plus de bornes ; Talbot en vint
falsifier des titres, et mme en fabriquer dans l'intrt de ses clients. Poursuivi raison de ces
faits, et convaincu de faux, il fut banni de la ville. Les magistrats, voulant faire sur lui une leon
tous ses confrres, avaient mme ordonn qu'on lui coupt les deux oreilles, et cet arrt fut
excut (1).
Ce fut sans doute dans cette circonstance que Talbot changea de nom, afin d'chapper la
notorit, peu recommandable, de son aventure. Le fugitif rsolut de se retirer dans le pays de
Galles, dont il entendait parfaitement la langue. Il s'arrta dans un village des montagnes. A
l'auberge o il tait descendu, on lui montra, comme objet curieux, un vieux manuscrit que les
habitants ne pouvaient parvenir dchiffrer. L'ayant examin, l'ex-notaire reconnut au premier
coup d'il qu'il tait crit dans l'ancienne langue du pays et avait pour objet la transmutation des
mtaux. Sans laisser paratre une curiosit qui et veill des dfiances, il s'enquit de l'origine de
ce livre et apprit qu'on l'avait trouv dans le tombeau d'un vque catholique inhum autrefois
dans une glise du voisinage. La dcouverte de ce manuscrit se rapportait une des dernires et
des plus tristes priodes de ces guerres religieuses qui marqurent le passage de l'Angleterre du
catholicisme au protestantisme. Sous la reine Elisabeth, la fureur impie de l'exaltation religieuse
entranait quelques fanatiques jusqu' violer les spultures. C'est un excs de ce genre qui avait
amen la dcouverte du manuscrit. L'aubergiste de ce village, s'imaginant, comme tout le monde,
que l'vque tant mort extrmement riche, on pouvait trouver des trsors cachs dans son
tombeau, avait bris, avec le secours de ses amis, le pieux monument. Mais leur attente sacrilge
fut trompe, car le tombeau ne contenait rien de prcieux. On y trouva seulement un livre
manuscrit accompagn de deux petites boules d'ivoire. Furieux de voir leurs esprances dues,
ils jetrent avec violence une de ces boules qui, en se brisant, laissa chapper une poudre rouge
trs lourde contenue dans son intrieur. La plus grande partie de cette poudre fut ainsi perdue.
L'autre boule, galement creuse et soude comme la premire, contenait une poudre blanche qui
fut ddaigne, et par cette raison, conserve entirement. Tout ce butin parut si peu de chose,
qu'on le laissa l'aubergiste moyennant un coup de vin. Le seul parti que ce dernier en tirait se
rduisait, comme on l'a vu plus haut, le montrer aux trangers qui s'arrtaient dans sa maison.
Quant la boule reste intacte, elle tait depuis longtemps abandonne, comme un jouet, pour
l'amusement de ses enfants.
V
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103
L'ex-notaire faisait cas de ces deux objets, car il avait lu dans le manuscrit que les deux boules
taient d'une valeur importante. Il offrit ngligemment une guine qui fut accepte avec
empressement par l'aubergiste, heureux de cder pour ce beau grain de mil cette relique inutile.
Talbot, dans beaucoup d'ouvrages hermtiques, est qualifi de savant. On a dj vu en quoi
consistait sa science : c'tait celle d'un bon archiviste et d'un palographe trop habile. Mais il ne
possdait pas la premire notion de chimie ou de philosophie transmutatoire. Tout en lisant
merveille son vieux manuscrit, il tait donc dpourvu de tout moyen d'en tirer parti, et pour
mettre en valeur son acquisition, il avait besoin de trouver un associ expert dans les travaux
hermtiques. Son ancien ami, le docteur Jean Dee, homme honorable autant que savant, lui parut
propre tenir ce rle. Il lui crivit, et sur sa rponse favorable, il alla le trouver Londres. On
sait positivement qu'il fit ce voyage sous le nom de Kelley, et c'est pour la premire fois que, dans
le rcit de ses aventures, on le trouve dsign sous ce nom d'emprunt. Cette prcaution d'un
pseudonyme adopt pour entrer Londres, semblerait indiquer que cette dernire ville, et non
Lancastre, avait t le thtre de ses malheurs avec la justice.
Le docteur Dee n'eut point de peine reconnatre la nature et la valeur de la trouvaille de son
ami. C'tait, bel et bien, une riche provision de pierre philosophale, ou, pour parler d'une manire
plus conforme aux faits, c'tait un compos aurifre dans lequel l'or, dissimul par une
combinaison chimique, permettait de reproduire tous les prodiges attribus cet arcane fameux.
En effet, un premier essai, excut chez un orfvre, russit merveille. Toutefois les deux
associs jugrent imprudent de continuer leurs oprations Londres : Kelley y craignait sans
cesse pour Talbot. Ils quittrent donc la ville et s'embarqurent pour l'Allemagne (2).
Nous ne les retrouverons qu'en 1585, Prague, capitale de la Bohme, et on peut le dire aussi de
l'alchimie, qui, pendant une succession de trois empereurs dans ce sicle et le suivant, rencontra
dans cette ville des encouragements, des honneurs et des perscutions du plus grand clat. Kelley
y arrivait tout form, car, pendant le voyage, il avait t initi par son ami aux principes de l'art,
et n'avait plus besoin de son matre que pour modrer son ardeur excessive. A Prague, toutes les
reprsentations de ce sage mentor furent oublies. Les conseils de la sagesse auraient cependant
t bien utiles cet alchimiste de hasard ; ils auraient servi temprer l'impatience indiscrte
avec laquelle il multipliait ses projections. Mais Kelley n'coutait rien ; le succs lui avait tourn
la tte. Il soufflait pour l'entretien de ses folles dpenses, il soufflait pour tous les besoins de ses
fantaisies effrnes, et, non content de souffler pour lui-mme, il soufflait pour ses amis, pour les
courtisans, pour les seigneurs, et en gnral pour tous ceux qui pouvaient l'approcher assez pour
lui dire qu'ils l'admiraient. Le train extraordinaire de ses dpenses et le bruit de ses oprations,
faisaient l'entretien de la ville entire. On l'invitait dans les assembles pour lui demander des
projections, qu'il excutait d'ailleurs sans se faire prier, et qu'il ritrait mme volontiers quand
on savait lever, propos, quelques doutes sur son art. Il fit ainsi par complaisance beaucoup d'or
et d'argent qu'il distribuait aux spectateurs de ses oprations. Il se montrait surtout gnreux
envers les grands personnages, et l'on cite entre autres le marchal de Rosemberg, qui reut de
lui un peu de pierre philosophale. C'tait qui s'emparerait, pour l'exploiter son tour, de ce
Midas vaniteux et sans oreilles.
De ce qui prcde, il rsulte que l'lve mancip du docteur Dee fit beaucoup d'or Prague. Ce
fait, qui n'a plus rien de merveilleux si l'on admet avec nous que la poudre trouve dans le
tombeau de l'vque n'tait qu'une combinaison aurifre, est attest par un grand nombre
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104
d'historiens qui donnent divers dtails sur ses projections. La mieux confirme, comme la plus
singulire, est celle qui fut excute dans la maison du mdecin imprial Thade de Hayek
(Agecius). On prtend qu'avec une seule goutte d'une huile rouge, il changea tout ne livre de
mercure en bel or ; on trouva au fond du creuset un petit rubis, qu'il assura provenir de la
quantit surabondante de pierre philosophale employe l'opration. Sauf l'interprtation du fait
prsente par l'adepte, on ne peut gure mettre en doute cette histoire, rapporte par des
crivains srieux (3) et corrobore par un important tmoignage, celui du mdecin Nicolas
Barnaud qui vivait alors dans la maison de Hayek, et qui a fait lui-mme de l'or avec l'aide de
Kelley (4). Un morceau du mtal provenant de cet essai fut conserv par les hritiers du mdecin
Hayek, qui le montraient qui voulait le voir.
Sur le bruit de tous ces prodiges, Kelley fut appel la cour d'Allemagne. Il fit devant l'empereur
Maximilien II une projection qui n'tait, dit-on, que la rptition de la prcdente, et qui eut de
mme un trs-grand succs. Ravi de rencontrer enfin cette merveilleuse teinture qu'il cherchait
lui-mme depuis si longtemps, l'empereur prit la rsolution de s'attacher ce prcieux souffleur.
Kelley fut combl de faveurs et nomm marchal de Bohme, ce qui ne laissa pas d'exciter
quelque jalousie parmi les seigneurs de la cour. D'un autre ct, mesure que l'adepte s'levait
dans les honneurs, la modration lui devenait plus difficile, et, moins que jamais, il tait dispos
couter les sages avis du bon docteur Dee. Un jour, dans un moment sans doute o son orgueil
ordinaire tait encore exalt par l'ivresse, il osa se donner, ce qu'il n'avait jamais fait jusque-l,
pour un vritable adepte, et poussa l'imprudence jusqu' se vanter de savoir prparer la poudre
qui servait ses oprations. Dans ce moment d'oubli, il venait de fournir ses ennemis le moyen
de le perdre.
Les courtisans, jaloux de sa fortune, n'eurent point de peine faire comprendre l'empereur tout
l'intrt qu'il avait mettre la main sur ce trsor vivant. L'empereur n'tait que trop dispos
couter cet avis. Tant que l'on put esprer de l'alchimiste la rvlation de son secret, on n'usa pas
envers lui d'une grande rigueur. On se contenta de le faire garder vue, aprs lui avoir intim
l'ordre, sous peine de prison, de fabriquer, pour Sa Majest Impriale, plusieurs livres de sa
poudre philosophale. Kelley, pour de trs bonnes raisons, ayant refus d'obir, fut enferm dans le
chteau de Zobeslau.
Une ressource restait au faux alchimiste, c'tait de recourir aux lumires du docteur Dee.
Confiant dans cet espoir, il s'engagea satisfaire au dsir du prince si on lui rendait la libert.
Les portes de sa prison s'ouvrirent ; on le ramena Prague, et il commena travailler avec son
ami. Mais, quoique trs savant sur beaucoup de matires, l'excellent docteur tait loin d'tre un
adepte expriment. S'il avait pu, l'aide de ses connaissances chimiques, comprendre, sur le
manuscrit de l'vque, la manire de faire usage de la poudre, il n'avait point trouv dans ce
manuscrit la manire de la prparer. Toutes leurs tentatives, les nombreuses oprations qu'ils
excutrent ensemble dans le laboratoire de l'empereur, restrent donc vaines. On assure que,
dans leur dsespoir, les deux amis se rsolurent alors appeler leur aide les esprits infernaux ;
on a mme trouv les prires et les vocations qu'ils adressrent l'esprit du mal. Mais l'abb
Lenglet-Dufresnoy nous apprend que les dmons ne savent pas de semblables secrets, ou que, s'ils
les savent, ils sont trop russ pour les dcouvrir, surtout de tels personnages : les dmons
restrent sourds l'appel des deux alchimistes.
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Cependant le temps s'coulait ; la situation de Kelley tait dplorable, car il tait dans
l'impossibilit de tenir la promesse qu'il avait faite l'empereur, et, quoique libre en apparence, il
se voyait trop bien gard pour esprer de russir dans une tentative de fuite. Egar par la fureur
et le dsespoir, il tua un certain George Hunkler, qui tait charg de le surveiller, et aggrava sa
position par ce meurtre odieux et inutile.
Aprs ce coup on enchana Kelley, qui fut conduit au chteau de Zerner, o on le garda de trs
prs. Quoique les crivains auxquels nous empruntons les faits de son histoire ne nous
fournissent aucune date qui permette de fixer la dure de cette seconde captivit, elle dut tre fort
longue. Kelley en consacra les premiers mois crire un trait latin sur la Pierre des sages, qu'il
envoya l'empereur le 14 octobre 1596. A ce mmoire tait jointe une lettre o il se plaignait
beaucoup que le marchal de Bohme ft, pour la seconde fois, dtenu dans une prison de
Bohme.
Mais, si loquent qu'il ft, ce rapprochement ne fit point sur l'esprit du monarque l'effet qu'il en
attendait. Il en advint autant de l'assurance qu'il renouvela de dvoiler enfin son secret si on lui
rendait sa libert. On ne se laissa pas prendre cette promesse ; on ne voulut pas lui fournir
l'occasion de donner une suite cette premire comdie qui s'tait termine par un assassinat.
Heureusement pour le prisonnier, le docteur Dee avait trouv le moyen d'intresser son sort la
reine d'Angleterre, Elisabeth. Le bruit de ses projections, parvenu jusqu' Londres, avait dj
veill l'attention de la cour et dispos d'avance les esprits en sa faveur. Elisabeth fit rclamer
l'alchimiste comme un de ses sujets. On lui rpondit par un refus qui ne pouvait d'ailleurs passer
pour un manque d'gards envers la reine, car ce n'tait point le caprice du prince, mais la justice
du pays qui retenait Kelley dans les prisons de l'empire.
Certains historiens s'expliquent autrement sur ce dernier fait. D'aprs eux, Elisabeth, instruite
par la renomme des prodiges que deux de ses sujets opraient l'tranger, les aurait rappels en
Angleterre une poque o Kelley tait libre aussi bien que son ami. Mais, craignant toujours
pour sa libert s'il s'exposait toucher de nouveau les terres de son pays, Kelley aurait refus
d'obir, tandis que le docteur Dee serait retourn Londres, o malgr son impuissance
composer la pierre philosophale, il aurait t, pour prix de son obissance, combl des bienfaits de
la reine (5).
On peut choisir entre ces deux versions, ou mme, ce qui ne parat pas absolument impossible,
essayer de les concilier. Il se peut, en effet, que les choses se soient d'abord passes conformment
ce dernier rcit, et qu'ensuite le docteur Dee, ayant appris Londres la nouvelle infortune de
son compagnon, ait suppli Elisabeth d'intervenir pour sa dlivrance, ce qui aurait amen la
rclamation de cette princesse et le refus de l'empereur.
Ce qui est certain, c'est qu'en 1589 Jean Dee retourna seul en Angleterre, o il vcut et mourut en
paix, bien que, vers ses dernires annes, la petite pension qu'il tenait des bonts d'Elisabeth lui
eut t retire par le roi Jacques 1er.
Quant son compagnon Kelley, qui tait demeur entre les mains de l'empereur, ses amis ne
voulurent pas l'abandonner, et rsolurent de faire une tentative pour le tirer de la prison de
Zerner. On parvint placer une corde, au moyen de laquelle il devait descendre jusqu'au pied de
la tour du chteau ; l, quelques gentilshommes l'attendaient, ayant tout dispos pour assurer sa
fuite. Par malheur, la corde se rompit : Kelley tomba et se cassa la jambe. Le cri d'effroi qu'il
n'avait pu retenir, en se voyant prcipit, attira les gardiens. On le remit dans sa prison ; il y
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mourut des suites de sa chute, en 1597. Il n'avait que quarante-deux ans. Le pote, ou plutt le
versificateur Mardoche de Dlie, clbra la fin tragique de cet aventurier dans des vers qui
tmoignent de l'entire croyance de l'empereur aux capacits hermtiques de Kelley.
Cette opinion cependant tait fort gratuite, et L'ex-notaire de Lancastre ne saurait, aucun titre,
figurer parmi les notabilits de l'alchimie. Il ne fallait rien moins que le concours d'un singulier
hasard, pour faire de l'homme dont nous venons de parler une espce de saint de la lgende
philosophique. Kelley n'eut rien de saillant que son orgueil. Il sacrifia sa libert et mme sa vie
l'attrait de la rputation, et sa vanit seule l'a sauv de l'oubli auquel le condamnait son
ignorance philosophique.
Le Trait de la pierre des sages, que Kelley envoya de sa prison l'empereur, en 1596, a t
imprim dans le recueil d'Elias Ashmole (6). L'diteur pense que ce trait n'est autre chose que le
manuscrit mme de l'vque anglais, que Kelley aurait tout simplement traduit en latin. Le
mme Ashmole possdait encore le manuscrit d'un journal trs curieux, o le docteur Dee et son
compagnon avaient crit, jour par jour, le dtail de leurs oprations et not la quantit d'or qu'ils
avaient fait ensemble dans les villes d'Allemagne. Cet agenda, qui renfermait beaucoup de notes
intressantes pour leur histoire, a t publi par Mric Casaubon, longtemps aprs la mort de
Dee, arrive en 1604.
1. Morhof, Epistola ad Langelottum de metallorum transmutatione.
2. Morhof, Epistola ad Langelottum de metallorum transmutatione.
3. Gassendus, de Metallis. L'auteur de la Recreatio mentalis. Mathasus de Brandau, de la
Mdecine uni-verselle.
4. Libavii censura sententiarum scholoe Parisiensis.
5. Lenglet-Dufresnoy.
6. Theatrum britannicum chemicum. Londres, 1652.
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107
CHAPITRE III.
TRANSMUTATIONS ATTRIBUEES A VAN HELMONT, A HELVETIUS ET A BERIGARD DE PISE. MARTINI,
RICHTAUSEN ET L'EMPEREUR FERDI-NAND III. LE PASTEUR GROS.
E retentissement immense des succs ces hermtiques de Nicolas Flamel eut pour
rsultat, avons-nous dit, de donner aux ides alchimiques une grande popularit. Un
certain nombre de faits de transmutation sont cits, dans l'histoire de la philosophie
hermtique, pendant les deux sicles qui suivirent la mort de Flamel, c'est--dire pendant les XV
e
et XVI
e
sicles. Nous venons de rapporter, dans l'histoire de Kelley, le plus connu de ces faits. Le
reste ne nous semble pas appuy sur des tmoignages suffisamment authentiques ; aussi les
passerons-nous sous silence pour arriver au XVII
e
et au XVIII
e
sicles, c'est--dire une poque
assez rapproche de la ntre, pour que les documents qui concernent ces faits soient nombreux et
d'un contrle ais.
Les philosophes hermtiques ont toujours cit avec une grande confiance, l'appui de la vrit du
fait gnral des transmutations, le tmoignage de Van Helmont. Il tait difficile, en effet, de
trouver une autorit plus imposante et plus digne de foi que celle de l'illustre mdecin chimiste
dont la juste renomme comme savant n'avait d'gale que sa rputation d'honnte homme. Les
circonstances mmes dans lesquelles la transmutation fut opre avaient de quoi tonner tous les
esprits, et l'on comprend que Van Helmont lui-mme ait t conduit proclamer, d'aprs
l'opration singulire qu'il lui fut donn d'accomplir, la vrit des principes de l'alchimie. Voici
d'ailleurs le fait tel que Van Helmont le rapporte dans un de ses ouvrages.
En 1618, dans son laboratoire de Vilvorde prs de Bruxelles, Van Helmont reut, d'une main
inconnue, un quart de grain de pierre philosophale. Elle venait d'un adepte qui, parvenu la
dcou-verte du secret, dsirait convaincre de sa ralit le savant illustre dont les travaux
honoraient son poque. Van Helmont excuta lui-mme l'exprience, seul dans son laboratoire.
Avec le quart de grain de poudre qu'il avait reu de l'inconnu, il transforma en or huit onces de
mercure. Il faut convenir qu'un tel fait tait un argument presque sans rplique invoquer en
faveur de l'existence de la pierre philosophale. Van Helmont, le chimiste le plus habile de son
temps, tait difficile tromper ; il tait lui-mme incapable d'imposture, et il n'avait aucun
intrt mentir, puisqu'il ne tira jamais le moindre parti de cette observation. Enfin, l'exprience
ayant eu lieu hors de la prsence de l'alchimiste, il est difficile de comprendre comment la fraude
et pu s'y glisser. Van Helmont fut si bien difi ce sujet, qu'il devint partisan avou de
l'alchimie. Il donna, en l'honneur de cette aventure, le nom de Mercurius son fils nouveau-n. Ce
Mercurius Van Helmont ne dmentit pas, d'ailleurs son baptme alchimique :
il convertit Leibnitz cette opinion ; pendant toute sa vie il chercha la pierre philosophale et
mourut sans l'avoir trouve, il est vrai, mais en fervent aptre.
Un vnement presque semblable arriva, en 1666, Helvetius, mdecin du prince d'Orange.
Jean Frdric Schweitzer, connu sous le nom latin d'Helvetius, tait un des adversaires les plus
dcids de l'alchimie ; il s'tait mme rendu clbre par un crit contre la poudre sympathique du
chevalier Digby. Le 27 dcembre 1666, il reut la Haye la visite d'un tranger, vtu, dit-il,
comme un bourgeois du nord de la Hollande, et qui refusait obstinment de faire connatre son
nom. Cet tranger annona Helvetius que, sur le bruit de sa dispute avec le chevalier Digby, il
L
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tait accouru pour lui porter les preuves matrielles de l'existence de la pierre philosophale. Dans
une longue conversation, l'adepte dfendit les principes hermtiques, et, pour lever les doutes de
son adversaire, il lui montra, dans une petite bote d'ivoire, la pierre philosophale. C'tait une
poudre d'une mtalline couleur de soufre. En vain Helvetius conjura-t-il l'inconnu de lui
dmontrer par le feu les vertus de sa poudre, l'alchimiste rsista toutes les instances, et se
retira en promettant de revenir dans trois semaines.
Tout en causant avec cet homme et en examinant la pierre philosophale, Helvetius avait eu
l'adresse d'en dtacher quelques parcelles et de les tenir caches sous son ongle. A peine fut-il
seul qu'il s'empressa d'en essayer les vertus. Il mit du plomb en fusion dans un creuset et fit la
projection. Mais tout se dissipa en fume ; il ne resta dans le creuset qu'un peu de plomb et de
terre vitrifie.
Jugeant ds lors cet homme comme un imposteur, Helvetius avait peu prs oubli l'aventure,
lorsque, trois semaines aprs et au jour marqu, l'tranger reparut. Il refusa encore de faire lui-
mme l'opration ; mais, cdant aux prires du mdecin, il lui fit cadeau d'un peu de sa pierre,
peu prs la grosseur d'un grain de millet. Et, comme Helvetius exprimait la crainte qu'une si
petite quantit de substance ne pt avoir la moindre proprit, l'alchimiste, trouvant encore le
cadeau trop magnifique, en enleva la moiti, disant que le reste tait suffisant pour transmuer
une once et demie de plomb. En mme temps, il eut soin de faire connatre avec dtails les
prcautions ncessaires la russite de l'uvre, et recommanda surtout, au moment de la
projection, d'envelopper la pierre philosophale d'un peu de cire, afin de la garantir de la fume du
plomb. Helvetius comprit en ce moment pourquoi la transmutation qu'il avait essaye, avait
chou entre ses mains : il n'avait pas envelopp la pierre dans la cire, et nglig par consquent
une prcaution indispensable. L'tranger promettait d'ailleurs de revenir le lendemain pour
assister l'exprience.
Le lendemain, Helvetius attendit inutilement ; la journe s'coula tout entire sans que l'on vt
paratre personne. Le soir venu, la femme du mdecin, ne pouvant plus contenir son impatience,
dcida son mari tenter seul l'opration. L'essai fut excut par Helvetius en prsence de sa
femme et de son fils. Il fondit une once et demie de plomb, projeta sur le mtal en fusion la pierre
enveloppe de cire, couvrit le creuset de son couvercle et le laissa expos un quart d'heure
l'action du feu. Au bout de ce temps, le mtal avait acquis la belle couleur verte de l'or en fusion ;
coul et refroidi, il devint d'un jaune magnifique. Tous les orfvres de la Haye estimrent trs
haut le degr de cet or ; Povelius, essayeur gnral des monnaies de la Hollande, le traita sept fois
par l'antimoine, sans qu'il diminut de poids.
Telle est la narration qu'Helvetius a faite lui-mme de cette aventure. Les termes et les dtails
minutieux de son rcit excluent de sa part tout soupon d'imposture. Il fut tellement merveill de
ce succs, que c'est cette occasion qu'il crivit son Vitulus auroeus (1) dans lequel il raconte ce
fait et dfend l'alchimie. Cette transmutation fit grand bruit la Haye, et chacun put se
convaincre de sa ralit. Spinoza, qui n'est pas rang parmi les gens crdules, dit, dans une de ses
lettres, qu'il a pris lui-mme les renseignements les plus dtaills cet gard, et qu'il n'hsite pas
se dclarer convaincu comme tout le monde (2).
Le philosophe italien Brigard de Pis fut converti l'alchimie par un vnement en tout
analogue aux prcdents. Nous ne pouvons gure expliquer aujourd'hui ces faits qu'en admettant
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 109
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que le mercure dont on faisait usage, ou le creuset que l'on employait, recelait une certaine
quantit d'or dissimule avec une habilet merveilleuse.
Je rapporterai, nous dit Brigard de Pis, ce qui m'est arriv autrefois lorsque je doutais
fortement qu'il ft possible de convertir le mercure en or. Un homme habile, voulant lever mon
doute cet gard, me donna un gros d'une poudre dont la couleur tait assez semblable celle du
pavot sauvage, et dont l'odeur rappelait celle du sel marin calcin. Pour dtruire tout soupon de
fraude, j'achetai moi-mme le creuset, le charbon et le mercure chez divers marchands, afin de
n'avoir point craindre qu'il n'y et de l'or dans aucune de ces matires, ce que font si souvent les
charlatans alchimiques. Sur dix gros de mercure j'ajoutai un peu de poudre ; j'exposais le tout
un feu assez fort, et en peu de temps la masse se trouva toute convertie en prs de dix gros d'or,
qui fut reconnu comme trs-pur par les essais de divers orfvres. Si ce fait ne me ft point arriv
sans tmoins, hors de la prsence d'arbitres trangers, j'aurais pu souponner quelque fraude ;
mais je puis assurer avec confiance que la chose s'est passe comme je la raconte (3).
Ces sortes de dmonstrations pratiques, fournies par les matres de l'art aux incrdules ou aux
ennemis de la science transmutatoire, taient assez frquentes au XVII
e
sicle. Beaucoup
d'artistes, voyageant en divers pays, s'arrtaient dans les universits ou dans les grandes villes
pour cette espce de propagande scientifique. Ce qui arriva Helmstedt, en 1621, en est un
exemple assez piquant.
Un certain Martini, professeur de philosophie Helmstedt, tait renomm par ses diatribes
contre l'alchimie. Un jour, dans une de ses leons publiques, comme il se rpandait en injures
contre les souffleurs, et en arguments contre leurs doctrines, un gentilhomme tranger, prsent
la sance, l'interrompit avec politesse, pour lui proposer une dispute publique. Aprs avoir rfut
tous les arguments du professeur, le gentilhomme demanda qu'on lui procurt aussitt un
creuset, un fourneau et du plomb. Sance tenante, il fit la transmutation ; il convertit le plomb en
or, et l'offrit son adversaire stupfait, en lui disant :
Domine, solve mi hune syllogismum (4).
Cette dmonstration de fait opra l'entire conversion du professeur, qui, dans l'dition suivante
de son Trait de logique, s'exprime comme un homme dont l'incrdulit en matire d'alchimie a
t fortement branle (5).
Mais arrivons des faits plus remarquables : nous voulons parler des oprations dans lesquelles
on a fabriqu, par les procds alchimiques, assez d'or pour en battre monnaie ou pour en frapper
des mdailles commmoratives. Parmi les vnements de ce genre, le plus singulier et le plus
connu est celui qui s'est pass, en 1648, la cour impriale d'Allemagne, entre Ferdinand III et
Richtausen.
Un adepte, connu sous le nom videmment suppos de Labujardire, tait attach la personne
du comte de Schlik, seigneur de la Bohme. On le citait comme possesseur de la pierre
philosophale. En 1648, se sentant prs de mourir, il crivit l'un de ses amis, nomm Richtausen,
qui habitait Vienne, lui lguant sa pierre philosophale, et l'invitant venir au plus tt la recevoir
de ses mains. Richtausen arriva trop tard ; l'adepte tait mort. Il demanda cependant au matre
d'htel du palais si le dfunt n'avait rien laiss, et l'on s'empressa de lui montrer une cassette,
que l'alchimiste, au lit de mort, avait recommand de respecter. Richtausen se saisit de la
cassette et l'emporta. Sur ces entrefaites, arrive le comte de Schlik qui, connaissant tout le prix de
l'hritage de son alchimiste, vient le rclamer, en menaant son matre d'htel de le faire pendre.
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Celui-ci court aussitt chez Richtausen, et, lui mettant sur la poitrine deux pistolets chargs, lui
marque qu'il faut mourir ou restituer ce qu'il a drob. Richtausen feignit de rendre le dpt ;
mais il substitua adroitement une poudre inerte celle de l'adepte. Ensuite, muni de son trsor, il
alla se prsenter l'empereur, demandant que l'on mt ses talents l'preuve. Ferdinand III, trs
vers dans la philosophie hermtique, prit toutes les prcautions ncessaires pour n'tre pas
tromp. L'opration se fit en sa prsence, hors des yeux de Richtausen, et par les soins du comte
de Rutz, directeur des mines. Avec un grain de la poudre de Richtausen, on transforma, dit-on,
deux livres et demie de mercure en or fin.
L'empereur fit frapper avec cet or une mdaille, qui existait encore la trsorerie de Vienne en
1797. Elle reprsentait le dieu du soleil portant un caduce avec des ailes au pied, pour rappeler
la formation de l'or par le mercure ; sur l'une des faces, on lisait cette inscription :
Divina metamorphosis exhibita Prague, 16 janv. a. 1648, in presenti sacr. Coes. majest.
Ferdinandi tertii.
Et sur l'autre face :
Raris hoec ut hominibus est ars, ita raro in lucem prodit : laudetur Deus in aeternum qui
partem suas infinitce potentice nobis suis abjectissimis creaturis communient.
Avec la poudre qu'il tenait de Richtausen, Ferdinand III fit une seconde projection Prague
en 1650. La mdaille qu'il fit frapper cette occasion porte cette inscription :
Aurea progenies plumbo prognata parente.
On la montrait encore au sicle dernier dans la collection du chteau imprial d'Ambras, dans le
Tyrol.
En reconnaissance de ces hauts faits, l'empereur anoblit Richtausen. Il lui donna le titre de baron
du Chaos. C'est sous ce nom bien trouv qu'il a couru toute l'Allemagne, en faisant des
projections. L'opration la plus clbre du baron du Chaos est celle qu'il fit excuter en 1658,
l'lecteur de Mayence, qui convertit lui-mme quatre onces de mercure en or trs-pur.
Monconis, dans ses Voyages, raconte ainsi la transmutation opre par l'lecteur de Mayence :
L'lecteur fit lui-mme cette projection avec tous les soins que peut prendre une
personne entendue dans la philosophie. Ce fut avec un, petit bouton gros comme une
lentille, qui tait mme entour de gomme adragante, pour joindre la poudre ; il mit ce
bouton dans la cire d'une bougie, qui tait allume, mit cette cire dans le fond du creuset,
et par-dessus quatre onces de mercure, et mit le tout dans le feu, couvert de charbons
noirs, dessus, dessous et aux environs. Puis, ils commencrent souffler d'importance, et
tirrent l'or fondu, mais qui faisait des rayons fort rouges qui, pour l'ordinaire, sont verts.
Chaos lui dit alors que l'or tait encore trop haut, qu'il le fallait rabaisser en y mettant de
l'argent dedans ; lors, Son Altesse, qui en avait plusieurs pices, en prit une qu'il y jeta
lui-mme, et ayant vers le tout en parfaite fusion dans une lingotire, il s'en fit un. lingot
d'un trs bel or, mais qui se trouva un peu aigre, ce que Chaos dit procder de quelque
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odeur de laiton qui s'tait trouv peut-tre dans la lingotire, mais qu'on l'envoyt fondre
la monnaie ; ce qui fut fait : et on le rapporta trs-beau et trs doux. Et le matre de la
monnaie dit Son Altesse que jamais il n'en avait vu de si beau, qu'il tait plus de 24
carats, et qu'il tait tonnant, comment d'aigre qu'il tait, il tait devenu parfaitement
doux par une seule fusion (6).
A ce rsum des transmutations observes au XVII
e
sicle, on peut ajouter un fait rapport par
Manget, d'aprs le tmoignage de l'un des acteurs mme de l'vnement, M. Gros, pasteur du
saint Evangile Genve (7).
Dans l'anne 1658, un voyageur arrivant d'Italie, descendit l'htel du Cygne de la Croix-Verte.
Il se lia bientt avec M. Gros, alors g de vingt ans et qui tudiait la thologie. Pendant quinze
jours ils visitrent ensemble les curiosits de la ville et des environs. Au bout de ce temps,
l'tranger confia son compagnon que l'argent commenait lui manquer, ce qui ne laissa pas
d'inquiter l'tudiant, dont la bourse un peu lgre redoutait un appel importun. Mais ses
craintes ne furent pas de longue dure. L'Italien se borna demander qu'on le conduist chez un
orfvre qui pt mettre sa disposition son atelier et ses outils. On l'emmena chez M. Bureau, qui,
consentant satisfaire sa demande, lui procura de l'tain, du mercure, des creusets, et se retira
pour ne pas gner ses oprations. Rest seul avec M. Gros et un ouvrier de l'atelier, l'Italien prit
deux creusets, plaa du mercure dans l'un et de l'tain dans l'autre. Lorsque l'tain fut fondu et le
mercure lgrement chauff, il versa le mercure sur l'tain et jeta dans le mlange une poudre
rouge entoure de cire. Une vive effervescence se produisit et se calma presque aussitt. Le
creuset tant retir du feu, on coula le mtal et on obtint six petits lingots du plus beau jaune.
L'orfvre tant rentr sur ces entrefaites, s'empressa d'examiner les lingots : c'tait de l'or, et du
plus fin, dit-il, qu'il et jamais travaill. La pierre de touche, l'antimoine, la coupelle, justifirent
sa nature et l'lvation de son titre. Pour payer l'orfvre de sa complaisance, l'Italien lui fit
prsent du plus petit des lingots ; il se rendit ensuite la monnaie, o son or fut chang contre
un poids gal de ducats d'Espagne. Il donna vingt ducats au jeune Gros, paya son compte l'htel
et prit cong de ses amis, annonant son retour trs prochain. Il commanda mme pour le jour de
son arrive un repas magnifique qu'il paya d'avance. Il partit, mais ne revint plus.
1. Vitulus aurceus quem mundus adort et orat. In bibliothec chemic Mangeti, t. I, p. 196.
2. Voici les termes mmes de cette lettre de Spinoza, adresse Jarig Jellis : Ayant parl Voss
de l'affaire Helvetius, il se moqua de moi, s'tonnant de me voir occup de telles bagatelles. Pour
en avoir le cur net, je me rendis chez le monnayeur Brechtel, qui avait essay l'or. Celui-ci
m'assura que, pendant sa fusion, l'or avait encore augment de poids quand on y avait Jet de
l'argent. Il fallait donc que cet or, qui a chang l'argent en de nouvel or, ft d'une nature bien
particulire. Non seulement Brechtel, mais encore d'autres personnes qui avaient assist l'essai,
m'assurrent que la chose s'tait passe ainsi. Je me rendis ensuite chez Helvetius lui-mme, qui
me montra l'or et le creuset contenant encore un peu d'or attach ses parois. Il me dit qu'il avait
jet peine sur le plomb fondu le quart d'un grain de bl de pierre philosophale. Il ajouta qu'il
ferait connatre cette histoire tout le monde. Il parat que cet adepte avait dj fait la mme
exprience Amsterdam, o l'on pourrait encore le trouver. Voil toutes les informations que j'ai
pu prendre ce sujet. (Boorbourg, 27 mars 1667.) Bened. Spinozae Opra posthuma., p. 553.
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3. Hoc nisi in loco solo et remoto ab arbitris compro-bassem, suspicare aliquid subesse fraudis :
nam fidenter testari possum rem ita esse. (Circulus Pisanus, 25.)
4. Seigneur, rsous-moi ce syllogisme-l.
5. Je ne dirai rien contre la vrit de cet art, car je ne peux pas rejeter les tmoignages de tant
d'honntes gens qui assurent avoir vu de leurs propres yeux l'anoblissement des mtaux et l'avoir
opr eux-mmes. Mentir serait ici une folie, surtout pour un lve de la Sagesse.
6. Voyages, t. II, p. 379.
7. Bibliotheca chemica curiosa. Prefatio ad lectorem.
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CHAPITRE IV.
LE COSMOPOLITE.
ous dsignons sous ce mme nom de Cosmopolite les deux personnages qui l'ont
successivement port, et qui, en fait, s'tant trouvs troitement unis pendant quelques
annes de leur carrire hermtique, se sont ensuite continus l'un par l'autre avec des
circonstances qui ajoutent encore la confusion produite par l'homonymie. En runissant sous le
mme titre les deux noms d'Alexandre Sethon et de Sendivogius, nous avons dj prmuni l'esprit
de nos lecteurs contre l'erreur trs rpandue qui consiste ne faire de ces deux alchimistes qu'un
seul et mme personnage. Notre rcit achvera de les distinguer. Si, en certains points, ils doivent
figurer ensemble dans la narration, nous marquerons avec assez de soin le point o ils se
sparent pour que l'on trouve deux histoires bien distinctes sous le mme titre, ou, si l'on veut,
sous la mme raison philosophique, qui est et doit rester le Cosmopolite.
ALEXANDRE SETHON
Pendant l't de l'anne 1601, un pilote hollandais, nomm Jacques Haussen, fut assailli par une
tempte dans la mer du Nord, jet sur la cte d'Ecosse, non loin d'Edimbourg, une petite
distance du village de Ston ou Seatoun. Les naufrags furent secourus par un habitant de la
contre qui possdait une maison et quelques terres sur ce rivage : il russit sauver plusieurs de
ces malheureux, accueillit avec beaucoup d'humanit le pilote dans sa maison, et lui procura les
moyens de retourner en Hollande. Ce trait d'humanit de l'Ecossais, la reconnaissance qu'en
prouva le pilote, et sans doute aussi le plaisir qu'ils avaient ressenti dans le peu de jours qu'ils
avaient pass ensemble, leur firent promettre, en se sparant, de se revoir encore une fois.
On ne sait rien ni sur l'ge ni sur les antcdents de l'homme qui vient de se rvler par cette
action gnreuse. Son nom mme, qu'il quitta de bonne heure et dessein pour le surnom sous
lequel il voyagea en Europe, est devenu un sujet de controverse pour les historiens de la
philosophie hermtique. L'usage alors presque universel de latiniser les noms propres a surtout
contribu amener de 'nombreuses variantes sur le nom de Sethon ou de Sidon. C'est ainsi qu'on
le trouve successivement appel Sethonius Scotus, Sitonius, Sidonius, Suthoneus, Suehtonius, et
enfin Seehthonius. Il n'est pas d'ailleurs d'une grande importance historique de savoir laquelle de
ces formes se rapproche le plus du nom original. L'pithte de Scotus, dont toutes sont
invariablement accompagnes, indique suffisamment qu'il s'agit d'un mme personnage, Ecossais
de nation ; et comme l'Anglais Campden, dans sa Britannia, signale, tout prs de l'endroit de la
cte o le pilote Haussen fit naufrage, une habitation qu'il nomme Sethon House, rsidence du
comte de Winton, on a pu en infrer avec assez de fondement que Sethon appartenait cette
noble famille d'Ecosse.
Quoi qu'il en soit, cet homme, dont la vie antrieure est demeure inconnue, et dont l'histoire
commence avec le dix-septime sicle, est un alchimiste qui nous apparat tout form et, comme
on le verra bientt, pass matre dans son art, de quelque manire qu'il l'ait appris. Une autre
qualit que l'on peut admirer en lui, c'est son dsintressement. Si, dans tous les lieux o
l'appellent les besoins de sa propagande hermtique, il justifie sa mission par des succs qui
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pourraient, bon droit, passer pour des miracles, s'il fait de l'or et de l'argent toute rquisition,
ce n'est pas pour ajouter ses richesses, mais pour en offrir ceux qui doutent, et convaincre
ainsi l'incrdulit. Tel est d'ailleurs le caractre singulier que nous prsentent la plupart des
adeptes cette poque. L'alchimie parat leurs yeux une science dsormais constitue, qu'il ne
s'agit plus que de recommander, non la cupidit du vulgaire, mais l'admiration claire des
hommes d'lite et des savants. Ils vont, de ville en ville, prchant cette science comme on prche
une religion, c'est--dire que, tout en ne ngligeant rien pour en dmontrer la vrit, ils
s'abstiennent d'en profaner les mystres. C'est, en un mot, une sorte d'apostolat que ces adeptes
accomplissent au milieu d'un sicle de critique et de lumires, apostolat toujours difficile, souvent
prilleux, et dans lequel Alexandre Sethon devait trouver le martyre.
Ds les premiers mois de l'anne 1602, notre philosophe inaugure ses prgrinations par un
voyage en Hollande. Il alla visiter son hte et son ami Haussen, qui habitait alors la petite ville
d'Enkuysen. Le matelot le reut avec joie et le retint plusieurs semaines dans sa maison. Pendant
ce sjour, leurs curs achevrent de se lier d'une amiti toute fraternelle. Aussi l'Ecossais ne
voulut-il point quitter son hte sans lui confier qu'il connaissait l'art de transmuer les mtaux, et
pour le lui prouver, il fit une projection en sa prsence. Le 13 mars 1602, Sethon changea un
morceau de plomb en un morceau d'or de mme poids, qu'il laissa comme souvenir son ami
Jacob Haussen.
Frapp du prodige dont il avait t tmoin, Haussen ne put s'empcher d'en parler un de ses
amis, mdecin Enkuysen ; il lui fit mme prsent d'un morceau de son or. Cet ami tait
Venderlinden, aeul de Jean Venderlinden, auteur d'une Bibliothque des crivains de mdecine,
et qui, ayant hrit de cet or, le montra au clbre mdecin George Morhof, qui a lui-mme
compos un ouvrage bien connu (1) dont nous avons extrait toute cette premire partie de
l'histoire du Cosmopolite.
En quittant la ville d'Enkuysen, Alexandre Sethon se rendit sans doute Amsterdam, puis
Rotterdam. On ne saurait, sans cela, rapporter aucune poque de sa vie les projections que,
suivant un ouvrage d'une date postrieure, il fit dans ces deux villes. Nous savons encore, mais
d'une manire tout aussi indirecte, qu'en quittant la Hollande il s'embarqua pour l'Italie. Aucun
renseignement ne nous fait connatre cependant quelle partie de l'Italie il traversa, ni ce qui lui
advint pendant son court sjour dans ces contres.
Nous le retrouvons dans la mme anne, arrivant en Allemagne par la Suisse, en compagnie d'un
professeur de Fribourg, "Wolfang Dienheim, lequel, tout adversaire dclar qu'il tait de la
philosophie hermtique, fut contraint de rendre tmoignage du succs d'une projection que
Sethon excuta Baie devant lui et plusieurs personnages importants de la ville.
En 1602, crit le docteur Dienheim, lorsqu'au milieu de l't je revenais de Rome en
Allemagne, je me trouvai ct d'un homme singulirement spirituel, petit de taille, mais
assez gros, d'un visage color, d'un temprament sanguin, portant une barbe brune taille
la mode de France. Il tait vtu d'un habit de satin noir et avait pour toute suite un seul
domestique, que l'on pouvait distinguer entre tous par ses cheveux rouges et sa barbe de
mme couleur. Cet homme s'appelait Alexander Sethonius. Il tait natif de Molia, dans
une le de l'Ocan (2). A Zurich, o le prtre Tghlin lui donna une lettre pour le docteur
Zvinger, nous loumes un bateau et nous nous rendmes par eau Baie. Quand nous
fmes arrivs dans cette ville, mon compagnon me dit : Vous vous rappelez que, dans
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tout le voyage et sur le bateau, vous avez attaqu l'alchimie et les alchimistes. Vous vous
souvenez aussi que je vous ai promis de vous rpondre, non par des dmonstrations, mais
bien par une action philosophique. J'attends encore quelqu'un que je veux convaincre en
mme temps que vous, afin que les adversaires de l'alchimie cessent leurs doutes sur cet
art.
On fut alors chercher le personnage en question, que je connaissais seulement de vue et
qui ne demeurait pas loin de notre htel. J'apprit plus tard que c'tait le docteur Jacob
Zvinger, dont la famille compte tant de naturalistes clbres. Nous nous rendmes tous les
trois chez un ouvrier des mines d'or, avec plusieurs plaques de plomb que Zvinger avait
emportes de sa maison, un creuset que nous prmes chez un orfvre, et du soufre
ordinaire que nous achetmes en, chemin. Sethon ne toucha rien. Il fit faire du feu,
ordonna de mettre le plomb et le soufre dans le creuset, de placer le couvercle et d'agiter
la masse avec des baguettes. Pendant ce temps, il causait avec nous. Au bout d'un quart
d'heure, il nous dit : Jetez ce petit papier dans le plomb fondu, mais bien au milieu, et
tchez que rien ne tombe dans le feu !... Dans ce papier tait une poudre assez lourde,
d'une couleur qui paraissait jaune-citron ; du reste, il fallait avoir de bons yeux pour la
distinguer. Quoique aussi incrdules que saint Thomas lui-mme, nous fmes tout ce qui
nous tait command. Aprs que la masse eut t chauffe environ un quart d'heure
encore, et continuellement agite avec des baguettes de fer, l'orfvre reut l'ordre
d'teindre le creuset en rpandant de l'eau dessus ; mais il n'y avait plus le moindre
vestige de plomb ; nous trouvmes de l'or le plus pur, et qui, d'aprs l'opinion de l'orfvre,
surpassait mme en qualit le bel or de la Hongrie et de l'Arabie. Il pesait tout autant que
le plomb, dont il avait pris la place. Nous restmes stupfaits d'tonnement ; c'tait
peine si nous osions en croire nos yeux. Mais Sethonius, se moquant de nous :
Maintenant, dit-il, o en tes-vous avec vos pdanteries ? Vous voyez la vrit du fait, et
elle est plus puissante que tout, mme que vos sophismes. Alors il fit couper un
morceau de l'or, et le donna en souvenir Zvinger. J'en gardai aussi un morceau qui
pesait peu prs quatre ducats, et que je conservai en mmoire de cette journe.
Quant vous, incrdules, vous vous moquerez peut-tre de ce que j'cris. Mais je vis
encore, et je suis un tmoin toujours prt dire ce que j'ai vu. Mais Zvinger vit encore, il
ne se taira pas et rendra tmoignage de ce que j'affirme. Sethonius et son domestique
vivent encore, ce dernier en Angleterre et le premier en Allemagne, comme on le sait. Je
pourrais mme dire l'endroit prcis o il demeure, s'il n'y avait pas trop d'indiscrtion
dans les recherches auxquelles il faudrait se livrer pour savoir ce qui est arriv ce grand
homme, ce saint, ce demi-dieu (4)
II faut reconnatre, la gloire de notre aptre, que les convertis de sa faon ne l'taient pas
demi. Ce Jacob Zvinger, dont le docteur Dienheim invoque le tmoignage, tait mdecin et
professeur Baie ; en dehors de ces titres, il jouissait d'une haute rputation de science, et il
laissa un nom trs respect dans l'histoire de la mdecine allemande. Cet irrprochable tmoin
mourut de la peste en 1610. Mais, ds l'anne 1606, il avait confirm jusqu'en ses moindres
dtails le rcit de Jean Wolfang Dienheim, dans une lettre latine qu'Emmanuel Konig, professeur
Baie, fit imprimer dans ses Ephmrides (5) La mme lettre nous apprend qu'avant de quitter
Baie, Sethon fit un second essai dans la maison de l'orfvre Andr Bletz, o il changea en or
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plusieurs onces de plomb. Quant au morceau d'or qu'il avait donn Zvinger, on lit dans la
Bibliothque chimique de Manget, que la famille de ce mdecin la conserva et le fit voir longtemps
aux trangers et aux curieux.
Tous ces tmoignages, fournis par de graves personnages, recueillis par des contemporains dont
on ne peut suspecter ni la vracit ni les lumires, seraient certainement considrs comme des
preuves suffisantes pour tablir la vrit d'un fait de l'ordre commun et ordinaire. Si l'on ne peut
s'en contenter pour prouver la certitude d'une action qui a un caractre merveilleux, ils sont
cependant de nature susciter quelques embarras la critique. On n'ose ni admettre ce qui,
bon droit, semble un prodige, ni rejeter ce qui s'impose la croyance avec tant d'autorit. La
raison nous dit sans doute qu'un artifice habile, un tour d'adresse ingnieusement dissimul, rend
compte des diverses transmutations de notre Ecossais ; mais ici la raison se trouve en prsence
d'une question de fait qui n'est pas prcisment de son ressort, et qu'il faut rsoudre, non par des
thories mais par des tmoignages, sous peine de ruiner le fondement de toute certitude
historique. Les alchimistes du dix-septime sicle semblent avoir adopt pour programme de se
rserver le secret de la prparation de la pierre philosophale, mais de le rvler au dehors par ses
effets. La preuve vritablement dmonstrative, la preuve la plus difficile, tait ainsi lude ; mais
la dmonstration empirique tait fournie avec un bonheur et une abondance d'actions qui ne
laissaient aucune ressource aux contradicteurs. La science actuelle permet de rectifier le sens de
ces faits singuliers, elle nous montre que ces preuves de la transmutation mtallique taient
insuffisantes, parce qu'elles ne s'adressaient qu'aux yeux ; mais ce qu'il faut admirer, ce dont il
faut s'tonner aujourd'hui, c'est que les adeptes aient su les fasciner si longtemps et si
constamment, une poque de critique souponneuse et d'incrdulit clairvoyante.
Cependant Alexandre Sethon entre en Allemagne, et il entre en mme temps dans la carrire des
aventures. En sortant de Baie, il se rendit Strasbourg sous un nom emprunt, et ce fut alors
sans doute qu'il fit dans cette ville impriale la projection dont il parla plus tard Cologne. On
s'accorde aussi le considrer comme l'alchimiste inconnu qui fut ml un vnement dont les
suites furent bien funestes un orfvre allemand nomm Philippe Jacob Gustenhover.
Ce Gustenhover tait citoyen de Strasbourg, o il exerait sa profession d'orfvre. Au milieu de
l't de l'anne 1603, un tranger se prsenta chez lui sous le nom de Hirschborgen, demandant
travailler dans sa maison, ce que Gustenhover lui accorda. En partant, l'tranger, pour
rcompenser son matre, lui donna une poudre rouge dont il lui enseigna l'usage.
Aprs le dpart de son hte, l'orfvre eut la vanit de parler de son trsor, et la vanit plus
malheureuse encore de s'en servir devant plusieurs personnes, auprs desquelles il voulait se
faire passer pour un adepte. Tout, la vrit, s'tait pass entre voisins et amis ; mais, comme le
dit fort bien Schmieder qui nous fournit cette pisode, chaque ami avait un voisin, et chaque
voisin avait un ami. La nouvelle courut de bouche en bouche et de maison en maison, et bientt,
dans la ville de Strasbourg, chacun de s'crier : Gustenhover a trouv le secret des alchimistes !
Gustenhover fait de l'or !
La renomme fit rapidement parvenir Prague le bruit de l'vnement, et l'on comprend si celui
qui l'apporta fut bien reu par l'empereur Rodolphe II. Dj, sur la premire rumeur, le conseil de
Strasbourg avait dput trois de ses membres pour s'enqurir du fait. On cite mme le nom de ces
dlgus, qui firent travailler l'orfvre sous leurs yeux et qui, d'aprs ses indications, oprrent
eux-mmes, l'un aprs l'autre, avec un gal succs. L'un de ces trois dlgus, Glaser, conseiller
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de Strasbourg, qui vint Paris en 1647, montra un morceau de cet or, fabriqu chez Gustenhover,
au docteur Jacob Heilman, de qui l'on tient tous ces dtails et ce qui va suivre (6).
L'empereur Rodolphe ne perdit pas son temps expdier des commissaires l'adepte ; il ordonna
qu'on lui ament l'orfvre en personne. Admis en prsence de l'Herms allemand, Gustenhover
fut bien forc de convenir qu'il n'avait pas lui-mme prpar cette poudre merveilleuse, et qu'il
ignorait absolument la manire de l'obtenir. Mais cet aveu ne fit qu'irriter contre lui l'avide
souverain. Le pauvre orfvre ritra ses protestations sans tre davantage cout. Il se vit
condamner fabriquer de l'or quand toute sa provision de poudre tait puise. Cette poudre,
prsent de son hte, et qui n'tait sans doute qu'un compos aurifre, lui aurait fourni les moyens
de satisfaire pour quelque temps le dsir imprial ; mais il l'avait dissipe tout entire en vains
essais, et se trouvait ainsi rduit l'impuissance. Pour chapper la colre de l'empereur, le
malheureux artiste n'avait donc qu' prendre la fuite ; mais, poursuivi et ramen, il fut enferm
dans la tour Blanche, o l'empereur Rodolphe, toujours convaincu que l'alchimiste s'obstinait lui
cacher son secret, le retint prisonnier toute sa vie.
Cet adepte inconnu, cet Hirschborgen, qui fit l'orfvre de Strasbourg un prsent si funeste,
n'tait autre, sans doute, ainsi que nous l'avons dit, qu'Alexandre Sethon. Depuis son entre en
Allemagne, il avait toujours soin de se cacher. Arriv Francfort-sur-le-Mein, o il excuta des
projections, il chercha d'abord un gte, non dans la ville mme, mais Offenbach, bourg populeux
du voisinage. A Francfort, il logeait sous un faux nom, chez un marchand nomm Coch, homme
assez instruit et pour lequel il conut autant de sympathie que pour le pilote Haussen. Cet
honnte marchand raconte ainsi lui-mme, dans une lettre Thobald de Hoghelande, comment
il fut honor de la confiance du philosophe :
A Offenbach, demeurait depuis quelque temps un adepte qui, sous le nom d'un comte
franais, acheta chez moi beaucoup de choses. Avant son dpart de Francfort, il voulut
m'enseigner l'art de la transmutation des mtaux ; il ne mit pas la main l'uvre et me
laissa tout faire. Il me donna une poudre d'un gris rougetre, qui pesait peu prs trois
grains. Je la jetai sur deux demi-onces de vif-argent plac dans un creuset. Je remplis
ensuite le creuset de potasse peu prs jusqu' la moiti, et nous chauffmes lentement.
Aprs quoi je remplis le fourneau de charbon
jusqu'au haut du creuset, en sorte qu'il tait tout entier dans un feu trs fort, ce qui dura
peu prs une demi-heure. Quand le creuset fut tout rouge, il m'ordonna d'y jeter un peu
de cire jaune. Aprs quelques instants, je pris le creuset et le cassai ; je trouvai au fond un
petit morceau d'or qui pesait six onces trois grains. Il fut fondu en ma prsence et soumis
la coupellation, et on en retira vingt-trois carats, quinze grains, d'or et six d'argent, tous
deux d'une couleur trs brillante. Avec une partie du morceau d'or je me suis fait faire un
bouton de chemise. Il me semble que le mercure n'est pas ncessaire pour l'opration (7).
Les particularits de cette projection autorisent suffisamment penser que Sethon en fut
l'auteur, et que ce fut l l'un des essais que notre alchimiste rappelait plus tard Cologne. Elle
est, en effet, conforme sa manire d'agir. Partout il donne de sa poudre sans en enseigner la
composition ; partout il opre par la main de son hte ou de quelque personnage qu'il veut
convaincre de la ralit de son art. Enfin, partout il n'emploie qu'une trs faible quantit de sa
prcieuse pierre, calcule pour obtenir un petit morceau d'or, qu'il abandonne ensuite aux
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assistants, titre de rcompense ou de pice conviction ; aprs quoi il s'esquive discrtement.
Heureux s'il avait toujours us de la mme prudence !
Il en manqua Cologne pour la premire fois. L, sans doute, les souvenirs de Zachaire, de
Thurneysser et d'Albert le Grand avaient exalt son esprit et port au plus haut degr de ferveur
son zle apostolique. A peine arriv dans cette ville, il commena par s'enqurir des personnes qui
s'occupaient d'alchimie. Son domestique, William Hamilton, cette bonne tte remarque Baie
par le docteur Dienheim, se mit en campagne et ne dcouvrit d'abord qu'un distillateur. Cet
industriel leur dsigna, comme alchimiste amateur, un certain Anton Bordemann, chez lequel
Sethon alla sur-le-champ s'tablir. Il y demeura un mois, et dans cet intervalle, Bordemann put
lui fournir toutes les indications ncessaires pour se mettre en rapport avec les autres alchimistes
de la ville. Mais ces amateurs qui se laissaient chercher par un philosophe tel qu'Alexandre
Sethon, ne valaient gure la peine qu'il se donna pour les trouver. Il est permis de porter sur eux
ce jugement, d'aprs le profond discrdit o l'art, par leur fait, tait tomb Cologne. Dans cette
ville savante, la noble science de l'alchimie tait devenue un objet de rise, non seulement pour
les gens clairs, mais pour les ignorants et les sots, ce servum pecus, toujours empress de mler
sa voix l'expression du blme ou de l'loge public. Sethon avait donc lutter, dans la ville de
Cologne, contre de trs fortes prventions ; aussi jugea-t-il ncessaire d'employer un dtour pour
commencer ses essais.
Le 5 aot 1633, un tranger entra chez l'apothicaire Marshishor, et demanda du lapis-lazuli. Les
pierres qu'on lui prsenta ne lui ayant pas convenu, on promit de lui en montrer de plus belles le
lendemain. Plusieurs autres personnes se trouvaient en ce moment dans la boutique, entre autres
un vieil apothicaire nomm Raymond et un ecclsiastique, qui entrrent, ce propos, en
conversation avec l'acheteur. L'un d'eux prtendit que l'on avait dj essay en vain de faire de
l'or avec le lapis-lazuli. L'autre ajouta que l'on s'occupait beaucoup d'alchimie dans la ville de
Cologne, mais qu'au surplus personne n'avait jamais dcouvert le prtendu secret de cette
science. Chacun partageait cet avis ; l'tranger seul soutint que tout n'tait pas mensonge dans
les faits consigns dans les livres hermtiques, et qu'il se pourrait bien qu'il existt certains
artistes capables de le prouver. Tous les assistants ayant clat de rire cette affirmation,
l'tranger, qui parut vivement bless, sortit brusquement de la boutique.
Cet acheteur inconnu n'tait autre que le philosophe Sethon, qui rentra furieux chez son hte.
L'excellent Bordemann le consola de son mieux, et le dcida se venger le plus tt possible par un
succs qui ft taire les moqueurs.
Le lendemain, Sethon retourne chez l'apothicaire, il paye les nouvelles pierres de lazuli qu'on lui
montre, et demande du verre d'antimoine. Elevant des doutes sur la qualit de ce produit, il
exprime le dsir de s'assurer lui-mme par exprience que ce verre d'antimoine rsistera l'action
d'un feu violent. Pour procder cet essai, l'apothicaire fit conduire Sethon par son fils dans
l'atelier de l'orfvre Jean Lohndorf, situ prs de l'glise Saint-Laurence. L'orfvre plaa le verre
d'antimoine dans un creuset rougi au feu. Pendant ce temps, Sethon tire de sa poche un papier
contenant une poudre dont il fait deux parts avec la pointe d'un couteau ; il ordonne l'orfvre
d'en jeter une moiti sur le verre d'antimoine fondu. Au bout de quelques instants, on retire le
creuset du feu, et l'on trouve au fond un beau globule d'or.
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Le fils de l'apothicaire, deux ouvriers de l'atelier et un voisin furent tmoins de cette
transmutation, qui parut d'autant plus merveilleuse que l'tranger n'avait pas mme touch au
creuset.
Cependant l'orfvre ne voulut pas s'avouer convaincu. Matre Lohndorf tait un de ces incrdules
de parti pris qui se trouvent trop bien d'un tel tat pour ne pas conspirer un peu contre le succs
des preuves qu'ils demandent. Il proposa de faire avec le reste de la poudre un second essai o le
plomb ft employ au lieu du verre d'antimoine ; en mme temps le malicieux orfvre glissait
furtivement dans le creuset un morceau de zinc, mtal qui rend l'or cassant et difficile
travailler. Se croyant bien sr d'avoir compromis d'avance l'opration, notre homme se prparait
jouir de la confusion de l'adepte. Mais son attente fut trompe, car cette fois encore, on ne
trouva dans le creuset que de l'or parfaitement mallable et ductile.
Dans ce moment, il n'y avait pas dans tout Cologne un homme plus fier, plus triomphant que
Bordemann. Il n'tait pas, la vrit, l'artiste vengeur qui couvrait de honte les incrdules, mais
c'est lui qui l'hbergeait. Alchimiste lui-mme, et sans doute aussi avanc qu'aucun autre de la
ville, il avait eu sa part des quolibets et des railleries du vulgaire avant l'arrive du savant
tranger. Il avait donc le droit de s'enorgueillir de cette hospitalit donne l'homme dont les
victorieuses expriences, en rhabilitant l'art, rhabilitaient tous les adeptes. Aussi ce fut sans
doute l'instigation de son hte que, peu de jours aprs, Sethon alla s'attaquer un incrdule
plus srieux que tous ceux qui il avait eu encore affaire en Allemagne.
Dans la valle de Katmenbach, habitait un chirurgien nomm Meister George, homme savant
dont l'opinion faisait autorit sur beaucoup de matires, et qui, depuis longtemps, s'tait pos
devant le public en adversaire outr de l'alchimie. Pour n'tre ni sottes, ni dloyales, comme celles
de l'orfvre Lohndorf, ses prventions contre cette science n'taient gure plus traitables ; notre
philosophe jugea donc ncessaire de prendre un dtour pour arriver ses fins.
Le 11 aot 1603, Meister George et l'alchi-miste Sethon eurent ensemble une entrevue sous
l'artificieux prtexte d'une confrence hippocratique. Il n'y fut question, en effet, que de mdecine
et d'anatomie. Entre autres choses, Sethon demanda au chirurgien s'il connaissait la manire de
mortifier la viande sauvage, assurant que, pour lui, il savait enlever la viande jusqu'aux os sans
dranger les nerfs. Meister George tmoigne son dsir de voir excuter cette opration. Rien de
plus simple, dit le philosophe. Procurez-moi seulement du plomb, du soufre et un creuset. Le
barbier de Meister George va qurir ces trois objets. Mais il faut encore l'oprateur un soufflet
et un fourneau. On n'a pas ces objets sous la main, et Sethon propose d'aller oprer chez un
orfvre qui demeure prs de l. Le barbier les suit, portant le creuset et les ingrdients.
Voil donc l'incrdule mdecin adroitement attir dans le laboratoire de l'orfvre Hams de
Kempen, Maret. L'orfvre n'tait pas chez lui, mais son fils y travaillait avec quatre ouvriers et
un apprenti. Pendant que le barbier arrive avec le soufre et le plomb, l'tranger entre en
conversation avec les ouvriers, et s'offre leur enseigner le moyen de changer du fer en acier.
Pour prouver ce secret, un ouvrier va chercher dans un coin de vieilles tenailles casses, qu'il
place, sur l'ordre de Sethon, dans un creuset rougi au feu. Le barbier, arriv sur ces entrefaites, a
dj mis le soufre et le plomb dans un autre creuset. Tous deux travaillent simultanment : ils
soufflent, ils chauffent, suivant les prescriptions de l'tranger. Celui-ci tire alors de sa poche un
petit papier renfermant une poudre rouge qu'il divise en deux parties ; au moment qui lui parat
propice, il fait jeter dans chaque creuset une moiti de cette poudre, ordonnant en mme temps
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d'ajouter du charbon et de chauffer plus fort. Au bout de quelques instants, on enlve les
couvercles, et le barbier s'crie :
Le plomb est chang en or ! tandis que l'ouvrier dit presque en mme temps :
II y a de l'or dans mon creuset ! On s'empresse de retirer le mtal des deux creusets :
martel, lamin, chauff, l'or conserve toujours son premier aspect. L'apprenti appelle la femme
de l'orfvre, experte dans les essais des alliages prcieux, et qui constate, par toutes les preuves
ordinaires, la puret de l'or ; elle offre mme de le payer huit thalers. Cependant l'vnement fait
du bruit au dehors, la maison commence se remplir de voisins, et l'adepte, qui croit prudent de
se retirer, s'esquive, emmenant avec lui le chirurgien fort dconcert.
Ainsi ! dit Meister George une fois dans la rue, c'tait donc l ce que vous vouliez me montrer ?
Sans doute, dit l'adepte. J'avais appris par mon hte que vous tiez un ennemi dclar de
l'alchimie, et j'ai voulu vous convaincre par une preuve sans rplique. C'est ainsi que j'ai procd
Rotterdam, Amsterdam, Francfort, Strasbourg et Ble.
Mais, cher gentilhomme, remarqua George, je vous trouve bien imprudent d'agir d'une manire
si ouverte. Si jamais les princes entendent parler de vos oprations, ils vous feront rechercher et
vous retiendront captif pour s'emparer de votre secret.
Je ne l'ignore point, dit Sethon ; mais Cologne, o nous sommes, est une ville libre o je n'ai
rien redouter des souverains. D'ailleurs, s'il arrivait jamais qu'un prince se saist de ma
personne, je souffrirais mille morts plutt que de lui rien rvler.
Ici le philosophe demeura un moment silencieux et rveur, comme s'il entrevoyait par la pense
les barbares traitements dont un prince d'Allemagne devait le rendre victime. Mais, chassant
aussitt cette impression pnible, il reprit avec chaleur :
Que l'on me demande des preuves de mon art ! J'en donne qui les dsire. Et, si l'on veut que
je fabrique des masses d'or, j'y consens encore ;
j'en ferais volontiers pour cinquante ou soixante mille ducats.
Depuis ce jour, le chirurgien Meister George fut tout fait converti l'alchimie, et fit profession
d'y croire, malgr les railleries de ses amis et les imputations de quelques esprits malveillants.
Aux premiers, qui le plaignaient de s'tre laiss surprendre par un charlatan habile, il rpondait
en ces termes :
Ce que j'ai vu, je l'ai bien vu. Ce que les ouvriers de matre Hams de Kempen ont fait eux-
mmes en prsence de tmoins n'est point un rve. L'or dont ils peuvent encore montrer une
partie n'est pas une chimre. J'en croirai toujours mes yeux plutt que vos bavardages.
Quant ceux qui l'accusaient d'avoir reu de l'argent pour tmoigner en faveur de l'alchimie, il
ddaigna toujours de leur rpondre ; sa rputation d'homme d'honneur leur tait d'avance tout
crdit (8).
En quittant Cologne, l'illustre adepte se rendit Hambourg, o il fit encore des projections
remarquables que mentionne un crivain que nous avons dj cit (9). II est probable que c'est en
sortant de cette dernire ville que le Cosmopolite se rendit Munich. Ici, toutefois, l'ardent
prdicateur de la noble science laisse apercevoir une interruption dans sa croisade contre les
prventions de l'incrdulit. Pendant tout son sjour Munich, on ne le voit accomplir aucune
projection ni exprience hermtique. A quelle raison attribuer cette lacune dans son apostolat ?
Bien qu'il n'et fait aucune projection dans la capitale de la Bavire, on raconte qu'Alexandre
Sethon disparut de Munich, comme il avait disparu de Cologne, et comme il disparaissait de
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toutes les villes o s'taient accomplies ses merveilles hermtiques. Mais sa fuite prcipite avait
cette fois un autre motif. En s'esquivant de Munich, le philosophe emmenait avec lui, ou plutt
enlevait une jeune et jolie fille d'un bourgeois de la ville qui s'tait attache lui pendant son
sjour. Les prludes de cet vnement nous rendent suffisamment compte de l'inaction prolonge
du Cosmopolite Munich : un philosophe ne peut pas toujours travailler pour son ide.
Ce qui est certain, c'est qu' partir de ce moment nous trouvons Sethon mari. Quelle est
cependant cette femme pour laquelle le Cosmopolite a quelque temps oubli l'objet de sa mission
glorieuse, et qui va dsormais appartenir aux chroniques de l'alchimie ? L'histoire nous dit qu'elle
tait jolie ; voil tout ce que nous savons sur elle. Il est vrai que le bavarois Adam Rockosch la
revendiquait comme sa parente, mais tout cela est bien peu de chose pour la postrit.
Cette jeune femme paraissait d'ailleurs absorber en entier notre philosophe. C'est ce que prouve
suffisamment la conduite qu'il tint Crossen, o se trouvait alors la cour du duc de Saxe. Dans
l'automne de cette mme anne 1603, dj remplie par tant d'vnements singuliers, le prince de
Saxe, ayant entendu parler de l'habilet du Cosmopolite, dsira en obtenir une preuve. Mais
celui-ci tait tellement occup de son mariage, qu'il en oubliait plus que jamais le but de sa
mission. Il ne jugea pas propos de se dranger pour le prince, et se borna envoyer son
domestique Hamilton pour oprer chez Son Altesse.
La projection faite en prsence de toute la cour eut un plein succs ; l'or du souffleur rsista
toutes les preuves (10). Mais, quelques jours aprs, soit qu'il ft effray pour lui-mme d'avoir si
bien russi, soit qu'il comprt que ses services devenaient inutiles l'adepte mari, Hamilton se
spara de son matre ou de son ami, car personne n'a su exactement la nature des rapports qui
ont exist entre eux. Ce digne compagnon du Cosmopolite retourna en Angleterre par la
Hollande, et, dater de ce moment, son nom ne reparat plus dans l'histoire.
Cependant Sethon s'oubliait dans une position dangereuse. Christian II, lecteur de Saxe, n'avait
gure plus de vingt ans, et plusieurs de ses actions avaient dj rvl en lui un caractre cruel.
Comme la plupart des princes allemands, il tait avide de richesses. Il avait fait jusque-l
profession de mpriser les alchimistes, non qu'il ft assez instruit pour se faire par lui-mme une
opinion raisonne sur leur science, mais par la seule raison que son pre les avait estims.
Cependant la preuve qui fut mise sous ses yeux Crossen par le serviteur du Cosmopolite, avait
chang ses sentiments leur gard. Il attira Sethon la cour et affecta d'abord de lui tre
favorable. Une petite quantit de pierre philosophale dont l'adepte lui fit cadeau ne suffit pas
satisfaire le prince ; ce qu'il lui fallait, c'tait le secret de l'oprateur : or le Cosmopolite refusa
opinitrement.
Aprs avoir puis en vain les moyens de douceur, les menaces n'ayant pas mieux russi, le prince
Christian en vint aux actions. On fit endurer au malheureux adepte tous les supplices que peut
imaginer la cruaut stimule par la soif de l'or. On le perait avec des fers aigus, on le brlait
avec du plomb fondu ; aprs quelques instants de relche, il tait battu de verges. Le corps
disloqu, les membres dchirs, le philosophe persista dans ses refus.
Une cruaut plus rflchie fit trouver, pour cet infortun, un autre genre de martyre. On comprit
qu'en revenant la torture on ne russirait qu' le tuer, et que l'on perdrait ainsi toute chance
d'acqurir son secret. Une longue et dure captivit parut un moyen plus sr de vaincre son
obstination. On enferma le Cosmopolite dans un cachot obscur dont l'entre fut interdite tous, et
dont la garde fut confie quarante hommes qui se relevaient alternativement.
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En ce temps-l, habitait Dresde un gentilhomme de la Moravie, connu sous le nom latin de
Michael Sendivogius, homme savant en plusieurs matires. Comme il se mlait d'hermtique, il
s'intressa vivement au sort du Cosmopolite et dsira le voir dans sa prison. Cette permission lui
ayant t accorde, grce au crdit de ses amis auprs de l'lecteur, il eut plusieurs entrevues
avec le prisonnier et lui parla de chimie, sujet sur lequel Sethon ne lui rpondait qu'avec une
rserve extrme. Un jour, se trouvant seul avec lui, il lui proposa de l'arracher sa captivit. Le
malheureux, languissant dans ses plaies, protesta de toute sa reconnaissance et fit les plus riches
promesses son futur librateur. Un plan d'vasion fut alors concert entre eux. Sendivogius se
hte d'aller Cracovie raliser sa fortune, il vend une maison qu'il possdait et revient Dresde
muni d'argent. Il obtient la permission de s'tablir auprs du prisonnier, et par ses largesses
calcules, gagne peu peu la confiance des soldats commis sa garde.
Le jour pris pour l'excution de son projet, il rgala si bien la compagnie de soldats, qu' la nuit ils
taient tous ivres jusqu'au dernier. Aussitt il emporte Sethon, qui ne pouvait marcher des suites
de ses tortures, et sort de la tour avec son fardeau. Ils ne prennent que le temps d'aller chercher,
la demeure de l'alchimiste, sa provision de pierre philosophale. Ils montent ensuite dans un
chariot de poste o la femme de Sethon prend place avec eux, et gagnent la frontire en foute hte
pour se rendre en Pologne.
Ils ne s'arrtrent qu' Cracovie. L, Sendivogius somma le philosophe de tenir sa promesse ;
mais celui-ci refusa de l'excuter : Voyez, lui dit-il, dans quel tat j'ai t rduit pour n'avoir pas
voulu livrer mon secret. Ces membres briss, ce corps demi pourri, vous disent assez quelle
rserve je dois m'imposer l'avenir.
Entre autres promesses faites dans la prison de Dresde, Sethon s'tait engag donner son
librateur de quoi tre content toute sa vie avec sa famille (11), ce que Sendivogius avait
naturellement entendu de la rvlation du secret hermtique. Mais Sethon ne pouvait l'entendre
ainsi. Il ajouta qu'il croirait commettre un grand pch en dcouvrant ce mystre, et lui conseilla
finalement de le demander Dieu.
Sethon ne jouit pas longtemps de sa dlivrance. Il mourut peu de temps aprs, disant toutefois
que, si son mal et t naturel et interne, sa poudre l'aurait guri, mais que ses nerfs coups et
ses membres briss par la torture ne pouvaient, par aucun moyen, tre rtablis. En mourant, il
donna son librateur ce qui lui restait de sa provision de pierre philosophale.
C'est au mois de janvier 1604, ou, selon d'autres, en dcembre 1603, que mourut cet homme
illustre. On se souvient que le premier essai hermtique que l'on connaisse de lui avait eu lieu
Enkhuysen, le 13 mars 1602. C'est donc en moins de deux ans que se seraient accomplis tous les
faits que nous venons de rapporter.
Telle que les contemporains nous l'ont trace, l'histoire d'Alexandre Sethon offre aujourd'hui la
critique un problme bien singulier. Faut-il prononcer, en effet, que cette mission philosophique,
laquelle le Cosmopolite consacra son existence, n'avait pour but que la propagation du mensonge,
et pour mobile que la gloire personnelle de cet aptre spontan de l'erreur ? Nous laissons cette
question l'apprciation de nos lecteurs, qui trouveront dans leurs souvenirs historiques
quelques faits analogues propres fixer leur opinion sur ce point dlicat.
Sethon a laiss un ouvrage hermtique, le Livre des douze chapitres, dont nous parlerons au sujet
des altrations que Sendivogius y apporta, dans l'esprance que la postrit lui attribuerait ce
trait. Ce mme ouvrage, comme pour aider la confusion, a t souvent dsign sous ce titre : le
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Cosmopolite, surnom de Sethon galement usurp par Sendivogius. Mais il est temps de passer
l'histoire de ce dernier personnage.
MICHEL SENDIVOGIUS.
Nous laissons ce philosophe le nom latin sous lequel il est le plus gnralement connu, et que
les historiens franais ont traduit tort par Sendivoge. Les Allemands, qui l'appellent Sendivog,
ne se rapprochent pas davantage de son nom vritable, qui tait Sensophax. Il naquit, l'an 1566,
en Moravie. Mais une maison qu'il possdait Cracovie, et qui lui venait de la succession d'un
gentilhomme, Jacob Sandimir, dont il tait fils naturel, a caus l'erreur de ses contemporains,
qui, presque tous, le font natre en Pologne, et celle d'un auteur de ce pays qui l'a compris dans un
catalogue de la noblesse polonaise. D'ailleurs, Sendivogius lui-mme ne rclama jamais contre
l'pithte de Polonus, qui, de son vivant, fut partout ajoute son nom.
S'il restait quelque doute sur ce point, ce ne serait que la premire et la moindre des difficults
qui se rencontrent dans l'histoire de Sendivogius. Cette histoire, en effet, semble avoir t
embrouille comme plaisir par un anonyme allemand, auteur d'une biographie de Sendivogius,
qu'il prtend avoir compose d'aprs la relation verbale de Jean Bodowski, matre d'htel du
philosophe (12).
L'auteur anonyme, qui sa qualit d'avocat de Sendivogius parat si importante prendre devant
la postrit, qu'il nous la dcline par trois fois, avec les variantes que la langue latine, dans
laquelle il crit, peut lui fournir(13), commence son rcit en reproduisant l'erreur commune la
plupart de ses compatriotes sur l'origine de son client : C'tait, nous dit-il, un baron polonais
dont la maison tait Gravarne, sur les frontires de la Pologne et de la Silsie, quelques lieues
de Breslau. Puis, sans avoir dit un mot de sa fortune, il ajoute que son revenu tait augment
par des mines de plomb, situes dans le territoire de la Cracovie, capitale de la Haute-Pologne.
Cette premire erreur du biographe allemand montre avec quelle confiance il faut accepter
l'explication qu'il nous donne de l'origine des connaissances hermtiques de son hros. S'il faut
l'en croire, ayant t envoy en Orient par l'empereur Rodolphe II, avec ce que nous nommerions
aujourd'hui une mission scientifique, Sendivogius aurait reu d'un patriarche grec la rvlation
du mystre de la science hermtique, c'est--dire la manire de composer la pierre des
philosophes.
Ce qu'il y a de vrai, c'est que Michel Sendivogius, qui avait trs studieusement employ le temps
de sa jeunesse, avait acquis une juste rputation dans l'art, utile son pays, de l'exploitation des
mines. Quant ses connaissances hermtiques, il est tabli historiquement qu'il n'avait rien
produit de remarquable sous ce rapport avant sa rsidence Dresde, et sa liaison avec le
Cosmopolite, prisonnier de Christian II. Pour ne pas rpter ici les dtails de l'aventure que nous
venons de raconter, nous rappellerons seulement les cruelles tortures que le malheureux Sethon
se rsigne endurer plutt que de livrer l'avare Christian le secret de la pierre des sages, sa
captivit douloureuse, sa dlivrance par Sendivogius qui l'amne en Pologne et reoit de lui, pour
rcompense, la prcieuse poudre qui, entre les mains et pendant l'apostolat d'Alexandre Sethon,
avait opr tant de merveilles en diffrents pays.
L'ambition de Sendivogius n'tait point satisfaite du don qu'il avait reu de son ami. Il avait alors
trente-huit ans ; il aimait la bonne chre et se plaisait continuer le train de vie et la grande
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existence qu'il avait commencs Dresde, lorsque, pour se recommander par ses largesses aux
jeunes nobles du pays, et sduire les gardes de la prison de Sethon, il dpensait si lestement le
prix de sa maison de Cracovie. Pour suffire des dpenses sans calcul, il faut des richesses sans
limites. Sendivogius rvait donc, en ce genre, une sorte d'infini que la pierre philosophale aurait
sans doute ralis ; mais il ignorait l'art de la composer, car Sethon, mourant, avait refus de le
lui rvler. Esprant en savoir quelque chose par la veuve de l'adepte, Sendivogius l'pousa, mais
il ne devait trouver l qu'une autre dception. Aprs son enlvement, la jeune bourgeoise de
Munich n'tait devenue l'pouse du Cosmopolite que pour assister en quelques mois son
emprisonnement et sa mort ; elle ne savait rien et n'avait fait aucune remarque propre
clairer son nouvel poux. Elle ne put que lui livrer le manuscrit de Sethon accompagne d'un
reste de la poudre philosophale de l'adepte. De ces deux objets, Sendivogius, comme on va le voir,
sut tirer nanmoins un assez bon parti.
Le manuscrit compos par Sethon avait pour titre : les Douze traits, ou le Cosmopolite, avec le
dialogue de Mercure et de l'alchimiste. En tudiant ce trait, Sendivogius eut d'abord une assez
mauvaise inspiration. En l'interprtant sa manire, il crut y avoir dcouvert, non la manire de
prparer de nouvelle pierre philosophale, mais le moyen d'augmenter, de multiplier celle qu'il
avait reue de son ami. Mais il ne russit qu' la diminuer considrablement. Il eut mieux fait de
l'employer directement fabriquer de l'or.
Cette ressource lui aurait t bien ncessaire pour subvenir aux exigences de la vie somptueuse
qu'il continuait de mener. Il voulait tout prix passer pour adepte, et afin de donner de lui cette
opinion, il ne mnageait rien, faisant ses projections en public, et prodiguant sa teinture comme
s'il avait possd le moyen de la renouveler. On remarquait toutefois qu'il s'en montrait plus
conome quand il n'tait pas excit par l'intrt de produire un grand effet public. En voyage, il la
renfermait dans une bote d'or, qu'il ne portait point lui-mme, mais qu'il confiait son matre
d'htel ; ce dernier la tenait cache sous ses habits, suspendue son cou par une chane d'or. Mais
la plus grande partie en tait renferme dans un compartiment secret du marchepied de sa
voiture.
Par ses nombreuses projections, Sendivogius n'avait pas tard acqurir une grande clbrit.
Toutes les cours de l'Allemagne taient impatientes de recevoir sa visite. L'empereur Rodolphe II,
l'Herms allemand, avait tous les titres en tre honor le premier : Sendivogius se rendit au
chteau de Prague. Trs bien reu par l'empereur, il reconnut ce bon accueil en donnant au
monarque une petite quantit de sa poudre avec laquelle Rodolphe excuta lui-mme une
transmutation en or. Pour immortaliser le souvenir du succs de cette exprience, Rodolphe II fit
enchsser dans le mur de l'appartement o elle avait t excute, une table de marbre portant
cette inscription latine de sa composition :
Faciat hoc quispiam alius,
Quod fecit Sendivogius Polonus !
En 1740, cette inscription se voyait encore la mme place dans le chteau de Prague. Pour qu'il
ne manqut rien l'clat de cette grande journe des fastes hermtiques, le pote cyclique des
souffleurs, Mardoche de Dlie, la clbra dans des vers moins prcieux que le marbre, mais tout
aussi potiques que le latin de son imprial matre. Enfin l'empereur donna Sendivogius le titre
de son conseiller, et lui fit prsent de sa mdaille, que le philosophe porta ds lors glorieusement
et ostensiblement en tous lieux.
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Cet empereur, qui rcompensait si bien un philosophe en possession du secret hermtique, tait
cependant le mme qui retenait sous les verrous de la tour Blanche le pauvre orfvre de
Strasbourg Gustenhover, suspect seulement de lui cacher le mme secret. Cette diffrence
provenait-elle, comme on l'a prtendu, de ce que Sendivogius avait eu la prudence de protester
qu'il ignorait le procd de la prparation de la pierre philosophale, assurant qu'il ne la tenait que
de l'hritage d'un adepte ? Il est probable plutt que ce qui arrtait ici l'empereur, c'tait la
qualit de Sendivogius : le titre de Polonais, que tout le monde lui donnait, empchait Rodolphe
d'en user avec ce gentilhomme comme avec un simple bourgeois de sa bonne ville de Strasbourg.
Continuant sa tourne dans les rsidences princires, Sendivogius quitta la Bohme pour se
rendre la cour de Pologne, o l'on manifestait une vive curiosit de le voir. Mais une
msaventure, assez fcheuse pour lui, vint signaler son voyage. Comme il traversait la Moravie,
un seigneur de la contre, instruit de son passage, s'embusque sur son chemin, se saisit de lui et
le retient prisonnier, mettant pour prix sa dlivrance le secret de la pierre philosophale. La fin
sinistre d'Alexandre Sethon revint sans doute alors l'esprit de notre philosophe, et pour peu
qu'il et voulu tre martyr comme son illustre matre, l'occasion tait belle. Il prfra tenter une
vasion. Avec une lime qu'il put se procurer, il coupa les barreaux de sa fentre, il fabriqua une
corde avec ses vtements et se sauva tout nu travers la campagne. Une fois libre, il fit citer le
perfide comte devant l'empereur. Ce dernier porta dans cette affaire un jugement destin faire
comprendre tous les grands de l'empire qu'un homme honor du titre de son conseiller n'tait
pas une capture de bonne prise. Outre une amende considrable impose au comte, il le
condamna donner Sendivogius une de ses terres ; c'tait prcisment celle de Gravarne, dont
il est question dans les premires lignes de la biographie anonyme, qui la lui attribue en se
trompant sur son origine. Ce qui est certain, c'est que, depuis l'poque o cette terre lui fut
accorde comme ddommagement de sa fcheuse aventure, Sendivogius en fit sa rsidence
prfre, et la donna plus tard en dot une fille unique qu'il avait eue de son mariage.
Sendivogius fit plusieurs transmutations Varsovie, mais aucune n'eut l'clat de celle de Prague.
Sa poudre commenait s'puiser, et il tait rduit s'en montrer conome. Toutefois sa
rputation suivait une progression inverse, car elle augmentait tous les jours. Le duc Frdric de
Wurtemberg dsira le connatre, et crivit au roi de Pologne Sigismond, pour le prier de lui
envoyer le philosophe. Celui-ci se mit en route, marchant petites journes, accompagn de son
matre d'htel, Jean Bodowski, qui portait toujours, cache sous ses habits, la provision de pierre
philosophale. Quand la caisse de voyage se trouvait sec, on s'arrtait pour fabriquer de l'or, puis
on reprenait sa marche. Ils arrivrent ainsi Stuttgart, o Sendivogius, sous le nom de marchal
de Seriskau, passa tout l't de 1605. Cette date tant bien tablie, on doit placer dans l'anne
1604 presque tous les faits qui prcdent.
Frdric accueillit l'alchimiste avec une bienveillance extraordinaire. Aussi, au lieu d'une
projection qui avait t demande, Sendivogius en fit-il deux. Le duc merveill redoubla pour lui
d'gards et de considration : afin de le mettre, sa cour, sur le pied d'un prince du sang, il lui
accorda, comme une sorte d'apanage, la terre de Neidlingen.
L'orgueil du philosophe avait enfin trouv son entire satisfaction. Sendivogius savourait donc
avec dlices les trsors si longtemps envis de la renomme et de la grandeur ; il ignorait qu'
l'ombre de ces apparences brillantes s'ourdissait une trame perfide.
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Fort curieux, de tout temps, de science hermtique, le duc Frdric n'avait pas attendu
Sendivogius pour s'adonner ce genre de travaux. Il tenait sa solde un aventurier de l'espce de
ceux que la maladie dominante du sicle avait mis en crdit la cour des princes, o ils
occupaient une sorte de position officielle. A ct ou la place de son fou ou de son pote en titre,
chaque monarque avait alors son alchimiste entretenu. Celui qui occupait cet office la cour de
Stuttgart avait commenc par tre barbier de l'empereur. Devenu depuis domestique de l'adepte
Daniel Rappolt, il avait pris avec lui quelque teinture d'hermtique, et plus tard, complt son
ducation en courant le pays avec des alchimistes ambulants pour apprendre les tours
d'escamotage et les ruses des charlatans souffleurs. Il n'avait pas craint d'aller se prsenter
l'empereur Rodolphe, qui l'admit excuter quelques oprations, non devant sa personne, mais
dans le laboratoire de son valet de chambre Jean Frank. L'empereur, qui s'tait un moment
diverti de ses transmutations suspectes, l'avait nomm comte de Mullenfels, et l'avait ensuite
laiss partir. C'est avec ce titre qu'il s'tait prsent la cour de Stuttgart pour y dployer des
talents qui, en l'absence de toute comparaison, taient tenus dans une certaine estime. Cet
alchimiste tait donc, la cour du duc Frdric, sur un pied convenable. Mais les succs de
Sendivogius faisaient sensiblement plir l'astre de son crdit ; Mullenfels rsolut donc de se
venger et de s'approprier en mme temps l'heureux instrument de la fortune de son confrre.
Mullenfels ne commit point la maladresse de dnigrer son rival. Il se montrait, au contraire, aussi
enthousiaste que le reste de la cour des mrites du nouvel adepte, et on le trouvait toujours
empress exalter ses talents. S'il s'exprimait sur le compte du sire de Neidiingen, s'il lui parlait
lui-mme, ce n'tait jamais que pour le louer avec toute l'exagration d'hyperboles que sa haine
pouvait lui fournir. La vanit du personnage qui il s'adressait assurait par avance que nul excs
de flatterie ne semblerait suspect. Une fois insinu de cette manire dans l'esprit de Sendivogius,
et en possession de toute sa confiance, il put mettre excution le plan qu'il avait conu. Il
persuade donc l'adepte que le duc Frdric mdite de s'emparer de sa personne pour lui
arracher son secret. Toute la faveur qui l'environne, tous les honneurs qu'on lui prodigue, ne sont
qu'autant de chanes par lesquelles on veut le lier, et qui se changeront bientt en chanes plus
pesantes. Un avare tyran menace sa libert ; nul moyen ne cotera au prince pour arracher au
malheureux adepte le trsor qu'il lui envie. Tout ceci ressemblait singulirement aux infortunes
du Cosmopolite, pour lesquelles Sendivogius ne ressentait aucune ferveur imitative. Il eut peur ;
il crut tout et ne songea qu' fuir. Mullenfels lui indiqua alors le chemin le plus court pour gagner
la frontire ; mais peine le philosophe s'est-il mis en route aux premires heures de la nuit, que
son tratre confrre s'lance sa poursuite avec douze hommes cheval et arms. On arrte, au
nom du prince, le fugitif, on s'empare de sa poudre philosophale, de la mdaille de Rodolphe, qu'il
portait sur lui, et d'autres objets prcieux, parmi lesquels un cordon de diamants de cent mille
rixdales, qui entourait son chapeau.
Aprs cet exploit, Mullenfels redevint le premier alchimiste de la cour de Stuttgart ; il faisait des
projections merveilleuses avec la poudre vole. Quant Sendivogius, on perd sa trace durant un
an et demi aprs cette triste aventure ; il resta sans doute, pendant cet intervalle, dtenu dans
quelque prison du Wurtemberg.
Ds qu'il fut bruit de cette affaire en Allemagne, l'opinion publique n'hsita pas. A tort ou
raison, on admit que le duc de Wurtemberg tait complice de ce guet-apens, qu'il aurait ordonn
ou autoris. C'tait l'opinion du roi de Pologne, dont la femme de Sendivogius, alla rclamer la
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protection ; ce fut encore celle de l'empereur Rodolphe, lorsque Sendivogius, libre enfin, vint lui
demander justice.
Prenant en main la cause de l'adepte, l'empereur Rodolphe envoya un exprs au duc Frdric
pour le sommer de lui livrer Mullenfels. Devant l'envoy de l'empereur, le duc ressentit ou simula
une grande colre de l'imputation dont il tait l'objet. Il fit remise de la mdaille de Rodolphe avec
sa chane d'or, et du cordon de diamants enlevs au fugitif ; quant la poudre, il assura n'en avoir
jamais eu connaissance. Enfin Mullenfels, condamn mort par son ordre, fut pendu suivant le
crmonial suivi en Allemagne pour le supplice des alchimistes. On les couvrait, des pieds la
tte, d'un vtement d'or de clinquant, et on les pendait un gibet dor. Seulement le duc Frdric
renchrit encore sur la mise en scne ordinaire ; car, cette fois, le patient fut hiss au plus haut de
trois gibets dresss cet effet. Par cette excution, disent les biographes de notre philosophe, il
apaisa l'empereur sans prouver sa propre innocence (14). Ces derniers vnements eurent lieu en
1607.
Cette affaire parut donc termine conformment la justice, et la satisfaction de tous.
Sendivogius seul fut mcontent, car son inestimable trsor, sa poudre philosophale, ne lui fut
jamais rendu. Sa gloire et son talent s'taient envols avec elle. Son histoire active ne reprend, en
effet, qu'environ dix-huit ans aprs. Mais quelle histoire maintenant et quelle dchance !
C'est Varsovie qu'on le retrouve en 1625, continuant ses oprations ordinaires. Il n'y fait plus
qu'une bien triste figure. L'hritage de Sethon s'tait rduit si peu de chose, que force tait de
bien mnager ces minces reliefs. C'est ce que faisait Sendivogius, s'y prenant d'ailleurs de
diffrentes manires plus ou moins honntes. Devenu une sorte de charlatan, il vendait une
prtendue pierre philosophale comme remde universel. Desnoyers, l'auteur de la lettre ou plutt
du mmoire qui nous a fourni les renseignements les plus prcis sur son histoire, nous apprend le
fait en ces termes :
Enfin, dit Desnoyers, voyant qu'il n'avait plus gure de cette poudre, il s'avisa de
prendre de l'esprit-de-vin, qu'il rectifia, et mit le reste de sa poudre dedans ; et il fit le
mdecin, faisant honte tous les autres par les cures merveilleuses qu'il faisait. C'est
dans cette mme liqueur qu'ayant fait rougir la mdaille que j'ai, qui est une rixdale de
Rodolphe, il la transmua ; et cela, il le fit devant Sigismond III, lequel encore il gurit d'un
trs fcheux accident avec le mme lixir. Ainsi Sendivogius usa toute sa poudre et sa
liqueur, et pour cela il disait au grand marchal du royaume, M. Wolski, que, s'il avait eu
les moyens de travailler, il aurait fait de semblable poudre.
M. Wolski, qui tait un grand souffleur, le crut, et lui donna six mille francs pour
travailler. Il les dpensa et ne fit rien. Le grand marchal, qui se vit attrap de six mille
francs, dit Sendivogius qu'il tait un affronteur, et qu'il pourrait, s'il voulait, le faire
pendre ; mais qu'il lui pardonnait, la charge qu'il chercherait les moyens de lui rendre
son argent. Mais comme cet homme avait beaucoup de renom, tant savant, il fut appel
de M. Mniszok, palatin de Sandomir, qui lui donna aussi six mille francs pour travailler ;
de ces six mille francs, il en donna trois mille au marchal, et travailla des trois autres,
mais toujours inutilement.
Enfin, n'ayant plus rien, il se fit charlatan. Il faisait souder bien proprement une pice
d'or avec une d'argent, qu'il faisait ensuite marquer la monnaie, et puis, il la
blanchissait toute de mercure ; et feignant d'avoir encore son lixir, il faisait rougir cette
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pice au feu, o le mercure s'en allait, et trempant toute rouge la partie qui tait d'or, il
faisait croire qu'il l'avait transmue ; par l, il se conservait toujours quelque sorte de
crdit auprs des ignorants, auxquels il vendait la pice plus qu'elle ne lui cotait ; mais
les clairvoyants s'apercevaient aisment qu'il n'avait pas le secret qu'il voulait faire croire.

Un crivain allemand nous fait connatre une des oprations pratiques par Sendivogius son
dclin. C'est la prtendue transmutation d'une pice de monnaie d'argent. Sendivogius y figura,
avec un pinceau, certaines lignes, au moyen d'une poudre trs fine, qui n'tait sans doute qu'un
compos d'or ; il mit ensuite des charbons par-dessus. Les lignes traces par la poudre furent
changes en or, c'est--dire dores. Tout le monde, ajoute l'auteur, n'tait pas dupe de cet
artifice, mais on laissa faire le charlatan jusqu' ce qu'il mourt (15). Enfin le biographe
anonyme qui dfend avec tant de chaleur Sendivogius et veut le faire passer pour le vrai
Cosmopolite, rapporte des faits du mme genre, encore aggravs par un dtail beaucoup plus
hardi, et dont les autres crivains ne parlent pas : c'est que son hros faisait et vendait de l'argent
faux. Mais notre auteur trouve dans ce fait la dmonstration la plus frappante que Sendivogius a
rellement possd le secret de la pierre philosophale. S'il commettait un crime, nous dit-il, ce
n'tait que pour dissimuler sa science et prvenir les dangers auxquels elle l'et expos au milieu
du vulgaire. Citons ce curieux passage :
II feignit donc d'tre fort pauvre selon les occurrences ; et souvent il se mettait au lit
comme goutteux, ou attaqu d'une maladie qu'il ne savait gurir ; et quelquefois il faisait
de faux argent, qu'il vendait aux juifs de Pologne ; et enfin, par diverses ruses, il ta
l'opinion qu'on avait qu'il et la pierre des philosophes, de sorte qu'il passait plutt pour
un trompeur que pour un philosophe chimique.
Il est craindre, pour la mmoire de Sendivogius, que cette dernire opinion ne soit la vraie.
Terminons ce rcit par quelque lignes sur les ouvrages publis sous le nom du Cosmopolite.
Nous avons dj dit que le livre des Douze Traits, ou le Trait de la Nature, a t compos par
Alexandre Sethon et livr par sa veuve Sendivogius (16). Ds l'anne 1604, c'est--dire quelques
mois seulement aprs la mort de l'Ecossais, Sendivogius fit imprimer ce manuscrit Cracovie,
avec cette pigraphe : Divi leschi genus amo, A quelque temps de l, il publia un Trait du soufre,
dont on le croit le vritable auteur, avec cette autre pigraphe latine : Angelus doce mihi jus. Or,
ces deux pigraphes tant l'anagramme de Michael Sendivogius, on devait naturellement en
infrer que les deux traits manaient du mme auteur. C'est, en effet, l'opinion qui s'tablit et
qui subsista longtemps ; elle consommait et consacrait, pour ainsi dire, la confusion que d'autres
circonstances avaient dj fait natre entre ces deux hommes, et au milieu de laquelle le nom du
vritable adepte avait fini par disparatre historiquement sous celui du charlatan. Sendivogius ne
s'tait pas born cette ruse de l'anagramme pour absorber son profit la renomme de son
prdcesseur. Ayant remarqu des contradictions entre les deux traits, notamment sur ce point
important que, dans le premier, l'auteur assure avoir fait la pierre des philosophes, tandis que,
dans le second, il dclare seulement l'avoir reue de l'amiti d'un adepte, Sendivogius altra le
texte du Trait de la Nature, et le fit rimprimer Prague et Francfort avec les changements de
sa faon. Mais l'dition de Cracovie restait, et ces rimpressions devinrent de nouveaux
tmoignages de sa perfidie.
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Indpendamment du Trait du soufre, on a attribu Sendivogius plusieurs ouvrages
hermtiques, entre autres le Trait du sel, troisime principe des choses minrales, et la Lampe du
sel des philosophes. Mais le premier de ces ouvrages, imprim en 1651, est de Nuysement ; le
second, imprim en 1658, est d'Harprecht. Il parat, du reste, que Sendivogius avait compos un
Trait du sel des philosophes, qui resta, aprs sa mort, entre les mains de sa fille, et n'a jamais t
imprim.
Avec ces explications, on peut se rendre compte des matires renfermes dans l'ouvrage franais,
o l'on a runi les traits attribus au Cosmopolite (17). Quant aux cinquante-cinq lettres publies
en franais en 1672, sous le titre de Lettres du Cosmopolite, et dates de Bruxelles, fvrier et mars
1646, elles ne peuvent tre ni d'Alexandre Sethon, mort en 1604, ni de Sendivogius, qui, en cette
mme anne 1646, mourait Cracovie l'ge de quatre-vingts ans.
1. G. Morhof, Epistola ad Lengelottum de transmuta-tione metallorum.
2. On verra, par la suite, que, si Dienheim ne nomme pas l'Ecosse (Scotia), c'est probablement par
discrtion.
4. J.-W. Dienheim, de Minerali medicin, Argentorati, 1610.
5. Epistola ad doctorem Schobinger.
6. Theatrum chemicum Mangeti.
7. Th. de Hoghelande, prface du livre intitul Historiae aliquot transmutationis metallicae.
8. Lettre de Thbald de Hoghelande son frre : Historiae aliquot transmutationis metallicae,
pro defensione alchemi. contra hostium rabiem. Coloniae, 1604.
9. George Morhof, Epistola de metallorum transmutatione.
10. Guldenfalk.
11. Lettre de Desnoyers, secrtaire de la princesse Marie de Gonzague, reine de Pologne, publie
dans l'Histoire de te Philosophie hermtique de Lenglet Dufresnoy.
12. Vita Sendivogii, Poloni nobilis baronis, breviter descripta quodam Germano, olim ejus
oratore, patrono vel causidico.
13. Oratore, patrono, causidico, orateur, dfenseur, avocat.
14. Vie de Sendivogius, tire de la Relation verbale de Jean Bodowski. Biographie de
Sendivogius, par Jean Lange. Hambourg, 1683.
15. Morhof, Epistola ad Lengelottum.
16. Le Trait de la nature, qui ne se distingue par aucune qualit particulire du reste des
ouvrages hermtiques, renferme cependant, sous le titre de Dialogue de Mercure, de la nature et
de l'alchimiste, un morceau fort curieux lire. La suite de ce dialogue instructif se trouve dans le
Trait du soufre.
17. Les uvres du Cosmopolite, ou nouvelle lumire chimique, pour servir d'claircissement aux
trois principes de la nature, exactement dcrits dans les trois traits suivants : l le Trait du
soufre ; 2 le Trait du mercure ; 3 le Trait du vrai sel des philosophes. Paris, 1691, in-18.
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CHAPITRE V.
LA SOCIT DES ROSE-CROIX.
A confrrie alchimique, mdicale, thosophique, cabalistique, et mme thaumaturgique,
qui s'est cache sous le nom de Socit des Rose-Croix, a fait tant de bruit en France et
surtout en Allemagne au commencement du XVII
e
sicle ; on a publi son sujet, depuis
1613 jusqu'en 1630, un si grand nombre d'crits apologtiques ou critiques, qu'il ne nous est pas
permis d'oublier cette secte dans l'histoire des principales notabilits de l'alchimie. Mais nous
devons tout d'abord prvenir les lecteurs qui aiment les faits positifs et les renseignements prcis,
de l'impossibilit o nous sommes de les satisfaire en entier. A moins, en effet, de vouloir affirmer
ou nier sans preuve ni raison suffisante, nous serons souvent forc de laisser flotter notre rcit
dans un certain vague, qui est celui du sujet mme et qui rsulte d'ailleurs de la volont formelle
du fondateur des Rose-Croix. Un article de leurs statuts, porte en termes exprs :
Cette socit doit tre tenue secrte pendant cent vingt ans.
Cette clause fut si bien observe, qu'au temps mme o ils brillaient de leur plus vif clat sur
l'horizon des. thosophes, les Rose-Croix se qualifiaient d'invisibles, et ils l'taient ce point, que
Descartes, dont ils avaient excit la curiosit par leur manifeste, fit en Allemagne les recherches
les plus diligentes sans pouvoir trouver une seule personne appartenant leur socit. En un
mot, le mystre dont ils s'enveloppaient, joint au nuage dont Dieu, disaient-ils, avait soin de les
couvrir pour les mettre l'abri de leurs ennemis, avait si bien russi les rendre
insaisissables, que plus d'un historien s'est cru fond rvoquer leur existence en doute. Nous ne
pousserons point le scepticisme si loin. L'impossibilit de connatre individuellement par leurs
noms, et de suivre sparment dans leurs actes, les membres de cette socit introuvable, ne nous
semble pas un argument dcisif contre les tmoignages et les indices qui certifient son existence.
Seulement, en raison des ombres qui l'environnent, nous demanderions volontiers la permission
d'ajouter l'pithte de fantastique toutes celles que nous lui avons prcdemment donnes.
Comment s'tait forme la confrrie des Rose-Croix ? Voici, s'il faut en croire une lgende
extrmement rpandue, quelle en fut l'origine.
Vers la fin du quatorzime sicle, un Allemand nomm Christian Rosenkreuz fit un voyage en
Orient pour s'instruire dans la science des sages. N en 1378, de parents fort pauvres quoique
nobles, il avait t plac, ds l'ge de cinq ans, dans un monastre, o il avait appris les langues
grecque et latine. Parvenu sa seizime anne, il tait tomb entre les mains de quelques
magiciens, dans la socit desquels il travailla cinq ans. Ce n'est qu'aprs ces premires tudes et
ce commencement d'initiation que le jeune gentilhomme avait pris son essor vers les contres de
l'Orient.
Rosenkreuz avait vingt ans peine quand il arriva en Turquie. Il y sjourna quelque temps, et y
conut une partie de sa doctrine. De l il passa dans la Palestine, et tomba malade Damas.
Ayant entendu parler des sages d'Arabie, il alla les consulter Damcar (1). Les philosophes qui
habitaient cette ville vivaient d'une faon tout extraordinaire. Bien qu'ils n'eussent jamais vu
Rosenkreuz, ils le salurent par son nom, le reurent avec de grands tmoignages d'amiti, et lui
racontrent plusieurs choses qui s'taient passes dans son monastre d'Allemagne pendant le
sjour de douze ans qu'il y avait fait. Ils l'assurrent, en outre, que depuis longtemps il tait
L
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attendu par eux, comme l'auteur dsign d'une rformation gnrale du monde. Pour le mettre en
tat de remplir la grande mission laquelle il tait prdestin, ils lui communiqurent une partie
de leurs secrets. Rosenkreuz ne quitta ces courtois philosophes que pour aller en Barbarie
converser avec les cabalistes qui se trouvaient en grand nombre dans la ville de Fez. Ayant tir de
ces derniers ce qu'il en voulait, il passa en Espagne ; mais il ne tarda pas en tre expuls pour
avoir tent d'tablir, dans ce pays de catholicit ombrageuse, les premiers fondements de son
uvre de rnovation. Enfin il retourna dans son pays natal, que l'on ne dtermine par aucune
indication particulire sur la vaste carte de l'Allemagne. Il en tait sorti humaniste, il y rentrait
illumin.
Ds son retour, Rosenkreuz dvoila un trs petit nombre d'amis, d'autres disent ses trois fils
seulement, le secret de sa philosophie nouvelle. Ensuite il s'enferma dans une grotte, o il vcut
solitaire jusqu' l'ge de cent six ans, toujours sain d'esprit et de corps, exempt de maladie et
d'infirmits. Ce fut en l'anne 1484 que Dieu retira son esprit lui, laissant son corps dans la
grotte, qui devint ainsi son tombeau. Ce tombeau devait rester ignor de tous jusqu' ce que les
temps fussent venus.
Ces temps arrivrent en 1604, l'anne mme de la mort de l'alchimiste Sethon, concidence
trange ! En cette anne, en effet, le hasard fit dcouvrir la grotte. Un soleil qui brillait au fond,
recevant sa lumire du soleil du monde, n'tait destin qu' clairer le tombeau de Rosenkreuz.
Sa clart permit nanmoins de reconnatre plusieurs objets curieux renferms dans ce rduit.
C'tait d'abord une platine de cuivre pose sur un autel, et qui portait grave cette inscription :
A.C.R.C. Vivant, je me suis rserv pour spulcre cet abrg de lumire (2).
Ensuite, quatre figures accompagnes chacune d'une pigraphe. La premire de ces pigraphes
tait ainsi conue : Jamais vide la seconde, Le joug de la loi la troisime, La libert de
l'Evangile la quatrime, La gloire de Dieu entire. On y voyait aussi des lampes ardentes, des
clochettes et des miroirs de plusieurs formes, des livres de diverses sortes, entre autres le
Dictionnaire des mots de Paracelse et le Petit monde (microcosme). Mais de toutes les rarets qui
composaient cet inventaire, la plus remarquable tait cette inscription trace sur le mur :
Aprs six vingt ans je serai dcouvert.
Si l'on part, en effet, de 1484, anne de la mort de Rosenkreuz, ces cent vingt ans conduisent tout
juste l'anne 1604, et si l'autorit de la lgende que nous rapportons est insuffisante pour faire
admettre que cette anne 1604 fut signale par la dcouverte du mystrieux spulcre, on ne peut
contester du moins que telle soit vritablement l'poque o une socit nouvelle, la confrrie des
Rose-Croix, commence faire parler d'elle, et, comme on peut le dire ici littralement, sortir de
dessous terre.
La lgende qui prcde, concernant l'origine de la socit des Rose-Croix, se trouve raconte dans
un petit livre intitul : Fama fraternitatis Ros-Crucis (Manifeste de la confrrie de la Rose-
Croix), qui fut publi en 1613, ou, suivant d'autres, en l6l5, Francfort-sur-l'Oder (3). On attribue
la composition de cet opuscule Valentin Andreae, savant thologien de Cawle, dans le pays de
Wurtemberg. C'est la publication de ce livre qu'il faut attribuer la naissance de la socit des
Ros-Croix.
En crant cette association philosophique, Valentin Andreae avait pour but de raliser une
prophtie contenue dans les ouvrages de Paracelse. Partisan fanatique des doctrines de cet
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homme clbre, Andrese s'tait mis en tte de justifier l'une des paroles du matre. Paracelse, en
effet, avait crit dans le chapitre VIII de son Livre des mtaux :
Dieu permettra qu'on fasse une dcouverte d'une plus grande importance, et qui doit
rester cache jusqu' l'vnement d'Elie Artiste. Quod utilius Deus patefieri sinet, quod
autem majoris momenti est, vulgo adhuc latet usque ad, Elioe Artistes adventum, quando
is venerit.
Au premier trait du mme livre on Usait encore :
Et c'est la vrit, il n'y a rien de cach qui ne doive tre dcouvert ; c'est pourquoi il
viendra aprs moi un tre merveilleux, qui ne vit pas encore, et qui rvlera beaucoup de
choses. Hoc item verum est, nihil est absconditum quod non sit retegendum ; ideo postme
veniet cujus magnale nondum vivit, qui inulta revelabit.
Ces grandes dcouvertes, dont la rvlation tait promise, pouvaient s'appliquer, vu les
proccupations hermtiques de l'poque, au secret de la transmutation des mtaux. C'est ainsi du
moins que l'entendait le crateur de la socit des Rose-Croix, Valentin Andras, qui dit dans son
Manifeste :
Nous promettons plus d'or que le roi d'Espagne n'en tire des deux Indes ; car l'Europe est
enceinte, et elle accouchera d'un enfant robuste. Plus auri pollicemur quam rex Hispaniae
ex utrque India auferrat. Europa enim praegnans est et robustum puerum pariet.
Valentin Andreae prit sur lui de dcider que cet Elie artiste, cet enfant robuste dont parle
Paracelse, devait s'entendre, non d'un individu, mais d'un tre collectif ou d'une association. C'est
un point que l'on pouvait d'ailleurs lui accorder sans trop de peine. Aprs les travaux successifs
d'un si grand nombre de savants, tels que Lonard Thurneysser, Adam de Bodenstein, Michel
Toxitis, Valentin Antrapasus Siloranus, Pierre Svrin, Gonthier d'Andernac, Donzellini, Andr
Ellinger, etc., qui tous s'taient attachs continuer et dvelopper isolment le systme de
Paracelse, sans avoir pu raliser le grand uvre, le fondateur des Rose-Croix pouvait bien se
croire autoris trancher la question en faveur d'un Elie collectif reprsent par sa confrrie.
Les Rose-Croix ne furent donc, selon nous, qu'une runion de Paracelsistes enthousiastes
constitus en socit. Le fondateur de cette association, le rdacteur du Manifeste, Valentin
Andras, prenait le titre de chevalier de la Rose-Croix ; il portait mme sur son cachet une croix
avec quatre ross (4). Par ses sentiments et par son caractre, il tait loin cependant de rpondre
l'ide que l'on se fait communment des novateurs qui ralisent dans le monde de vastes plans
philosophiques. Il n'avait aucun fanatisme de doctrine. C'tait avant tout un homme d'esprit et de
philanthropie. Anim d'un vif dsir de perfectionner la croyance religieuse et les institutions
sociales de son temps (5), il ne cherchait que dans la persuasion et la douceur ses moyens de
propagande ; tout en pousant les ides d'un grand homme pour les purer et les tendre, il
voulait tre le premier se moquer des enthousiastes qui exagraient ses principes par un zle
inintelligent. Ds l'anne 1603, il avait rdig les Noces chimiques de Christian Rosenkreuz. Il
n'avait compos cet crit que pour s'amuser critiquer et ridiculiser les alchimistes et les
thosophes de cette poque. On a mme bien des fois avanc qu'il n'avait galement compos que
dans un esprit de satire et de persiflage la Fama fraternitatis, qui devint l'origine de la socit des
Rose-Croix. Mais cette dernire opinion ne peut tre soutenue en prsence des actes accomplis
postrieurement par l'auteur de cet crit.
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En 1620, Valentin Andreae travailla constituer une grande socit religieuse, sous le titre de
Fraternit chrtienne. Elle avait pour objet de sparer la thologie chrtienne de toutes les
controverses que la scolastique y avait introduites, et d'arriver ainsi un systme religieux plus
simple et mieux pur. Valentin Andreae avait cru s'entourer de toutes les prcautions
ncessaires pour distinguer cette nouvelle socit de la confrrie des Rose-Croix (6). Cette
confrrie, qu'il avait lance dans le monde, avait fini par lui dplaire, et dans l'crit qu'il rdigea
en l'honneur de sa nouvelle socit religieuse, il tourne mme en ridicule la crdulit et les
mensonges des Rose-Croix, qui, ds cette poque, commenaient jouer en Allemagne leur grande
comdie. Mais, vaines prcautions ! Le succs et la vogue taient alors pour les enthousiastes, et
tout leur profitait. Cette confusion qu'Andreae avait redoute, arriva d'elle-mme ; la Fraternit
chrtienne fut absorbe dans la socit des Rose-Croix, et Andreae se trouva, bien malgr lui,
avoir contribu augmenter le nombre de leurs sectateurs. C'est d'aprs ce dernier fait que
beaucoup d'crivains ont avanc tort que la socit des Rose-Croix ne dut son origine qu'aux
plaisanteries rassembles par Valentin Andreae dans son crit des Noces chimiques de Christian
Rosenkreuz (7).
Aprs cet expos de l'origine qui nous parat la plus probable de la confrrie des Rose-Croix, nous
ne devons pas omettre de signaler la conjecture de ceux qui pensent que cette socit fut tout
simplement une tentative de plusieurs gens instruits, dsireux de se mettre en rapport, afin de
travailler, sur un commun programme, l'avancement des sciences et de la philosophie, en se
communiquant leurs ides. Dans cette hypothse, les Rose-Croix auraient form comme une sorte
de franc-maonnerie librale. La crainte bien naturelle d'exciter les ombrages des pouvoirs
spirituel et temporel expliquerait, dans ce cas, la ncessit o se trouvait la confrrie de
s'environner de mystre, de se dclarer invisible et de n'avoir aucun lieu de runion connu du
public. On pouvait, en outre, esprer que les conditions bizarres de la nouvelle socit
appelleraient l'attention et l'intrt sur ses sectateurs, et inspireraient plus d'un enthousiaste
l'ambition de leur appartenir. On sait d'ailleurs que plusieurs personnes ont pris le titre de Rose-
Croix sans l'tre, tandis que beaucoup de Rose-Croix se dispensaient de porter ce nom (8). Enfin,
il est constant que les Rose-Croix ne se faisaient pas faute d'inscrire d'office sur leur catalogue les
personnages qui leur semblaient dignes de cet honneur. Beaucoup de philosophes ou d'hommes
clbres s'y trouvrent ports leur insu, d'o il rsulta que si plus d'un savant illustre prta la
confrrie le soutien de son nom et de sa gloire, celle-ci, en revanche, paya, dans l'opinion publique,
pour beaucoup de coquins avec lesquels elle n'avait jamais fraternis. En bonne justice historique,
ce n'est donc pas sur son personnel qu'il faut la juger, mais sur ses principes, et nous allons les
faire connatre.
La doctrine et les rgles de conduite des frres de la Rose-Croix sont contenues dans le Manifeste
dons nous avons parl et dans un autre petit livre intitul la Confession de foi, qui est annex au
prcdent.
Bien qu'il n'ait jamais t possible de connatre exactement ce que renfermait le grand secret des
Rose-Croix, on pense qu'il portait sur ces quatre points : la Transmutation des mtaux l'Art de
prolonger la vie pendant plusieurs sicles la Connaissance de ce qui se passe dans les lieux
loigns l'Application de la cabale et de la science des nombres la dcouverte des choses les
plus caches.
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Le nombre des frres de la Rose-Croix n'tait que de quatre au dbut de la confrrie, Rosenkreuz
n'ayant dvoil son secret qu' trois compagnons, ou, selon d'autres, ses trois fils. Leur nombre
s'accrut bientt jusqu' huit. Ils taient tous vierges. Ces adeptes fondateurs se runissaient
dans! une chapelle appele du Saint-Esprit, et c'est l qu'ils distribuaient les enseignements et les
avis aux nouveaux initis.
Une fois entrs dans le sein de la confrrie, les frres se juraient une fidlit inviolable, et
s'engageaient, par serment, tenir leur secret impntrable aux profanes. Ils ne se distinguaient
les uns des autres que par des numros d'ordre ; individuellement ou collectivement, ils devaient
se contenter de prendre le nom de la confrrie, l'exemple de leur premier fondateur, qui ne
s'tait jamais fait connatre que sous le titre de frre illumin de la R.C, Cette manire de
s'absorber dans la personne de leur matre montre assez dans quelle union troite ils entendaient
vivre avec son esprit, et combien ils taient rsolus suivre fidlement la rgle qu'il leur avait
trace, et dont voici les articles principaux :
Exercer la mdecine charitablement et sans recevoir de personne aucune rcompense ;
Se vtir suivant les usages des pays o l'on se trouve ;
Se rendre, une fois tous les ans, au lieu de leur assemble gnrale, ou fournir par crit
une excuse lgitime de son absence ;
Choisir chacun, quand il en sentira le besoin, c'est--dire quand il sera au moment de
mourir, un successeur capable de tenir sa place et de le reprsenter ;
Avoir le caractre de la R.C. pour signe de reconnaissance entre eux et pour symbole de
leur congrgation.
Prendre les prcautions ncessaires pour que le lieu de leur spulture soit inconnu,
quand il arrivera quelqu'un d'eux de mourir en pays tranger.
Tenir leur socit secrte et cache pendant cent vingt ans, et croire fortement que, si
elle venait faillir, elle pourrait tre rintgre au spulcre et monument de leur premier
fondateur (9).
Avec la stricte observation de ces prceptes, dont l'application ne prsente, comme on le voit, que
peu de difficults, les Rose-Croix se vantent d'obtenir des grces et des facults telles que Dieu
n'en a jamais communiqu de semblables aucune de ses cratures. Les Rose-Croix affirment,
par exemple :
Qu'ils sont destins accomplir le rtablissement de toutes choses en un tat meilleur,
avant que la fin du monde arrive ;
Qu'ils ont au suprme degr la pit et la sagesse, et que, pour tout ce qui peut se
dsirer des grces de la nature, ils en sont paisibles possesseurs, et peuvent les dispenser
selon qu'ils le jugent propos ;
Qu'en quelque lieu qu'ils se trouvent, ils connaissent mieux les choses qui se passent
dans le reste du monde que si elles leur taient prsentes ;
Qu'ils ne sont sujets ni la faim, ni la soif, ni la vieillesse, ni aux maladies, ni
aucune incommodit de la nature ;
Qu'ils connaissent par rvlation ceux qui sont dignes d'tre admis dans leur socit ;
Qu'ils peuvent en tout temps vivre comme s'ils avaient exist ds le commencement du
monde, ou s'ils devaient rester jusqu' la fin des sicles ;
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Qu'ils ont un livre dans lequel ils peuvent apprendre tout ce qui est dans les autres
livres faits ou faire ;
Qu'ils peuvent forcer les esprits et les dmons les plus puissants de se mettre leur
service, et attirer eux, par la vertu de leur chant, les perles et les pierres prcieuses ;
Que Dieu les a couverts d'un nuage pour les drober leurs ennemis, et que personne ne
peut les voir, moins qu'il n'ait les yeux plus perants que ceux de l'aigle ;
Que les huit premiers frres de la Rose-Croix avaient le don de gurir toutes les
maladies, ce
point qu'ils taient encombrs par la multitude des affligs qui leur arrivaient, et que l'un
d'eux, fort vers dans la cabale, comme le tmoigne son livre H, avait guri de la lpre le
comte de Norfolk, en Angleterre ;
Que Dieu dlibr de multiplier le nombre de leur compagnie ;
Qu'ils ont trouv un nouvel idiome pour exprimer la nature de toutes les choses ;
Que par leur moyen le triple diadme du pape sera rduit en, poudre ;
Qu'ils confessent librement, et publient, sans aucune crainte d'en tre repris, que le pape
est l'Antchrist ;
Qu'ils condamnent les blasphmes de l'Orient et de l'Occident, c'est--dire de Mahomet
et du pape, et ne reconnaissent que deux sacrements, avec les crmonies de la premire
Eglise, renouvele par leur congrgation ;
Qu'ils reconnaissent la quatrime monarchie, et l'empereur des Romains pour leur chef
et celui de tous les chrtiens ;
Qu'ils lui fourniront plus d'or et d'argent que le roi d'Espagne n'en a tir des, Indes, tant
orientales qu'occidentales, d'autant plus que leurs trsors sont inpuisables ;
Que leur collge, qu'ils nomment Collge du Saint-Esprit, ne peut souffrir aucune
atteinte, quand mme cent mille personnes l'auraient vu et remarqu ;
Qu'ils ont dans leurs bibliothques plusieurs livres mystrieux, dont un, celui qui leur
est le plus utile aprs la Bible, est le mme que le rvrend Pre illumin R.C. tenait en sa
propre main droite aprs sa mort ;
Enfin, qu'ils sont certains et assurs que la vrit de leurs maximes doit durer jusqu' la
dernire priode du monde (10).
Voil des grces et des facults bien miraculeuses assurment. Par malheur, les faits furent loin
d'y rpondre ; l'histoire subsquente de la socit des Rose-Croix fait assez voir que toutes les
propositions que nous venons d'numrer constituaient le programme des questions que la
confrrie se proposait de rsoudre, et non le catalogue des choses qui se trouvaient en son pouvoir.
On est fort en peine, en effet, quand on cherche les merveilles que les Rose-Croix ont ralises.
Dans la mdecine, art qu'ils devaient pratiquer partout o ils se trouvaient, aux termes du
premier commandement de leur matre, la liste de leurs triomphes est bientt puise. On a dj
vu qu'ils se vantaient d'avoir guri de la lpre un comte anglais. Ils prtendaient aussi avoir
rendu la vie un roi d'Espagne mort depuis six heures. A part ces deux cures, dont la seconde est
sans doute un miracle, mais qui a le dfaut de n'avoir eu pour tmoins et pour garants qu'eux-
mmes, toute leur histoire mdicale consiste dans des allgations vagues et dans quelques faits
insignifiants, comme celui que Gabriel Naud nous rapporte en ces termes :
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Un certain plerin parut comme un clair, l'an 1615, en une ville d'Allemagne, et assista
en qualit de mdecin au pronostic de mort d'une femme qu'il avait aide et secourue de
quelques remdes ; il faisait mine d'avoir la connaissance des langues et beaucoup de
curiosit touchant la connaissance des simples ; il fit quelque relation de ce qui s'tait
pass en ville durant le sjour qu'il avait fait ce logis ; bref, except la doctrine dans
laquelle il minait davantage, il tait en tout semblable ce juif errant que nous dcrit
Cayet en son histoire septnaire, sobre, taciturne, vtu la ngligence, ne demeurant
volontiers longtemps en un mme lieu, et moins encore dsireux d'tre frquent et
reconnu pour tel qu'il se professait, savoir troisime frre de la R.C, comme il dclara au
mdecin Moltherus, lequel, pour en savoir peut-tre autant que lui, ne put tre si bien
persuad d'ajouter foi ses narrations, qu'il ne nous ait prsent cette histoire, et laiss
libre notre jugement de discerner si elle tait capable d'tablir une preuve certaine de
cette Compagnie (11).
Ce rcit nous semble beaucoup plus vraisemblable que celui d'un roi d'Espagne ressuscit.
D'aprs leurs statuts, les frres de la Rose-Croix ne pouvaient se dispenser d'exercer la mdecine,
sauf voir quelquefois les malades mourir entre leurs mains, ainsi qu'il arrive aux mdecins
ordinaires. Seulement, ce qui tonne ici, c'est qu'il soit question de remdes. Bien que leur matre
Paracelse soit parvenu la postrit pour avoir le premier mis en usage des mdicaments
hroques inconnus aux galnistes, il se plaisait, dans ses crits, rpter avec emphase que le
vrai mdecin tient toute sa science de Dieu, et il recommandait, avant tout, en mdecine, l'emploi
des moyens cabalistiques. Les Rose-Croix, qui ne dveloppaient que la partie thaumaturgique du
systme de Paracelse, ne devaient donc invoquer auprs des malades que des influences
religieuses ou morales. Ils assuraient, en effet, qu'ils gurissaient toutes les maladies par
l'imagination et la foi : un vritable Rose-Croix n'avait qu' regarder un malade atteint de
l'affection la plus grave, pour qu' l'instant mme il ft guri (12). II nous semble donc que le frre
de la Rose-Croix, dans la consultation laquelle il prit part avec le mdecin Moltherus, se mit en
contradiction avec les principes de son ordre, et c'est probablement pour cela que la femme en
question mourut.
Dans la philosophie hermtique, l'histoire des Rose-Croix est encore moins riche de faits s'il est
possible. C'est l surtout que la confrrie nous semble avoir opr par imagination et en
imagination. Ils se vantaient nanmoins de faire discrtion de l'argent et de l'or, et l'on ne
doutait pas en Allemagne de leurs succs en ce genre. Par malheur, nul tmoin ne vient confirmer
leurs assertions, et la mme absence de renseignements se fait regretter quant aux lieux o leurs
projections furent excutes, et quant leur manire d'y procder. A dfaut d'autres preuves, les
richesses de la confrrie auraient pu servir de prsomption en faveur de leurs capacits
hermtiques ; mais ces richesses sont aussi invisibles que leurs personnes, et l'empereur dont ils
parlent ne parat pas avoir jamais reu de leurs mains ces masses d'or et d'argent qu'ils avaient
promis de lui fournir. On objectera peut-tre qu'ils ont pu conserver leurs biens pour les consacrer
au service de la compagnie, et, avec ce levier, exercer au dehors quelque action importante. Mais
on ne voit nulle part trace de cette action. Enfin, si les Rose-Croix s'taient rparti entre eux leurs
trsors d'origine hermtique, ils auraient vcu avec magnificence. Or, tout au contraire, dans les
rares endroits o l'on peut saisir leur passage, on les trouve presque toujours pauvres et malaiss.
C'est donc fort gratuitement que l'on a ajout foi la science transmutatoire des Rose-Croix ;
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toutes les preuves, tous les monuments qui consacrent aujourd'hui leur habilet dans la science
hermtique se rduisent quelques prfaces ou ddicaces d'crivains dont la vracit est
suspecte.
De ce nombre tait, par exemple, Michel Potier (Poterius), homme assez vain qui prtendait
possder les plus merveilleux secrets de la nature, et se plaignait d'tre oblig de se cacher pour
viter les obsessions des princes, tous dsireux de l'attacher leur cour. Il se vantait de possder
la pierre philosophale, et offrait nanmoins d'en communiquer la recette moyennant salaire,
contradiction aussi tonnante que commune chez les philosophes faiseurs d'or. Aussi Michel
Potier, en ddiant aux Rose-Croix, avec beaucoup d'loges de leur science, son livre de la
Philosophie pure, nous donne-t-il penser qu'il ne fut inspir en cela que par le dsir de faire
croire au public qu'il tenait de cette confrrie clbre les secrets qu'il voulait exploiter.
Michel Mayer clbra galement les Rose-Croix dans son livre intitul : La vraie dcouverte ou
bienfaisante merveille trouve en Allemagne et communique tout l'univers (13). Mais, dans cet
ouvrage, l'auteur, se bornant rpter les paroles et les promesses de ceux qu'il prconise, n'est
que le simple cho du Manifeste et de la Confession de la confrrie.
A ces deux autorits on pourra, si on le dsire, en ajouter une troisime du mme poids, celle de
Combach, philosophe pripatticien, qui, pour exploiter la vogue dont jouissaient les Rose-Croix,
leur adressa une prface en tte de sa Mtaphysique.
Ainsi les preuves de fait, les tmoignages srieux manquent compltement pour tablir que les
Rose-Croix se sont adonns avec succs l'uvre de la transmutation mtallique. Pour croire
qu'ils ont fait de l'or, on n'a d'autre raison qu'un argument de logique qui se trouve mme n'tre
qu'une ptition de principe, c'est que, possdant, d'aprs leur profession de foi, toutes les facults
que Dieu accorde aux hommes, et mme quelques-unes au del, ils devaient ncessairement
possder le pouvoir d'agir triomphalement sur les mtaux.
Jetons un coup d'il sur les progrs de la socit des Rose-Croix dans quelques parties de
l'Europe.
C'est en Allemagne qu'elle trouva le plus grand nombre de ses adeptes et le public le plus crdule
ses promesses. Elle ne fit, en Angleterre, qu'une seule conqute, mais cette conqute tait de
premier ordre. Robert Fludd, mdecin Londres, homme trs savant et surtout trs-grand
crivain, embrassa avec ardeur la thosophie de cette secte. Etendant ses principes beaucoup plus
qu'on ne l'avait fait jusque-l, il les appliqua toutes les branches des connaissances humaines.
Le thosophe anglais restait nanmoins fidle aux principes du christianisme, car il assurait que
les Rose-Croix tiraient leur nom de la croix mystique de Jsus-Christ, qui fut teinte de son sang
ros, et avec laquelle on parvient possder tous les arts imaginables et une sagesse infinie.
Le systme de la confrrie des Rose-Croix pntra en Italie ; mais il y trouva peu de sectateurs,
bien qu'il s'y prsentt dpouill en partie des aberrations mystiques dont l'esprit allemand
l'avait embarrass. Quant l'Espagne, elle avait affaire une secte d'illumins tire de son
propre fonds, les Alumbrados, qui avaient surgi presque en mme temps que les Rose-Croix. On
confondit quelque temps ces deux sectes, qui cependant, comme on le reconnut plus tard,
diffraient entre elles et par leur origine et par leur but.
En France, les Rose-Croix apparurent un peu tard, et s'clipsrent aprs une courte mystification
dont ils furent victimes bien plus que le public.
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Il y avait plus de dix ans que cette confrrie tourdissait l'Allemagne, lorsque, en 1622, on lut
l'affiche suivante sur les murs de Paris :
NOUS, DEPUTES DU COLLEGE PRINCIPAL DES FRERES DE LA ROSE-CROIX, FAISONS SJOUR
VISIBLE ET INVISIBLE EN CETTE VILLE, PAR LA GRACE DU TRES HAUT, VERS LEQUEL SE TOURNE
LE CUR DES JUSTES. NOUS MONTRONS ET ENSEIGNONS SANS LIVRES NI MARQUES A PARLER
TOUTES SORTES DE LANGUES DES PAYS OU NOUS VOULONS ETRE, POUR TIRER LES HOMMES,
NOS SEMBLABLES, D'ERREUR ET DE MORT.
Cette affiche excita une certaine curiosit. On se montra quelque peu dsireux de connatre ces
tres invisibles sur lesquels on discutait si chaudement sur la rive droite du Rhin, et qui taient
clbrs dans des milliers de brochures rapportes de la foire de Francfort. Il tait bien visible
cependant que le public n'ajoutait aucune foi aux promesses de cette singulire annonce. Cet
chec dans l'opinion, prouv par les Rose-Croix, ce fiasco, comme on dit aujourd'hui, valut aux
Parisiens une seconde affiche publie dans la mme anne, ainsi conue :
S'IL PREND ENVIE A QUELQU'UN DE NOUS VOIR, PAR CURIOSITE SEULEMENT, IL NE
COMMUNIQUERA JAMAIS AVEC NOUS ; MAIS, SI LA VOLONTE LE PORTE REELLEMENT ET DE FAIT
A S'INSCRIRE SUR LE REGIS-TRE DE NOTRE CONFRATERNITE, NOUS QUI JUGEONS DES PENSEES,
LUI FERONS VOIR LA VERITE DE NOS PROMESSES ; TELLEMENT, QUE NOUS NE METTONS POINT
LE LIEU DE NOTRE DEMEURE, PUISQUE LES PENSEES, JOINTES A LA VOLONTE REELLE DU LEC-
TEUR, SERONT CAPABLES DE NOUS FAIRE CONNAITRE A LUI ET LUI A NOUS.
Le public manifesta cette fois la mme incrdulit avec une dose beaucoup moindre de curiosit.
On se dispensa d'entreprendre des recherches qui eussent fait trop de plaisir des gens si
dsireux de rester introuvables. Disons mme qu'aux yeux de beaucoup de personnes les deux
placards parurent plutt l'uvre de quelque plaisant, qui avait voulu mettre en campagne les
oisifs et les bavards, que le prospectus d'une vritable dputation des Rose-Croix. Naturellement
positif et enclin la critique, l'esprit franais ne se laisse pas aussi facilement amorcer l'appt
du mystre que les bonnes mes du pays d'outre-Rhin. Il faut ajouter d'ailleurs que partout, et
mme en Allemagne, les Rose-Croix commenaient, cette poque, perdre de leur prestige. En
Allemagne, plusieurs avaient t condamns aux galres ; quelques-uns mme avaient t pendus
pour des mfaits que les auteurs ne spcifient pas, mais qui consistaient sans doute dans un
exercice indiscret de la facult d'attirer eux les perles et les pierres prcieuses. Bref, tout
l'honneur que la confrrie put obtenir en France, ce fut d'tre joue, l'anne suivante, sur le
thtre de l'htel de Bourgogne, dans une pice qui n'eut pas mme l'esprit de se faire applaudir.
Il tait impossible de tomber plus compltement de toutes les manires.
Si maltraits par l'indiffrence publique, les Rose-Croix trouvrent cependant en France une
compensation qui n'tait pas ddaigner. Trois jsuites crivirent sur eux ou contre eux : le pre
Gaultier, le pre Robert et le pre Garasse. Les deux premiers souponnent que c'tait plutt
une cohue d'anabaptistes qu'une troupe de magiciens. Garasse, thologien zl, trouva qu'il
fallait ranger les Rose-Croix dans la bande des libertins, mot qui, dans sa langue et dans celle de
l'poque, signifie athe, ou peu s'en faut.
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Quoi qu'il en soit des opinions de ces trois pres, c'taient bien des doctrines religieuses et
morales qui devaient tout particulirement caractriser les Rose-Croix ; tout le reste de leur
programme, sans en excepter mme la transmutation des mtaux, tait fort secondaire. Leurs
ides, sous le rapport religieux et moral, peuvent se rsumer en peu de mots.
Les Rose-Croix annoncent, dans leur Concession de foi, que la fin du monde approche, et que
bientt l'univers subira une rformation gnrale dont ils se regardent comme les agents
prdestins. Mais, pour prluder cette grande restauration, ils doivent commencer par en oprer
une du mme ordre dans la religion et la morale, sans se proccuper, malgr leur titre, de la croix
du Christ, ni de la Bible, dont ils font cependant driver toutes les sciences, prcaution oratoire
bonne prendre cette poque, mme hors des pays d'inquisition. La vrit est qu'en religion les
Rose-Croix taient des libres penseurs qui se croyaient et devaient se croire suprieurs toute
rvlation, puisqu'ils prtendaient communiquer avec Dieu mme, soit directement, soit
indirectement, par l'intermdiaire de la nature.
Ce qui arrta, et ce qui devait naturellement arrter les progrs de cette secte thosophique, ce
fut la rformation religieuse qui tait dj accomplie au commencement du XVII
e
sicle.
L'institution du protestantisme ayant paru suffisante pour l'tat des esprits, force fut aux Rose-
Croix de renoncer ou de surseoir aux rformes qu'ils avaient mdites, cette mdecine
universelle qui devait gurir et consoler le monde. Ainsi la matire vint manquer l'uvres de
la confrrie, et c'est l, nous le croyons, la raison qui explique sa disparition subite. Aprs cette
poque, il resta sans doute, comme il y aura dans tous les temps, des esprits adonns
individuellement aux spculations thosophiques, mais, dater de ce moment, il n'y eut plus,
proprement parler, de secte ou de confrrie des Rose-Croix. Quinze ans aprs la publication de
leur manifeste, on ne parlait plus d'eux, et l'on tait comme honteux d'avoir ajout foi leur
existence. Lorsque, en 1630, Pierre Mormius tenta de les ramener sur la scne, les tats gnraux
de Hollande, auxquels il s'adressa, ne daignrent pas mme l'couter. Il se trouva que l'Europe
s'tait dbarrasse des Rose-Croix par l'indiffrence et sans autre perscution que le ridicule. Or,
pendant le mme temps, les Alumbrados taient, en Espagne, dans tout l'clat de leur rgne, bien
que l'Inquisition n'et cess de les traquer et de les brler en l'honneur de la foi. Un tel
rapprochement aurait bien d faire penser ds cette poque qu'en pareille matire il n'est rien de
plus sage, de plus humain, ni de plus expditif que la tolrance.
1. D'autres crivains disent Damas; nous avons conserv le nom de Damcar, cit dans le plus
ancien crit sur Rosenkreuz, bien que les gographes n'aient indiqu l'existence d'aucune ville de
ce nom dans l'Arabie ni dans les contres voisines.
2. A. C. est le symbole sous lequel les initis ont toujours dsign Rosenkreuz ; R. C., l'indication
commune aux membres de la socit des Rose-Croix.
3. Les Rose-Croix avaient la prtention de faire remonter beaucoup plus haut la premire origine
de leur confrrie. Ils se craient une fiction thosophique qui remontait jusqu' temps du roi
Hiram, du sage Salomon et du fabuleux Thaut. Cependant, un savant d'Allemagne, Semler, qui
s'est occup de rechercher l'antiquit de leur secte, n'a rien trouv de concluant sur cette question.
Dans son Recueil pour servir l'histoire des Rose-Croix, Semler nous apprend seulement qu'il
existait, au XIV
e
sicle, une association de physiciens et d'alchimistes qui mettaient en commun
leur science et leurs efforts pour arriver la dcouverte de la pierre philosophale. Le mme
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140
auteur ajoute qu'en 1591, un alchimiste, Nicolas Barnaud, conut le projet de fonder une socit
hermtique, et qu'il parcourut, dans ce but, l'Allemagne et la France. Enfin, il est crit dans
l'Echo respectable de l'ordre des frres R. . C, qu'en 1597 on essaya d'instituer une association
secrte de thosophes qui devaient se livrer une tude approfondie des sciences cabalistiques.
Ces faits ont besoin d'tre singulirement forcs pour entrer dans les archives des Rose-Croix, et
justifier leurs prtentions touchant l'anciennet de leur origine. D'ailleurs, une objection presque
sans rplique contre leur antiquit rsulte de la date de l'apparition de leur manifeste. La Fama
fraternitatis, ce livre qui leur sert pour ainsi dire d'vangile, s'tant produite dans le monde en
mme temps que la confrrie mme, on est en droit de penser qu'ils appartiennent tous deux la
mme poque.
4. Mercure allemand, mars 1782.
5. Arnold, Feuilles parses.
6. Andreae Turris Babel.
7. Il serait important de savoir si l'on peut regarder comme historique ce nom de Rosenkreuz. Il
fournirait l'tymologie naturelle du nom que ses sectateurs ont adopt, tandis qu'au contraire on
a toujours cherch l'expliquer mystiquement par un certain rapport entre le mot Rose-Croix et
le caractre religieux de l'uvre qu'ils voulaient accomplir. Mais il n'y a pas plus de certitude sur
ce point que sur tous les autres.
8. Semler, Recueil pour servir l'histoire des Rose-Croix.
9. G. Naud, Instructions la France sur ta vrit de l'histoire des frres de la Rose-Croix.
10. G. Naud, Instruction la France sur la vrit de l'histoire des frres de la Rose-Croix.
11. G. Naud, Instruction la France.
12. Sprengel, Histoire de la mdecine, tome III.
13. Verum inventum, seu mimera Germantes, ab ipso. primitus reperta, e toti orbi communicata.
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141
CHAPITRE VI.
PHILALTHE.
E personnage dont nous allons nous occuper apparat dans l'histoire de l'alchimie comme
l'hritier et le digne successeur du Cosmopolite. N en 1612, par consquent huit ans
aprs la mort de ce dernier, il se fait son continuateur, par un zle ardent de prdication
et de propagande alchimique, en mme temps que, par d'autres cts, il semble se rattacher la
secte des thosophes et illumins du dix-septime sicle.
Mais, si l'on est parfaitement fix sur ce que veut cet adepte, on ne sait ni d'o il vient, ni o il va,
et sur ces deux points, il faut presque s'en tenir aux termes vagues par lesquels Schmieder nous
annonce sa venue : II y eut alors, nous dit l'crivain allemand, une apparition miraculeuse
l'ouest de l'Europe ! Quant au lieu et l'poque o cet adepte a fini sa carrire, c'est ce que
personne n'a jamais pu dcouvrir ; aussi les Allemands ont-ils eu beau jeu terminer en lgende
une histoire qui se prolonge naturellement de tout ce que l'imagination veut y ajouter, et qui,
aprs plus de deux cent ans, n'est pas encore connue.
Philalthe nous apprend lui-mme qu'en 1645, lorsqu'il crivait le plus important de ses ouvrages
(1), il tait dans la trente-troisime anne de sa vie. Il tait donc n en 1612 ; mais dans quel pays
? On croit gnralement que c'est en Angleterre. Son vritable nom est encore un problme assez
difficile. D'aprs Wedel, il se nommait Thomas de Vaughan, qui, avec une lgre variante, devient
Th. Vagan dans Lenglet Dufresnoy. Suivant Hertodt, c'est Childe. D'autres prtendent qu'en
Amrique il se nommait le docteur Zheil, et que c'est le mme personnage qui, dans l'anne 1636,
vint en Hollande sous le nom de Carnobe. La ncessit de se cacher pour viter les perscutions
auxquelles il fut en butte amena sans doute notre adepte prendre successivement ces diffrents
noms. Toutefois, c'est le premier que le plus grand nombre des historiens admet comme le
vritable. On se fonde sur ce qu'il existait alors dans le pays de Galles une famille de ce nom, dont
un des membres, John Vaughan, fut lord et pair du royaume en 1620, et un autre, Robert
Vaughan, qui tudiait Oxford, en 1612, se distingua comme antiquaire.
Ce n'est point cependant sous son nom de famille que cet adepte est connu dans les fastes de l'art.
A l'exemple du Cosmopolite, il avait adopt un pseudonyme sous lequel tous ses autres noms se
sont effacs dans l'histoire. Il se faisait appeler Philalthe, c'est--dire ami de la vrit, avec le
prnom d'Irne, qui signifie le pacifique. On croit, d'aprs la tradition, plutt que sur des
tmoignages certains, que, dans sa jeunesse, Philalthe fit de nombreuses projections en
Angleterre, et on apprend de la mme manire que, ds le commencement de ses essais, il tait
oblig de se cacher avec des prcautions infinies.
C'est un crivain anglais, Urbiger, qui, seul, se porte garant des prouesses hermtiques
accomplies par Philalthe dans sa jeunesse. Urbiger nous assure, le tenant, s'il faut l'en croire, du
roi lui-mme, que Charles II fut inform par la voix publique qu'un jeune adepte, son sujet, faisait
beaucoup de bruit dans ses Etats, par le nombre et l'clat de ses projections (2). Mais lorsque
Charles II monta sur le trne, en 1659, Philalthe avait quarante-sept ans ; ce n'tait donc pas le
jeune adepte, tel que Urbiger nous le reprsente, excitant la convoitise des Anglais par le nombre
et l'clat de ses projections (3).
L
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142
Tous les historiens s'accordent dire que la teinture de Philalthe surpassait en puissance toutes
celles qu'on avait vues jusqu'alors, ou qui pouvaient se trouver entre les mains des autres adeptes
du dix-septime sicle. Un seul grain jet sur une once de mercure le changeait en or, et si on
jetait cette once de mtal transform sur une quantit dix fois plus grande de mercure, il se
produisait une teinture qui pouvait encore anoblir dix-neuf mille parties de mtal. Ce chiffre
s'loignant trs peu du rsultat que Van Helmont obtint dans la fameuse projection par laquelle il
fut converti la philosophie hermtique, on en a infr que l'adepte inconnu de qui le savant
Hollandais avait reu la petite quantit de poudre dont il se servit tait Philalthe lui-mme.
Cette conjecture est fortifie par une assertion positive de Starkey, ami et disciple de Philalthe.
La transmutation opre chez Van Helmont n'est point la seule que l'on ait attribue Philalthe.
Les vnements du mme genre arrivs vers la mme poque Brigard de Pise, Gros et
Morgenbesser, ont t mis sur le compte de cet adepte d'aprs des prsomptions plus ou moins
fondes. Mais si Philalthe eut quelque entrevue avec Van Helmont, Brigard de Pis, Gros ou
Morgenbesser et avec beaucoup d'autres qui, sans tre adeptes eux-mmes, ont fait des
transmutations au moyen d'une poudre qui leur fut remise par un inconnu, ce ne peut tre
qu'aprs son retour du long voyage qu'il excuta dans des contres trs loignes. Emport par
son zle ardent de propagande alchimique, Philalthe s'tait, en effet, rendu en Amrique, o il
passa plusieurs annes de sa vie. Suivant Lenglet Dufresnoy, il fit trs jeune ce voyage ; son
sjour dans l'autre hmisphre fut marqu par des faits qui constituent la seule partie un peu
historique de sa biographie.
Dans l'Amrique anglaise, Philalthe se lia avec un de ses compatriotes, l'apothicaire Starkey,
chimiste dont le nom a survcu, grce sa dcouverte du savon de trbenthine. Philalthe
travaillait dans son laboratoire, et, oprant en grand, il produisait, dit-on, d'normes quantits
d'or et d'argent. Il en fit plusieurs fois prsent l'apothicaire et son fils, Georges Starkey. De
retour dans la mre patrie, ces derniers n'oublirent pas le grand artiste, et dans un ouvrage
imprim Londres, ils publirent tous les dtails et les incidents d'une liaison qui les honorait. Ils
furent peut-tre plus discrets sur la manire dont cette liaison s'tait rompue ; mais on peut
aisment suppler leur silence.
Philalthe tait un homme simple et rang, de murs honntes et d'habitudes frugales ; aussi
n'a-t-on jamais bien compris pourquoi il fabriquait tant d'or n'en ayant aucun besoin pour lui-
mme et craignant toujours de s'attirer des perscutions en excitant l'envie. Il avait reconnu que
Starkey en usait tout autrement, et se pressait de dpenser en dbauches tout l'or qu'il lui
donnait. Cette conduite inspira des alarmes notre philosophe, qui se hta de disparatre.
Quelques auteurs attribuent sa fuite une lgret du fils de l'apothicaire. Ce jeune homme, trs
aim de l'adepte, ayant reu de lui deux onces de teinture blanche, n'aurait pas su conserver ce
secret. Ces deux versions n'ont rien, d'ailleurs, de contradictoire : Philalthe a pu tre amen se
sparer des Starkey, tout la fois par les folles dpenses du pre et par la vanit babillarde du
fils. Aprs s'tre spar ainsi de ses compatriotes, notre adepte ne tarda gure quitter
l'Amrique (4).
Si ce que l'on raconte de Philalthe, depuis sa naissance jusqu' son dpart du continent, ne
repose, comme nous l'avons dj dit, que sur une tradition fort vague, ses aventures aprs son
retour ne sont gure mieux connues. On ne le suit qu' la trace de sa poudre. Les crivains qui se
sont occups de lui supposent son passage ou sa prsence dans tous les lieux de l'Europe o il s'est
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 143
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143
fait quelque projection. Mais bien souvent ces oprations accuseraient tout au plus l'emploi de ses
dons ou ceux de quelque autre artiste nomade.
A cette poque, en effet, plusieurs de ces gnreux praticiens voyageaient en Europe, et Van
Helmont nous assure, par exemple, qu'il reut sa teinture philosophale de deux inconnus qui en
possdaient assez, l'un pour faire vingt tonnes d'or, l'autre pour en faire deux cent mille livres !
C'est d'aprs de tels indices qu'on fait errer Philalthe en France, en Italie, en Suisse, en
Allemagne et jusque dans les Indes orientales (5). C'est encore sur ces preuves fort indirectes que
l'on s'appuie pour faire du mme adepte le hros de l'aventure arrive en 1666 Helvetius, dans
la ville de la Haye, et que nous avons rapporte en son lieu. On se fonde, pour lui attribuer cette
dernire transmutation, sur une affirmation de l'adepte qui, ouvrant devant Helvetius la bote qui
renfermait sa poudre, assura que cette poudre suffisait pour faire vingt tonnes d'or, c'est--dire
exactement le chiffre dclar par l'un des inconnus auquel Van Helmont avait eu affaire (6). Tout
ce que l'on peut affirmer, c'est qu'en 1666, Philalthe remit un de ses crits Jean Lange, qui s'en
fit le traducteur.
Il est donc suffisamment tabli qu' cette date de 1666, Philalthe avait reparu en Europe. Rien
n'empche plus, ds lors, d'admettre qu'il ait fait des projections en Angleterre sous le rgne de
Charles II. Seulement, ce qui a lieu d'tonner, eu gard aux habitudes des princes de ce temps,
c'est que l'ide ne soit point venue Charles II de mettre en loge un artiste tel que Philalthe. Ce
Stuart restaur, prince prodigue et si mal en finances, que, pendant tout son rgne, il fut le
pensionnaire de Louis XIV, a droit nos loges pour s'tre abstenu d'exploiter son profit un
philosophe hermtique, capable de lui faire en un quart d'heure cent fois plus d'or qu'il n'en retira
de Dunkerque vendu la France.
C'est probablement la prudence extrme qu'il apportait dans sa conduite que Philalthe dut le
privilge d'chapper l'attention de son souverain. Ce que cet adepte redoutait avant tout, c'tait
la perscution dont plusieurs de ses confrres taient devenus avant lui les victimes. Diffrant en
cela de son prdcesseur Alexandre Sethon, il n'avait aucun got pour le martyre philosophique,
et n'oubliait aucune des prcautions ncessaires pour l'esquiver. Toujours fugitif, partout se
cachant comme un proscrit, il dissimulait, sous les apparences de la pauvret, les immenses
richesses qu'il crait, chemin faisant, par son art miraculeux. Cette proccupation continuelle de
drober sa vie aux regards indiscrets se montre chaque instant dans ses crits, et l'on comprend
assez, en Usant les nombreux passages de l'Introitus, o il raconte son existence errante, les
motifs qui l'obligeaient envelopper ses actions d'un mystre continuel.
Cependant, grce ses constantes et sages prcautions, Philalthe russit viter toutes ces
embches, et les ouvrages qu'il composa sont presque une preuve qu'il put jouir dans sa vieillesse
de la tranquillit qu'il avait tant dsire.
De tous ces ouvrages, le plus prcieux consulter, celui que nous avons invoqu dj, l'Introitus,
est le seul dans lequel l'auteur se soit peint, et qui nous dvoile l'homme en mme temps que
l'adepte. C'est cette source qu'il faut s'adresser pour connatre le caractre et les sentiments
philosophiques de Philalthe.
Le grand secret possd et exploit par cet adepte parat avoir t la pierre philosophale,
employe tout la fois comme agent de transmutation mtallique et comme mdecine universelle.
Philalthe exerait l'art de gurir au moyen de sa poudre philosophale. Il suivait en cela l'exemple
de beaucoup d'alchimistes, et particulirement celui des thosophes de l'cole de Paracelse. Ce
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n'est pas l, d'ailleurs, le seul trait de ressemblance que l'on trouve entre Philalthe et les Rose-
Croix. Sans les nommer, il se rencontre si souvent et mme si littralement avec eux, qu'on
pourrait le prendre pour un membre de leur confrrie. Comme les frres de la R.-C., il parle de cet
Elie artiste dont Paracelse a prdit l'avnement et les miracles.
J'annonce, nous dit-il, toutes ces choses aux hommes comme un prdicateur, afin
qu'avant de mourir je puisse encore n'tre pas inutile au monde. Soyez, mon livre, soyez le
prcurseur d'Elie, prparez la voie du Seigneur (7).
Vous n'avez pas lieu de m'accuser de jalousie, parce que j'cris avec courage, d'un style
peu commun, en l'honneur de Dieu et pour l'utilit du prochain, et pour lui faire mpriser
le monde et ses richesses : parce que dj l'artiste Elie est n, et l'on dit des choses
admirables de la cit de Dieu (8).
On sait que cet Elie artiste, prdestin accomplir la plus heureuse comme la plus radicale de
toutes les rvolutions, non seulement dans le monde hermtique, mais dans toute la nature
morale et matrielle, tait, selon la prtention des Rose-Croix, un Messie collectif qui avait pris
pour corps mystique leur confrrie mme. La cit de Dieu tait l'univers transform par Elie, et
dont Philalthe parle en ces termes magnifiques :
Quelques annes encore, et j'espre que l'argent sera aussi mpris que les scories, et
qu'on verra tomber en ruines cette bte contraire l'esprit de Jsus-Christ. Le peuple en
est fou, et les nations insenses adorent comme une divinit cet inutile et lourd mtal.
Est-ce l ce qui doit servir notre prochaine rdemption et nos esprances futures ? Est-
ce par l que nous encrerons dans la nouvelle Jrusalem, lorsque ses places seront paves
d'or, lorsque des perles et des pierres prcieuses formeront ses portes, et que l'arbre de vie
plac au milieu du paradis rendra par ses feuilles la sant tout le genre humain ?
Je prvois que mes crits seront aussi estims que l'or et l'argent le plus pur, et que,
grce mes ouvrages, ces mtaux seront aussi mpriss que le fumier. Croyez-moi, jeunes
hommes, et vous, vieillards, le temps va bientt paratre. Je ne le dis point par une
imagination, vainement chauffe, mais je vois en esprit que tous, tant que nous sommes,
allons nous rassembler des quatre coins du monde ; alors nous ne craindrons plus les
embches que l'on a dresses contre notre vie, et nous rendrons grce Dieu, Notre
Seigneur. Mon cur me fait pressentir des merveilles inconnues. Mon esprit me fait
tressaillir par le sentiment du bien, qui va bientt arriver tout Isral, le peuple de Dieu
(9).
Philalthe avait un esprit trs religieux : on a prtendu qu'il tait catholique, ce qui expliquerait
pourquoi U aurait choisi la France pour son dernier asile, ainsi que quelques-uns l'ont avanc. On
a vu, par une des citations rapportes plus haut, qu'il rendait en termes gnraux hommage la
religion du Christ. Dans aucun autre endroit de ses crits, il n'est plus explicite, et le
christianisme, qu'il professe, s'allie mme avec un intrt trs tendre et trs frquemment
manifest pour les Isralites. Nous avions dj remarqu la mme particularit dans Nicolas
Flamel, dont Philalthe se rapproche d'ailleurs beaucoup par l'honntet des murs, la modestie
des gots, la sobrit du rgime, et surtout par ce trait frappant, que tous les deux auraient voulu
multiplier la masse des mtaux prcieux, afin de les avilir, et, par l'absence des richesses
reprsentatives, ramener les hommes l'antique simplicit de la vie des patriarches.
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L'Introitus apertus ad occlusum rgis palatium, ou l'Entre ouverte au palais ferm du roi,
considr comme ouvrage de philosophie hermtique, n'est pas seulement le plus important de
tous ceux de l'auteur, c'est encore, dans l'opinion des adeptes, le plus savant, le plus systmatique
et le plus complet que cette science ait produit.
1. Introitus apertus ad occlusum rgis palatium.
2. Urbiger, Confusea.
3. Urbiger commet une erreur du mme genre lorsqu'il nous cite encore Charles II comme ayant
parl d'une msaventure que Philalthe raconte lui-mme, mais qu'il dit trs explicitement lui
tre arrive en Angleterre. Aprs avoir numr tous les dangers auxquels les adeptes sont
exposs par la quantit ou la trop belle qualit des mtaux prcieux qu'ils produisent : Nous
l'avons prouv nous-mmes, ajoute Philalthe, lorsque, dans un pays tranger, nous nous
prsentmes, dguis en marchand, pour vendre 1 200 marcs d'argent trs fin, car nous n'avions
os y mettre de l'alliage, chaque nation ayant son titre particulier, qui est connu de tous les
orfvres. Si nous avions dit que nous l'avions fait venir d'ailleurs, ils en auraient demand la
preuve, et par prcaution, ils auraient arrt le vendeur, sur le soupon que cet argent aurait t
fait par art. Ce que je marque ici m'est arriv moi-mme ; et, quand je leur demandai quoi ils
connaissaient que mon argent tait de chimie, ils rpondirent qu'ils n'taient point apprentis dans
leur profession, qu'ils le connaissaient l'preuve, et qu'ils distinguaient fort bien l'argent qui
venait d'Espagne, d'Angleterre et des autres pays, et que celui que nous prsentions n'tait au
titre d'aucun Etat connu. Ce discours me fit vader furtivement, laissant et mon argent et la
valeur sans jamais la rclamer.
(Le Vritable Philalthe ou l'Entre ouverte au palais ferm du roi, chap. XIII.)
4. Ce sjour de Philalthe en Amrique est parfaitement tabli. Outre le tmoignage de Starkey,
on peut citer encore ce propos Michel Faustius. Ce mdecin philosophe, qui l'on doit une bonne
dition du principal ouvrage de Philalthe, assure avoir connu plusieurs Anglais qui s'taient
trouvs cette mme poque en correspondance avec l'adepte. Enfin, une des gloires de
l'Angleterre, le savant Boyle, fut aussi en commerce de lettres et mme en relations d'amiti avec
Philalthe.
5. Morhof.
6. Joh. Frederici Helvetii vitulus aureus ; Hagae, 1667.
7. L'Entre ouverte, chap. XIII.
8. Ibid., chap. XIII.
9. L'Entre ouverte, chap. XIII.
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CHAPITRE VII.
LASCARIS ET SES ENVOYES.
ous avons vu ds les premires annes du dix-septime sicle, des adeptes parcourir
l'Europe, non plus, comme auparavant, pour y enseigner la composition de la pierre
philosophale, mais pour dmontrer, par des actions positivement merveilleuses, la
ralit d'une science dont ils entendaient se rserver le principal secret. De cet uf philosophique,
si longuement couv dans les laboratoires des sicles prcdents, le poulet semblait la fin clos.
Bien qu'en petit nombre, les adeptes qui avaient russi parachever le grand uvre auraient
suffi pour enrichir ou pour ruiner le monde ; mais la plupart ne voulaient que le convertir. Ils
employaient pour cela les preuves de fait, plus puissantes sur les esprits que toute dmonstration
scientifique. S'ils rclamaient la foi, ils ne la demandaient qu'au nom des miracles qu'ils savaient
accomplir ; et pour mieux convaincre les incrdules, ils faisaient, le plus souvent, oprer ces
miracles par des mains trangres ; puis ils s'clipsaient au plus vite, aprs avoir toutefois
distribu sur place le produit de ces dmonstrations pratiques, signalant ainsi leur passage par
une trane d'or.
Ainsi s'taient comports Alexandre Sethon, Philalthe et plusieurs autres adeptes moins
clbres, dont nous n'avons pas retrac les biographies, pour viter de tomber dans des redites.
Cet apostolat se continue dans le dix-huitime sicle, mais sous les auspices et par les ordres d'un
seul homme, qui semble l'organiser, l'tendre et le diriger en matre souverain. Lui seul possde
le grand secret de l'art ; par ses mains, et non par d'autres, se distribuent les poudres ou teintures
qui changent les mtaux vils en mtaux prcieux ; et ces dons que nul n'obtient de lui qu' titre de
missionnaire de la science hermtique, il les mesure, non aux dsirs de quelque ambition ou de
quelque cupidit prives, mais bien aux ncessits calcules et prvues de la propagande dont il
est tout la fois le surveillant suprme et l'invisible moteur.
Dans cet tonnant personnage, qui rsume en lui l'histoire presque entire de l'alchimie au XVIII
e
sicle, tout est problme et mystre : son nom, sa naissance, son ducation, sa personne. On ne
voit que trs rarement sa figure, qui semble changer ses diffrentes apparitions. On ignore sa
demeure et s'il en est d'autres pour lui que les rsidences passagres o il est moins souvent
aperu que souponn. Son ge mme est impossible fixer, car on ne connat ni le premier ni le
dernier terme de sa vie, qui se soudent ou parat se soutenir, un sicle durant, dans un milieu
toujours galement loign de la jeunesse et de la vieillesse.
Cet inconnu fameux se faisait appeler Lascaris. Entre tous les noms qu'il prit dans sa vie errante,
c'est du moins celui qui lui resta. Ce nom avait t illustr par plusieurs Grecs, et sans doute il
l'avait choisi de prfrence, comme propre confirmer l'origine orientale qu'il s'attribuait.
Lascaris se donnait pour l'archimandrite d'un couvent de l'le de Mitylne, et pour justifier de
cette qualit, il produisait des lettres du patriarche grec de Constantinople. Mais ce qui dcidait
plutt lui attribuer cette origine, c'est qu'il parlait fort bien la langue grecque ; on a mme t
port trouver en lui un descendant de la famille royale des Lascaris. Il prtendait avoir reu du
patriarche de Constantinople la mission de recueillir des aumnes pour racheter les chrtiens
prisonniers en Orient, mais il ne remplissait pas cette mission d'une manire srieuse, car il ne
qutait que chez les pauvres, si toutefois il qutait.
N
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147
Lorsqu'il apparut pour la premire fois en Allemagne, vers le commencement du XVIII
e
sicle,
Lascaris tait un homme de quarante cinquante ans, suivant l'apprciation du conseiller Dippel,
le tmoin le plus srieux et le plus souvent cit entre ceux qui l'ont vu. Dippel est le seul qui
semble s'attacher particulirement sui-vre Lascaris, et c'est cet crivain qui nous fournit les
indications l'aide desquelles on peut le surprendre de loin en loin dans ses fugitives apparitions.
Schmieder nous parle aussi, mais sans citer aucun nom, de plusieurs autres personnes dignes de
foi, qui dclaraient avoir vu et reconnu le grand adepte. De leur tmoignage, d'accord avec celui
de Dippel, il rsulte que Lascaris tait d'une humeur facile et mme agrable, qu'il avait l'accent
d'un homme du Midi et aimait beaucoup parler, penchant d'autant plus facile satisfaire pour
lui, qu'il savait plusieurs langues et les parlait toutes aussi naturellement que le grec.
Une nature si communicative ne s'accordait gure avec les prcautions extrmes que notre
philosophe devait prendre pour dissimuler sa prsence partout o on pouvait le chercher. Il faut
donc supposer qu'il n'avait cette agrable humeur que dans le cercle d'un petit nombre de
personnes dont il tait sr, et que d'ailleurs il savait la renfermer dans des sujets de conversation
trangers l'alchimie. Sur ce dernier point, la discrtion lui tait imprieusement commande : il
y allait de sa libert et peut-tre de sa vie. Les exemples de Gustenhover, de Kelley, d'Alexandre
Sethon, de Sendivogius et de tant d'autres, avaient pour lui une triste loquence, et si le sort de
ces adeptes n'et suffi clairer Lascaris sur la cupidit et la cruaut des princes, une aventure
tragique, dans laquelle, a-t-on dit, il joua un rle important, lui aurait enseign la prudence.
Un individu, qui se disait gentilhomme, se prsente un jour Frdric I
er
, roi de Prusse, et
s'annonce comme possdant l'art secret de la transmutation des mtaux. Le roi ayant dsir le
voir l'uvre, l'opration fut excute sous ses yeux, et elle russit, car ce gentilhomme avait en
sa possession un peu de poudre philosophale. Dans l'espoir de s'avancer la cour, il eut la
tmrit de prtendre connatre la prparation de cette poudre. Quelques jours aprs, il recevait
l'ordre d'en prparer dans l'intrt de l'Etat, c'est--dire du roi. Il y travailla plusieurs reprises,
mais toujours inutilement. Comme il n'avait pas craint d'offrir sa tte pour garant de ses
promesses, le roi, qui avait accept ce gage, la lui fit impitoyablement trancher. On feignit, la
vrit, de motiver cette excution par un crime plus rel ; on alla rappeler un duel, dj ancien,
dans lequel cet aventurier avait tu son homme. Mais personne ne s'y trompa ; tout le monde
comprit que, sans l'irritation d'un roi tromp dans ses esprances cupides, la justice n'et pas
d'elle mme song rveiller une affaire du genre de celles qu'on oublie le plus volontiers.
La plupart des auteurs ont pens que nul autre que Lascaris n'tant connu cette poque en
Allemagne, pour possder le secret des philosophes, c'est de lui que venait cette poudre si
imprudemment employe devant le roi Frdric. Quoiqu'il en soit, voici un second fait dans lequel
la prsence et l'action de Lascaris ne font aucun doute pour les auteurs allemands.
Dans l'anne 1701, Lascaris, tant tomb malade en passant Berlin, fit demander un
apothicaire pour lui commander les remdes dont il avait besoin. Matre Zorn, chez qui l'on
envoya, ne se prsenta pas lui-mme ; il se fit remplacer par un lve entr depuis peu dans sa
maison. Le soin avec lequel ce jeune homme excuta ses prescriptions plut beaucoup notre
philosophe, dont la maladie, vraie ou feinte, eut bientt disparu. Ils s'entretinrent plusieurs fois
ensemble, et de ces entretiens, il rsulta entre eux une sorte d'amiti et mme d'intimit. C'est
que, pendant leur conversation, le jeune homme, sans se douter qu'il parlait un adepte, lui avait
confi qu'il s'occupait d'hermtique, qu'il avait lu tous les ouvrages de Basile Valentin, et qu'il
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travaillait d'aprs les crits de ce matre. Cependant le jeune lve tenait ses travaux secrets, car
l'alchimie n'tait pas alors trs en honneur dans la ville de Berlin, et l'on ne se gnait gure, dans
cette impertinente cit, pour traiter de fous les partisans du grand uvre.
Sur le front du jeune apothicaire, Lascaris avait reconnu sans doute le sceau de l'apostolat. Au
moment de quitter Berlin, il le prit part et lui dclara ce qu'il tait, ajoutant qu'il voulait lui
laisser un tmoignage de son amiti. Il lui fit prsent de deux onces de sa poudre, en lui
recommandant de n'en pas indiquer l'origine, et surtout de n'en faire usage que longtemps aprs
son dpart. Alors seulement, lui dit-il, vous pourrez essayer les vertus de cette poudre, et,
sachez-le bien, le rsultat sera tel, que personne Berlin n'osera plus taxer les alchimistes
d'insenss.
Lascaris parti, le dlai expir, et sans doute mme un peu abrg par l'impatience du jeune lve,
celui-ci procda l'essai de sa teinture philosophale. Le rsultat en fut merveilleux et tel que
Lascaris l'avait promis. Il fit de l'or, de l'or trs pur, qu'il montra avec orgueil, et ce fut son tour
de se moquer de ses camarades, qui s'taient si souvent moqus de lui et de Basile Valentin. Il
leur annona en mme temps sa rsolution de quitter la pharmacie pour aller tudier la mdecine
Halle ; le mme jour, en effet, il prit cong de son patron.
Ce jeune homme devait tre l'aptre le plus actif et le plus renomm de tous ceux que Lascaris
lana, munis de sa poudre, travers l'Allemagne. Il s'appelait Jean-Frdric Btticher. Mais
comme ses travaux, ses aventures, et par-dessus tout une dcouverte importante dont il a enrichi
les arts chimiques, lui assignent un chapitre part dans cette galerie des principaux personnages
hermtiques, nous reprendrons plus loin son histoire, et nous le suivrons alors dans sa carrire
avec tout l'intrt qu'il doit inspirer.
D'aprs ses rapports avec Btticher, on voit que Lascaris, au dbut de sa propagande hermtique,
recrutait surtout dans les laboratoires ses confidents et missaires. En mme temps que
Btticher, deux autres lves sortis des pharmacies voyageaient alors dans les villes de l'ouest de
l'Allemagne, prchant la vrit de l'alchimie. Or, comme cette poque, le conseiller Dippel avait
reconnu Lascaris Darmstadt, on ne pouvait gure douter que ces jeunes adeptes n'eussent reu
de lui leurs instructions et leurs poudres philosophales. Toutefois ces missionnaires ne semblent
pas avoir utilement servi la cause de la science hermtique ; car ils ne savaient gure que ce qu'on
leur avait montr, et ne pouvaient tre loquents que jusqu' l'puisement de leur provision. On
ne cite d'eux aucune merveille qui rponde la haute opinion que Btticher avait dj donne des
gens de leur tat.
Les garons apothicaires eurent alors un fort beau moment en Allemagne, et tandis qu'en France
les potes comiques osaient continuer de les tourner en drision, ils prenaient bien leur revanche
de l'autre ct du Rhin. Cette courte priode fut, on peut le dire, l'ge d'or de la pharmacie ; on
croyait, en Allemagne, que tout le personnel pharmacopole, patrons, aides, apprentis ou garons,
taient adeptes hermtiques ou sur le point de le devenir. Cependant les choses n'allrent pas si
loin. Il est vrai qu' cette poque quelques lves en pharmacie reurent en prsent un peu de
teinture philosophale, mais, dit assez navement Schmieder, en nous parlant de ces aides
apothicaires qui avaient reu et non invent la prcieuse poudre, ds qu'ils l'avaient employe,
ils avaient jou leur rle et restaient tranquilles.
On en cite cependant quelques-uns qui se laissrent moins oublier; tel fut Godwin Hermann
Braun, d'Osnabruck. En 1701, l'anne mme de la premire apparition de Lascaris, ce Braun, qui
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avait dj exerc la profession d'apothicaire Stuttgart, fut plac dans la grande pharmacie de
Francfort-sur-le-Main, A l'en croire, un de ses parents lui avait remis, son lit de mort, la
teinture transmutatoire qu'il avait en sa possession ; c'tait une huile assez fluide et de couleur
brune. Pour lui donner un caractre particulier, Braun l'avait mlange avec du baume de
copahu, ce qui ne lui tait rien de sa force. En prsence de son patron, le docteur Eberhard, et de
quelques autres personnes, il excuta plusieurs projections, tantt sur le mercure, tantt sur le
plomb ; il fit de l'or chaque fois, en versant une goutte de son huile sur le mtal chaud ou fondu.
A Munster, Braun fit la mme exprience sous les yeux du docteur Horlacher, qui publia le fait.
Horlacher assure avoir pris ses prcautions pour n'tre pas tromp. Il avait lui-mme fourni le
creuset, le mercure et le plomb. Braun versa quatre gouttes de son huile sur de la cire, et en fit
une boulette qu'il jeta sur le mercure. Il couvrit alors le creuset, qu'il chauffa fortement : dix
minutes aprs, l'or avait pris la place du mercure.
Braun n'tait pourtant qu'un adepte de hasard. Il connaissait si peu la prparation de sa teinture,
qu'il s'imaginait qu'elle provenait du phosphore, parce qu'on s'occupait beaucoup alors de cette
substance. Aprs qu'il eut consomm tout son liquide, on ne parla plus de lui ; mais du moins il
avait fait la propagande hermtique en bon lieu et avec un certain clat.
Moins brillant dans ses actes, et aussi moins fidle son apostolat, fut cet autre lve en
pharmacie que Schmieder nous dsigne comme le troisime missionnaire de Lascaris. C'tait un
jeune Hessois, nomm Martin, n Fritziar, o il avait tudi la pharmacie. Il prtendait tenir sa
teinture d'un vieux mdecin, lequel tait adepte, et de plus, mari d'une femme jeune et jolie.
Quand le bonhomme mourut, vnement qui ne tarda gure arriver, il ne laissa point sa
teinture en hritage sa femme, dont il avait toujours suspect la fidlit ; il la lgua au jeune
lve. Schmieder, qui nous transmet ce rcit, pense nanmoins que c'tait l une pure fable de ce
jeune homme, qui, en ralit, avait reu de Lascaris sa pierre philosophale, mais tenait le fait
secret, conformment aux prescriptions de son matre. On ne peut qu'applaudir la discrtion de
ce missionnaire docile. Ce qui est moins louable, dans son fait, c'est d'avoir altr sa poudre par
de maladroits mlanges, et de l'avoir ainsi tellement affaiblie, que, d'aprs le tmoignage de
Dippel, elle ne changeait en or que soixante fois son poids de mtal tranger. Mais le point capital
o ce matre sot mconnut tout fait et les instructions du grand adepte, et la dignit mme de la
science hermtique, c'est que, au lieu d'excuter ses projections devant un public d'lite, qui leur
et donn tout le retentissement ncessaire, il se contenta d'oprer pour ses camarades, afin de se
donner du relief parmi eux, et pour quelques jeunes filles, dont il avait cur de se faire admirer.
Passons vite d'autres personnages et d'autres faits, par lesquels se continue l'histoire de
Lascaris.
Dans le mois de janvier 1704, le conseiller de Wertherbourg, Liebknecht, avait reu une mission
pour Vienne. En revenant, il eut pour compagnon de voyage un tranger qui parlait trs
couramment le franais, l'italien, le latin et le grec, et qui avait visit la plupart des pays de
l'Europe. Ils se trouvaient en Bohme, la conversation tomba donc tout naturellement sur
l'alchimie. Le conseiller, homme fort entt dans ses opinions, niait la ralit de cette science, et
ne voulait croire, disait-il, que lorsqu'il aurait vu de ses propres yeux.
Le 16 fvrier, les deux voyageurs arrivrent vers le soir la petite ville d'Asch, situe sur l'Eger.
Le compagnon de Liebknecht le conduisit, sans rien dire, chez un forgeron, pour faire une
exprience au feu de la forge ; mais, vu l'heure avance, l'exprience fut remise au lendemain.
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L'inconnu mit du mercure dans un creuset, puis il y jeta une poudre rouge, qu'il mla rapidement
avec le mtal. Le mercure commena par se solidifier, il devint ensuite fluide, et, quand on le
versa, c'tait de l'or le plus beau qu'on pt voir.
Un second creuset avait t prpar, l'inconnu y plaa galement du mercure, afin de rpter
l'exprience prcdente. Cette fois, dit l'oprateur, l'or est moins beau que tout l'heure. II
promit de le purifier. Aussitt, il le fit fondre dans un nouveau creuset, et jeta dans ce creuset une
petite quantit d'une certaine poudre ; presque au mme instant l'or perdit sa couleur et devint
blanc. Quand on coula le mtal, on trouva, la place de l'or dont on avait fait usage, neuf onces
d'argent de la plus grande puret. L'or que l'on avait obtenu dans la premire exprience avait
une valeur de six ducats. L'tranger offrit en prsent l'un et l'autre au conseiller Liebknecht, et le
quitta pour continuer sa route vers la France.
La personne et l'poque s'accordent parfaitement avec les renseignements que Dippel donne sur
le compte de Lascaris. D'un autre ct, cette double transmutation du mercure en or, et de l'or en
argent, est une des plus remarquables dans l'histoire de l'alchimie, et selon les crivains
hermtiques, elle rvle manifestement un grand matre, peut-tre le plus grand de tous. Il est
vrai que Lascaris s'abstenait d'ordinaire de faire lui-mme les projections, mais il se pourrait
qu'en cette circonstance il se ft dparti de sa rserve habituelle pour convaincre un incrdule tel
que le conseiller Liebknecht. On conserve encore, l'universit d'Ina, les trois creusets qui
servirent ces transmutations (1).
Au mois d'octobre de la mme anne 1704, Georges Stolle, orfvre Leipsick, reut la visite d'un
tranger, qui, aprs quelques instants d'entretien sur des objets indiffrents, lui demanda s'il
savait faire de l'or. A cette question, l'orfvre rpondit avec simplicit qu'il savait seulement
travailler ce mtal tout fait. Mais son visiteur, insistant pour lui demander si, du moins, il croyait
la possibilit du fait : J'y crois sans aucun doute, rpondit Stolle ; mais, malgr tous mes
voyages et mes longues recherches, je n'ai jamais eu l'occasion de rencontrer un artiste assez
habile pour m'en donner la preuve. A ces mots, l'inconnu, tirant de sa poche un lingot mtallique
d'une couleur jaune gristre, et qui pesait environ une demi-livre, le prsenta l'orfvre comme
de l'or qu'il venait de fabriquer tout rcemment. Il assura qu'il possdait chez lui quatorze livres
du mme mtal. L'orfvre s'empressa d'essayer le lingot la pierre de touche ; c'tait de l'or
vingt-deux carats. L'tranger l'invita alors le traiter par l'antimoine, afin de le purifier. C'est ce
que Stolle excuta ; il fondit cet or impur avec cinq fois son poids d'antimoine, et, aprs trois
traitements semblables, il obtint douze onces d'un or trs brillant.
L'tranger, tant revenu de bonne heure le lendemain, ordonna de laminer cet or et de le couper
en sept pices rondes. Il en laissa deux Stolle, comme souvenir, en y ajoutant huit ducats.
Bien que cet vnement n'et rien prsent de trs merveilleux, il fit beaucoup de bruit
Leipsick, grce aux commentaires dont l'orfvre sut l'embellir pour se donner de l'importance. Les
pices d'or qui lui taient restes portaient cette inscription :
0 tu... philosophorum.
Auguste, roi de Pologne, en reut une en prsent, l'autre fut dpose dans la collection des
mdailles de Leipsick.
Lascaris se trouvait alors en Saxe, dans les environs de Leipsick, et l'on ne voit pas d'autre adepte
qui le fait racont par Stolle pourrait tre plus convenablement attribu.
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Il est beaucoup plus certain qu'un autre personnage, Schmolz de Dierbach, qui vivait la mme
poque, reut de Lascaris sa poudre et sa mission. Schmolz a racont lui-mme les circonstances
dans lesquelles il fut honor de la confiance du grand adepte. Il tait lieutenant-colonel au service
de la Pologne. Se trouvant un jour, avec d'autres officiers, dans un caf Lissa, on vint parler de
l'alchimie et des alchimistes. Les camarades du jeune officier ne craignirent pas de tourner en
ridicule et de blmer son pre, qui avait dpens tous ses biens dans les travaux de cette vaine
science, et par l rduit son fils la ncessit d'embrasser le mtier des armes. Dierbach dfendit
avec vivacit et l'alchimie et son pre. Au nombre des assistants, se trouvait un tranger qui
parut couter cette discussion avec un vif intrt. Quand tout le monde se fut retir, il s'approcha
de l'officier et lui exprima toute la peine qu'il avait ressentie du blme inflig la mmoire de son
pre et des mauvais compliments que le fils avait essuys pour la dfendre. C'est alors qu'il fit
prsent Dierbach d'une certaine quantit de poudre de projection, mettant seulement cette
condition son cadeau, que le jeune officier n'en ferait usage que pour se procurer trois ducats
par semaine pendant l'espace de sept ans.
On reconnat ici Lascaris sa libralit ; mais Schmolz de Dierbach broda beaucoup de contes sur
cette aventure fort simple. Il voulait, par l, donner de la vogue sa poudre, car il s'tait
empress de quitter le service et se plaisait tonner ses amis par ses transmutations.
Le conseiller Dippel, se trouvant Francfort-sur-le-Main, put examiner la teinture de Dierbach.
La description qu'il en a faite nous permet de donner, une fois pour toutes, une explication
raisonnable, selon nous, du moins, des prodiges de Lascaris. Selon Dippel, la poudre de Dierbach
tait d'une couleur rougetre ; vue au microscope, elle laissait voir une multitude de petits grains
ou cristaux rouges ou orangs. Pour un sceptique, ou plutt pour un chimiste, ces cristaux rouge-
orang ressemblent singulirement du chlorure d'or, et si telle tait rellement la composition
de la teinture de Lascaris, elle pouvait prendre, volont, la forme liquide ou solide, puisque le
chlorure d'or est trs soluble dans l'eau, et mme dliquescent l'air. Dippel ajoute, il est vrai,
qu'une partie en poids de cette teinture changeait en or six cents parties d'argent, mais il dtruit
lui-mme la confiance que l'on pourrait accorder ses assertions lorsqu'il ajoute : Cette teinture
pouvait mme produire une augmentation dans le poids des mtaux, car soixante grains d'argent
o l'on mlait un demi-grain de la poudre de Dierbach donnaient cent soixante-douze grains d'or.
Ce dernier fait, qui aurait constitu une impossibilit physique, dpasse les prtentions de tous
les alchimistes, qui n'ont jamais affirm srieusement pouvoir augmenter le poids absolu d'un
corps sans addition d'aucune matire trangre.
Un autre fait confirme encore l'opinion que la teinture remise Dierbach par Lascaris n'tait
autre chose que du chlorure d'or, dont on faisait usage tantt sous forme solide, tantt en
dissolution aqueuse concentre ; Dippel ajoute qu'il suffisait de chauffer cette poudre pour obtenir
le mtal prcieux ; or, comme le savent tous les chimistes, le compos dont nous parlons, c'est--
dire le chlorure d'or, laisse, par une simple calcination, de l'or pur.
Schmolz de Dierbach usa avec une grande gnrosit du prsent de Lascaris. Il ne consacrait
jamais ses besoins personnels l'or provenant de l'exprience ; il le distribuait aux tmoins de
l'opration. Un tel dsintressement tait d'autant plus noble chez lui, que, se trouvant la tte
d'une nombreuse maison, avec enfants et domestiques, et ayant t investi des fonctions de
dput, ses besoins augmentaient de jour en jour. Quand le terme des sept ans imposs par
Lascaris fut expir, et qu'il se vit bout de sa poudre, il ne craignit pas de demander des secours
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des personnes de haut rang qui connaissaient son aventure. Tant de vertu le fit admirer de ses
contemporains ; on s'empressa de venir son aide et de lui assurer une honnte existence ; mais il
va sans dire que, ds qu'il eut cess d'oprer des transmutations, on cessa de parler de lui.
Du reste, partir de ce moment, si l'on trouve encore beaucoup de traces d'un adepte distribuant
de la teinture philosophale, avec condition de l'employer la plus grande gloire de l'alchimie, ce
qui rvle toujours Lascaris, on ne rencontre plus de personnage form, instruit, et pour ainsi dire
commissionn pour cette prdication. Schmieder nous explique ainsi ce changement. Des jeunes
gens, tels que Btticher, Braun, Martin et Dierbach, avaient pu offrir Lascaris le secours d'un
grand zle ; mais la conduite de quelques-uns, et surtout leurs supercheries, pouvaient
compromettre le grand adepte et faire natre des doutes sur sa bonne foi. C'est d'aprs ce motif
qu' dater de cette poque Lascaris, trouvant plus sage de supprimer les aptres, se chargea seul
de la propagande hermtique.
En 1715, le baron de Creuz, que l'on cite comme un alchimiste zl, reut, Hambourg, la visite
d'un tranger dont la conversation dnotait de profondes connaissances dans l'hermtique. Le
baron, qui, depuis trente ans, cherchait sans avoir rien trouv, avoua que son plus cher dsir
serait rempli s'il pouvait seulement obtenir de quelque adepte un peu de poudre philosophale,
afin d'en prouver la force et de convaincre son entourage de la vrit de l'alchimie. L'tranger ne
rpon-dit rien : seulement, quand il fut parti, on trouva, prs de la place qu'il avait occupe dans
l'appartement, une petite bote renfermant une matire pulvrulente, avec un crit indiquant la
manire d'oprer les transmutations ; la bote renfermait encore une boucle d'argent, dont une
partie seulement tait d'or, sans doute pour prouver que, pour faire la transmutation avec cette
poudre, il n'tait pas ncessaire de mettre les mtaux en fusion. Le baron, ayant alors convi
l'exprience ses amis et quelques personnes d'un rang lev, opra sous leurs yeux suivant les
instructions que l'adepte avait laisses par crit. L'exprience eut un plein succs, et la boucle d'or
et d'argent fut conserve dans sa famille comme tmoignage du fait (2).
Un autre amateur, le landgrave Ernest-Louis de Hesse-Darmstadt, sentit son mulation veille
par la transmutation faite chez le baron de Creuz. Il se livrait beaucoup d'essais, mais
n'obtenait rien de bon, lorsqu'en 1716 il reut par la poste un petit paquet envoy par le mme
tranger qui avait rendu visite au baron. Ce paquet renfermait les teintures rouge et blanche,
avec une instruction sur la manire de les employer. Le landgrave se donna le plaisir de changer
lui-mme du plomb en or et en argent. Avec l'or il fit battre, en 1717, quelques centaines de
ducats qui portaient d'un ct l'effigie et le nom du landgrave, de l'autre le lion de Hesse et les
deux lettres E.L. Avec l'argent il fit frapper cent thalers portant aussi d'un ct son nom et son
effigie, et de l'autre les deux lettres E.L. entoures d'une quadruple couronne ; on voyait au milieu
le lion de Hesse avec son soleil. Les thalers portaient cette inscription latine :
Sic Deo placuit in tribulationibus. 1717.
Un inconnu se prsenta un soir au chteau de Tankestein, situ dans la fort d'Odenwald,
branche de la fort Noire ; ce chteau tait habit par la comtesse Anne-Sophie d'Erbach.
L'inconnu suppliait la chtelaine de le protger contre les poursuites de l'lecteur palatin. On
refusa d'abord de le recevoir, car on le prenait pour un braconnier et peut-tre mme pour un
brigand de la fort. Cependant, sur ses instances, la comtesse consentit lui accorder une
chambre dans une partie retire des btiments, en recommandant toutefois aux gens de la maison
d'avoir l'il sur lui. L'tranger passa quelques jours au chteau. Au moment de partir, et pour
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reconnatre l'hospitalit qu'il avait reue, il offrit la comtesse de changer en or toute sa vaisselle
d'argent.
Cette singulire proposition ne fit que confirmer davantage la comtesse d'Erbach dans ses
soupons ; elle ne voyait dans son hte qu'un hardi voleur qui mditait de la dbarrasser de son
argenterie. Cependant, comme il insistait beaucoup, elle se dcida, tout hasard, lui confier un
bassin d'argent, ordonnant d'ailleurs de redoubler de surveillance. Tant de soupons taient mal
fonds, car l'inconnu ne tarda pas reparatre tenant la main un lingot d'or qu'il avait fait avec
le bassin d'argent. Sur la demande de l'alchimiste, cet or fut essay dans la ville voisine, o on le
trouva du meilleur aloi. La comtesse d'Erbach consentit alors livrer toute sa vaisselle son
hte, qui s'engageait la payer en cas d'insuccs. Mais l'opration russit parfaitement ; tout ce
qu'on lui donna en argent il le rendit en or. Lorsque, au moment de partir, ce grand artiste se
prsenta pour prendre cong de la comtesse, cette dernire eut la navet de lui offrir une bourse
contenant deux cent thalers. Il refusa avec un sourire, puis il s'en alla comme il tait venu et sans
avoir dit son nom.
Cette aventure eut une suite qui lui donna bientt une authenticit parfaite. Le mari de la
comtesse d'Erbach, le comte Frdric-Charles, avec lequel la famille d'Erbach s'teignit en 1731,
vivait alors dans l'arme. Depuis longtemps spar de sa femme, il ne s'en inquitait gure ; mais
la mmoire lui revint ds qu'il fut inform des nouvelles richesses que la comtesse venait
d'acqurir. Il rclama la moiti de la vaisselle d'or, parce que cette augmentation de valeur avait
t ralise pendant le mariage et sous le rgime de la communaut. La comtesse ayant repouss
cette demande, il en saisit les tribunaux. Mais les juris-consultes de Leipsick la rejetrent et
abandonnrent la comtesse l'entire proprit de l'objet en litige, attendu, dit l'arrt de la cour
de Leip-sick, que la vaisselle d'argent, appartenant la femme, l'or devait aussi lui appartenir
(3).
Schmieder et d'autres auteurs allemands ne mettent pas en doute que Lascaris ne ft l'hte
anonyme de la chtelaine de Tankestein (4).
Mais le lecteur est sans doute dsireux de trouver quelques renseignements plus prcis sur les
procds que Lascaris mettait en uvre pour excuter ses transmutations. Nous les trouverons,
autant qu'il est permis de l'esprer, dans les deux faits qui vont suivre :
Le premier se rapporte une transmutation raconte par Dippel, et qui eut lieu dans les Pays-
Bas pendant l'automne de 1707.
Se trouvant Amsterdam, Dippel fit connaissance avec un adepte qui avait en sa possession les
teintures rouge et blanche, mais qui avouait modestement ne pas savoir les prparer. Il
prtendait les tenir d'un grand matre, avec ordre de faire des expriences publiques pour que
chacun ft difi sur la vrit de l'alchimie. Or voici comment Dippel le vit procder.
L'oprateur prit une lame de cuivre ronde d'un pied de diamtre ; il la plaa sur un fourneau, en
s'arrangeant pour ne chauffer qu'un cercle intrieur d'environ huit pouces, le reste du mtal tant
garanti de l'action du feu ; c'est alors que, l'adepte plaant au milieu du disque de cuivre chauff
un peu de sa teinture blanche, ce cercle de huit pouces se trouva chang en argent. La mme
plaque de mtal fut ensuite place sur un fourneau plus petit, de telle sorte que le cercle chauff
n'avait plus que quatre pouces de diamtre, il dposa au milieu un petit grain de teinture rouge
qui changea en or ce cercle d'argent.
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Cette exprience ne prsenterait rien de bien difficile comprendre si Dippel n'ajoutait en
terminant : L'artiste, ne se bornait pas montrer l'extrieur de la plaque, mais il la coupait en
morceaux pour faire voir aux amateurs de l'alchimie que la teinture avait agi galement
l'intrieur ; il leur vendait ces morceaux un prix trs modr.
La premire partie de cette exprience s'explique sans peine, si l'on admet que la teinture
philosophale blanche ou rouge n'tait qu'un compos d'argent ou d'or qui, par l'effet de la chaleur,
recouvrait le cuivre d'une couche de l'un ou l'autre mtal. Mais, pour expliquer que les morceaux
distribus par l'adepte fussent vritablement de l'argent ou de l'or massifs, il faut mettre sur son
compte un tour d'escamotage. C'est ce que l'on peut d'ailleurs accorder sans faire injure
Lascaris, car ce n'est point lui-mme qui excuta cette exprience, mais bien l'un de ses envoys.
Dippel nous l'apprend, et son tmoignage ne peut laisser aucun doute, puisqu'il connaissait le
grand adepte.
Si dans le fait qui prcde on ne trouve pas une description suffisamment prcise des procds
mis en uvre par les missionnaires de Lascaris, celui qui nous reste faire connatre donne cet
gard toute satisfaction la curiosit. Un procs-verbal minutieusement dress par les tmoins
des oprations, et qui s'est conserv jusqu' nos jours, permet de comprendre toutes les
particularits des expriences qui furent excutes.
Un des missaires de Lascaris arriva Vienne au mois de juillet 1716, et convoqua une assemble
des personnes les plus considrables de la ville, afin de convaincre l'incrdulit par une preuve
solennelle. La sance eut lieu dans le palais du commandant de Vienne. On eut le soin, pour ter
tout soupon de fraude, de n'employer ni creusets, ni appareils d'aucun genre. On prit seulement
une monnaie de cuivre, un pfennig, on la chauffa au rouge, et, aprs avoir projet sa surface une
petite quantit de la teinture de Lascaris, on la plongea dans un certain liquide. On retira la pice
transforme en argent, et le mtal rsista l'preuve de la coupelle. La petite quantit de
teinture employe tait reste la surface de la pice sans avoir prouv d'altration apparente :
c'tait une poudre blanche, assez semblable au sel marin. On constata, d'aprs le poids des
matires employes, qu'une partie de teinture avait transmu dix mille fois son poids de cuivre.
Le procs-verbal de ces expriences, dress par le conseiller Pantzer de Hesse, in memoriam et
fidem rei, a t livr l'impression d'aprs une copie authentique. Voici la traduction du texte
original de ce singulier document, que Murr a reproduit dans ses Nouvelles littraires :
Fait Vienne, le 20 juillet 1716, le septime dimanche aprs la Trinit, dans
l'appartement du conseiller du prince de Schwartzbourg, le seigneur Wolf-Philippe
Pantzer, dans la maison appartenant au gnral imprial, commandant de la rsidence de
l'empereur et de la forteresse de Vienne, le seigneur comte Charles-Ernest de Rappach, en
prsence du vice-chancelier imprial et bohmien, commandant de l'expdition allemande,
Son Excellence le comte Joseph de Wrben et de Freudenthal, en prsence du seigneur
Ernest, conseiller secret du roi de Prusse, et du seigneur Wolf, conseiller secret du prince
de Brandebourg-Culmbach et Anspach, en prsence des frres comte et baron de
Metternich, ainsi que du conseiller de Schwartzbourg, ci-dessus nomm, et de son fils
Jean-Christophe-Philippe Pantzer.
1 Vers dix heures du matin, les personnes prcites se sont rassembles au lieu
dsign. L'une d'elle apporta la poudre philosophale dans un papier : elle tait en quantit
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infiniment petite, et avait l'aspect du sel marin ; on la pesa, et on en trouva un loth (demi-
once) (5).
2 Les personnes prsentes pesrent 2 pfennigs de cuivre, dont l'un avait t pris
l'asile des pauvres de Vienne, le poids du premier fut trouv de 100 drachmes 8 1/2 grains,
celui du second, fait en 1607, en Hongrie, de 68 livres 16 loths.
3 On fit chauffer le premier, que le conseiller de Schwartzbourg retira avec une pince de
fer ; le seigneur Wolf, baron de Metternich, l'entoura d'un peu de cire et en recouvrit un
ct du pfennig in superficie.
4 Le vice-chancelier bohmien, qui craignait que le pfennig ne fondit, le fit rougir,
ensuite il le jeta dans une certaine eau, et il le retira si promptement qu'il se brla les
doigts.
5 Tous virent que le pfennig, rouge quand il avait t plong dans l'eau, tait blanc
quand on le retira, avec certaines marques qui prouvaient qu'il avait dj commenc
fondre.
6 On commena la mme opration avec le deuxime pfennig, et le rsultat fut le mme
que celui dj obtenu par le seigneur Wolf, baron de Metternich.
7 Mais on n'en resta pas l ; on fit aussi chauffer d'autres pfennigs plus petits, on les
soumit la mme opration, et, aprs les avoir retirs, on remarqua que la couleur en
tait change, mais qu'ils n'taient pas tout fait blancs. Les deux frres Metternich y
firent grande attention.
8 On prit un morceau de cuivre en forme de prisme, on le jeta dans la mme eau aprs
l'avoir chauff, et on vit que, dans certaines parties, il avait chang de couleur, mais
moins que les deux premiers pfennigs.
9 On coupa un morceau de ce cuivre, on fit la mme opration, et il devint tout fait
blanc.
10 On l'essaya avec un autre morceau de cuivre, mais on remarqua qu'il tait sorti de
l'eau sans avoir chang de couleur.
11 On coupa en deux le plus grand des pfennigs de l'article 2, et on remarqua qu'il tait
blanc l'intrieur comme l'extrieur ; le comte Ernest de Metternich en prit une moiti,
et le baron Wolf de Metternich l'autre moiti.
12 De cette dernire moiti, on coupa un petit morceau pesant 2 livres, on le mit dans la
coupelle, et on trouva par le calcul que le pfennig entier s'tait chang en argent pesant 40
loths.
13 On mit le petit morceau de l'article 9 dans la coupelle, et on trouva 12 loths d'argent.
14 On opra de mme avec un morceau de l'article 8, et on trouva que c'tait de l'argent
; mais, comme on ne l'avait pas pralablement pes, on ne put savoir exactement dans
quelle proportion il s'en tait form.
15 Ds qu'il n'y eut plus douter que le cuivre avait t chang en argent, on, chercha
le poids de l'argent ; on pesa les pfennigs de l'art. 2 : le premier pesait 125 livres 8 loths,
c'est--dire 25 livres de plus qu'auparavant ; le second pesait 79 livres 16 loths ;
c'est--dire 11 livres de plus qu'auparavant, ce qui n'tonna pas moins les personnes
prsentes que la transmutation elle-mme.
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16 On ne peut pas calculer au juste combien une partie de teinture anoblissait de
cuivre, parce qu'on n'avait pas pes le cuivre de l'art. 7 et de l'art. 8. Cependant, si elle
n'avait chang que les deux pfennigs, il en rsulterait qu'une partie de teinture aurait
chang 5,400 parties de cuivre en 6,552 parties d'argent, et, par consquent, on ne se
trompe pas de beaucoup en disant qu'une partie de teinture avait transmu 10,000 parties
de mtal (6).
Actum loco in die ut supra, in memoriam et fidem rei sic gestce factos quee verce
transmutationis.
v. L. S. Joseph, comte de Wrben et de Freudenthal.
L. S. Wolf, baron de Metternich.
L. S. Ernest, comte de Metternich.
L. S. Wolf-Philippe Pantzer.
Pour dissiper le merveilleux des expriences qui furent excutes chez le seigneur Wolf-Philippe
Pantzer, nous croyons qu'il suffit de porter son attention sur cette certaine eau dont parle le
procs-verbal ; elle dut jouer dans la transmutation un rle beaucoup plus srieux que ne
semblent l'indiquer les termes indiffrents sous lesquels on la dsigne. Ce liquide ne pouvait tre
autre chose qu'une dissolution concentre d'azotate d'argent, liqueur incolore, comme on le sait, et
que rien ne distingue de l'eau par son apparence extrieure. Les objets de cuivre pralablement
chauffs et tremps dans cette dissolution en sortaient recouverts d'une couche d'argent
mtallique. Ce qui prouve la vrit de l'explication que nous croyons pouvoir prsenter des faits
prcdents, c'est que les objets de cuivre, en subissant cette prtendue transmutation,
augmentaient notablement de poids, comme l'article 15 le constate ; cette augmentation de poids
ne pouvait provenir que de l'argent prcipit la surface du cuivre. On comprend d'ailleurs
qu'aprs avoir subi cette prtendue transmutation, le mtal rsistt l'action de la coupelle ;
dans cette opration, le cuivre du pfennig disparaissait dans la substance de la coupelle, et
l'argent, qui tait rest en couche paisse la surface du mtal, formait le bouton de retour. On
peut se demander, il est vrai, comment les auteurs de cette exprience se mprirent ce point sur
la nature du liquide o les pices taient plonges, et n'eurent point l'ide de le soumettre
l'analyse, avant de procder aucune opration. Mais c'est probablement parce que les nobles
personnages devant qui l'exprience fut excute, ces hauts barons et seigneurs, n'avaient pas, en
chimie, d'aussi beaux grades.
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Comme appendice l'histoire de Lascaris, il nous reste rappeler les aventures de trois adeptes
en possession de sa teinture, qui ont laiss en Allemagne et en France des traces que l'histoire et
la critique doivent s'attacher conserver. Ces trois adeptes sont Btticher et Gaetano pour
l'Allemagne, et pour la France le Provenal Delisle. L'importance du rle que ces trois person-
nages jouent dans l'histoire de l'alchimie au der-nier sicle nous oblige d'accorder chacun d'eux
un chapitre spcial, comme pour marquer la place qu'ils occupent, non ct, mais la suite de
leur matre.
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BOTTICHER.
Nous avons dj entrevu cet adepte au commencement de la carrire de Lascaris, nous l'avons vu
recevoir du grand adepte l'investiture hermtique ; nous le suivrons ici dans les phases
principales de sa vie.
Jean-Frdric Btticher tait n le 4 fvrier 1682, Schiaitz, dans le Voigdand, en Saxe (7). Il fut
en grande partie lev Magdebourg, auprs de son pre, qui remplissait des fonctions la
monnaie. Ce dernier, avait les ides manifestement tournes aux sciences occultes, et prtendait
possder le secret de la pierre philosophale. C'est probablement l'ducation qu'il reut de son
pre que le jeune Btticher dut les prdilections qu'il manifesta de trs bonne heure pour les
sciences secrtes. Il avait une dose trs prononce de superstition, et mettait une certaine
importance tre n le dimanche, ce qui lui donnait, d'aprs un prjug du temps, la facult de
lire dans l'avenir. Ayant eu le malheur de perdre son pre, et sa mre s'tant marie en secondes
noces, il dut songer embrasser une profession. Il n'avait que dix-neuf ans lorsqu'il entra comme
apprenti chez l'apothicaire Zorn, Berlin. C'est en 1701, c'est--dire l'anne mme de son entre
en pharmacie, qu'eurent lieu le commencement de sa liaison avec Lascaris et ces conversations
intimes dans lesquelles le jeune apprenti confiait au grand adepte ses tudes hermtiques et sa
lecture assidue de Basile Valentin.
A peine eut-il reu de Lascaris la haute mission dont ce grand matre l'avait jug digne, peine
eut-il fait sa premire projection, que le jeune initi jura de ne plus vivre que dans la socit des
alchimistes. On a vu comment il s'tait empress, tout aussitt, de quitter le laboratoire de matre
Zorn. Ce dernier nanmoins ne tarda pas lui offrir une occasion d'y rentrer, avec l'espoir secret
de l'y retenir. Il invita dner le jeune Btticher, un jour qu'il recevait sa table deux personnes
trangres, le prtre Winkier, de Magdebourg et le prtre Borst, de Malchon. Les convives de
matre Zorn runirent toute leur loquence pour persuader au jeune homme de revenir sa
profession et de renoncer un art chimrique. Jamais, lui dit-on, vous ne rendrez possible
l'impossible. A ces mots, le jeune homme se levant : Impossible ! s'cria-t-il d'un ton furieux ;
et il se dirigea aussitt vers le laboratoire, disant qu'il allait excuter cette chose impossible.
Tous les convives l'ayant suivi dans le laboratoire, Btticher prit un creuset, et se disposa y
faire fondre du plomb, mais on l'en dtourna, dans la crainte que le mtal qu'il allait employer
n'et subi quelque prparation pralable. Ce fut donc de l'argent qu'il y plaa ; il en prit un poids
d'environ trois onces, qu'il chauffa fortement dans le creuset. Au bout de quelques instants, tirant
de sa poche un petit flacon d'argent, il y prit un peu de pierre philosophale ; c'tait, nous dit
Schmieder, une substance ayant la forme d'un verre couleur rouge de feu. Btticher en jeta un
petit grain sur l'argent fondu et chauffa plus fort. Enfin il coula le mtal et le montra aux
incrdules, qui furent forcs de reconnatre que c'tait de l'or parfaitement pur.
Btticher vivait en grande intimit avec un certain Siebert, oprateur, comme les Allemands
appellent celui qui dirige un laboratoire de pharmacie. Il excuta sous ses yeux une projection
aussi remarquable que la prcdente. Siebert mit dans un creuset huit onces de mercure,
Btticher y jeta gros comme un grain de bl d'une poudre rouge mle de la cire. Le mercure se
transforma en une poudre brune qui fut mle avec huit onces de plomb tenu pralablement en
fusion. Un quart d'heure aprs, le tout tait chang en or.
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Par les transmutations prcdentes, et par quelques autres qu'il excuta pour convaincre d'autres
amis incrdules, Btticher devint en peu de temps le lion de Berlin. Seulement, c'tait le faux lion
de la fable, car il n'en avait que la peau. Cet alchimiste par procuration assurait partout qu'il
savait prparer la teinture philosophique qu'il employait, et on le croyait pour deux motifs :
d'abord parce que Lascaris ne se montrait pas ; ensuite, parce que l'on savait que Btticher avait
t lev chez matre Zorn, ce qui fait assez voir quelle grande opinion on avait alors des aides
apothicaires. Il faut croire cependant qu'un peu de satire se mlait cette admiration, car, selon
Schmieder, on se permettait, Berlin, d'appeler notre alchimiste adeptus ineptus.
Les bruits de la ville tant parvenus jusqu' la cour, le roi Frdric Guillaume Ier voulut assister
une transmutation, et ordonna, en consquence de s'assurer de la personne de Btticher. Dj
l'ordre tait lanc de s'emparer de lui ; mais, averti temps, il sortit de Berlin pendant la nuit et
s'achemina pieds vers la ville de Wittenberg. Comme il venait de traverser l'Elbe, il aperut,
une certaine distance derrire lui, un commandant prussien que l'on avait envoy sa poursuite.
Il n'eut que le temps de se jeter dans un bois voisin pour lui chapper.
Btticher avait un oncle Wittenberg ; c'tait le professeur Georges Gaspard Kirchmaier, que l'on
cite parmi les crivains alchimiques ; il se rfugia chez lui. Mais le roi de Prusse voulait toute
force possder ce trsor vivant ; il le fit donc rclamer la ville de Wittenberg, comme sujet
prussien, car on croyait Btticher n Magdebourg. De son ct, l'lecteur de Saxe, Auguste II,
roi de Pologne, le rclamait aussi comme son sujet. C'est au dernier de ces deux monarques que
Btticher se rendit, mais sans doute dans un tout autre intrt que celui de faire trancher entre
les deux cours la question de son origine.
A Dresde, l'adepte fut parfaitement accueilli, et l'lecteur de Saxe, enchant des preuves faites en
sa prsence, s'empressa de le nommer baron. Une fois parvenu aux honneurs, Btticher oublia
tout ; il ne songea plus ses tudes mdicales et ne fut occup que de ses plaisirs ; d'aprs le train
de vie qu'il mena pendant deux ans dans la capitale de la Saxe, on serait mme tent de croire
qu'il avait perdu la tte. Il se fit btir une maison superbe o il donnait de splendides repas ; ces
repas taient trs frquentes, parce qu'il ne manquait jamais de mettre une pice d'or sous la
serviette de chaque convive. Les dames surtout s'y montraient empresses. On aimait jouer
avec lui, parce qu'il ne cherchait qu' perdre. En un mot, il tait, dans la grande socit, le cher
ami de tout le monde.
Toutes ces dpenses, toutes ces prodigalits, rehaussaient beaucoup, sans doute, l'apostolat que le
jeune adepte accomplissait avec tant de conscience et de zle, mais elles faisaient aussi
singulirement baisser sa provision de poudre philosophale. Il s'tait fort gratuitement mis en
tte qu'il pourrait, grce aux talents que chacun lui reconnaissait, la renouveler sans recourir
Lascaris. Egar par cette illusion, il continuait en prodiguer les restes sans mesure. Il finit par
l'puiser jusqu'au dernier grain, essaya d'en composer d'autre et ne put y russir.
Sa source d'or une fois tarie, les dpenses avaient cess tout d'un coup chez l'alchimiste. Les
courtisans de sa fortune, ses parasites ordinaires et extraordinaires, commencrent
naturellement par lui tourner le dos ; ensuite, leur ressentiment s'tant accru avec le souvenir des
jouissances qu'ils avaient perdues, ils le dnoncrent comme un espion. Comme cette calomnie ne
put trouver crance, on en chercha d'autres. Ses domestiques, mcontents parce qu'on ne les
payait pas, se ligurent avec ses ennemis et rpandirent le bruit qu'il s'apprtait prendre la
fuite. Ds ce moment et sur l'ordre de l'lecteur, sa maison fut entoure de soldats, et ses
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appartements occups par des gardes qui le retinrent prisonnier dans son htel. Btticher comprit
alors, un peu tard, sans doute, mais enfin il comprit que les rois ne donnent pas gratis des
honneurs et le titre de baron aux garons apothicaires.
Cependant Lascaris, qui voyageait encore en Allemagne, n'avait pas perdu de vue son jeune ami.
Il avait appris son dpart pour Dresde et ce qui lui tait arriv dans la capitale de la Saxe. A la
mauvaise tournure que l'affaire semblait prendre, il regretta d'tre la cause indirecte de la
situation o se trouvait Btticher ; et rsolut de n'pargner aucun sacrifice pour l'en tirer. C'est
dans ce but qu'il se rendit Berlin en 1703.
Pendant son sjour dans cette ville, Btticher avait nou une liaison troite avec un jeune
mdecin nomm Pasch, homme d'un caractre dcid. Lascaris s'adressa lui. Dans un long
entretien qu'ils eurent ensemble, Lascaris lui fit une peinture mouvante de la triste position de
leur ami et le persuada de se dvouer sa dlivrance. Pasch consentit se rendre Dresde pour
certifier Auguste II l'innocence de Btticher et lui proposer en mme temps une ranon de huit
cent mille ducats. Cependant le docteur Pasch exprimait quelques doutes, ayant de la peine
croire que Lascaris pt disposer d'une somme aussi considrable. Alors le grand adepte, le
prenant par la main, le fit entrer dans un appartement retir, et lui dcouvrit toute sa provision
de teinture philosophale. Elle pesait six livres. Il ajouta que, grce son art, cette masse
changerait cent livres d'or en de nouvelle pierre philosophale, laquelle pourrait convertir en or
trois ou quatre mille fois son poids d'un mtal vil. Comme dernier argument, Lascaris fit devant
le docteur Pasch une transmutation avec sa teinture, et finit par lui promettre de le rendre aussi
riche que Btticher s'il parvenait le dlivrer.
Comment rsister cet blouissant talage de l'argument irrsistible ? Le docteur se mit en route.
Il avait Dresde deux parents, grands seigneurs et trs influents la cour. Esprant obtenir par
leur crdit une audience de l'lecteur, il s'adressa eux et leur communiqua ses projets. Mais ses
parents taient gens expriments et trs au fait des habitudes des cours. Il jugrent, avec
beaucoup de raison, que l'offre faite au roi de Pologne d'une somme aussi prodigieuse ne pourrait
qu'assurer mieux la captivit de Btticher, attendu que l'on ne mettrait pas en doute que tout l'or
en question ne dt tre fabriqu par le prisonnier. Ils proposrent donc de n'adresser au roi
aucune ouverture et de travailler en silence prparer l'vasion de l'alchimiste.
Pasch approuva ce plan ; il s'installa dans une maison voisine de celle de Btticher, et commena
par tablir une correspondance par les fentres avec le prisonnier, qui fut ainsi mis au courant
des prparatifs faits pour sa dlivrance. On eut bientt achet ses domestiques, qui devinrent les
intermdiaires d'une correspondance plus facile et plus dtaille. Tout alla bien jusqu'au moment
o les gens du roi s'aperurent qu'il se tramait quelque chose entre les deux amis. L'ordre arriva
aussitt de s'emparer du docteur Pasch, qui fut jet dans la forteresse de Sonnenstein ; Btticher
lui-mme fut enferm dans celle de Knigstein, et confi la garde du comte de Tschirnhaus.
Toutefois on mit sa disposition un laboratoire pour lui permettre de continuer ses recherches
d'alchimie.
Pasch tait depuis deux ans et demi prisonnier de l'lecteur de Saxe, lorsqu'un des soldats qui le
gardaient se montra dispos faciliter sa fuite. Tous les deux se laissrent glisser le long d'une
corde, qui, malheureusement, n'atteignait pas jusqu' terre. Le soldat s'en tira sans accident,
mais Pasch tomba sur les rochers et se brisa le sternum. Son compagnon le trana comme il put
jusqu'aux frontires de Bohme et de l Berlin, o il arriva dans le plus triste tat. Comme il
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n'avait pas vu Lascaris depuis le jour de leur entrevue, Pasch se plaignait avec amertume des
souffrances et des dangers auxquels il s'tait inutilement expos. Ses plaintes tant parvenues
jusqu' la cour, le roi Frdric le fit venir et parut couter avec intrt le rcit de ses infortunes.
Bien sr, ds ce moment, que Btticher n'tait pas un vritable adepte, Frdric ne le regrettait
plus et se reprochait peut-tre de l'avoir poursuivi avec l'acharnement qui avait caus son
malheur, et par contrecoup celui du pauvre Pasch, qui mourut six mois aprs son arrive Berlin.
Les dtails qui prcdent ont t transmis par le conseiller Dippel, qui les avait appris de Pasch
lui-mme pendant les derniers jours de la vie du pauvre jeune homme.
Cependant Btticher demeurait toujours enferm dans la forteresse de Knigstein. Confi la
garde du comte de Tschirnhaus, il ne devait recouvrer sa libert qu'aprs avoir refait la teinture
philosophale, ou du moins indiqu ce qu'il employait pour la faire, deux conditions presque ga-les
et pour lui galement impossibles remplir.
Mais la patience de l'lecteur tait bout ; il menaa l'artiste de toute sa colre. Dans ces
conjonctures, Btticher pouvait s'attendre au plus sinistre dnouement, lorsqu'un bonheur
imprvu vint le tirer de danger.
Depuis longtemps on s'occupait en Europe de chercher reproduire la porcelaine, que la Chine et
le Japon avaient le privilge exclusif de prparer et dont la fabrication tait tenue fort secrte
dans ces deux pays. Au XVIIe sicle, les princes faisaient entreprendre beaucoup de recherches
pour trouver la manire de fabriquer ces prcieuses poteries, qui tonnaient par leur clat, leur
duret et leur translucidit. L'lecteur de Saxe avait confi au comte Ehrenfried Walther de
Tschirnhaus des recherches spciales dans cette direction. Or, c'est sous la surveillance
particulire du comte de Tschirnhaus que Btticher, comme on l'a vu, avait t plac, par l'ordre
de l'lecteur, dans la forteresse de Knigstein pour y continuer ses travaux alchimiques. Tmoin
des essais du comte relatifs la fabrication de poteries analogues la porcelaine de la Chine,
notre adepte fut naturellement conduit prendre part ses travaux. Son talent de chimiste et ses
connaissances en minralogie lui donnrent le moyen d'obtenir, dans ce genre de recherches,
d'intressants rsultats. Le comte de Tschirnhaus le dcida alors s'adonner entirement ce
problme industriel plus srieux et plus important que celui dont l'lecteur attendait la solution.
En 1704, Btticher dcouvrit la manire d'obtenir la porcelaine rouge, ou plutt un grs-crame,
espce de poterie qui ne diffre de la porcelaine que par son opacit. Il parat cependant que
Btticher n'avait d'abord compos cette nouvelle poterie que pour en faire des creusets trs
rfractaires en vue de ses oprations alchimiques.
Ce premier succs, ce premier pas dans l'imitation des porcelaines de la Chine, satisfit beaucoup
l'lecteur de Saxe, et c'est pour lui faciliter la continuation de ses doubles travaux, c'est--dire de
ses recherches cramiques et de ses expriences d'alchimie, que, le 22 septembre 1707, ce prince
fit transporter Btticher, de la forteresse de Knigstein, Dresde, ou plutt dans les environs de
cette ville, dans une maison pourvue d'un laboratoire cramique que l'lecteur avait fait disposer
sur le Jungferbastei, C'est l que Btticher reprit avec le comte de Tschirnhaus ses essais pour
fabriquer la porcelaine blanche. On ne s'tait nanmoins relch en rien de la surveillance dont le
chimiste tait l'objet ; il tait toujours gard vue. Il obtenait quelquefois la permission de se
rendre Dresde ; mais alors le comte de Tschirnhaus, qui rpondait de sa personne,
l'accompagnait dans sa voiture.
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Nous prions les lecteurs qui seraient tents de mettre en doute la vracit de ces dtails, de
vouloir bien se rappeler qu'au XVIIe sicle les nombreux essais que l'on fit en Europe pour la
fabrication de la porcelaine furent partout environns du secret le plus rigoureux ; que la
premire manufacture de porcelaine qui fut tablie en Saxe, celle d'Albrechtsburg, tait une
vritable forteresse avec herse et pont-levis, dont nul tranger ne pouvait franchir le seuil ; que
les ouvriers reconnus coupables d'indiscrtion taient condamns, comme criminels d'Etat, une
dtention perptuelle dans la forteresse de Knigstein, et que, pour leur rappeler leur devoir, on
crivait chaque mois, sur la porte des ateliers, ces mots :
Secret jusqu'au tombeau (8). Ainsi, l'lecteur de Saxe avait deux motifs de veiller avec vigilance
sur la personne de Btticher, occup, sous ses ordres, la double recherche de la porcelaine et de
la pierre philosophale.
Le comte de Tschirnhaus mourut en 1708 ; mais cet vnement n'interrompit point les travaux de
Btticher, qui russit, l'anne suivante, fabriquer la vritable porcelaine blanche, en se servant
du kaolin qu'il avait dcouvert Aue, prs de Schneeberg. C'est au milieu de l'troite surveillance
dont il continuait d'tre entour que notre chimiste fut forc d'excuter les essais si pnibles et si
longs qui conduisirent cette dcouverte importante. Mais sa gaiet naturelle ne s'alarmait point
de ces obstacles. Il fallait passer des nuits entires autour des fours de porcelaine, et pendant des
essais de cuisson qui duraient trois ou quatre jours non interrompus, Btticher ne quittait pas la
place et savait tenir ses ouvriers veills par ses saillies et sa conversation piquante.
La fabrication de la porcelaine valait mieux pour la Saxe qu'une fabrique d'or. Fort de l'avantage
qu'il venait d'obtenir, certain d'enrichir, par sa dcouverte, les Etats de son matre, Btticher osa
avouer l'lecteur qu'il ne possdait point le secret de la pierre philosophale, et qu'il n'avait
jamais travaill qu'avec la teinture que Lascaris lui avait confie. L'lecteur de Saxe pardonna
Btticher. La fabrication de la porcelaine tait pour son pays un trsor plus srieux que celui qu'il
avait tant convoit. Une premire fabrique de porcelaine rouge avait t tablie Dresde en 1706,
du vivant du comte de Tschirnhaus ; une autre de porcelaine blanche fut cre en 1710, dans le
chteau d'Albert Meissen, lorsque Btticher eut dcouvert l'heureux emploi du kaolin d'Aue.
Btticher rentra dans tous ses honneurs et mme dans son titre de baron. Il reut en outre la
distinction bien mrite de directeur de la manufacture de porcelaine de Dresde. Mais, redevenu
libre et ayant retrouv sa position brillante, il perdit les habitudes de travail qu'il avait prises
pendant sa captivit ; il ne mena plus, ds ce moment, qu'une vie de plaisirs et de luxe, et mourut
en 1719, l'ge de trente-sept ans.
DELISLE.
On met au nombre des envoys de Lascaris l'alchimiste provenal Delisle, dont les oprations ont
fait beaucoup de bruit en France dans les dernires annes du rgne de Louis XIV. Mais cette
opinion ne peut tre accepte qu'avec une rectification d'une nature assez grave, comme on va le
voir.
Selon l'auteur de l'Histoire de la. philosophie hermtique, Lenglet-Dufresnoy, qui avait recueilli
des renseignements authentiques sur ce personnage, son contemporain, Delisle n'tait autre
chose que le domestique d'un philosophe qui passait pour possder la poudre de projection. Il est
permis d'admettre, avec Schmieder, que cet adepte tenait sa pierre philosophale, ou plutt sa
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provision d'or, de Lascaris, car, vers l'anne 1690, poque laquelle ce philosophe, arrivant
d'Italie, se montra dans le midi de la France, Lascaris parcourait la Pninsule. Quoi qu'il en soit,
les oprations de cet adepte ayant excit quelque dfiance, il fut oblig de quitter la France, sur
un ordre man du ministre Louvois. Il partit pour la Suisse, accompagn de Delisle, et c'est en
traversant les gorges de la Savoie que Delisle aurait assassin son matre pour lui voler la
provision considrable de poudre de projection qu'il portait sur lui. Delisle rentra en France
dguis en ermite. Trouva-t-il dans les papiers de sa victime la description de certains procds
capables de simuler les transmutations ? S'exera-t-il de lui-mme aux pratiques de ce dangereux
mtier ? Ou bien enfin, ce qui est plus probable, faisait-il simplement usage, pour ses oprations,
de la teinture de Lascaris, qu'il avait trouve renferme dans la cassette de son matre ? On
l'ignore. Tout ce que l'on sait, c'est que, vers 1706, il se mit courir le pays en faisant des
transmutations, et qu'il excita, dans le Languedoc, le Dauphin et la Provence, une motion
extraordinaire. Il s'tait seulement arrt trois annes environ dans le village de Cisteron, o il
avait rencontr, dans l'un des cabarets de la route, la femme d'un certain Aluys, dont il devint
amoureux, et qui le retint prs d'elle pendant cet intervalle. Il en eut un fils, qui porta le nom
d'Aluys, et qui, plus tard, la faveur d'une petite quantit de teinture philosophale que sa mre
lui avait laisse en hritage, parcourut, en Italie et en Alle-magne, la mme carrire o son pre
avait brill.
Les oprations de Delisle consistaient transformer le plomb en or, selon le procd commun des
alchimistes ; il avait en outre le talent particulier de changer en or les objets de fer ou d'acier,
opration chimique fort simple en elle-mme, mais qui, excute avec adresse et sous les yeux de
gens ignorants, produisait l'effet d'une transmutation vritable. On recherchait avec curiosit,
dans le pays, divers objets, mi-partie d'or et d'acier, tels que clous, couteaux, anneaux, etc., sortis
des mains de l'alchimiste de Cisteron ; ce n'taient pourtant que des objets prpars l'avance,
qui, grce un tour d'escamotage, semblaient provenir d'une transmutation partielle en argent
ou en or.
Delisle s'tait ainsi fait, dans la Provence, dans le Languedoc et le Dauphin, une renomme
prodigieuse. On s'empressait, nous dit Lenglet-Dufresnoy, tre de ses amis ; je dirai mme de
ses esclaves. L'vque de Senez et un grand nombre de personnages minents, qui s'taient
constitus ses dfenseurs, lui formaient une espce de cour au chteau de la Palud. Un vieux
gentilhomme, qui avait plusieurs filles marier, lui avait offert dans ce chteau une agrable
retraite. C'est l que Delisle, vritable hros de la Provence, recevait chaque jour les visites des
curieux du pays, qui s'en retournaient merveills de ses talents et ravis d'emporter en prsent
quelque objet singulier, fruit et tmoignage visible de l'habilet de cet incomparable artiste.
Le bruit des oprations de Delisle parvint jusqu' Versailles, et la cour s'en mut. L'ordre avait
t envoy en 1707 l'intendant de la province de faire venir Delisle Paris ; mais, sous
divers prtextes, il avait lud cet ordre. On voulut cependant pousser l'affaire jusqu'au bout.
L'examen d'une telle question revenait de droit au contrleur gnral des finances. Desmaretz,
rcemment appel ce poste, fut donc charg de rechercher ce qu'il y avait de fond dans les
bruits qui couraient sur l'alchimiste de Cisteron. Comme l'vque de Senez s'tait beaucoup ml
tout ce qui concernait Delisle, c'est lui que Desmaretz s'adressa pour obtenir les
renseignements demands par la cour.
En mme temps que l'vque de Senez avait t charg de faire une enqute sur Delisle, M. de
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Saint-Maurice, conseiller du roi et prsident de la monnaie Lyon, avait reu l'invitation de le
faire oprer sous ses yeux. Conformment au dsir du ministre, M. de Saint-Maurice fit travailler
l'alchimiste en sa prsence au chteau de Saint-Auban. Le rapport qui suit expose la manire
dont l'oprateur procda pour excuter deux transmutations en or, l'une sur du mercure, la
seconde sur du plomb. Il faut savoir, pour comprendre les oprations qui vont tre dcrites, que
Delisle prparait sa poudre de projection en laissant sjourner plusieurs mois les ingrdients au
sein de la terre. Avant de procder aux oprations devant le prsident de la monnaie, il dut donc
commencer par aller prendre dans le jardin du chteau sa poudre de projection, qui s'y trouvait
enterre dans le sol, et qui tait cense y subir la prparation ou la coction considre par lui
comme ncessaire.
Rapport de M. de Saint-Maurice, prsident de la Monnaie de Lyon.
Les preuves et les expriences qui ont t faites par le prsident de Saint-Maurice au
chteau de Saint-Auban, dans le mois de mai 1710, au sujet de la transmutation des
mtaux en or et en argent, sur l'invitation qui lui fut faite par le sieur Delisle, de se
rendre audit chteau pour faire lesdites preuves, sont en la manire suivante :
Premire exprience. Le sieur de Saint-Maurice, conduit par le sieur Delisle et M.
l'abb de Saint-Auban dans le jardin du chteau, fit, par leur ordre, ter de la terre d'une
plate-bande, sous laquelle tait une planche en rond qui couvrait un grand panier d'osier
enfonc dans la terre, dans le milieu duquel tait suspendu un fil de fer, au bout duquel
tait un morceau de linge contenant quelque chose. On fit prendre au sieur de Saint-
Maurice ce morceau de linge, lequel ayant t apport dans la salle du chteau, le sieur
Delisle lui dit de l'ouvrir et d'exposer au soleil sur la fentre ce qui tait dedans sur une
feuille de papier ; ce qui ayant t, M. de Saint-Maurice reconnut que c'tait une espce de
mchefer ou terre noirtre et grumeleuse, peu prs du poids d'une demi-livre. Cette
terre resta expose au soleil l'espace d'un quart d'heure ; aprs quoi le sieur de Saint-
Maurice enferma le tout dans le mme papier et monta avec ses hommes, le sieur Lenoble,
son prvt, et le sieur de Riousse, subdlgu Cannes, de M. le Bret, intendant de
Provence, dans un grenier o il y avait un fourneau portatif.
Le sieur Delisle dit au sieur de Saint-Maurice de mettre cette espce de mchefer dans
une cornue de verre, laquelle fut joint un rcipient ; cette cornue tant sur le petit
fourneau, les charbons qui furent mis autour de la cornue furent allums par les valets de
M. de Saint-Maurice. Quand la cornue fut chauffe, le sieur Delisle recommanda M. de
Saint-Maurice
de bien observer lorsqu'il verrait prcipiter dans le rcipient une petite liqueur jauntre
en forme de mercure, qui fut de la. moiti d'un gros pois. Il recommanda de prendre garde
qu'une manire d'huile visqueuse qui coulait lentement ne tombt dans le rcipient ;
quoi le sieur de Saint-Maurice eut grande attention ; il spara promptement le rcipient
d'avec la cornue, lorsqu'il s'aperut que la premire matire tait prcipite au fond de ce
vaisseau. Ensuite, sans laisser refroidir cette matire, il la versa promptement sur trois
onces du mercure ordinaire qu'on avait mis dans un petit creuset ; sur quoi ayant jet
deux petites gouttes d'huile du soleil, qui lui fut prsente dans une petite bouteille par le
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164
sieur Delisle, il mit le tout sur le feu l'espace d'un miserere, et coula ensuite ce qui tait
dans le creuset dans une lingotire, et il vit natre un petit lingot d'or en long, du poids
d'environ trois onces, qui est le mme qu'il a prsent M. Desmaretz. Il faut remarquer
que, lorsque ce mercure philosophique est refroidi et dessch, puis mis dans une bouteille
de verre bien bouche, il se rduit en poudre, qui s'appelle poudre de projection et qui est
noire.
Seconde exprience. Elle fut faite avec environ trois onces de balles de plomb
pistolet, qui taient dans la gibecire du valet de M. de Saint-Maurice, lesquelles ayant
t fondues dans un petit creuset et affines par le moyen de l'alun et du salptre, le sieur
Delisle prsenta M. de Saint-Maurice un petit papier et lui dit de prendre, de la poudre
qui y tait, environ, la moiti d'une prise de tabac, laquelle fut jete par le sieur de Saint-
Maurice dans le creuset o tait le plomb fondu ; il y versa aussi deux gouttes de l'huile
du soleil de sa premire bouteille, dont il a t parl ci-dessus ; ensuite il remplit ce
creuset de salptre et laissa le tout sur le feu l'espace d'un quart d'heure, aprs quoi il
versa toutes ces matires fondues et mles ensemble sur la moiti d'une cuirasse de fer,
o elles formrent la petite plaque d'or avec les autres morceaux qui ont t prsents
M. Desmaretz par M. de Saint-Maurice.
L'exprience pour l'argent s'est faite de la mme manire que cette dernire, la rserve
que la poudre mtallique ou de projection, pour l'argent est blanchtre, et que celle pour
l'or est jauntre et noirtre.
Toutes lesdites expriences attestes tre vritables et avoir t faites au chteau de
Saint-Auban, par nous, conseiller du roi en ses conseils, prsident en la cour des Monnaies
de Lyon et commissaire du Conseil, nomm par arrt du 3 dcembre 1709, pour la
recherche des fausses fabrications des espces, tant en Provence, Dauphin, que Comt de
Nice et valles de Barcelonnette. A Versailles, le 14 dcembre 1710.
Sign : DE SAINT-MAURICE.
Avec le rapport prcdent, M. de Saint-Maurice envoya au ministre Desmaretz l'or provenant des
deux transmutations opres sous ses yeux par l'alchimiste de Cisteron. On avait essay la
monnaie de Lyon de frapper des mdailles ou pices avec cet or philosophique ; mais, le mtal
s'tant trouv trs aigre, on y renona, et l'on se contenta d'envoyer au ministre le lingot fabriqu
par Delisle (9). A Paris, ce mtal fut soumis l'affinage et l'on en frappa trois mdailles, dont une
fut dpose au cabinet du roi : Le carr en subsiste encore au balancier, crit Lenglet-Dufresnoy
en 1762, et l'inscription porte : Aurum arte factum. Le transport du cabinet du roi, de Versailles
Paris, ayant mis ce prcieux dpt dans un grand drangement, je n'ai pu en donner une
empreinte ; mais j'aurai quelque jour occasion de le faire.
Les deux rapports adresss au ministre Desmaretz par l'vque de Senez et le prsident de la
monnaie de Lyon confirmaient, en le prcisant, les merveilles attribues l'alchimiste du Midi.
Louis XIV, qui ces faits furent communiqus, fit commander Delisle de se rendre Versailles.
Mais, comme cet imposteur avait lieu de redouter un examen trop attentif, il opposa pendant
deux ans toutes sortes de dfaites pour se dispenser de paratre la cour. A la fin on perdit
patience, et l'vque de Senez sollicita lui-mme une lettre de cachet contre son favori. En 1711,
l'alchimiste fut enlev et dirig sur Paris. Mais, dans le trajet, les archers chargs de le conduire,
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165
sachant quel homme ils avaient affaire, rsolurent de le tuer pour s'approprier la pierre
philosophale qu'il portait sur lui. On feignit donc de se relcher de la surveillance dont il tait
l'objet, on lui donna lieu de s'enfuir, et l'on tira sur lui au moment o il s'chappait. On fut assez
maladroit pour ne pas le tuer ; il eut seulement la cuisse casse. En cet tat il fut enferm la
Bastille. Il y demeura un an, refusant toujours de travailler, et dchirant, dans des accs de
dsespoir, les bandages de ses blessures. Il finit par s'empoisonner.
GAETANO.
Don Dominico Manuel Gatano, comte de Ruggiero, Napolitain, marchal de camp du duc de
Bavire, gnral conseiller, colonel d'un rgiment pied, commandant de Munich et major
gnral du roi de Prusse, tait, au temps qui nous occupe, un des plus grands seigneurs de
l'Europe. La pompe de son nom, la varit de ses titres, le faisaient considrer comme un homme
universel. D'o s'tait lev cet astre ou plutt cette comte si longue queue qui, au
commencement du XVIII
e
sicle, apparut au firmament de la philosophie hermtique ?
Dominico Manuel tait n Petrabianca, prs de Naples, d'une famille honnte et d'un pre
maon. Le nom que nous lui conservons ici est mme problmatique, car Gatano, ne peut tre
qu'un surnom. Dans sa jeunesse, il apprit le mtier d'orfvre, ensuite il voyagea en Italie, et ce fut
dans ce pays mme que, d'aprs son propre tmoignage, il fut initi, en 1695, au secret de l'art
transmutatoire. Bien que Gatano n'ait point prononc le nom de l'adepte qui l'instruisit, on croit
avec assez de fondement que c'tait ce mme philosophe italien de qui le Provenal Delisle avait
tir sa poudre, c'est--dire Lascaris, qui parlait si bien l'italien dans son voyage avec le conseiller
Liebknecht et qui ne s'tait pas encore montr en Allemagne l'poque indique par Gatano.
Schmieder d'ailleurs nomme positivement ce dernier parmi les jeunes gens que Lascaris
employait sa propagande alchimique.
Ce qui est certain, c'est que Gatano avait entre les mains les deux teintures de Lascaris, la
teinture blanche pour l'argent et la teinture rouge pour les transmutations en or. Seulement il ne
possdait ces deux poudres qu'en trs petite quantit. Ne pouvant donc esprer s'enrichir par le
produit direct de ses projections, il voulut atteindre son but par la ruse, le mensonge et
l'escroquerie. Il s'annonait comme dispos enrichir tout le monde au moyen des masses de
poudre philosophale qu'il promettait de prparer. En attendant, il dpensait fort peu de la sienne,
tout juste ce qu'il en fallait pour des expriences auxquelles on n'assistait pas sans payer fort
cher. Longtemps il trouva d'illustres bents qui, pour le voir oprer, lui apportaient beaucoup plus
d'or qu'il n'en fabriquait devant eux ; il disparaissait ensuite avec la recette.
En quittant l'Italie, le premier pays que Gatano visita fut l'Espagne. Il demeura quatre mois
Madrid et y fit trs bien ses affaires ; car, plus tard, l'ambassadeur espagnol, marquis de Vasto,
lui reprocha publiquement Vienne d'avoir vol quinze mille piastres son cousin. Cependant il
avait donn de si belles preuves de son art dans la capitale de l'Espagne, que l'envoy de Bavire,
le baron de Baumgarten, l'engagea se rendre Bruxelles auprs de l'lecteur, qui tait alors
gouverneur gnral des Pays-Bas. Il le prsentait son matre comme un vritable adepte :
l'homme, au surplus, ne devait pas tarder se recommander lui-mme par ses uvres.
Une fois entr, Bruxelles, chez l'lecteur Maximilien-Emmanuel de Bavire, Gatano se signala
par des transmutations en or et en argent, qui excitrent l'admiration de la cour et lui valurent
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166
une confiance illimite. Mais il ne se pressa pas d'exploiter ces sentiments ; il avait jet ses vues
sur l'lecteur, au bnfice duquel il voulait disait-il, dployer le fort et le fin de son art. Il
promettait de lui procurer des trsors immenses et de prparer en grand, pour son usage, la
teinture rouge. Maximilien avait dans cet aventurier une confiance aveugle ; il n'prouvait qu'une
crainte, c'tait de le voir porter ailleurs sa bonne volont et ses talents. Pour se l'attacher plus
troitement, il lui accorda les premires places d'honneur sa cour, avec les titres les plus
magnifiques et tout l'argent que le fabricant d'or lui demandait. Il parat que, sur ce dernier
chapitre, les besoins taient frquents et les requtes souvent rptes ; car, en trs peu de temps,
Gatano soutira l'lecteur une somme de six mille florins.
Press enfin de remplir ses promesses, il voulut recourir la dernire ruse de son sac. A trois
reprises il essaya de fuir, mais il fut toujours rattrap. Bien convaincu alors qu'il avait eu affaire
un fripon, Maximilien le fit conduire en Bavire et enfermer dans une tour du chteau de
Grimerwald.
Gatano fut retenu dans cette prison pendant deux ans, au bout desquels il russit s'vader. Il
se rendit alors Vienne, o nous le trouvons en 1704, sous le nom de comte de Ruggiero. Une
projection qu'il fit en prsence du prince Antoine de Lichtenstein et du comte de Harrach russit
tel point, que toute la cour en resta saisie d'admiration. L'empereur Lopold le prit sur-le-champ
son service, et lui donna six mille florins pour prparer la teinture qui avait servi cette
exprience. Mais, l'empereur tant mort sur ces entrefaites, personne ne rclama ni la teinture ni
les six mille florins : tout fut donc cette fois profit sans danger pour l'alchimiste.
Gatano venait, d'ailleurs, de trouver un nouveau protecteur, et par consquent une nouvelle
dupe dans la personne de Jean-Guillaume, lecteur du Palatinat, qui rsidait alors Vienne. Cet
illustre personnage se laissa traiter comme tous les prcdents : les mmes preuves le
convainquirent, les mmes promesses l'aveuglrent ; l'impratrice veuve se mit elle-mme de
moiti dans ses illusions. Ruggiero s'tait engag leur livrer, dans six semaines, soixante-douze
millions, offrant sa tte pour garant de ses promesses. Mais le jour mme o ce terme expirait, il
eut l'esprit de se sauver avec la fille d'un seigneur qu'il fit comtesse de Ruggiero.
En 1705, on le voit paratre Berlin sous le nom de comte de Gatano. Il demandait au roi de
Prusse de le protger contre ses perscuteurs, promettant en retour de lui enseigner son art et
d'enrichir le trsor royal. Frdric Ier, que la prsence de Lascaris dans ses Etats avait ramen
aux ides alchimiques, ne repoussa pas les propositions de Gatano, mais il voulut les soumettre
la dcision de son conseil. Aucune opposition ne s'leva au sein du conseil contre les projets du
roi.
Le chancelier Dippel, qui se trouvait alors Berlin, prouva le dsir de faire connaissance plus
intime avec le comte Gatano. Celui-ci, fort complaisant pour un tel connaisseur, lui montra ses
deux teintures ; il lui restait encore peu prs un gros de la blanche et un peu plus de la rouge.
Sur la demande de Gatano, Dippel envoya chercher par son domestique sept livres de mercure.
L'alchimiste plaa ce mtal dans un flacon de verre qu'il chauffa au bain de sable. Quand le
mercure se trouva port l'bullition, il jeta sur le mtal un grain de sa teinture blanche, et l'on
entendit aussitt un sifflement aigu. Ds que le bruit eut cess, Gatano, retirant le flacon du feu,
le laissa tomber terre, et Dippel reconnut avec surprise, parmi ses dbris, un gros culot d'argent
pur. Cette opration, qui n'tait qu'un tour d'adroit escamotage, fit du conseiller Dippel un des
partisans les plus dvous de l'adepte.
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Ruggiero ne tarda pas recevoir l'ordre d'oprer devant le roi. Le prince Frdric-Guillaume, le
comte de Wartenberg, marchal de cour, et le marchal de camp, comte de Wartensleben, furent
les tmoins des essais. Le jeune prince Frdric, naturellement trs souponneux, surveillait de
prs l'alchimiste. Gatano commena par la transmutation du mercure en or. On mit du mercure
dans un creuset et l'on chauffa ; Ruggiero versa dessus quelques gouttes d'une huile rouge et
agita le contenu du creuset. Au bout d'une demi-heure, on retira le creuset du feu et on le laissa
refroidir. Des orfvres et des essayeurs de monnaies, que l'on avait fait venir d'avance,
examinrent alors le mtal, qui pesait prs d'une livre, et reconnurent qu'il consistait en or
d'assez bon aloi.
Dans une seconde opration, on changea en argent la mme quantit de mercure. Ruggiero opra
ensuite sur une lame de cuivre, dont il convertit en or la moiti. Pour terminer, il fit prsent au
roi de quinze grains de teinture blanche et de quatre grains de teinture rouge, l'assurant que la
premire lui fournirait quatre-vingt-dix livres d'argent, et la seconde vingt livres d'or.
Mais, o Ruggiero acheva vritablement de fasciner le roi, ce fut lorsqu'il lui promit de prparer
en deux mois huit onces de teinture rouge et sept de teinture blanche ; quantits qui devaient
produire en tout une somme de six millions de thalers. A partir de ce moment, Ruggiero fut
vnr la cour comme un envoy du ciel ; il n'eut point d'autre demeure que le palais du prince
royal et fut nourri de la cuisine du roi. Frdric lui donna solennellement sa parole de l'honorer
entre tous s'il tenait sa promesse (10).
Gatano ne ngligeait rien pour se donner toutes les apparences d'un adepte en train de procder
l'opration suprme de la prparation de la pierre des sages. Il multipliait ses projections, ayant
toujours soin d'oprer en prsence de nombreux tmoins, afin qu'on parlt beaucoup de lui.
10. Mmoires du Baron de Pollnitz.
Quelques-unes de ses transmutations taient fort singulires et tmoignaient de sa part d'une
merveilleuse habilet de main. Un jour, il changeait en or des florins d'argent sans en altrer ni
l'inscription ni l'effigie. Un autre jour, l'imitation de Delisle, il transformait volont des objets
de fer en argent ou en or. Mais, de toutes ses expriences, cette poque, voici l'une des plus
curieuses.
Il avait fait la connaissance d'un jeune Berlinois, et avait reconnu que la discrtion n'tait point la
vertu dominante de son ami. Il le fit entrer un jour dans son laboratoire, afin de le rendre tmoin
d'une opration sur laquelle il lui recommandait le silence, bien certain, d'ailleurs, que ce
confident n'aurait rien de plus press que d'aller publier en tous lieux ce qu'il aurait vu. Gatano
lui exhiba d'abord sa pierre philosophale ; c'tait une poudre rouge comme du vermillon, nous dit
un tmoin qui l'avait vue. Sur la main du jeune homme il posa alors une feuille de papier
recouverte d'un peu de sable ; ct de ce sable, il mit deux petits grains peine visibles de sa
teinture rouge. Il prit ensuite un florin qu'il fit chauffer et qu'il plaa, encore chaud, sur la feuille
de papier. Il ordonna alors au jeune homme de fermer la main, de telle sorte que le sable vint
recouvrir le florin. Aussitt, on vit de la fume s'chapper de la main, l'odeur du soufre se fit
sentir, et le florin se trouva chang en or.
Tous ces tours taient fort jolis, sans doute, mais ils ne remplissaient pas l'attente du roi, ni
l'importante promesse que Ruggiero lui avait faite. De son ct, ce dernier se montrait fort
mcontent.
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Il avait espr des prsents considrables, et, jusque-l, toute la gnrosit du roi s'tait rduite
l'envoi de douze bouteilles de vieux vin de France. Humili d'un pareil cadeau, l'artiste se retira
une premire fois Hildesheim, et une seconde fois Stettin. Cependant, des lettres de grce, un
portrait enrichi de diamants et une nomination au grade de major gnral l'eurent bientt
ramen. Un jour, le roi lui paraissant en humeur de donner, Gatano crut le moment venu
d'exploiter ses illusions, et fit la demande catgorique d'une somme de cinquante mille thalers
pour continuer ses travaux. Un autre jour, se dcidant cder son secret pour une somme ronde,
il demanda mille ducats pour un voyage en Italie.
Tant d'inconsquence veilla les soupons. Dans le mme temps, le roi recevait de l'lecteur
palatin le conseil de se mfier de son homme, et une lettre, envoye de Vienne, lui donnait le
mme avis. Gatano fut press plus vivement de tenir sa promesse. Il tenta alors de s'chapper
une troisime fois pour gagner Hambourg ; mais on le rattrapa, et il fut enferm dans la
forteresse de Custrin.
Usant de l'excuse traditionnelle des artistes hermtiques placs sous les verrous, Gatano se
plaignit de ne pouvoir travailler en prison. Pour lui ter tout prtexte, on le ramena Berlin.
Mais, bien qu'il et promis de s'occuper immdiatement de prparer sa teinture, il ne fit
qu'excuter quelques-unes de ses projections ordinaires afin de gagner du temps. Tout son but
tait de trouver une occasion de s'enfuir. Cette occasion se prsenta en effet, et Ruggiero,
s'chappant de Berlin, alla chercher un refuge Francfort-sur-le-Main. Mais, le roi de Prusse
ayant demand son extradition, le fugitif fut livr et ramen dans la forteresse de Custrin.
Somm une dernire fois de remplir ses engagements, il paya encore par de belles promesses ou
par des essais insignifiants, qui ne laissrent plus douter qu'il n'et pris le roi pour sa dupe.
Enfin, ayant puis toute sa provision de poudre, il devint mme incapable de recommencer ses
transmutations ordinaires : son crime de lse-majest fut ainsi prouv jusqu' l'vidence. Aussi
Gatano tait-il dj perdu lorsqu'on lui fit son procs pour la forme. Reconnu coupable du crime
de lse-majest, le 29 aot 1709, il fut pendu Berlin. Selon un usage allemand, il fut conduit au
supplice couvert d'un habit de clinquant d'or, et l'on avait dor le gibet o son corps fut attach.
La sentence des juges de Berlin a t taxe de svrit et mme de barbarie. Le roi lui-mme, qui
en avait permis l'excution, l'apprcia sans doute ainsi lorsque le temps lui eut permis de
rflchir sur cette triste affaire, car il dfendit toute la cour de prononcer jamais devant lui le
nom de Gatano.
#$
#$#$
Avec l'histoire de cet aventurier se terminent les rcits des principales transmutations
mtalliques dont nous voulions prsenter les particularits intressantes ou peu connues. Il serait
superflu, nous le croyons, de dvelopper longuement les conclusions tirer de ces faits. Dans les
vnements singuliers dont nous avons racont les dtails, il y avait sans doute des motifs
suffisants pour tablir la vrit de l'alchimie une poque o l'ignorance des phnomnes
chimiques livrait forcment les tmoins de ces expriences toutes sortes de surprises et
d'erreurs. Mais les connaissances scientifiques de notre poque permettent d'clairer le sens de
ces faits. Nous avons cru inutile, et il aurait t fastidieux de montrer chaque fois en quoi ont
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consist les ruses ou les fraudes que les adeptes accomplissaient pour faire croire leur science.
Si, dans quelques-uns des vnements que nous avons eu occasion de rapporter, la critique
demeure un instant hsitante, c'est qu'elle manque de renseignements exacts sur le dtail des
oprations qui furent accomplies. Mais ces particularits secondaires n'enlvent rien la
conclusion gnrale qu'il nous reste formuler. Le mensonge et la ruse ayant pour mobile le dsir
de s'lever la fortune et aux honneurs, cette jouissance singulire que l'homme, en dehors mme
de tout intrt, prouve tromper ses semblables, et qu'il faut bien reconnatre quand l'histoire
morale de l'humanit nous en offre de si nombreux et de si tonnants exemples, enfin quelques
erreurs involontaires commises de bonne foi, et provenant de l'imperfection de la science de cette
poque, c'est ainsi qu'il convient, selon nous, d'expliquer les prtendus faits de transmutation
mtallique dont on vient de lire les rcits.
1. Guldenfalck. Anecdotes alchimiques.
2. Guldenfalck. Anecdotes alchimiques.
3. Putonei, Enunciata et consilia Leipsioe. 1733.
4. On a pens galement que c'est de Lascaris que parle le docteur Joch, dans la lettre suivante
qu'il crivait en latin au savant Wedel : J'ai obtenu enfin ce que j'avais si longtemps souhait.
J'ai trouv un adepte qui me cache son nom, mais qui, trois reprises diffrentes, fait trs
facilement devant moi l'or le plus pur. Il ne se sert que de quelques petits grains et d'un creuset.
Bientt il reviendra chez moi, et il demeurera dans ma propre maison, car il aime ma socit. Il
possde des livres trs rares, qu'il tient toujours fort en ordre, qu'il lit et complte. Sa bont m'a
permis de me servir de quelques-uns de ces ouvrages. Je vous en envoie un crit dans une langue
qui m'est inconnue ; il souhaite d'avoir votre opinion sur le sujet trait dans cet crit, car il rvre
beaucoup votre nom. Adieu, homme savant, et que vos recherches ne soient pas sans succs.
Jean-Georges docteur JOCH. Dortmund, 17 juin 1720.
(Guldenfalck, Anecdotes alchimiques.)
5. Haben die Antvesenden zvei kupferne Pfennige gevogen, der eine von denen, so in dem
Vinerischen Armenhause ausgetheilt verden, ist nach obgedachten Pro-birgevicht hundert
Quentchen 8 Vz. Gran, der andere aber, ein Ungrischen Poltura von 1607, achtundsechsig Pfund
sechsen Loth schver gevesen.
6. Les valuations numriques contenues dans ce procs-verbal renferment des non-sens qui
auront frapp le lecteur. On est oblig d'admettre, pour les comprendre, que les auteurs de ces
expriences n'accordaient pas la livre (Pfund) la valeur qui appartient la livre commerciale,
mdicale ou montaire d'Autriche.
7. On crit de manires trs diffrentes le nom de cet adepte, Engelhardt, son historien, l'appelle
Bttger ; Schmieder crit Btticher : d'autres Botiger, Bttger, Bottger et Bottcher. Nous adoptons
l'orthographe de Schmieder, dont l'autorit bibliographique est incontestable. Ajoutons que,
suivant M. Klem, Btticher serait n en 1685, et non en 1682, comme le dit Engelhardt.
8. Brongniart, Trait des arts cramiques, t. II.
9. Le monnayeur de Lyon qui cet essai avait t confi montrait moins de confiance que son
suprieur dans la validit de l'or philosophique. C'est ce que montre la rflexion qui termine son
petit rapport M. de Saint-Maurice sur l'essai dont il fut charg. Cette pice est ainsi conue :
Rapport du monnayeur de la Monnaie de Lyon. On a voulu fondre dans la Monnaie l'or remis
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par Monsieur (de Saint-Maurice), et le mettre en tat d'tre monnay : il s'est trouv si aigre, qu'il
n'a pas t possible de le travailler. En cet tat, je demande Monsieur (de Saint-Maurice) s'il
trouve propos que je le fasse passer l'affinage, c'est--dire au dpart de l'eau-forte. A l'gard
de l'argent, il s'est trouv 11 deniers 5 grains et a produit 2 cus, 2 demi-cus, 5 quarts et 3
pices de 10, que je me donne l'honneur de prsenter Monsieur (de Saint-Maurice).
Je prends nanmoins la libert de lui reprsenter, fond sur l'exprience et sans aucune
prvention, que ces matires philosophiques me sont extrmement suspectes, et, quand il lui
plaira, j'aurai l'honneur d'en donner des dmonstrations tant mcaniques que physiques,
10. Mmoires du Baron de Pollnitz.
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L'ALCHIMIE AU DIX-NEUVIEME SIECLE.
es vieilles croyances la pierre philosophale et la transmutation des mtaux sont loin
d'avoir disparu, comme on le croit, aux lueurs des premires vrits de la chimie moderne.
En dpit des raisonnements et dos faits contraires accumuls par la science de notre
poque, malgr les tristes et innombrables dceptions apportes depuis dix sicles aux esprance';
des faiseurs d'or, les opinions alchimiques sont encore professes de nos jours. Dans plusieurs
contres de l'Europe, quelques dbris ignors de la tourbe des philosophes hermtiques
continuent poursuivre dans l'ombre la ralisation du grand uvre, et parmi les modernes
adeptes, il en est plus d'un qui n'hsite pas trouver dans les principes mmes de la chimie
actuelle, la confirmation de ses doctrines. C'est principalement dans la rveuse Allemagne que
s'est conserve cette race opinitre. On a dj vu qu'une vaste association d'alchimistes, fonde en
1790, a existe en Westphalie jusqu' l'anne 1819, sous le nom de Socit hermtique. En 1837, un
alchimiste de la Thuringe prsenta la Socit industrielle de Weimar une prtendue teinture
propre la transmutation des mtaux. On a pu lire la mme poque, dans les journaux franais,
l'annonce d'un cours public de philosophie hermtique, par le professeur B...., de Munich. Enfin,
aujourd'hui mme, on cite dans le Hanovre et dans la Bavire des familles entires qui se livrent
en commun la recherche du grand uvre.
Mais l'Allemagne n'est pas le seul pays de l'Europe l'alchimie continue d'tre cultive. Dans
plusieurs villes de l'Italie et dans la plupart des grandes villes de France, on trouve encore des
alchimistes. De loin en loin, nous voyons paratre dans la bibliographie franaise, quelques crits
ou les prtendu mystre de l'art sont exposs dans un langage d'une obscurit impntrable et
avec le cortge des symboles traditionnels. Ses livres, drobs habituellement la connaissance
du public, ne se voient de gure qu'entre les mains des initis. Les curieux et les amateurs des
souvenirs du vieux temps y retrouvent avec dlice des rveries du moyen ge.
Entre les villes de la France, on peut citer Paris comme particulirement riche en alchimistes.
Cette observation n'a rien d'exagr : on peut dire qu'il existe Paris des alchimistes thoriciens
et des adeptes empiriques. Les premiers se bornent reconnatre pour vraie la donne
scientifique de l'alchimie, les autres s'adonnent aux recherches exprimentales qui se rattachent
la transmutation des mtaux (1). Un savant assez connu, Monsieur. B..., aujourd'hui professeur
de l'une de nos facults des sciences de province, a pris, dans son trait de chimie, publi Paris
en 1844, la dfense des opinions Hermtique, et il dit dans cet ouvrage, qu'il a quelque espoir de
voir russir l'opration du grand uvre. Quant aux chercheurs empiriques , ils ne sont pas rares
dans les bas-fonds de la science, et l'on ne vit pas longtemps dans le monde des chimistes sans se
trouver plus d'une fois en rapport avec. Pour mon compte, je me suis trouv assez souvent en
contact avec des alchimistes de tout parage, et peut-tre trouvera-t-on quelque intrt aux rcits
des souvenirs qui m'en sont rests.
Je frquentais en 184..., le laboratoire de Monsieur L.... C'tait le rendez-vous et comme le cnacle
des alchimistes de Paris. Quand les lves avaient abandonn les salles aprs le travail de la
journe, on voyait, aux premires ombres du soir, entrer un un les modernes adeptes. Rien de
plus singulier que l'aspect, les habitudes et jusqu'au costume de ces hommes et tranges. Je les
rencontrais quelquefois, dans le jour, aux bibliothques publiques, courb sur de vastes in-folio ;
le soir, dans les lieux carts , prs des ponts solitaires, les yeux fixs, dans une vague de
L
LOUIS FIGUIER L' ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES 172
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contemplation, sur la vote resplendissante d'un ciel toil. Il se ressemblait presque tous. Vieux
ou fltris avant l'ge, un mchant habit noir, ou une longue houppelande d'une nuance
indfinissable, couvrait leurs membres amaigris. Une barbe inculte cachait demi leurs traits,
creuss de rides profondes, o se lisaient les traces des long travaux, des veilles, des inquitudes
dvorantes.
Dans leur parole lente, mesure, solennelle, il y avait quelque chose de l'accent que nous prtons
au langage des illumins des derniers sicles. Leur contenance, abattue et fire tout ensemble,
rvlait les angoisses d'esprances ardentes, mille fois perdues et mille fois ressaisie avec
dsespoir.
Parmi les adeptes qui se runissaient dans le laboratoire de M. L, j'avais remarqu un jeune
homme encore et dont le dehors m'avait frapp. Rien, dans ses habitudes ni dans son langage, ne
rappelait ses mystrieux compagnons. Loin de combattre comme eux, ou de rejeter avec mpris
les principes de la chimie moderne, il les invoquait sans cesse, car il avait trouv le germe de ses
convictions alchimiques dans l'tude mme des vrits de cette science. Dans les discussions
frquentes qu'il soutenait avec les habitus du laboratoire sur la certitude des dogmes
hermtiques, il ne prenait ses argument que dans les dcouvertes des savants de nos jours. Aucun
fait scientifique ne lui tait tranger, car il avait suivi longtemps les leons des plus clbres de
nos matre ; mais la science, cette saine nourriture des esprits, s'tait tourne chez lui en un
poison amer qui altrait les sources des primitives notions. Ces sortes de confrences avaient pour
moi un attrait tout particulier, et j'avoue ma honte que souvent je les prolongeais avec
intention, sduit par la singularit de ces discours, o les inspirations de l'illumin et le
raisonnements du savant se confondaient de la plus trange manire.
Vers la mme poque, j'eus soutenir avec cet adepte une discussion tendue sur les principes de
la science hermtique. Il me fit cette occasion une exposition gnrale des doctrine de l'alchimie
et passa en revue toutes les preuves historiques que l'on invoque pour les justifier. Cet entretien
est encore tout entier prsent ma mmoire, et je le rapporterai ici, car il pourra faire connatre
bien des fait ignors aujourd'hui.
Je me promenais, vers la fin de la journe, au Luxembourg, dans l'alle de l'Observatoire, quand
je vis par hasard mon philosophe arrt prs de la grille du jardin. Ds qu'il m'eut aperu, il vint
moi.
Eh bien, docteur, dit-il en m'abordant, avez-vous bien mdit sur le sujet de notre dernire
confrence, et puis-je enfin esprer offrir l'hommage d'un conversion nouvelle l'ombre du grand
Herms ?
Mon cher philosophe, lui rpondis-je, depuis cet entretien, je n'ai eu d'autre pense que de
dplorer qu'un homme de votre talent et de votre ge puisse consumer ses forces la
poursuite d'une semblable chimre.
Il s'assit pensif, rflchit pendant quelques instants, puis tout coup il saisit mon bras,
m'entrana rapidement sans rein dire, et me fit descendre les alles de la ppinire : nous nous
dirigemes vers un banc des bas cts de la promenade.
Ecouter, me dit-il, depuis longtemps je forme le projet de dvelopper devant vous toute la srie
des preuves sur lesquelles reposent les croyances alchimiques, et de vous dmontrer que nos
doctrines, loin d'tre ruines par les dcouvertes de la science d jour, y puissent au contraire leurs
plus srieux arguments. Je vous ai choisi pour le confident officieux de cette profession de foi, car
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vous m'coutez habituellement sans laisser paratre ces sentiments de dfiance ou de piti que
vos camarades n'essayent pas mme de dissimuler avec nous. Laissez-moi donc, ajouta-t-il en
s'animant, laissez-moi vous prouver que l'alchimie n'est pas le rve de quelques cerveaux
drangs, mais qu'elle trouve dans l'essence des choses des fondements inbranlables, et que le
jour n'est pas loign o la ralisation de son uvre sublime amnera en mme temps avec elle la
dcouverte des secrets les plus levs de la nature.
Il tait debout, il parlait avec feu. Je compris qu'il tait impossible d'viter la dissertation ; je
m'assis rsign, et il commena.
Permettez-moi d'abord, me dit-il de bien marquer le sujet prcis des travaux des alchimistes
modernes, et de fixer la limite de leurs recherches. Les efforts des adeptes de tous les temps ont
eu pour but la dcouverte du secret agent connu sous le nom de pierre philosophale. Or, selon les
auteurs anciens, la pierre philosophale devait jouir de trois proprits distinctes. Dans son
premier tat de puret, elle ralisait la transmutation des mtaux, changeait les mtaux vils en
mtaux nobles, le plomb en argent, le mercure en or, et d'une manire gnrale, transformait les
unes en les autres toutes les substances mtalliques. A un degr suprieur de perfection, elle
pouvait gurir les maladies qui affligent l'humanit, et prolonger la vie bien au del de ses bornes
naturelles ; elle portait alors le nom de panace universelle. Enfin, son degr le plus lev
d'exaltation, et prenant alors le nom d'me du monde, spiritus mundi, la pierre philosophale
transportait les hommes dans le commerce intime des tres spirituels ; elle brisait les barrires
qui dfendent l'entre des mondes suprieurs, et nous rvlait, dans une contemplation sublime,
les mystres de l'existence immatrielle. Telle sont les trois proprits que les premiers
hermtiques ont attribues la pierre philosophale.
Les alchimistes d'aujourd'hui rejettent la plus grande partie de ces ides. Ils accordent la pierre
philosophale la vertu de transmuer les mtaux, mais ils ne vont pas plus loin. Il est facile de
comprendre d'ailleurs comment les anciens spagyriques ont t conduits prter ainsi l'agent
des transmutations, des qualits occultes, puises en quelque sorte aux sources immatrielles.
Cette pense porte l'empreinte et n'est que le reflet des croyance philosophiques de l'poque qui la
vit natre. Ce n'est qu'au treizime sicle que l'on commence d'attribuer la pierre des sages la
puissance de gurir les maladies et de spiritualiser les tre physiques. Or vous savez quelles
doctrines rgnaient alors dans les coles. L'antiquit philosophique renaissait. On combinait avec
la logique d'Aristote les principes de l'cole contemplative. Comme aux beaux temps de
Pythagore, les mystres des nombres appliqus aux phnomnes physiques, formaient, au mpris
du tmoignage des sens, le seul fondement des sciences. L'univers se peuplait d'tres
mtaphysiques, tablissant des liaisons secrtes et de mystrieuses sympathies avec les objets du
monde visible. Il est donc tout simple qu' cette poque les alchimistes aient enrichi de quelques
proprits surnaturelles l'agent merveilleux, objet de leurs travaux. Mais pour nous, clairs des
lumire de la philosophie moderne, nous condamnons ces aberrations mystiques des anciens ges.
Nous rpudions la chimre de la panace universelle, plus forte raison celle de l'me du monde,
dont la notion est d'ailleurs fort obscure dans le petit nombre de philosophes qui l'ont conue ou
dveloppe.
Tout le dogme alchimique se rduit donc aujourd'hui admettre qu'il, existe une substance
portant en elle la secrte vertu de transformer les unes dans les autres toutes les espces
chimiques, ou, pour raisonner sur un sujet plus accessible l'exprience, d'oprer la
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transmutation des mtaux. L'objet de l'alchimie, c'est la dcouverte de cet agent, que bien des
adeptes ont possds, mais qui maintenant est perdu pour nous. Voil la question dans toute sa
simplicit. Je tenais bien limiter, en commenant, le terrain de notre discussion, afin
d'empcher qu'elle ne s'gare ds le dbut sur des chimres abandonnes. Maintenant, en me
renfermant dans le cercle des dcouvertes de la chimie moderne, je vais vous prouver que la
transmutation des mtaux est un phnomne parfaitement ralisable, et que plusieurs fait de la
science actuelle en justifient la donne.
En cet endroit, l'adepte s'assit mes cts, puis il repris en ces termes :
Avez-vous jamais rflchi une inconsquence bien singulire, dans laquelle sont tombs les
savant de nos jour ? Ils reconnaissent que quatre substances simples, l'oxygne, l'hydrogne, le
carbone et l'azote entre seules dans la composition des corps d'origine organique ; mais ils
ajoutent que plus de soixante lments sont ncessaires pour former les combinaisons minrales.
Ainsi quatre corps simples suffiraient pour constituer l'atmosphre qui nous environne, l'eau qui
couvre les trois quart de notre globe, toute la cration anime qui s'agite sa surface ; et plus de
soixante corps devraient se runir pour composer la masse solide de notre plante ! En vrit,
c'est mettre bien gratuitement sur le compte de la nature une inconsquence. Ne serait-il pas plus
simple de penser a priori que ces quatre lments, qui suffisent aux actions molculaires des
produits organiques, suffisent galement aux besoins des combinaisons minrales, et qu' eux
seuls ils constituent le fond des ressources matrielles mises en jeu dans notre univers ? Nous
arriverions ainsi ce fameux nombre quatre, Tetractis de Pythagore, ou Tetragramme, qui jouait
un si grand rle dans les mystres de la Chalde et de l'ancienne Egypte. Nous serions conduit
retrouver sous d'autres noms, les quatre lments des anciens alchimistes, les quatre lments
des chimistes du dix septime sicle. Mais, sans aller plus loin, tenons-nous en constater ici
cette contradiction choquant qui dpare, de nous jours, la philosophie naturelle. Voil une
premire difficult, elle est au moins de nature faire suspendre votre jugement.
J'arrive quelques considrations plus prcises, parce qu'elles peuvent se passer de toute
induction trangre, et qu'elles sont uniquement empruntes aux dcouvertes de la chimie
moderne.
Jusqu' ces derniers temps on avait pens que, pour dfinir un corps et le sparer de tous les
autres, il suffit d'indiquer sa composition et ses proprit ; on admettait que deux substances
prsentant la mme composition chimique sont par cela mme, identiques. Mais si les premiers
chimistes n'avaient pes ce fait comme une vrit fondamentale, les alchimistes, de leur ct,
n'avaient pas cess de le combattre. La thorie alchimique sur la composition des mtaux,
professe depuis le huitime sicle, posait en principe que les produits naturels peuvent offrir les
plus grandes diffrences dans leurs caractre extrieurs, bien qu'au fond leur composition soit le
mme. Cette thorie tablissait, en effet, que tous les mtaux sont identiques dans leur
composition, qu'ils sont tous forms de deux lments communs, le soufre et le mercure, et que la
diffrence de leur proprit ne tient qu'aux proportions variables de mercure et de soufre qui les
constituent. L'or par exemple, tait form, selon les alchimistes, de beaucoup de mercure trs pur
et d'une petite quantit de soufre ; l'tain, de beaucoup de soufre mal fix uni une petite
quantit de mercure impur. En ce qu'elle a de gnral, cette thorie posait donc en principe que
plusieurs substances, tout en se confondant par leur composition, peuvent cependant diffrer
entre elles extrieurement et par tout l'ensemble de leur ractions. A ct d'elle s'levait la
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thorie des chimistes, dfendant la proposition contraire. Vous savez comment s'est termin le
dbat. Les progrs de la science ont apports, de nos jours, un clatant triomphe aux opinions
alchimiques. Le perfectionnement de l'analyse des chimistes a permis de reconnatre que les
produits minraux ou organiques peuvent prsenter une identit complte dans leur composition,
tout en affectant au dehors les proprits les plus opposes. Ainsi l'acide fulminique, qui fait
partie des fulminates et des poudres fulminantes, contient rigoureusement les mme quantits de
carbone, d'oxygne et d'azote, que l'acide cyanique, et il renferme ces lments unis suivant le
mme mode de condensation. Cependant les fulminates soumis la plus faible lvation de
temprature dtonnent avec violence, tandis que les cyanates rsistent la chaleur rouge. L'ure,
qui fait partie de plusieurs liquides de l'conomie animale, prsente la mme composition
chimique que le cyanate d'ammoniaque hydrat, et rien n'est plus dissemblable que les caractres
de ces deux produits. L'acide cyanhydrique, poison redoutable, ne diffre en rien, par sa
composition, du formiate d'ammoniaque, sel des plus inoffensifs. La chimie fournit une foule
d'exemples pareils. C'est cette proprit nouvelle de la matire que l'on a dcor du nom lgant
d'isomrie.
Mais cette isomrie, que les alchimistes accordent aujourd'hui aux corps composs, ne peut-elle
atteindre les corps simples ? Les substances rputes lmentaires, les mtaux par exemple,
peuvent-ils prsenter des cas d'isomrie ? Vous voyez tout de suite quel point avanc nous
amne cette question, en apparence si simple. Rsolue affirmativement, elle lverait toutes les
difficults thoriques que l'on oppose la transmutation des mtaux. Car, s'il tait dmontr que
les mtaux sont isomres, que sous le voile des caractres extrieurs les plus dissemblables, ils
cachent des lments identiques dans leur nature, le dogme alchimique serait justifi, et la
transformation molculaire qui doit s'oprer dans la transmutation d'un mtal n'aurait plus rien
qui pt nous surprendre. Le fait mrite donc d'tre examin de prs.
Pour tablir l'isomrie de deux composs, on les analyse chimiquement, et l'on constate ainsi
l'identit en nombre et en nature, de leurs parties constituantes. Mais pour le cas particulier des
mtaux, ce moyen nous manque, puisque ces corps sont considrs comme simples, prcisment
parce qu'ils rsistent tous nos procds d'analyse. Cependant une autre voie nous reste. On peut
comparer les proprits gnrales des corps isomriques aux proprits des mtaux, et rechercher
si les mtaux ne reproduisent point quelques-uns des caractres qui appartiennent aux
substances isomriques. Cette comparaison a t faite par le chef de la chimie franaise, par M.
Dumas, et voici le rsultat auquel elle a conduit.
On a remarqu que dans toutes les substances prsentant un cas d'isomrie, on trouve
habituellement des quivalents gaux, ou bien des quivalents multiples ou sous-multiples les
uns des autre (2). Or ce caractre se retrouve chez plusieurs mtaux. L'or et l'osmium ont un
quivalent presque identique. Il est rigoureusement le mme pour le platine et l'iridium : et
Berzlius a trouv, ajoute M. Dumas, que les quantits pondrables de ces deux mtaux sont
absolument les mmes dans leurs composs correspondants pris poids gaux. L'quivalent du
cobalt diffre peine de celui du nickel, et le demi quivalent de l'tain est trs sensiblement gal
l'quivalent entier des deux mtaux prcdents ; le zinc, l'yttrium et le tellure offrent, sous les
mmes rapports, des diffrences si faibles, qu'il est permis de les attribuer une lgre erreur
dans l'exprience (3). M. Dumas a montr de plus que lorsque trois corps simples sont lis entre
eux par de grandes analogies de proprits, tels, par exemple, que le chlore, le brome et l'iode, le
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baryum, le strontium et le calcium, l'quivalent chimique du corps intermdiaire est toujours
reprsent par la moyenne arithmtique entre les quivalents des deux autres (4).
Ces rapprochements remarquables ont produit une grande impression sur l'esprit des chimistes.
Ils constituent, en effet, une dmonstration suffisante de l'isomrie des corps simples. Ils
prouvent que les mtaux, quoique dissemblables par leurs qualits extrieures, ne proviennent
que d'une seule et mme matire diffremment arrange ou condense. Or, s'il est vrai que les
mtaux soient isomres, la premire consquence tirer de ce fait, c'est qu'il est possible de les
changer les uns dans les autres, c'est--dire de raliser les transmutations mtalliques.
La considration des quivalents amne une autre prsomption en faveur de la transmutation
des mtaux. Un chimiste anglais, le docteur Prout, a fait le premier cette observation, que les
quivalent chimiques de presque tous les corps simples sont des multiples exact du poids de
l'quivalent de l'un d'entre eux. Si l'on prend comme unit l'quivalent de l'hydrogne, le plus
faible de tous, on reconnat que les quivalents de tous les autres corps simples renferment celui-
ci un nombre exact de fois. Ainsi l'quivalent chimique de l'hydrogne tant considr comme
l'unit, celui du carbone est reprsent par six, celui de l'azote par quatorze, celui de l'oxygne par
seize, celui du zinc par trente deux, etc. Mais si les masses molculaires qui entrent en action
dans les combinaisons chimiques offrent entre elles des rapports aussi simples, si l'quivalent du
carbone est exactement six fois plus pesant que celui de l'hydrogne, l'quivalent de l'azote
quatorze fois suprieur, etc. n'est point la preuve que tous les corps de la nature sont forms d'un
mme principe, et qu'une seule matire diversement condense produit tous les composs que
nous connaissons ? Si cette conclusion tait admise, elle justifierait le principe de l'isomrie des
mtaux et donnerait la transmutation un appui thorique incontestable.
Le phnomne de la transmutation des mtaux n'a donc rien qui soit en opposition avec les faits
et les thories qui ont cours dans la science notre poque. Passons maintenant l'examen du
moyen pratique qui permet d'excuter l'opration. C'est ici que naissent en foule les objection de
nos adversaires ; mais il suffira, pour les dtruire, de rectifier l'opinion trs inexacte que l'on se
fait de la pierre philosophale.
Les personnes trangre notre art supposent en effet que nous accordons cet agent prcieux
un mode d'action tout fait occulte et en opposition avec les phnomnes habituels. Nous
n'admettons en rien de semblable. La pierre philosophale ne possde, suivant nous, aucune
proprit surnaturelle, et son mode d'action n'a rien qui ne trouve une analogie complte dans les
faits ordinaires de la chimie. Portez un instant votre attention sur les phnomnes que l'on runit
sous le nom commun de fermentation. La fermentation, en gnral, est une opration chimique
opre au sein des produits organiques, par une substance d'une nature inconnue nomme
ferment. Or, ces fermentations, si bien tudies aujourd'hui dans leurs principaux effets,
permettent de comprendre sans peine les transmutations mtalliques. En effet, la transformation
qui s'opre dans les matires organiques sous l'influence du ferment, est nos yeux la parfaite
image des changements qui peuvent se produire dans les mtaux, quand la pierre philosophale
est mise en contact avec eux. La pierre philosophale, c'est le ferment des mtaux ; la
transmutation mtallique, c'est la fermentation transporte du domaine des corps organiques
dans le monde minral, et accommode aux conditions propres ces matires. Dans les mtaux
fondus et ports la chaleur rouge, il peut se produire une transformation molculaire
entirement analogue celle que subissent les produits organiques fermentables. De mme que le
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sucre, sous l'influence du ferment, se change en acide lactique sans varier de composition, de
mme qu'il se transforme en alcool et en acide carbonique, lesquels reproduisent intgralement sa
composition, ainsi les mtaux, tous identiques dans leur nature, peuvent passer de l'un l'autre
sous l'influence de la pierre philosophale, leur ferment spcial. Si vous rapprochez les phnomne
gnraux de la fermentation du fait de la transmutation mtallique, vous serez tonn des
analogies que prsentent entre ces deux ordres d'action chimique. Sans doute, il est difficile de se
rendre compte de ce qui peut se passer dans l'intimit des mtaux sous l'influence de la pierre
philosophale ; mais l'explication thorique de la fermentation rencontre auprs des chimistes les
mmes difficults. Personne n'ignore que la fermentation se drobe tout thorie scientifique.
Dans les ractions ordinaires, en effet, un corps de combine un autre, un lment dplace un
autre lment et s'y substitue en vertu d'une attraction suprieure, et dans tous les cas les lois de
l'affinit rendent facilement compte du fait. Mais dans les fermentations rien de pareil ne
s'observe. Le ferment ne prend lui-mme aucune part aux altrations chimiques qu'il provoque, et
l'on ne peut trouver, ni dans les lois de l'affinit, ni dans les forces de l'lectricit, de la lumire ou
de la chaleur, aucune source satisfaisante d'explication de ses effets. On s'tonne de voir les
alchimistes accorder la pierre philosophale la proprit d'agir sur les mtaux des doses
infiniment faibles, et assurer, par exemple, qu'un grain de pierre philosophale peut convertir en
or une livre de mercure ; mais la fermentation nous prsente une particularit toute semblable.
Le ferment agit sur les matires organiques doses infinitsimales, suivant le terme adopt ; la
diastase, par exemple, transforme en sucre deux mille fois son poids d'amidon. Et quand on a vu
de ses yeux quelle faible quantit de ferment est ncessaire pour provoquer dans certains cas
l'altration d'une masse norme de matire organique, on trouve un peu moins extravagante
l'exclamation de Raymond Lulle : mare tingerem si mercurius esset.
Il n'y a donc rien de mystrieux dans le rle chimique de la pierre philosophale, et la
transformation qu'elle peut provoquer dans les mtaux s'explique sans difficult, quand on la
compare des fait du mme ordre dont nous sommes tous les jours les tmoins.
Ainsi, dans les vrits reconnues par la chimie moderne, le dogme alchimique trouve une
confirmation satisfaisante. Les hommes qui pendant des sicles ont appliqu l'effort de leur gnie
cette uvre admirable, n'taient donc ni imposteurs ni des fous. Geber, Avicenne, Rhass,
Arnauld de Villeneuve, saint Thomas, Raymond Lulle, Albert le Grand, Basile Valentin,
Paracelse, Glauber, Kunckel, Becher, qui ont propag ces doctrines, et la plupart des grands
philosophes du moyen ge qui les confessaient l'envi, ne furent point les aveugles jouets de la
mme folie ; il ne formrent pas une ligue de mensonges pour tromper l'univers et bercer les
hommes d'une chimrique esprance. Tous, ils poursuivaient avec passion un principe aussi clair,
aussi irrcusable pour eux, que peut l'tre la vrit la plus simple aux yeux d'un savant de nos
jours. Quant aux erreurs qui leur sont reproches avec tant d'amertume, elles furent la
consquence de la philosophie de leur temps. Il serait bien facile, en effet, de vous montrer, en
considrant quelques-uns des principes gnraux de l'alchimie, que ses longs carts ne furent que
la suite des doctrines philosophiques du moyen ge.
Les alchimistes accordaient, par exemple, une certaine importance la considration des
influences surnaturelles pour l'interprtation des phnomnes physiques. Selon eux, les plantes
sympathisaient avec les mtaux ; les objet extrieurs trouvaient dans nos organes de
mystrieuses correspondances ; les tre matriels nourrissaient des affections morales ; un esprit
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invisible rglait la fois les rapport physiques, intellectuels et moraux de toutes de toutes
substances cres. Mais au moyen ge, o est le philosophe qui ait autrement raisonn ?
Remontez, pour un instant, les sentiers du pass philosophique, vous verrez ces vagues et
mystiques conceptions imprimant leur empreinte sur toutes les branches des connaissances
humaines. La mdecine, les sciences naturelles et physiques, s'enveloppaient l'envi de voiles
drobs l'obscurit de ces doctrines. Comment les mdecins au quinzime sicle expliquaient-ils
les proprits des mdicaments et, pour prendre un exemple, les vertus mdicinales du plomb !
En considrant que le plomb purifie l'or, et que, puisqu'il corrige et gurit les impurets de l'or, il
est propre chasser les impurets du corps humain. L'argent tait regard comme le spcifique
des maladie du cerveau, parce que l'argent tait consacr la lune, et que le cerveau entretenait,
disait-on, des sympathie avec cet astre. C'est peine si, au commencement du dix septime sicle,
la physique elle mme s'est dgage de ces entraves. N'est-il pas vrai qu'encore cette poque, les
physicien agitaient avec Roerhaave des questions comme celle-ci : Les Images des objet naturels
rflchis au foyer des miroir concaves ont-elles une me ? Comment donc l'alchimie aurait-elle
pu se mettre l'abri des rveries qui assigeaient alors les sciences ?
Un des fondements principaux des thories alchimiques consistait dans ce principe, que les
minraux ensevelis dans le sein de la terre, naissent et se dveloppent comme les tres organiss.
Mais tous les naturalistes, au moyen ge, ont accord aux fossiles la proprit de s'accrotre. Le
soleil engendre les minraux dans le sein du globe est un axiome de l'cole. Les consquences
tires de cette loi doivent sembler assez lgitimes. Les alchimistes, considrant que l'or est le plus
parfait des mtaux, taient convaincus que la nature, en produisant les substances minrales,
tend toujours produire de l'or, l'enfant de ses dsirs. Quand les circonstances favorables la
formation de ce mtal venaient manquer, il se produisait des avortons, c'est--dire les mtaux
vils. Mais ces philosophes ajoutaient qu'il est possible de surprendre les secrets procds de la
nature, de dcouvrir la matrice cache qui nourrit, conserve, labore la semence des mtaux, et
qu'il est permis, par une chaleur et des aliments convenables, de faire en un clin d'il ce qui
s'excute dans le sein du globe avec le secours du temps et du feu souterrain. Ce n'tait l
assurment que des spculations ; mais en les condamnant, on ne frappe que les conceptions
philosophiques du moyen ge. La philosophie du moyen ge respire l toute entire, car son
caractre essentiel a prcisment consist dans cette perptuelle tendance mler les faits de
l'ordre moral ceux de l'ordre physique, prter des affections aux corps bruts, comme souiller
de quelque qualit matrielle la pure essence des tres abstraits.
Mon ami, suspendons le blme, arrtons sur nos lvre les paroles de condamnation ou de mpris.
Ces hommes tant dcris ont rendu des services que la postrit ne saurait mconnatre. Leur
travaux ont fourni les premires et les plus solides bases au monument glorieux des sciences que
le dix septime sicle vit s'lever et grandir. Leur recherches innombrables, leur patience
infatigable, l'heureuse loi qu'ils s'taient impose de publier les faits qui ne pouvaient servir
l'avancement particulier de leurs vues, ont amen ce grand rsultat.
Je ne veux pas entreprendre de justifier tous les actes, toutes les penses des alchimistes,
cependant il est impossible de ne pas rendre hommage, dans quelques cas, la justesse de leurs
mthodes scientifiques. Ils ajoutaient, vous le savez, une extrme importance appeler au
secours de leurs travaux l'intervention du temps. Leurs oprations se prolongeaient des annes
entires, et quelquefois une exprience inacheve tait lgue par un adepte en hritage son fils.
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Cette considration du temps, lment si nglig de nos jours, tait de la part des alchimistes le
signe vident d'une observation exacte et profonde. Il est bien reconnu que la nature ralise, avec
le secours du temps, d'innombrables combinaisons que nous sommes impuissants reproduire
dans nos laboratoires, et de nos jours, il a t permis d'imiter quelques-uns de ces produits en
faisant intervenir, avec la lenteur des actions, le concours artificiel de l'lectricit. Un alchimiste
conduisit un jour Cadet-Gassicourt dans son laboratoire, et lui montra une petite pierre poreuse
et lgre, offrant la couleur de l'or. Il avait obtenu ce curieux produit en abandonnant, pendant
des annes entires, l'eau de la pluie l'vaporation spontane, et en recueillant la pellicule irise
qui se forme alors sa surface. Quelle tait la nature de cette substance ? Etait-ce, comme le
pensait l'adepte, un commencement de vgtation de l'or provoque par le spiritus mundi qui se
concentre dans l'eau expose longtemps l'action atmosphrique ? Je l'ignore ; mais ce que je sais
fort bien, c'est que nos chimistes d'aujourd'hui, avec leur manire expditive de conduire les
recherches, n'auraient jamais trouv ce corps. Dans la clbre exprience de Lavoisier, suivie avec
tant de persvrance, et qui, en dvoilant la composition de l'air, donna carrire la plus brillante
srie de dcouvertes dont les sciences aient gard la mmoire, il y avait, croyez-le bien, comme un
dernier souvenir des vieilles habitudes et des traditions alchimiques.
Sous l'empire de la philosophie de notre poque, nous condamnons les tendances mystiques de
l'ancienne alchimie et ses continuelles proccupations mtaphysiques. Je n'oserais m'lever
ouvertement contre cet appel aux lumires de la raison ; cependant j'aperois encore dans nos
sciences bien des faits qui ne s'interprtent que par un recours des considrations de ce genre. Il
est reconnu, en physique, que la force d'un aimant s'accrot d'une manire sensible quand on
augmente graduellement sa charge. Quand un barreau aimant supporte un certain poids de fer,
on peut tous les jours augmenter ce poids d'une petite quantit, jusqu' une certaine limite, au
del de laquelle toute la masse se dtache et tombe. L'aimant prouve alors, comme le disent les
physicien, une faiblesse singulire, il ne peut supporter les poids qu'il supportait d'abord, et, pour
lui rendre sa force primitive, il faut le charger chaque jour de nouveaux poids ajouts
graduellement et par petites quantits. N'est-ce pas l comme le signe d'une obscure affection
morale dans l'une des forces du mondes physique ?
Placez un mtal oxydable, le cuivre par exemple, en prsence de l'eau et de l'air, trs purs tous
deux, le mtal ne s'oxydera nullement ; mais ajoutez une trace d'acide quelconque, ou bien faites
intervenir l'acide carbonique de l'air, et l'oxydation marchera avec rapidit. C'est cette catgorie
trs nombreuse de phnomnes qui porte en chimie le nom d'action par affinit de prdisposition.
On explique ce fait en disant que l'acide provoque l'oxydation du mtal, parce qu'il a de l'affinit
pour l'oxyde qui tend se former. Voil donc un fait matriel presque mtaphysique dans sa
production, et que l'on ne peut expliquer que par une thorie mtaphysique.
Il serait facile de multiplier des citations de ce genre ; mais je ne veux pas m'garer au milieu de
la subtilit de ces vues. J'ai voulu seulement vous montrer, par ces exemples, combien une
condamnation des doctrines de nos prdcesseurs serait injuste et peu philosophique, et quelle
rserve il est sage de s'imposer dans ce jugement.
On prsenta un jour Socrate un ouvrage d'Hraclite d'un style trs profond, mais obscur. Il le
lut avec soin, et comme on lui demandait son avis sur cet crit : Je le trouve admirable, dit-il,
dans les endroits o je l'entendes ; je crois qu'il crois qu'il en est ainsi pour les parties que je n'ai
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pu pntrer, mais il me faudrait plus d'habilet que je n'en ai pour prononcer sur ces dernires.
Imitez, mon ami, imitez la rserve de Socrate.
Ayant ainsi parl, le philosophe par le feu s'arrta, fatigu de sa longue harangue. Je profitais de
son silence pour rpondre brivement son apologie de la science hermtique.
Je vous ai cout, lui dis-je, avec recueillement, bien que je n'eus entendu aucune considration
que vous ne m'ayez dj prsente bien des fois, aucun argument auquel je n'aie amplement
rpondu en d'autres occasions. Cependant, puisque vous avez voulu instituer ici une sorte de
dispute, j'essayerai de vous rpondre.
En premier lieu, vous pensez surprendre nos chimistes dans une flagrante contradiction, parce
qu'ils admettent que quatre corps simples suffisent pour former tous les produit organiques,
tandis que les combinaisons minrales en exigent plus de soixante. Mais la contradiction n'est
qu'apparente. Examinez la srie de nos soixante corps simples, vous reconnatrez que fort peu
d'entre eux prennent un rle actif dans les grandes actions physiques de notre globe. La liste des
substances reconnues lmentaires est longue assurment, mais le nombre de celles que la nature
met en jeu est en ralit fort restreint. Aux lments qui appartiennent d'une manire plus
spciale aux tre organiss ajoutez seulement le chlore, le soufre, le phosphore, le silicium,
l'aluminium, le calcium et le fer, vous aurez la srie peu prs complte des corps qui forment le
domaine des raction minrales. Tout porte penser que l'ordre habituel des grands phnomnes
du monde ne serait en aucune faon troubl, si les faibles quantits de platine, d'arsenic ou de
zinc, par exemple, que l'on trouve dissmin dans le globe ne s'y rencontraient pas. Le petit
nombre d'lments qui entrent dans la constitution des composs organiques n'a rien d'ailleurs
qui doive nous surprendre. A l'exception du carbone, ces quatre corps sont gazeux ; l'quilibre de
leur combinaison doit tre en consquence trs faiblement dtruit, et ils peuvent ainsi suffire
provoquer les mutations, les transformations continuelles qui sont la condition de la vie. Les
combinaisons minrales rsistent avec plus d'nergie aux influences extrieures, leur stabilit
chimique est plus grande, ce qui ncessite le concours d'un plus grand nombre d'lments ; mais
en dfinitive cette diffrence est assez faible et ne peut aucun titre tre invoque comme
argument.
Vous prtendez rapprocher des faits chimiques habituels le mode d'action de la pierre
philosophale, en nous montrant dans la fermentation un phnomne qui offre quelque analogie
avec la transmutation des mtaux. On peut, il est vrai, dpouiller ainsi la pierre philosophales des
proprits surnaturelles qu'on lui prte gnralement. Mais tout l'avantage s'arrte l. Il n'est
permis de voir dans ce rapprochement qu'une belle comparaison, qui d'ailleurs est fort ancienne,
puisqu'elle remonte Hortulanus. Car, pour dmontrer que l'agent des transmutations participe,
en quelque chose, des proprits des ferments ; pour faire admettre que dans les mtaux fondus et
ports la chaleur rouge il peut s'accomplir une modification molculaire comparable un
fermentation, il faudrait commencer par tablir l'identit de composition des mtaux. Or la
thorie alchimique sur l'isomrie des mtaux est encore au moins contestable.
Les arguments que vous invoquez en faveur de la transmutation mtallique ne reposent donc sur
aucun fondement bien srieux. Mais je vais plus loin, j'admet un instant avec vous que toutes ces
considrations ont une valeur certaine ; j'admets, en particulier, que les rapprochements
remarquables faits par M. Dumas entre les quivalents des corps simples d'une mme famille
joints cet autre rapport si singulier trouv par le docteur Prout entre l'quivalent de l'hydrogne
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et les quivalents de tous les autres corps simples, peuvent autoriser la consquence que vous ne
craignez pas d'en tirer sur l'isomrie des mtaux, je dis que, tout cela accord, la question serait
encore bien loin d'tre tranche en votre faveur. En acceptant, en effet, toutes ces donnes comme
valables, nous serions conduits la conclusion que voici : Dans l'tat prsent de nos
connaissances, on ne peut prouver d'une manire absolument rigoureuse que la transmutation
des mtaux soit impossible : quelques circonstances s'opposent ce que l'opinion alchimique soit
rejete, comme une absurdit en opposition avec les faits. Voil, dans son expression la plus
tendue, le seul bnfice de raisonnement auquel vous puissiez prtendre. Mais, de ce qu'un fait
est reconnu ne pas tre impossible, il ne rsulte nullement que ce fait existe. Nous ne saurions
prouver que le plomb ne se changera jamais en or, mais il ne suit point de l que l'on puisse
effectuer la mutation rciproque de ces mtaux. J'insiste sur cette dernire rflexion, parce qu'elle
me parat devoir trancher le nud de votre argumentation tout entire (5).
Ce que vous m'accorderez, rplique alors l'alchimiste, suffit la cause que je dfends, car si vous
reconnaissez que nos thories n'ont rien en dfinitive qui offense trop le sentiment des chimistes,
il suffira, pour que la victoire nous soit acquise, de faire voir que des transmutations mtalliques
ont t excutes, et que plusieurs personnes ont dcouvert et possd la pierre philosophale. Un
seul cas de cette espce suffirait la rigueur pour cette dmonstration. Or les crits hermtiques
sont remplis de ces faits ; les narrations qu'on y trouve sont entoures d'ailleurs d'un tel cortge
d'imposant tmoignages, qu'un auteur moderne, Schinieder, n'hsite pas dclarer que les
preuves historiques suffisent elles seules pour tablir la ralit de notre science et l'existence de
la pierre philosophale. Vous partagerez, je l'espre, cette conviction, si vous voulez bien
maintenant couter le rcit de ces faits.
Vous savez, ami lecteur, que, dans l'histoire de l'alchimie, les transmutations mtalliques forment
un chapitre fort tendu. Aussi, en voyant mon interlocuteur se disposer entreprendre la longue
histoire des exploits des faiseurs d'or, je fus effray des proportions qu'allait recevoir notre
entretien. J'essayai de rclamer.
Il est un peu tard, objectais-je timidement.
Non, dit mon obstin discoureur, le soleil se couche peine ; je vois encore ses derniers rayons
dorer les tours de Saint-Sulpice. Ecoutez donc ma dmonstration ; je ne vous laisserai que
converti.
Ici l'adepte entama l'histoire des transmutations mtalliques. Parcourant successivement les faits
de ce genre dont les deux derniers sicles furent tmoins, il raconta les vnements singuliers
rapports par Van Helmont, Helvetius, Brigard de Pise et le pasteur Gros. Vinrent ensuite les
transmutations opres en 1648 par l'empereur Ferdinand III avec la poudre de Richthauson. Les
aventures d'Alexandre Sethon et celles de Michel Sendivogius, son hritier et son lve, furent
longtemps rappeles. Passant de l au dix-huitime sicle, mon alchimiste cita d'abord la
transmutation attribue au Sudois Paykll. Il aborda ensuite la vie mystrieuse de Lascaris. Les
merveilles que l'on attribue aux missaires de cet adepte ne furent point oublies ; Btticher,
Delisle, furent ici cit avec honneur. En un mot, mon interlocuteur n'oublia rien dans cette revue
sommaire des hauts faits de la science transmutatoire.
Voil donc, reprit l'adepte terminant sa longue exposition historique, une srie d'vnements qui
dmontrent qu' diffrentes poques plusieurs personnes ont possd le secret de la
transmutation. Mais il existe une autre catgorie de preuves qui n'est pas ngliger ici, et que je
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vous prsenterai en terminant. Je veux parler des richesses considrables que l'on a toujours vues
entre les mains des personnes qui ont possd la pierre philosophale. L'histoire nous fournit sous
ce rapport des faits contre lesquels il serait difficile d'lever des objections.
Tout les crivains hermtiques assurent que Raymond Lulle, prisonnier d'Edouard III la tour de
Londres, y fabriqua pour six millions d'or qui servirent frapper les nobles la Rose. En France,
Nicolas Flamel trouve en 1382 le secret de la projection, et cet homme, jusque-l pauvre copiste,
se montre tout coup la tte d'immenses richesses. Il fonde Paris quatorze hpitaux, btit
trois chapelle, relve sept glises, qu'il dote magnifiquement.
A Pontoise, lieu de sa naissance, il fait tout autant de fondations pieuses. En 1742 on distribuait
encore aux pauvres de Paris les aumnes qu'il avait institues par son testament. On s'est
beaucoup occup de trouver l'origine des richesse de Flamel ; mais les crivains qui ont lev ces
doutes, tels Gabriel Naud et l'abb Villain, n'ont entrepris leurs recherches que deux ou trois
sicles aprs sa mort. Or il est bon de savoir que, du vivant de Nicolas Flamel, l'origine de sa
fortune ayant paru suspecte, le roi Charles VI fit dresser ce sujet un enqute par un matre des
requtes, le sieur Cramoisi. Nul ne peut dire ce qui en rsulta, mais ds ce moment Flamel ne fut
plus inquit.
L'alchimiste anglais Georges Ripley fit prsent de cent mille livres d'or aux chevaliers de Rhodes,
lorsque l'le fut attaque par les Turc en 1460.
Gustave Adolphe, roi de Sude, en traversant la Pomranie, reut Lubeck, d'un prtendu
marchant, cent livres d'or qui furent converties en ducats portant les signes de leur origine
hermtique. A la mort de cet inconnu, on trouva chez lui une fortune d'un million sept cent mille
cus.
On ne peut regarder que comme des productions alchimiques les dix-sept millions de rixdales que
laissa l'lecteur Auguste de Saxe, en 1580, car ce prince est connu pour avoir fait plusieurs fois la
projection de ses propres mains.
Les quatre-vingt-quatre quintaux d'or et les soixante quintaux d'argent que l'on a trouvs, en
1680, dans le trsor de l'empereur d'Allemagne, Rodolphe II, avaient aussi la mme origine.
Parmi les princes de l'Empire, Rodolphe II a t le partisan le plus dclar e la science
hermtique. Vers la fin de son rgne, la plupart de ses actes furent inspirs par ses prdilections
pour l'alchimie. Tout son entourage tait spagyrique. Ses laquais mmes n'taient que des
alchimistes, compagnons de ses travaux. La maison de son mdecin, Thaddoeus de Hayec, tait
ouverte tous les artistes ambulants, qui, avant d'tre admis en sa prsence, venaient, par des
preuves convenables, se faire reconnatre et accrditer comme adeptes ; et le pote de la cour,
l'Italien Mardoche de Delle, n'avait d'autre occupation que de clbrer les exploits des artistes
qui frquentaient la cour de Prague.
J'ajouterai enfin, pour clore dignement cette liste, que les richesses que le pape Jean XXII a laiss
sa mort en 1334 ne peuvent tre que le rsultat de ses pratiques alchimiques. Le comt
d'Avignon, o rsidait le saint sige, n'avait avant cette poque qu'un revenu assez modique, et
les papes prcdents n'avaient pas brill par leur opulence. Dans le trsor de Jean XXII on trouva
vingt cinq millions de florins. La source de cette fortune s'explique aisment quand on sait que ce
pape est compt parmi les crivain alchimiques, et que, dans sa prface de son Ars ransmutatoria,
on indique qu'il a fait travailler Avignon la pierre philosophale, et qu'il a fabriqu deux cent
lingots d'or pesant chacun un quintal (6). En vain vous m'objecterez que le pape Jean XXII est lui-
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mme l'auteur de la bulle : Spondent pariter quas non exhibent, fulmine par le Saint-Sige contre
les alchimistes. Cet argument n'aurait gure plus de valeur que celui qui consiste dire que les
prceptes que le pape a donns dans son Ars ransmutatoria,pour fabriquer de l'or, sont dpourvu
de bon sens. C'tait l autant de moyens que le pape imaginai pour dtourner de sa tte
pontificale le soupon d'hermtisme. C'tait la ruse du larron qui crie Au voleur !
Je m'arrte. Il m'eut t facile d'tendre davantage la srie de ces preuves historiques ; mais j'ai
voulu m'en tenir aux faits le plus gnralement connus, ceux que se justifient par des
documents authentiques.
Tel fut le discours de mon alchimiste, et l'on comprendra qu'aprs une exhibition historique de
cette force, on ne pouvait sans dshonneur rester muet. J'essayai donc une courte rplique.
Vous venez, rpondis-je de rappeler la plupart des vnements que l'on a coutume d'invoquer en
faveur de la ralit de l'alchimie. Je ne ferai nulle difficult d'avouer qu'il y ait l plus d'une
circonstance de la nature embarrasser un moment. Mais je ne dirai certes rien de nouveau en
affirmant que tous ces faits manquent absolument des moyens de contrle que la doctrine
philosophique est en droit d'exiger en pareille matire. Si l'autorit du tmoignage humain est
acceptable sans rserve pour les faits communs qui ne demandent, pour tre constats, qu'un
esprit libre et des sens fidles, il en est tout autrement quand il s'agit d'tablir le certitude d'un
fait historique ou d'un rsultat scientifique. Un semblable sujet rclame des vrifications d'une
autre nature et qui, dans l'espce, font absolument dfaut. En admettant d'ailleurs tous ces
vnements comme avrs, il resterait comprendre comment une dcouverte semblable, si elle a
t faite une fois, a pu jamais tre perdues.
Laissez-moi ajouter cependant que la vritable rponse vos arguments historiques, la raison
victorieuse, n'est pas l ; elle se trouve contenue dans deux ou trois ouvrages, que les adversaires
de l'alchimie n'ont cess d'opposer mes progrs. Dans l'Explicatio, de Th. Eraste, dans le
Mundus subterraneus, du P. Kircher, et dans le dissertation de l'acadmicien Geoffroy, sur les
supercherie concernant la pierre philosophale, prsente en 1722 l'Acadmie des sciences de
Paris, on trouve la clef de tous ces prtendus mystres. Ces crit nous donnent une explication
trs rassurante des vnements tranges qui, jusqu'au milieu du sicle dernier, ont entretenu les
croyances hermtiques. On y voit par quelle incroyable srie de fraudes, de supercheries, de tours
d'adresse de tout genre, les souffleurs ont su tromper pendant dix sicles la crdulit de leur s
contemporains.
Il faut prendre garde, dit Geoffroy, tout ce qui se passe entre les mains de ces sortes de gens.
En effet, les alchimistes oprateurs ont pouss jusqu' ses dernires limites l'art de tromper le
public. Le mercure qui se transforme en or sous les yeux d'une assemble bahie, tait dj
charg d'une certaine quantit du mtal prcieux ; au lieu de mercure pur, on employait un
amalgame d'or qui diffre trs peu par son aspect physique, du mercure ordinaire : le mtal
volatil plac dans un creuset disparaissait par l'action de la chaleur, et laissait apparatre l'or. Le
plomb qui se changeait en argent ou en or, n'tait souvent autre chose qu'un lingot d'argent ou
d'or envelopp de plomb. Les creusets dans lesquels les oprations s'excutaient, taient presque
toujours prpars d'avance. Dans un double fond, on plaait de l'or ou une composition aurifre
dcomposable par la chaleur ; ce double fond tait adroitement dissimul par une pte faite de
gomme et de terre de creuset. La chaleur dtruisait la matire organique, et le mtal prcieux
venait ainsi se mler aux matires mises en exprience. Quelquefois on introduisait de l'or ou de
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l'argent dans les creuset en agitant les mtaux fondus avec une baguette de bois creuse qui
renfermait, dans sa cavit intrieure, de la poudre d'or ou d'argent ; le bois, en brlant, dposait
la poudre d'or dans le creuset. D'autres fois, on remplissait de poudre d'or ou d'argent une petite
cavit creuse dans du charbon et cache par de la cire noire. Ce charbon servait recouvrir le
creuset, et la cire, venant fondre, laissait tomber la poudre d'or ; ou bien on imbibait de
dissolution d'or ou d'argent du charbon pulvris que l'on jetait dans le creuset comme un
ingrdient ncessaire. Il y avait d'ailleurs mille manires de mler les mtaux prcieux l'tat
d'oxydes ou de chaux, suivant le terme de l'poque, et n'offrant ds lors aucun aspect mtallique,
avec les diffrentes substances employes dans l'opration. S'il s'agissait enfin de changer en or
une mdaille d'argent ou de plomb, on la blanchissait au mercure, on la prsentait ds lors comme
de l'argent ou du plomb ; quand on l'exposait l'action de la chaleur, le mercure, en s'vaporant,
laissait apparatre l'or. Il est bien entendu que, dans ces dernires oprations, un peu
d'escamotage venait propos, et qu'il n'tait pas mal de substituer une mdaille ainsi prpare
une autre mdaille de plomb ou d'argent que l'assemble avait examine tout son aise.
Ce sont l, assurment, des tours forts grossiers et en apparence faciles dmasquer. Mais ce qui
fait comprendre la longue impunit de ces manuvre, c'est la profonde ignorance dans laquelle on
a vcu jusqu'au dix septime sicle sur l'interprtation des phnomnes chimiques. La
mtallurgie tait assez imparfaite cette poque, pour que l'on fut inhabile reconnatre dans un
mtal vil des traces d'un mtal prcieux, et il y a dans l'histoire de la chimie plus d'un exemple
curieux de semblables erreurs. Ce n'est qu'au commencement du dix-septime sicle que tous les
chimistes ont bien connu le fait de la dissolution des mtaux dans les acides. Ainsi, avant l'anne
1600, fort peu de personnes ont souponn que le cuivre existt dans le vitriol bleu, et souvent les
alchimistes ont prsent comme une transmutation du fer en cuivre la prcipitation du sulfate de
cuivre par une lame de fer. Paracelse et Libavius citent ces transmutations en toute confiance.
Aussi les teintures philosophales des alchimistes n'taient-elles souvent que des dissolutions d'or
ou d'argent dans des liqueurs acides ; et l'on prsentait les dorures artificielles ainsi produites
comme un acheminement une transformation plus complte. Il serait donc facile, en
rapprochant de la plupart de vos narrations les fait rapports par Thomas Eraste, le P. Kircher et
Geoffroy, de montrer par quels artifices prcis furent excutes, dans ces divers cas, les
transmutations dont vous avez rapport les dtails. Cependant ce moyen avancerait peut-tre
assez mal la question entre nous, car tout pourrait se rduire une affirmation d'une part, et
une ngation de l'autre. Il est une voie plus courte. Elle consiste rappeler les vnements si
nombreux dans lesquels la fraude a t dvoile par l'aveu des adeptes eux-mmes. Bien souvent,
en effet, les charlatans alchimistes, aprs avoir men bien quelque tour de leur mtier, se
htaient de se mettre en sret, et, une fois certains de l'impunit, proclamait hautement leur
fourberie en riant leur aise de la crdulit de leurs victimes.
Un certain Daniel, de Transylvanie, mystifia de cette manire le grand duc de Toscane, Cosme
Ier. Ce charlatan, qui joignait son titre d'alchimiste la qualit de mdecin, vendait au
apothicaires de Florence une poudre appele usufur, qui tait connue comme remde universel. Il
fabriquait lui-mme ce mdicament, dans lequel il faisait entrer une certaine quantit d'or.
Seulement, pour ne pas se ruiner dans la spculation qu'il mditait, il avait soin , parmi les
mdicaments qu'il faisait prendre chez les apothicaires par ses malades, de prescrire toujours
l'usufur, et comme il prparait ensuite lui-mme les mdicaments l'aide des drogues qu'on lui
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apportait, il avait soin de garder pour lui le prcieux usufur, ce qui tait une manire de rentrer
peu peu dans ses avances. Quand sa rputation fut tablie Florence, il alla trouver le grand
duc, et s'offrit lui enseigner l'art de faire de l'or. C'est avec le fameux usufur qu'il oprait. Le
grand duc envoya lui-mme prendre ce mdicament chez les apothicaires de la ville, et l'opration
russit comme on le devine. Cosme Ier paya cette belle invention vingt mille ducat. Mais bientt
le mdecin fut pris d'un vif dsir de voyager ; il demanda la permission d'aller parcourir la
France. Une fois l'abris, il crivit sans plus de faon au grand duc pour l'informer du mauvais
tout qu'il lui avait jou.
L'aventurier Delisle, dont vous avez parl, se servait de procds moins compliqus. Il
transformait en or de petites masses de plomb ou des mdailles d'argent en faisant usage du
procd bien connu du blanchiment par le mercure. Mais l'opration qui lui servait surtout
merveiller la Provence consistait changer en or des clous de fer. Pour jouer ce jeu, il fabriquait
un clou d'or et le recouvrait d'une lgre couche de fer, de manire le faire passer pour un clou
ordinaire. En plongeant ensuite l'objet, ainsi prpar dans sa prtendue teinture, qui n'tait autre
chose qu'une liqueur acide, il dissolvait la couche superficielle de fer, et l'or apparaissait. La triste
fin de cet aventurier ne montra que trop d'ailleurs qu'il avait pris pour dupe la province et la cour.
La fin tragique de Delisle n'est pas la seule qui ait dvoil les coupables manuvres des
souffleurs.
Sous Louis XIII, un homme nomm Dubois faisait grand bruit Paris par ses transmutations.
C'tait un aventurier qui, aprs avoir longtemps voyag comme mdecin dans le Levant, se fit
capucin et se rendit en Allemagne, o il jeta le froc pour embrasser la religion rforme. De retour
en France, il se maria sous le nom de sieur de la Meillerie. Il assurait que la pierre philosophale
dont il faisait usage provenait de Nicolas Flamel ; il prtendait l'avoir trouve dans l'hritage de
son oncle, arrire petit fils du mdecin Perrier, neveu lui-mme de Pernelle, femme de Nicolas
Flamel. Dubois se vantais, de plus, de connatre la manire de prparer cette poudre. Ces fait
arrivrent l'oreille de Richelieu, qui fit arrter l'alchimiste, et lui intime l'ordre de rpter ses
expriences devant le roi. En prsence de Louis XIII et du cardinal, Dubois changea en or un balle
de mousquet que l'on alla prendre dans la giberne d'une sentinelle. Le roi s'empressa d'anoblir cet
habile homme ; il fit plus, il le nomma prsident des trsoreries. Mais Richelieu se montra plus
exigeant, il commanda Dubois de lui communiquer son secret. Sur son refus, le nouveau
prsident fut jet en prison, et l'on instruisit son procs. Comme il refusait encore de s'expliquer,
on lui donna la question. Ainsi press, le malheureux dicta quelques procds qui immdiatement
essays, furent reconnu faux. N'obtenant rien de plus, le cardinal furieux, le renvoya au tribunal,
qui le condamna comme magicien et le fit pendre.
On a beaucoup parl en Angleterre, la fin du sicle dernier, des circonstances qui amenrent le
suicide de Price. James Prices tait un chimiste distingu, mais il eut le malheur de s'occuper
d'alchimie, et se vanta bientt de possder la pierre philosophale. A Londres, il fit sept ou huit fois
des transmutations publiques. Il fit imprimer les procs verbaux de ses expriences, et le roi
d'Angleterre fut curieux de possder les lingots d'argent que l'alchimiste avait fabriqus. Mais le
Socit royale de Londres, dont Price faisait partie, s'mut de cette affaire. Le chimiste fut somm
de rpter ses expriences devant une commission prise dans la Socit royale. Il refusa
longtemps de comparatre, allguant que sa provision de pierre philosophale tait puise, et qu'il
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fallait beaucoup de temps pour en prparer d'autre. Cependant il finit par se mettre l'uvre, et
manqua l'opration. Raill de ses amis, pouss bout de toutes manires, il s'empoisonna.
Assez longtemps avant ce dernier vnement, l'alchimiste Honaer n'avait pas t plus heureux.
Il avait russi tromper le duc de Wurtemberg par un procd fort simple, comme vous allez le
voir. Le duc faisait lui-mme l'opration avec les matires indiques par Honaer ; quand le
creuset tait charg et l'exprience dispose, pour viter tout soupon de fraude, il faisait sortir
tout le monde du laboratoire et en emportait la clef. Mais l'alchimiste avait eu la prcaution
ingnieuse de faire cacher un petit garon dans une caisse. Quand le laboratoire tait dsert,
l'enfant allait tout bonnement mettre de l'or dans le creuset, puis il regagnait sa cachette. Le
prince tait d'autant plus impatient de voir russir ces expriences, qu'il avait dj dpens plus
de soixante mille livres avec son alchimiste. Par malheur, un curieux venta la ruse. Comme vous
le savez, les princes allemands n'entendaient pas railleries sur ce chapitre. Le philosophe par le
feu fut pendu au gibet dor.
Pendant cette dernire partie de notre conversation, mon interlocuteur tait distrait et agit ; il
laissait paratre des signes d'impatiences. Enfin il se leva :
Ecoutez, me dit-il, vous avez lu peut-tre quelques crits alchimiques, mais seulement, je le
crois, en curieux empress de recueillir quelques faits qui vous semble piquants. Ce n'est pas
ainsi que l'on arrive la vrit ; on ne la trouve qu'avec la volont srieuse de la chercher.
En disant ces mots il tira de sa poche, avec toutes les marques de respect imaginables, un vieux
livre qu'il me prsenta :
Tenez, dit-il, je vous confie cet crit ; il renferme les vrits de notre art, exposes avec la plus
grande simplicit. Lisez-le avec soin, et surtout, ajouta-t-il, en posant le doigt sur la premire
page du livre, mditez bien la sentence qui orne le frontispice.
Ayant dit, mon philosophe se retira pas lent. Pendant qu'il s'loignait, je me htai d'examiner le
prcieux ouvrage qu'il m'avait remis. C'tait l'un de ces innombrables crits que nous ont laisss
les alchimistes, et il n'tait ni plus clair ni plus raisonnable que les autres. Mes yeux se portrent
sur la fameuse sentence qu'il avait recommande mon intention. C'tait la maxime du Liber
Mutus :
Lege,lege, lege et relege, labora, ora, et invenies.
1. en 1834 cas, un ancien prparateur de chimie - Monsieur Tiffereau, de Nantes , a prsent
l'acadmie des sciences de Paris plusieurs mmoires renfermant la description des moyens qui lui
auraient permis de former artificiellement de l'or pendant son sjour en Amrique. C'est faisant
ragir l'acide azotique sur l'argent, que Monsieur Tiffereau voyait se produire comme un rsidu
de l'action de cet acide, des parcelles insolubles qu'il considre comme de l'or.
Selon nous, les ces dpts mtallique, insoluble dans l'acide azotique, obtenus par l'auteur dans
les expriences qu'il a excuts en Amrique, tenaient la prsence naturelle, dans l'argent
employ, de quelque mtal inattaquable par acide azotique, tel que l'or, le platine ne, l'iridium,
etc.. En effet Monsieur Typhon ayant essay de rpter cette exprience Paris, dans un des
laboratoires de la Monnaie, devant M. Levol, essayeur et chimiste expriment, a chou
compltement, et n'a pu prsenter aucune trace de cet or artificiel qu'il assure avoir russi
produire en Amrique.
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Dans la premire dition de cet ouvrage nous avions reproduit une partie des mmoires prsents
par M. Tiffereau l'Acadmie des sciences ; c'tait un document qui nous semblait intresser
l'histoire scientifique de notre poque. Cette reproduction est devenue inutile depuis que l'auteur
a publi en un petit volume le recueil des ses mmoires. Ce recueil a pour titre : Les mtaux sont
des corps composs. 1 vol. in 12 de 134 pages, 2
me
dition, Vaugirard. 1837.
2. On dsigne en chimie, sous le nom d'quivalent ou de nombre proportionnel d'un corps simple
ou compos, la quantit en poids de ce corps qui doit s'unir un autre pour former une
combinaison : cette quantit est invariable.
3. Dumas, Philosophie chimique, page 319.
4. Comptes rendus de l'Acadmie et des Sciences, sance du 9 novembre 1857, et du 24 mai 1858.
5. Pour fortifier l'argumentation qui prcde, il faudrait invoquer le rsultat des expriences
directe que M. Despretz a entreprises pour dcider la question de la simplicit des corps dits
lmentaires. M. Despretz a conclu, d'une longue srie d'expriences, en faveur de la simplicit de
ces corps. Ne pouvant nous tendre ici sur les dtails et les consquences tirer de ce travail,
nous renvoyons le lecteur au mmoire de ce physicien insr dans les Comptes rendus de
l'Acadmie des sciences, sances du 15 novembre 1858, et au mme recueil pour la critique que M.
Dumas a cru devoir faire, en 1859, du travail de M. Despretz. On trouvera ces mmoires
contradictoires de MM. Dumas et Despretz rsums dans notre Anne scientifique, troisime et
quatrime annes.
6. Ars ransmutatoria, ouvrage apocryphe traduit en franais en 1557, et que les alchimistes ne
craignent pas d'attribuer au pape, pour se venger des mesure svres que Jean XXII avait
diriges contre eux.
FIN