You are on page 1of 4

GN.AEC, Economics, Gr.

11 Page 1

Unit 2 – 4. The Balance of 
Payments 
A  country  engaged  in  foreign  trade  will  be  making  payments  to 
foreign  countries  and  receiving  payments.  Each  nation  keeps  an 
account  of  its  transactions  with  the  rest  of  the  world,  which  it 
presents  in  the  form  of  a  balance  sheet  called  the  balance  of 
payments. 
 
The  balance  of  payments  is  an  account  of  a  country’s  payments  to 
and  receipts  from  the  rest  of  the  world  during  a  period  of  time.  Or 
the  balance  of  payments  is  a  record  of  a  country’s  financial 
transactions with the rest of the world during a period of time. 
 
The structure of the balance of payments 
The  balance  of  payments  account  is  classified  into  two  main 
sections‐ current account and the capital and financial account. 
 
Current account 
The current account of the balance of payments is mainly concerned 
with the earnings and spending of a country. It has four components: 
Trade in goods, Trade in services, Incomes and Current transfers. 
 
1.  Trade  in  goods  (Visible  trade):  This  refers  to  trade  (exports  and 
imports)  in  physical  goods  (e.g.  cars).  The  difference  between  the 
value  of  exports  and  imports  of  physical  goods  is  known  as  the 
balance of trade in goods (Balance of trade or visible balance). 
 
2.  Trade  in  services:  This  refers  to  trade  (export  and  import)  in 
intangible services such as banking, insurance, transport, education, 
health  service,  tourism  and  entertainment.  The  difference  between 
the  value  of  exports  and  imports  of  services  is  known  as  balance  of 
trade in services. 
 
When  the  trade  in  goods  balance  is  added  to  the  trade  in  service 
balance  the  result  is  known  as  the  balance  of  trade  in  goods  and 
services.  When  the  total  value  of  exports  is  greater  than  the  total 
value  of  imports,  it  will  have  a  surplus  balance  and  if  the  value  of 
imports is greater than the value of exports, the balance of trade in 
goods and services will be in deficit. 
 
3.  Incomes:  The  incomes  account  includes  the  flow  of  money 
between  one  country  and  the  rest  of  the  world  in  the  form  of  rent, 
wages  or  salaries,  interests  and  profits  or  dividends.  The  difference 
between  income  credits  (inflows)  and  income  debits  (outflows)  is 
known as balance on incomes account or net incomes. 
 
4.  Current  transfers:  This  includes  the  flow  of  money  between  one 
country and the rest of the world in the form of gifts and grants. The 
difference  between  transfers  credits  (gifts  and  grants  received)  and 
transfers  debits  (gifts  and  grants  paid)  is  known  as  balance  on 
current transfers or net transfers. 
 
Current  account  balance:  The  current  account  balance  is  equal  to 
the  balance  of  trade  in  goods  plus  balance  of  trade  in  services  plus 
net incomes plus net transfers. 
 
Deficits and surpluses 
The  nation’s  earnings  from  the  exports  of  goods  and  services  and 
receipts  of  incomes  and  current  transfers  are  credit  items  and  are 
entered  with  a  plus  sign.  Its  spending  on  imports  of  goods  and 
services  and  payments  of  income  and  current  transfers  are  debit 
items and are entered with a minus sign. When the sum of all these 
debit  (‐)  items  exceeds  the  sum  of  all  these  credit  (+)  items,  the 
nation  has  a  deficit  on  the  current  account  of  its  balance  of 
payments (equal to the difference). 
If the total value of the credit items is greater than the total value of 
the debit items the current account will have a surplus. 
 
GN.AEC, Economics, Gr.11 Page 2

Capital and Financial account  
The  capital  account  includes  capital  transfers  such  as  aid  given  to 
foreign  countries  for  capital  projects  and  the  purchase  and  sale  of 
non‐produced  and  non‐financial  assets  such  as  land,  copyrights, 
trademarks and patents. It is a relatively small section. 
 
The  financial  account  is  mainly  concerned  with  investment  flows.  It 
is divided into four categories. 
• Direct  investment:  This  includes  flows  of  foreign  direct 
investment  made  mainly  by  MNCs  (e.g.  Nissan  builds  a  new 
car plant in the UK). 
• Portfolio  investment:  This  includes  the  purchase  and  sale  of 
shares and government securities.  
• Other  investment  flows:  These  include  the  flow  of  deposits 
and loans between the residents of the nation and the rest of 
the world. 
• Reserve  assets:  This  includes  changes  in  the  country’s  gold 
and foreign currency reserves. 
 
Capital  and  financial  transactions  bring  about  changes  in  the 
country’s external assets and liabilities. For example, borrowing from 
overseas  increases  our  stock  of  foreign  currency,  but  increases  our 
external  liabilities.  Buying  property  overseas  increases  our  external 
assets but reduces our stock of foreign currency. 
 
Balancing item 
The balance of payments is a balance sheet and like all other balance 
sheets  it  must  balance.  Since  the  account  balances,  the  total  of  the 
credit items must be equal to the total of the debit items. However, 
in practice because of mistakes and failure to record all items, there 
is  always  a  discrepancy.  The  net  errors  and  omissions  (or  balancing 
item) is the amount, which is required to bring the recorded balance 
of  payments  into  balance.  A  positive  balancing  item  means  that 
there has been an unrecorded net inflow of foreign currency. 
 
Causes  of  deficits  on  goods  and  services  balance  (or 
current account or balance of payments)   
Current account deficits are mainly caused by loss of price and non‐
price competitiveness of home products or changes in the rates of 
economic growth. The following are some of the reasons for a 
current account deficit. 
 
High  level  of  income  (high  rate  of  economic  growth)  in  the  home 
country:  This increases the demand for imported finished goods and 
raw materials and reduces exports. 
 
Low  level  of  income  (recession)  abroad:    This  reduces  exports  and 
may increase imports. 
 
High rate of exchange:  This will make exports expensive in terms of 
foreign currency and imports cheaper in terms of domestic currency.  
This will lead to a fall in exports and an increase in imports. 
 
High rate of inflation:  If the rate of inflation in the home country is 
higher than that in other countries, our exports will fall and imports 
will rise.  This will result in a current account deficit. 
 
Loss  of  price  competitiveness:    This  may  be  caused  by  a  rise  in 
labour  cost,  fall  in  productivity,  high  rate  of  inflation  and  a  high 
exchange rate. 
 
Loss  of  non‐price  competitiveness:    These  include  quality,  design, 
reliability and after sale service of home products in relation to those 
of  foreign  products.    Other  things  being  equal  a  fall  in  non‐price 
competitiveness  worsens  the  current  account  of  the  balance  of 
payments. 
 
Declining comparative advantage:  The comparative advantage (the 
ability  of  a  country  to  produce  a  commodity  at  a  lower  opportunity 
cost  than  other  countries)  is  subject  to  change  with  changes  in 
technology  and  the  finding  of  new  resources.    The  UK  lost  its 
GN.AEC, Economics, Gr.11 Page 3

comparative  advantage  in  many  manufactured  products  because  of 
the low cost production in newly industrialized countries. 
 
Fall  in  the  prices  of  important  mineral:  Some  countries  rely  heavily 
on  the  export  of  certain  primary  products  whose  demands  are 
inelastic. A fall in the prices of these products can cause a sharp fall 
in  total  export  revenue  and  deterioration  in  the  country’s  current 
account. 
 
Effects of a current accent deficit 
• In the short run a deficit will increase living standards.  This is 
because  the  country  will  be  consuming  more  goods  and 
services than it produces.   
• A deficit will also reduce inflationary pressure as it involves a 
net leakage of income. 
• However,  in  the  long  term  a  current  account  deficit  would 
weaken  the  domestic  economy.    If  the  value  of  imports  is 
greater than the value of exports, it will reduce the aggregate 
demand.  This will raise unemployment and reduce economic 
growth.  The standard of living will fall in the long term.   
• Another  problem  is  that  the  country  may  need  to  borrow  or 
attract  foreign  investment  in  order  to  finance  the  current 
account  deficit.    This  will  later  lead  to  an  outflow  of  foreign 
currency  in  the  form  of  interest,  dividends  and  profits 
thereby worsening the current account in the future. 
• A  current  account  deficit  may  also  lead  to  a  fall  in  the 
exchange rate of the country’s currency. 
 
However,  the  effects  of  current  account  deficits  depend  on  the 
following. 
• The size of the deficit – The size of the deficit as a percentage 
of  the  GDP  or  as  a  percentage  of  the  country’s exports  value 
is important. A relatively small deficit on the current account 
may not be a problem. 
• Whether  the  deficit  is  persistent  or  periodical:  A  persistent 
deficit  on  the  current  account  is  likely  to  have  more  harmful 
effects than a deficit in the short term. 
• The  cause  of  the  deficit:  For  example,  a  deficit  which  is 
caused  by  the  import  of  capital  equipments  is  likely  to  have 
less  harmful  effects  than  a  deficit  caused  by  import  of 
consumer goods. This is because, the import of capital goods 
will increase output and lead to more exports in the long run.   
Policies to reduce a balance of payments deficit  
 
Expenditure reducing policies 
Expenditure  reducing  policies  are  those  which  aim  to  reduce 
aggregate demand. They include fiscal policy and monetary policy. 
 
Deflationary or contractionary fiscal policy: This involves increasing 
taxation  and  reducing  government  spending.  These  measures  will 
reduce  aggregate  demand  and  lead  to  a  fall  in  imports  and  an 
increase  in  exports  as  domestic  firms  find  it  more  difficult  to  sell  in 
the home market and make greater efforts to sell in foreign markets. 
A fall in aggregate demand may also reduce price level and increase 
the price competitiveness of the home products. 
 
Deflationary  or  contractionary  monetary  policy:  This  involves 
increasing  the  rate  of  interest  or  reducing  the  supply  of  money.  A 
rise  in  the  rate  of  interest  encourages  saving  and  discourages 
borrowing.  As  a  result  the  demand  for  both  consumer  goods  and 
capital goods will fall. A fall in aggregate demand will reduce imports 
and  increase  exports  and  improve  the  current  account  of  the 
balance  of  payments.  A  high  rate  of  interest  is  also  likely  to  attract 
short  term  capital  inflow  which  in  turn  improves  the  capital  and 
financial account of the balance of payments.  
 
Deflationary  policies  are  likely  to  reduce  demand  pull  inflation.  On 
the  other  hand,  they  also  reduce  economic  growth  and  increase 
unemployment. 
 
GN.AEC, Economics, Gr.11 Page 4

Expenditure switching policies 
Expenditure switching policy is one which seeks to redirect spending 
from  foreign  goods  and  services  towards  domestically  produced 
goods and services. E.g. devaluation and import controls. 
 
Protectionism  (import  controls):    Protectionism  refers  to  the 
government policies to reduce imports by the use of tariffs and non‐
tariff barriers.  Tariffs, quotas, exchange control and other measures 
can be used to reduce a balance of payments of deficits by reducing 
imports.    They  also  increase  the  demand  for  home  products  and 
increase domestic employment and growth. On the other hand, they 
raise  inflation  and  invite  retaliation.  Another  problem  is  that  a 
country’s  freedom  to  employ  import  restrictions  is  limited  by  the 
membership of WTO or a trade bloc such as the EU. 
  
Devaluation:  The government may reduce the exchange rate of the 
home  currency  in  order  to  reduce  the  deficit  on  its  balance  of 
payments.    Devaluation  will  change  the  relative  prices  of  imports 
and  exports.    Exports  will  become  cheaper  in  terms  of  foreign 
currency and imports will become dearer (more expensive) in terms 
of home currency. This will lead to an increase in exports and a fall in 
imports and reduce current account deficits. 
Devaluation  will  also  increase  the  demand  for  domestic  goods  and 
services  and  increase  domestic  employment  and  economic  growth.  
The main disadvantage of devaluation is that it may raise inflation. 
 
However,  devaluation  can  only  be  successful  in  reducing  a  current 
account deficit if: 
• Major trading rivals do not devalue their own currencies. 
• The  combined  price  elasticities  of  demand  for  exports  and 
imports  (PED

+  PED
M
)  are  greater  than  one  (Marshall‐
Learner  condition).  In  the  short  run,  the  price  elasticities  of 
demand  for  exports  and  imports  are  very  low  (inelastic). 
Therefore,  in  the  short  term  devaluation  is  likely  to  lead  to 
deterioration  in  the  current  account  position  before  it  starts 
to improve. This is called J – curve effect.  
 
Supply  side  policies:  Supply  side  policies  tend  to  be  long‐term 
policies.  They  cannot  cure  a  current  account  deficit  within  a  short 
period. They include the following. 
• Measures  to  reduce  labour  cost  e.g.  increasing  investment 
and labour productivity 
• Measures  to  improve  the  quality  and  design  of  the  products 
e.g. grants to encourage research and development 
• Measures  to  develop  modern  and  sunrise  industries  e.g.  by 
giving financial assistance  
• Measures to improve marketing e.g. promoting trade fairs 
• Measures to reduce the rate of inflation 
 
Financing a current account deficit 
A  current  account  deficit  can  be  covered  in  one  or  more  of  the 
following methods: 
• Borrowing from overseas central banks 
• Borrowing  from  international  organizations  such  as  the 
International Monetary Fund (IMF) 
• Taking money from the official reserves of foreign currency 
• Selling the countries assets abroad 
 
Distributing a current account surplus 
A  current  account  surplus  may  be  used  in  one  or  more  of  the 
following ways: 
• To make loans to overseas residents or to repay overseas 
• To increase the nation’s foreign currency reserves 
• To  buy  assets  abroad  (e.g.  to  buy  land  and  building  in  other 
countries or to buy shares in foreign companies)