FAQ de la web de NASA

P: ¿Dónde se forman los contrails? R: Los contrails son nubes generadas por el hombre, sólo se forman a gran altura (normalmente a partir de 8 km, unos 26000 pies) donde el aire es extremadamente frío (menos de -40 º C). Por este motivo los contrails no suelen formarse cuando un avión despega o aterriza, suelen formarse a la altitud de crucero. La gente que vive bajo las principales rutas del tráfico aéreo, no las personas que viven cerca de los principales aeropuertos, son los que verán más contrails. Sin embargo, algunos de los principales aeropuertos también están bajo grandes rutas del tráfico aéreo, lo que puede llevar a confusión. P: ¿Por qué hay más contrails de poca duración que contrails persistentes? R: Para una particular ubicación geográfica, puede parecer que hay más contrails de un tipo que de otro. En realidad, el tipo y el número parece depender de la cantidad de humedad y temperatura en la atmósfera cuando el avión está volando. Si la zona es bastante seca, se observarán contrails de vida mas corta. Si hay más humedad, como a lo largo de la costa este de los Estados Unidos, podrían observarse estelas mas persistentes. P: ¿Cuáles son las causas de la formación de remolinos en un contrail? R: Los remolinos en un contrail se forman por los vórtices procedentes de los bordes de la aeronave. Un vórtice es un remolino de aire que sale de debajo del borde del avión con tendencia ascendente y giratoria. Esto se debe a la diferencia de presión causada por la forma de la curva del ala. El proceso de tener menos presión en la parte superior del ala y más presión en la parte inferior del ala hace posible la sustentación de los aviones. P: ¿Por qué vemos contrails algunos días si y otros no?

R: Para que se forme una estela, debe haber suficiente humedad en las capas altas de la atmósfera, así se podrán formar cristales de hielo al paso del avión. Si las capas altas de la atmósfera están muy secas, no se pueden formar contrails fácilmente, o serán poco persistentes. P: ¿Pueden afectar los contrails drásticamente a los patrones climáticos? R: Al principio, los científicos sospecharon que los contrails se comportaban como nubes tipo cirros y podían crear un clima más cálido. Sin embargo, tras hacer estudios científicos se han replanteado estas influencias. Esta es una de las grandes cuestiones que esta investigado la NASA y una de las razones por las que estamos poniendo más énfasis en los contrails. Cuando el tráfico aéreo en los EE.UU. se detuvo después del “11 de septiembre”, los científicos tuvieron una rara oportunidad para mirar el cielo con sólo unos pocos aviones militares a reacción volando. Se analizaron los efectos de algunos de estos contrails y se dieron cuenta de que sus anteriores opiniones sobre los efectos de los contrails no eran del todo exactas. P: ¿se ha observado alguna vez lluvia desde contrails? R: Normalmente, las nubes de lluvia son de baja altura, y están formadas por moléculas de agua. Estas moléculas de agua luego se agrupan para formar gotas de agua (líquido), que finalmente cae al suelo como gotas de lluvia. Como los contrails son nubes en capas muy altas, la humedad en su interior forma cristales de hielo que no se pueden agrupar para formar ninguna precipitación de lluvia. P: ¿Por qué los contrails son blancos? Si los Contrails se forman a partir de los gases de escape de un avión. Solemos pensar de los gases de escape son de color negro y sucio. R: Casi todas las gotitas en las nubes (y en los copos de nieve) tienen pequeñas partículas

(aerosoles) en su núcleo. Pero son MUCHO más pequeñas que las partículas que forman nubes/hielo/nieve. Cuando la luz pasa a través del cristal, se refleja o refracta por la nube de partículas de hielo, que le hace parecer de color blanco a un observador. Por lo tanto, lo que hace que el aspecto del contrail sea blanco es el agua (congelada en un cristal), en lugar de las partículas de gases de escape. Tenga en cuenta que a veces los efectos ópticos a través de estos cristales pueden producir también colores, como el arco iris en gotas de agua. Sólo verá este efecto cuando el Sol, los cristales de hielo y el observador, estén alineados geométricamente de una determinada forma. P: ¿Por qué se puede ver un reactor a gran altura en el cielo y, sin embargo, no hacer un contrail? R: Para que se forme un contrail debe haber suficiente humedad en el aire y la temperatura debe ser suficientemente fría como para formar cristales de hielo en la altitud a la que vuela el reactor. Si la temperatura es demasiado caliente o demasiado seco el aire, no se forman contrails. P: Hay un contrail persistente en el cielo, y una porción central del contrail ha desaparecido. la desaparición ¿está causada por el viento o la temperatura del aire? R: Si la totalidad o parte del contrail desaparece, es por falta de humedad para mantener la formación de cristales de hielo. Es posible que corrientes de aire mas seco se muevan en la zona del contrail, y pueden provocar que parte del contrail tienda a evaporarse. P: ¿Por qué algunos de los persistentes son tan estrechos como una línea dibujada con un lápiz? R: Este tipo de contrail persistente, mantiene ese ancho porque no se propaga. Para que una estela se pueda esparcir o ensanchar, debe haber suficiente humedad extra en el aire para que se formen mas cristales de hielo. Si hay una cantidad limitada de humedad, un contrail persistente puede formarse,

pero no se extiende. P: ¿En qué capa de la atmósfera se suelen ver contrails? A: Los Contrails se forman en la parte superior de la troposfera y en la parte inferior de la estratosfera, donde normalmente vuelan aviones de reacción, en general, entre unos 8 y 12 km de altitud (de 26000 a 39000 pies). P: ¿Es posible observar los contrails como indicadores de la evolución de la meteorología? R: Si un contrail es persistente o además se extiende, la parte superior de la atmósfera contiene grandes cantidades de humedad. Si un contrail es de corta duración, entonces la atmósfera superior está relativamente seca. Esto ha sido utilizado por los marineros y puede ser utilizado en la actualidad para predecir un poco el clima. Corta duración de contrails puede indicar falta de nubes, y estelas persistentes pueden indicar que se acerca un cambio en el clima o las precipitaciones. Son señales parecidas a las que aportan las nubes naturales en forma de cirros. Q: Hay dos aviones en el cielo. Uno de ellos volaba de norte a sur y dejó una estela persistente. El otro avión volaba de este a oeste y no deja estela. ¿Por qué un avión deja un contrail, pero el otro no? R: Es seguro que los dos aviones volaban a diferentes altitudes, de modo que el que vuela de norte a sur lo hace por una zona con más humedad o con menor temperatura que el que vuela de este a oeste. La cantidad de humedad en la atmósfera puede cambiar considerablemente en “una breve distancia vertical”. Depende en gran medida del origen particular de la masa de aire. También hay variaciones en la eficiencia de los motores de los aviones, lo que puede afectar o no en la formación de un contrail.
Traducido de:

http://asd-www.larc.nasa.gov/GLOBE/ The true is out there (Mulder)