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GENERAL

LOS SISTEMAS

CIENCIA Y TECNOLOGA

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Traduccin
de JUAN
ALMELA

Lidwig von Bertalanffy

TEORA GENERAL
DE LOS SISTEMAS
Fundamentos, desarrollo, aplicaciones

FONDO DE CULTURA ECONMICA


MXICO

Primera edicin en ingls,


Primera edicin en espaol,
Primen reimpresin,
Segunda reimpresin,
Tercer reimpresin,
Cuarta reimpresin,
Quinta reimpresin,
Sena reimpresin,
Sptima reimpresin,

1968
1976
1979
1980
1982
1984
1986
1987
1989

Titulo original:
General System Theory; Foundations, Developmen, Applications
1968, Ludwig Von Berulanfiy
Publicado por George Braaaller, Nueva York

D. R. 1976, FONDO DE CULTURA ECONMICA


D. R. 1986, FOWDODCCUUUIAECCWCMICA. S.A. DB C.V.
Av. de U Universidad, 975; 03100 Mxico. D.F.

ISBN968-lf>0627-2
Impreso en Mxico

Manibus Nicolai de Cusa Cardinalis, Gottfriedi


Guglielmi Leibnitii, Joannis Wolfgangi de Goethe
Aldique Huxleyi, necnon de Bertalanffy Pauli,
S. J., antecessoris, cosmographi.

Prefacio

Se dira que el presente volumen requiere algunas notas de introduccin, que aclaren su alcance, contenido y mtodo de presentacin.
Abundan los textos, monografas, coloquios, etc. dedicados a los
sistemas y la teora de los sistemas. La ciencia de los
sistemas o alguno de sus muchos sinnimos se est volviendo
rpidamente parte de los planes de estudio universitarios establecidos. Se trata, ms que nada, de una innovacin en ingeniera en el
sentido amplio del vocablo, requerida por la complejidad de los
sistemas en la tecnologa moderna, por las relaciones entre
hombre y mquina, la programacin y consideraciones anlogas
que no se hacan sentir en la tecnologa de hace unos aos, pero que
son ineludibles en las complejas estructuras tecnolgicas y sociales del
mundo moderno. En este sentido, la teora de los sistemas es ante
todo un campo matemtico que ofrece tcnicas, en parte novedosas y
muy detalladas, estrechamente vinculadas a la ciencia de la
computacin, y orientado ms que nada por el imperativo de
vrselas con un nuevo tipo de problema.
. Lo que tiende a quedar a oscuras entre estos cambios por importantes que sean es el hecho de que la teora de los sistemas
representa un amplio punto de vista que trasciende grandemente los
problemas y los requerimientos tecnolgicos, una reorientacin que
se ha vuelto necesaria en la ciencia en general, en toda la gama de
disciplinas que va de la fsica y la biologa a las ciencias sociales y del
comportamiento y hasta a la filosofa. Con distintos grados de xito y
de exactitud, interviene en varios dominios y
vu

anuncia una nueva visin del mundo que tendr repercusiones


considerables. El que estudia ciencia de los sistemas recibe un
adiestramiento tcnico que convierte la teora de los sistemas cuya
pretensin inicial era vencer la actual superespecializacin en
otra de los cientos de especialidades acadmicas. Por lo dems, la
ciencia de los sistemas, que gira en torno a la tecnologa de las
computadoras, la ciberntica, la automacin y la ingeniera de
sistemas, parece hacer de la idea de sistema otra tcnica la
ltima dedicada a transformar hombre y sociedad, cada vez en
mayor medida, en la megamquina cuyo progreso a travs de la
historia ha descrito Mumford (1967) de modo tan impresionante.
El presente libro aspira a contribuir en los dos aspectos que se
acaban de esbozar: ofreciendo al estudioso de la ciencia de los sistemas una visin ampliada, y al lector general un panorama de este
adelanto, indudablemente caracterstico del mundo presente e importante para l. Aunque se da clara cuenta de sus limitaciones y peros,
el autor se decide a ello por contarse entre los primeros que implantaron la teora general de los sistemas, hoy campo importante de investigacin y aplicacin.
Como observ atinadamente Simn (1965), la introduccin a un
campo en rpido desenvolvimiento consiste en gran medida en su
historia conceptual. De ah que no sea quiz inapropiado el hecho de
que esta obra consista en estudios escritos en un perodo de unos
treinta aos. Asi, el libro no expone la teora de los sistemas como
una doctrina rgida (y hasta el presente no lo es), sino en su
evolucin y el desarrollo de sus ideas; esperamos que esto sirva de
base para mayor estudio e investigacin.
Con esta intencin, los estudios fueron dispuestos en orden
lgico antes que cronolgico y se revisaron escrupulosamente, sin
pasar, con todo, de eliminar repeticiones, mejorar levemente el
estilo y hacer trasposiciones oportunas. Intencionalmente no se
modific el contenido a la luz de cosas averiguadas ms tarde. Fue
imposible evitar del todo tas repeticiones, pues a veces se
presentaban las mismas ideas en diferentes contextos, pero esperamos no haber salido del nivel tolerable. Acaso esto, a fin de cuentas.
no sea tan indeseable para quien busque la idea general o su
aplicacin a determinado campo.
A continuacin de este prefacio se indica la procedencia de los
trabajos. Con fines de evaluacin del material presentado y por
razones de prioridad que no tardarn en verse claras, resumirevm

mos as algunos datos principales. El captulo v (1940) introdujo la


teora del organismo como sistema abierto. Junto con la labor de
Burton (1939), fue el enunciado original de un concepto que gan
creciente importancia y aplicacin. Esta publicacin casi no la
conocieron los cientficos britnicos y estadounidenses; de ah que
sea reproducida entera, aunque mucho podra aadrsele, segn se
aprecia en parte en los captulos vil (1964) y vi (1967). Anlogamente, en el capitulo m se reproduce el primer.-anuncio de la teora
general de los sistemas (1945), abreviado y algo trastrocado, pero fiel
en lo dems al original. El Apndice (resea de una pltica dada en
1947) se reproduce como testimonio temprano, muy anterior al
surgimiento acadmico o tecnolgico de la teora de los sistemas y
de trminos y temas afines. El captulo n es una revisin en lenguaje
no tcnico (1956); los captulos i y iv procuran poner la historia al
da.
El autor desea extender su agradecimiento a muchas personas e
instituciones que facilitaron el trabajo aqu expuesto. Agradece al
doctor George Brantl, editor de George Braziller, Inc., haber
sugerido la publicacin y contribuido valiosamente a ella. Se agradece
la autorizacin de editores que fueron ios primeros en publicar los
ensayos, y tambin a instituciones como el National Research
Council y el National Cncer Institute of Canad, el Canad Council,
el University of Alberta General Research Committee y otros, que
patrocinaron parte de la labor aqu descrita. La secretaria del autor,
la seora Elizabeth Grundau, se encarg de las distintas fases del manuscrito, ayud en la bibliografa y en la biblioteca y tradujo los captulos publicados originalmente en alemn, o sea que hizo mucho ms
de lo que le incumba. Por ltimo, debo agradecer a mi esposa, Mara
von Bertalanffy, por su ayuda y crtica infatigables cuando fueron escritos los ensayos. Sin el estmulo de colegas demasiado numerosos,
para ser citados, el autor, ante tropiezos y obstculos, no habra llevado adelante el propsito de implantar y desarrollar la teora general
de los sistemas.
L. v. B.
Universidad de Alberta
Edmonton (Canad)
Marzo de 1968
IX

Prefacio a la edicin revisada

En los pocos aos transcurridos desde que fue publicado este libro
por vez primera, se han dado grandes adelantos en la teora general
de los sistemas. Me es grata, pues, la oportunidad ofrecida por esta
edicin revisada para presentar algunos comentarios desde el punto
que hoy por hoy hemos alcanzado.
. Hace unos treinta aos que postul y nombr la teora'general de
los sistemas. A partir de entonces, esta teora a veces con
nombres parecidos se ha convertido en una disciplina reconocida,
objeto de cursos universitarios, textos, compilaciones, revistas, reuniones, grupos de trabajo, centros y dems accoutrements de un
campo de enseanza e investigacin universitarias. O sea que se ha
vuelto realidad mi postulado de una ciencia nueva.
Todo esto se fund en desarrollos mltiples, que sern repasados
en el presente libro. El punto de vista de los sistemas ha penetrado en
muy diversos campos cientficos y tecnolgicos, en los que incluso se
ha tornado indispensable. Este hecho, y el de que represente un
nuevo paradigma (por usar la expresin de Thomas Kuhn) en el
pensamiento cientfico, tiene por consecuencia que el concepto de sistema pueda ser definido y ahondado de diferentes modos, segn lo
requieran los objetivos de la investigacin, que reflejan distintos aspectos de la nocin central.
En tales circunstancias, hay dos maneras de introducirse en este
campo. Es posible aceptar uno de los modelos y definiciones disponibles de sistema y derivar rigurosamente la teora consiguiente. Por
fortuna se dispone de presentaciones as, y algunas sern citadas a
continuacin.
XI

El otro recurso que ser el seguido en este libro es partir de


los problemas, tal como han surgido en las varias ciencias, mostrar
la necesidad del punto de vista de los sistemas y desarrollarlo, con
mayor o menor detalle, merced a una seleccin de ejemplos
ilustrativos. Semejante procedimiento no presenta una exposicin
rigurosa de la teora, y los ejemplos dados sern reemplazables; es
decir, a modo de ilustracin serviran otros, y acaso mejores. No
obstante, de acuerdo con la experiencia del autor y con la de otros
tambin, a juzgar por la gran aceptacin alcanzada por este libro,
tal visin panormica sirve al que estudia de introduccin apropiada
a un nuevo modo de pensar, aceptado con inters y hasta entusiasmo,
y al ya enterado como punto de partida para mayores trabajos.
Testimonio de esto ltimo son las numerosas investigaciones que se
inspiraron en la presente obra.
Un crtico competente (Robert Rosen en Science, 164, 1969, p.
681) hall sorprendentemente pocos anacronismos que requirieran
correccin en el presente libro, con todo y que contiene algunos
captulos que se remontan a 30 aos atrs. Es ste un gran elogio, si
se considera que hoy por hoy las mqnografas cientficas propenden a
requerir correccin aun en el momento de aparecer. No se debi
esto como insinuaba el mencionado reseador a retoques
atinados (en realidad el retoque no pas de un mnimo de
mejoramiento estilstico), sino a que, segn todas las seales, el
autor tena razn, en el sentido de haber sentado un cimiento
certero y de haber predicho correctamente adelantos venideros.
Lanse, por ejemplo, los problemas de sistemas que figuran en el
prrafo sobre el isomorfismo en la ciencia del presente libro; hoy en
da, estos problemas (y otros) los estn resolviendo la teora dinmica
de los sistemas y la. teora del control. El isomorfismo entre leyes es
presentado en este libro mediante ejemplos elegidos con
ilustraciones intencionalmente sencillas, pero otro tanto es aplicable
a casos ms enrevesados, que andan lejos de ser matemticamente
triviales. Es, as, un hecho notable que sistemas biolgicos tan
diversos como el sistema nervioso central y la trama de regulacin
bioqumica en la clula resulten estrictamente anlogos, lo cual se
hace aun ms significativo cuando se aprecia que esta analoga entre
diferentes sistemas en diferentes niveles de organizacin biolgica no
es sino un miembro de una vasta clase de analogas. (Rosen, 1967).
En un nivel de mayor generalidad, ms de una vez se seal en
XII

este volumen el paralelismo entre principios cognoscitivos generales en diferentes campos. No se previo, con todo, que la teora general de los sistemas habra de desempear un importante papel en
las orientaciones modernas de la geografa, o de ser paralela al estructura 1 i smo francs (p. ej. Piaget, Lvi-Strauss) y ejercer considerable influencia sobre el funcionalismo sociolgico estadounidense.
Con la expansin creciente de la actitud de sistemas y los estudios
al respecto, la definicin de la teora general de los sistemas ha sido
objeto de renovado escudriamiento, de modo que quiz no est de
ms alguna indicacin tocante a su sentido y alcance. La expresin
teora general de los sistemas la introdujo el presente autor
deliberadamente, en un sentido amplio. Por supuesto, es posible
restringirse al sentido tcnico, desde el punto de vista matemtico,
como tantas veces se hace, pero esto no parece del todo recomendable,
en vista de que abundan los problemas de sistemas que requieren
una teora no disponible al presente, todava, en trminos
matemticos. De suerte que aqu el nombre de teora general de los
sistemas es empleado ampliamente, como se usa la expresin teora
de la evolucin, que viene a significar casi todo lo que cae entre desenterrar fsiles, hacer anatoma o desarrollar la teora matemtica
de la seleccin, o como se habla de teora del comportamiento, que
va de la observacin de pjaros a teoras neurofisiolgicas rebuscadas. Lo que cuenta es la llegada de un nuevo paradigma.
A rasgos generales pueden indicarse tres aspectos principales.
no separables en cuanto a contenido pero distinguibles en intencin.
1 primero es circunscrib ble como ciencia de los sistemas, o sea
la exploracin y la explicacin cientficas de los sistemas de las
varias ciencias (fsica, biologa, psicologa, ciencias sociales...), con la
teora general de los sistemas como doctrina de principios aplicables
a todos los sistemas (o a subclases definidas de ellos).
Estn ingresando en la esfera del pensamiento cientfico entidades
de naturaleza esencialmente nueva. En sus diversas disciplinas ya
fueran la qumica, la biologa, la psicologa o las ciencias sociales,
la ciencia clsica procuraba aislar los elementos del universo observado compuestos qumicos, enzimas, clulas, sensaciones elementales, individuos en libre competencia y tantas cosas ms, con la
esperanza de que volvindolos a juntar, conceptual o
cxperimental-mente, resultara el sistema o totalidad clula, mente,
sociedad, y sera inteligible. Ahora hemos aprendido que para
comprender no se requieren slo los elementos sino las relaciones
entre ellos
XIII

digamos, la interaccin en/imtica en una clula, el juego de


muchos procesos mentales cooscientes e inconscientes, la estructura y
dinmica de los sistemas sociales, etc. Esto requiere la exploracin de
los numerosos sistemas de nuestro universo observado, por derecho
propio y con sus especificidades. Por aadidura, aparecen aspectos,
correspondencias e isomorfismos generales comunes a los sistemas.
Tal es el dominio de la teora general de los sistemas; de hecho,
tales paralelismos o isomorfismos aparecen a veces inesperadamente*en sistemas del todo distintos por lo dems. De
modo que la teora general de los sistemas es la exploracin cientfica
de todos y totalidades que no hace tanto se consideraban
nociones metafsicas que salian de las lindes de la ciencia. Para
vrselas con ello han surgido novedosas concepciones, modelos y
campos matemticos, como la teora dinmica de los sistemas, la
ciberntica, la teora de los autmatas, el anlisis de sistemas
merced a las teoras de los conjuntos, las redes y las grficas, y as
sucesivamente.
1 segundo territorio es el de la tecnologa de los sistemas, o
sea el de los problemas que surgen en la tecnologa y la sociedad
modernas y que comprenden tanto el hardware de computadoras,
automacin, maquinaria autorregulada, etc., como el software de
los nuevos adelantos y disciplinas tericos.
La tecnologa y la sociedad modernas se han vuelto tan complejas
que los caminos y medios tradicionales no son ya suficientes, y se
imponen actitudes de naturaleza holista, o de sistemas, y generalis-ta, o
interdisciplinaria. Esto es cierto en muchos sentidos. Sistemas en
mltiples niveles piden control cientfico: ecosistemas, cuya perturbacin lleva a problemas apremiantes como el de la contaminacin; organizaciones formales, como la burocracia, las instituciones
educativas o el ejrcito; los graves problemas que se presentan en
sistemas socioeconmicos, en relaciones internacionales, poltica y
represalias. Sin importar hasta dnde sea posible la comprensin
cientfica (en contraste con la admisin de la irracionalidad de los
acontecimientos culturales e histricos), y en qu grado sea factible,
o aun deseable, el control cientfico; es indiscutible que son en
verdad problemas de sistemas, o sea problemas de interrela-ciones
entre gran nmero de variables. Lo mismo se aplica a objetivos
ms limitados en la industria, el comercio y el armamento. Los
requerimientos tecnolgicos han conducido a nuevos conceptos y
disciplinas, en parte muy originales y que implantan nuevas nocioxiv

nes bsicas, como las de las teoras del control y la informacin, de los
juegos y de la decisin, de los circuitos y de las colas, etc. La
caracterstica general, una vez ms, es que stas descienden de
problemas especficos y concretos en tecnologa, pero los modelos,
conceptualizaciones y principios as los de informacin, retroalimentacin, control, estabilidad, circuito, etc. han ido mucho ms
all de las fronteras de las especialidades, tienen naturaleza interdisciplinaria y resultaron independientes de sus concreciones especiales,
segn lo ilustran modelos isomorfos de retroalimentacin en sistemas .
mecnicos, hidrodinmicos, elctricos, biolgicos, etc. Anlogamente,
convergen adelantos originados en ciencia pura y aplicada, como en la
teora dinmica de los sistemas y la teora del control. Una vez ms se
extiende todo un espectro desde la teora matemtica muy afinada,
pasando por la simulacin con computadora, en la cual pueden tratarse
variables cuantitativamente, en ausencia de soluciones analticas, hasta
la discusin ms o menos informal de problemas que tienen que ver
con sistemas.
En tercer lugar est la filosofa de los sistemas, a saber, la
reorientacin del pensamiento y la visin del mundo resultante de la
introduccin del sistema como nuevo paradigma cientfico (en
contraste
con
el
paradigma
analtico,
mecanicista,
unidireccional-mente causal, de la ciencia clsica). Al igual que toda
teora cientfica de gran alcance, la teora general de los sistemas tiene
sus aspectos metacientficos o filosficos. El concepto de sistema
constituye un nuevo paradigma, por hablar como Thomas Kuhn,
o una nueva filosofa de la naturaleza, segn dijo quien es.to
escribe (1967), contrastando las leyes ciegas de la naturaleza de la
visin mecanicista del mundo y el devenir del mundo como
argumento shakespeariano contado por un idiota, con una visin
organsmica de el mundo como una gran organizacin.
Esto bien puede dividirse en tres partes. Tenemos, primero, que
dar con la naturaleza del animal. Se trata de la ontologia de
sistemas qu se entiende por sistema y cmo estn plasmados los
sistemas en los distintos niveles del mundo de la observacin.
Qu haya de definirse y de describirse como sistema no es cosa
que tenga respuesta evidente o trivial. Se convendr en que una
galaxia, un perro, una clula y un tomo son sistemas reales, esto
es, entidades percibidas en la observacin o inferidas de sta, y que
existen independientemente del observador. Por otro lado estn los
sistemas conceptuales, como la lgica, las matemticas
xv

(pero incluyendo, p. ej., tambin la msica), que son ante todo


construcciones simblicas, con sistemas abstrados (ciencia) como
subclase de las ltimas, es decir, sistemas conceptuales correspondientes a la realidad.
Con todo, la distincin no es, ni mucho menos, tan ntida y clara
como pudiera creerse. Un ecosistema o un sistema social -es bien
real, segn apreciamos en carne propia cuando, digamos, el
ecosistema es perturbado por la contaminacin, o la sociedad nos
pone enfrente tantos problemas insolutos. Mas no se trata de objetos
de"percepcin u observacin directa; son construcciones
conceptuales. Lo mismo pasa hasta con los objetos de nuestro mundo
cotidiano, que en modo alguno son sencillamente datos como datos
sensoriales o simples percepciones, sino que en realidad estn
construidos con innumerables factores mentales que van de la
dinmica gestaltista y los procesos de aprendizaje a los factores
culturales y lingsticos que determinan en gran medida lo que de
hecho vemos o percibimos. As, la distincin entre objetos y
sistemas reales dados en la observacin, y construcciones y
sistemas conceptuales, es imposible de establecer sin ms que
sentido comn. Se trata de hondos problemas que aqu apenas
podemos sealar.
Esto nos lleva a la epistemologa de sistemas. De lo anterior se
desprende cunto difiere de la epistemologa del positivismo o
empirismo lgico, con todo y que comparta su actitud cientfica. La
epistemologa (y metafsica) del positivismo lgico est determinada
por las ideas de fsicalismo, atomismo y la teora de la cmara
para el conocimiento. Todo esto est anticuado a la luz de los
conocimientos de hoy. Frente al fsicalismo y el reduccin i smo, los
problemas y modos de pensamiento de las ciencias biolgicas,
sociales y del comportamiento requieren igual consideracin, y la
simple reduccin a las partculas elementales y las leyes ordinarias
de la fsica no parece ser factible. En comparacin con el proceder
analtico de la ciencia clsica, con resolucin en elementos componentes y causalidad lineal o unidireccional como categora bsica,
la investigacin de totalidades organizadas de muchas variables
requiere nuevas categoras de interaccin, transaccin, organizacin,
teleologa, etc., con lo cual surgen muchos problemas para la epistemologa y los modelos y tcnicas matemticos. Adems la percepcin
no es una reflexin de cosas reales (cualquiera que sea su condicin
metafsica), ni el conocimiento una mera aproximacin a la verdad
xvi

o la realidad. Es una interaccin entre conocedor y conocido,


dependiente de mltiples factores de naturaleza biolgica, psicolgica, cultural, lingstica, etc. La propia fsica nos ensea que no hay
entidades ltimas tales como corpsculos u ondas, que existan
independientemente del observador. Esto conduce a una filosofa
perspectivista para la cual la fsica, sin dejar de reconocerle logros
en su campo y en otros, no representa el monopolio del conocimiento. Frente al reduccionismo y las teoras que declaran que la realidad
no es nada sino (un montn de partculas fsicas, genes, reflejos,
pulsiones o lo que sea), vemos la ciencia como una de las perspectivas que el hombre, con su dotacin y servidumbre biolgica,
cultural y lingstica, ha creado para vrselas con el universo al
cual est arrojado o, ms bien, al que est adaptado merced a la
evolucin y la historia.
La tercera parte de la filosofa de los sistemas se ocupar de las
relaciones entre hombre y mundo o de lo que se llaman valores en
el habla filosfica. Si la realidad es una jerarqua de totalidades
organizadas, la imagen del hombre diferir de la que le otorgue un
mundo de partculas fsicas gobernadas por el azar, como realidad
ltima y sola verdadera. Antes bien, el mundo de los smbolos,
valores, entidades sociales y culturas es algo muy real, y su
inclusin en un orden csmico de jerarquas pudiera salvar la oposicin entre las dos culturas de C. P. Snow, la ciencia y las humanidades, la tecnologa y la historia, las ciencias naturales y sociales, o
como se quiera formular la anttesis.
Este cuidado humanstico de la teora general de los sistemas,
tal como la entiendo, la distingue de los tericos de los sistemas, orientados de modo mecanicista, que slo hablan en trminos de matemticas, retroalimentacin y tecnologa, despertando el temor de
que la teora de los sistemas sea en realidad el paso final hacia la
mecanizacin y la devaluacin del hombre y hacia la sociedad
tecnocrtica. Aunque comprendo y subrayo el aspecto matemtico,
cientfico puro y aplicado, no me parece que sea posible evadir
estos aspectos humansticos, si es que la teora general de los sistemas
no ha de limitarse a una visin restringida y fraccionara.
He aqu acaso otra razn para usar este libro como introduccin
al campo. Una exposicin como de libro de texto debe seguir el
camino derecho y estrecho de la rectitud matemtica y cientfica. No
hay que insistir en la necesidad de semejante exposicin tcnxvu

ca. Pero hay otros muchos problemas que abarca la teora general
de los sistemas y a los que este libro servir de gua.
Aparte de una bibliografa muy amplia, que indica las fuentes
citadas en el texto, se da una lista de lecturas recomendadas que sin
duda sern de provecho para el estudiante. Ms especficamente, las
siguientes publicaciones recientes servirn de valiosa ampliacin en
torno a temas expuestos en este libro. Se discuten los distintos
enfoques de la teora general de los sistemas en Trenas in General
Systems Theory (G. Klir, ed.) y en Unity through Diversity
(Festsch-rift in Honor of L. von Bertalanffy, W. Gray y N. Rizzo,
eds.), en especial los libros u y iv. La teora dinmica de los sistemas
es expuesta en Dynamical System Theory por Robert Rosen. La
Biophysik de W. Beier (de la que seguramente habr pronto traduccin inglesa) contiene una excelente presentacin de la teora dinmica
de los sistemas y de la teora de los sistemas abiertos, siguiendo los
lincamientos del presente autor. Una elaboracin axiomtica es An
Approach to General Systems Theory, de G. J. Klir. Por lo que
respecta a la teora de los sistemas desarrollada desde el punto de
vista de la tecnologa del control, sugerimos Bnfhrung in die
moderne Systemtheorie, de H. Schwarz. Acerca de la teora de los
sistemas en las ciencias del hombre son importantes los siguientes
libros: General Systems Theory and Psychiatry (W. Gray, F. D. Duhl
y N. D. Rizzo, eds.); Modern Systems Research for the Behavioral
Scientist (W. Buckley, ed.); System, Change and Conjlict (N. J.
Demerath y R. A. Peterson, eds,). La filosofa de los sistemas es
desarrollada en Introduction to Systems Philosophy, de Laszlo.
Salvo por la correccin de alguna errata, conservamos el texto
dla edicin original, aadindole este prefacio, el apndice Notas
sobre adelantos en la teora matemtica de los sistemas y un
suplemento bibliogrfico al final. Esperamos que este libro siga
sirviendo como introduccin para los estudiantes y de estmulo a
quienes se ocupan de la teora general de los sistemas.

xvm

Procedencia de los captulos

La mayora de los captulos de este volumen han aparecido anteriormente, a veces en forma modificada. A continuacin se da la historia
de cada uno.
Captulo i: Escrito para este volumen (1967).
Captulo u: General System Theory, en Main Currents in
Modern Thought, voL U, # 4, marzo de 1955, pp. 75-83. Reproducido
en General Systems, \ (1956), 1-10; R. W. Taylor, ed., Life,
Language, Law, Essays in Honor of A. F. Bentley, Yellow Springs
(Oho), Antioch Press, 1957, pp. 58-78; J. D. Singer, ed., Human
Behavior and International Politics, Chicago, Rand McNally & Co.,
1965, pp. 20-31; N. J. Demerath III y R. A. Peterson, eds., System,
Change, and Conflict, Glencoe (111).), Free Press, 1967. Fueron
tomadas ampliaciones de Atlgemeine Systemtheore. Wege zu einer
neuen mathesis universalis, Deutsche Universittszeitung, 5/6 (1957),
8-12. Tambin en italiano, La teora genrale dei sistemi, La
Voce deWAmerica, 18-G y 2-H (1956-57), y en francs, Histpire et
mthodes de la thorie genrale des systmes, Atomes, 21 'i66)
100-104.
Capitulo ni: Condensado de Zu einer allgemeinen Systemlehre,
Deutsche Zeitschrift fur Philosophie, 18, nm. 3/4 (1945); An
Outli-ne of General System Theory, British Journal of the
Philosophy of Science, 1 (1950), 139-164; Zu einer allgemeinen
Systemlehre, Biologa Generalis, 19 (1949), 114-129.
Captulo iv: General System Theory. A Critical Review, General Systems, 7 (1962), 1-20; reimpreso en W. Buckley, ed., Modern
xix

Systems Research for the Bekavioral Scientist, Chicago, Aldine


Pu-bliching Co., 1968, pp. 11-30.
Capitulo v: Der Organismus ais physikalisches System
betrach-tet Die Naturwissenschaften, 28 (1940), 521-531.
Capitulo vi: Das Modell des offenen Systems, Nova Acta
Leopoldina (1969).
Capitulo vil: Basic Concepts in Quantitative Biology of Metabolismo, Helgolander Wissenschaftliche Meeresuntersuchungen, 9 (First
International Symposium on Quantitative Biology of Metabolism)
(1964), 5-37.
Capitulo vm: Extracto de conferencias pronunciadas de la
Uni-versity of Western Ontario (London), la_ University of
California Medical School (San Francisco), la University of Alberta
(Edmon-ton, Calgary), etc., 1961-64.
Capitulo rx: General System Theory and Psychiatry, del capitulo 43 de The American Handbook of Psychiatry, vol. 3, Silvano
Arieti, red., Basic Books, Inc., Nueva York, 1966.
Capitulo x: An Essay on the Relativity of Categories,
Philo-sophy of Science, 22 (1955), 243-263; reimpreso en General
Systems, 7 (1962), 71-83.
Apndice: Vom Sinn und der Einheit der Naturwissenschaften.
Aus einem Vortrag von Prof. Dr. Ludwig von Bertalanffy, Der
Student, Win, 2, nm. 7/8 (1947), 10-11.

xx

/. Introduccin

Sistemas por doquier


Si alguien se pusiera a analizar las nociones y muletillas de moda
hoy por hoy, en la lista aparecera sistemas entre los primeros
lugares. El concepto ha invadido todos los campos de la ciencia y
penetrado en el pensamiento y el habla populares y en los medios de
comunicacin de masas. El razonamiento en trminos de sistemas
desempea un papel dominante en muy variados campos, desde las
empresas industriales y los armamentos hasta temas reservados a la
ciencia pura. Se le dedican innumerables publicaciones, conferencias,
simposios y cursos. En aos recientes han aparecido profesiones y
ocupaciones, desconocidas hasta hace nada, que llevan nombres
como proyecto de sistemas, anlisis de sistemas, ingeniera de sistemas y as por el estilo. Constituyen el meollo de una tecnologa y una
tecnocracia nuevas; quienes las ejercen son los nuevos utopistas de
nuestro tiempo (Boguslaw, 1965), quienes en contraste con la cepa
clsica, cuyas ideas no salan de entre las cubiertas de los libros estn creando un mundo nuevo, feliz o no.
Las raices de este proceso son complejas. Por un lado est el
trnsito desde la ingeniera energtica la liberacin de grandes
cantidades de energa, asi en las mquinas de vapor o elctricas-hasta la ingeniera de control, que dirige procesos mediante artefactos de baja energa y que ha conducido a las computadoras y la
automacin. Han aparecido mquinas que se autocontrolan, del
humilde termostato domstico a los proyectiles autoguiados de la
Segunda Guerra Mundial, y de ah a los proyectiles inmensamente
1

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

perfeccionados de hoy. La tecnologa ha acabado pensando no


ya en trminos de mquinas sueltas sino de sistemas. Una mquina
de vapor, un automvil o un receptor de radio caan dentro de
la competencia del ingeniero adiestrado en la respectiva especialidad.
Pero cuando se trata de proyectiles o de vehculos espaciales, hay
que armarlos usando componentes que proceden de tecnologas
heterogneas: mecnica, electrnica, qumica, etc.; empiezan a intervenir relaciones entre hombre y mquina, y salen al paso innumerables problemas financieros, econmicos, sociales y polticos. O bien
el trfico areo, o incluso automvil, no es slo cosa del nmero
de vehculos en funcionamiento sino que son sistemas que hay
que planear o disponer. Asi vienen surgiendo innumerables problemas en la produccin, el comercio y los armamentos.
Se hizo necesario, pues, un enfoque de sistemas. Dado un
determinado objetivo, encontrar caminos o medios para alcanzarlo
requiere que el especialista en sistemas (o el equipo de especialistas)
considere soluciones posibles y elija las que prometen optimizacin,
con mxima eficiencia y mnimo costo en una red de interacciones
tremendamente compleja. Esto requiere tcnicas complicadas y computadoras para resolver problemas que van muchsimo ms all
de los alcances de un matemtico. Tanto el hardware (quincalla
se ha dicho en espaol) de las computadoras, la automacin y la
cibernacin, como el software de la ciencia de los sistemas,
representan una nueva tecnologa que ha sido llamada Segunda
Revolucin Industrial y slo lleva unas dcadas desenvolvindose.
Esta situacin no se ha limitado al complejo industrial-militar. Los
polticos suelen pedir que se aplique el enfoque de sistemas a
problemas apremiantes, tales como la contaminacin del aire y el
agua, la congestin de trfico, la plaga urbana, la delincuencia
juvenil y el crimen organizado, la plantacin de ciudades (Wolfe,
1967), etc., y hablan de este nuevo concepto revolucionario (Crter, 1966; Boffey, 1967). Un primer ministro canadiense (Manning,
1967) inserta el enfoque de sistemas en su plataforma poltica: ..
.existe una interrelacin entre todos los elementos y constituyentes de
la sociedad. Los factores esenciales en los problemas, puntos, polticas y
programas pblicos deben ser siempre considerados y evaluados
como componentes interdependientes de un sistema total.
Semejante evolucin no pasara de ser otra de las numerosas
facetas de cambio en nuestra sociedad tecnolgica contempornea,
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INTRODUCCIN

si no fuera por un factor significativo fcil de ser pasado por


alto en las tcnicas tan sutiles y forzosamente especializadas de
la ciencia de la computacin, la ingeniera de sistemas y campos
afnes. No slo est la tendencia, en la tecnologa, a hacer cosas
mayores y mejores (o, si no, ms provechosas, destructivas, o todo
a la vez), sino que hay un cambio en las categoras bsicas del
pensamiento, del cual las complejidades de la tecnologa moderna
o pasan de ser una manifestacin, acaso ni la ms importante.
De uno u otro modo estamos forzados a vrnoslas con complejidades, con totalidades o sistemas, en todos los campos del conocimiento. Esto implica una fundamental reorientacin del pensamiento
cientfico.
No sera factible tratar de resumir la repercusin de los sistemas, lo cual, por lo dems, dejara fuera las consideraciones de
este libro. Tendrn que bastar unos cuantos ejemplos, elegidos
ms o menos arbitrariamente, a fin de bosquejar la naturaleza
del problema y la consiguiente reorientacin. El lector dispensar
el toque egocntrico en las citas, ya que et propsito del libro es
presentar el punto de vista del autor y no resear el campo con
neutralidad.
Es bien sabido que en fsica se han dado enormes pasos en
las ltimas dcadas, lo cual ha generado tambin problemas nuevos
o quizs un nuevo tipo de problema, tal vez ms evidentes
para el lego en el nmero indefinido van centenares-1 de partculas
elementales, de la que la fsica al presente puede dar poca razn.
Segn un experto destacado (De-Shalit, 1966), el ulterior progreso
de la fsica nuclear requiere mucha labor experimental, as como
el surgimiento de ms mtodos poderosos para manejar sistemas
de partculas numerosas, pero no infinitas. A. Szent-Gyorgyi (1964),
el gran fisilogo, expres con humor la misma ambicin:
[Cuando me agregu al I ns ti tu te for Advanced Study of
Princeton] lo hice con la esperanza de que codendome con
aquellos grandes fsicos atmicos y matemticos aprendera algo
acerca de las cosas vivas. Pero en cuanto revel que en cualquier
sistema vivo hay ms de dos electrones, los fsicos no quisieron
or ms. Con todas sus computadoras, no podan decir qu
hara el tercer electrn. Lo notable es que ste lo sabe exactamente, asi que el pequeo electrn sabe algo que ignoran todos
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

los sabios de Princeton, por lo cual tiene que ser algo muy
sencillo.
Y Bernal (1957) formul de este modo el problema an no
resuelto:
Nadie que conozca las dificultades de ahora se figura que la
crisis de la fsica seguramente se resuelva merced a algn
simple truco o modificacin de las teoras existentes. Es preciso
algo radical, que habr de llegar mucho ms all de la fsica.
Est siendo forjada una nueva visin del mundo, pero sern
precisas mucha experiencia y mucha controversia antes de que
adquiera forma definitiva. Tendr que ser coherente, que incluir
y esclarecer el nuevo conocimiento de las partculas fundamentales y sus complejos campos, que resolver la paradoja de la onda
y la partcula, deber hacer igualmente inteligibles el mundo
interior del tomo y los vastos espacios del universo. Deber
tener una dimensin distinta de todas las visiones del mundo
previas, e incluir una explicacin del desarrollo y el origen de
cosas nuevas. Con ello se acoplar naturalmente a las tendencias
convergentes de las ciencias biolgicas y sociales, donde una
pauta regular se trenza con su historia evolutiva.
El triunfo de la biologa molecular en aos recientes, el desciframiento del cdigo (o clave) gentico, y los consiguientes logros
en gentica, evolucin, medicina, fisiologa celular y muchos otros
campos, es ya lugar comn. Pero a pesar del discernimiento ahondado
que alcanza la biologa molecular o acaso en virtud de l, es
manifiesta la necesidad de una biologa organsmica, segn el
presente autor lo llevaba sosteniendo unos 40 aos. La biologa no
slo tiene que ocuparse del nivel fisicoqumico o molecular, sino de
los niveles superiores de organizacin viva tambin. Tal como
discutiremos ms adelante (p. 10), esta exigencia se ha planteado con
renovado vigor, en vista de recientes hechos y conocimientos, pero
difcilmente se habr agregado un argumento que no hubiera sido
discutido antes (von Bertalanfy, 1928a, 1932, 1949a, 1960).
Por otro lado, en psicologa la concepcin bsica sola ser el
modelo robot. Haba que explicar la conducta con el esquema
mecanicista estmulo-respuesta (E-R); el condicionamiento, acorde
con la pauta del experimento con animales, apareca como fundawww. esnips.com/web/Scientia

INTRODUCCIN

ment de la conducta humana: tena que reemplazarse el significado por la respuesta condicionada, que negarse la especificidad del
comportamiento humano, etc. La psicologa de la Gestalt fue la
primera en enfrentarse al esquema mecanicista hace cosa de medio
siglo. Ms recientemente se han visto muchos intentos encaminados a
una imagen del hombre ms satisfactoria, y el concepto de
sistema va ganando importancia (cap. -vni); Piaget, por ejemplo,
vincul expresamente sus conceptos a la teora general de los
sistemas de Bertalanffy (Hahn, 1967).
Quizs aun ms que la psicologa, la psiquiatra ha adoptado el
punto de vista de los sistemas (p. ej. Menninger, 1963; von
Bertalanffy, 1966; Grinker, 1967; Gray et al., en prensa). Citemos a
Grinker:
De las teoras llamadas globales, la que primero enunci y
defini Bertalanffy en 1947 con el nombre de teora general de
los sistemas ha prendido... Desde entonces ha afinado, modificado y aplicado sus conceptos, establecido una sociedad dedicada
a la teora general de los sistemas y publicado un General
Systems Yearbook. Muchos cientficos sociales pero slo un
puado de psiquiatras estudiaban, entendan o aplicaban la teora
de los sistemas. De pronto, bajo la gua del doctor Wiliam
Gray, de Boston, se alcanz un umbral, la reunin anual 122 de
la American Psychiatrc Association dedic dos sesiones, en
1966, a la discusin de esta teora, y se dispuso que en adelante
hubiera reuniones regulares de psiquiatras para desarrollar esta
teora unificada del comportamiento humano. De existir la
tercera revolucin (despus de la psicoanaJtica y la conductista),
reside en el desenvolvimiento de una teora general (p.ix).
El informe de una reciente reunin (American Psychiatrc Association, 1967) pinta un vivido cuadro:
Cuando una sala para 1500 personas est atiborrada al punto
de que hay cientos en pie durante una sesin matutina entera, el
tema debe de interesar de veras al auditorio. Tal fue la situacin
en el simposio sobre el uso de una teora general de los sistemas
en psiquiatra, celebrado dentro de la reunin de la American
Psychiatrc Association en Detroit. (Damude, 1967.)
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Lo mismo pasa en las ciencias sociales. Del vasto espectro, la


extendida confusin y las contradicciones de las teoras sociolgicas
contemporneas (Sorokin, 1928, 1966) emerge una conclusin
segura: que los fenmenos sociales deben ser considerados en trminos de sistemas por difcil y hoy en da fluctuante que sea
la definicin de entidades socioculturales.
Hay un panorama cientfico revolucionario [derivado] del
movimiento de investigacin general de los sistemas, [con un]
cmulo de principios, ideas y ahondamientos que ya han establecido un grado superior de orden y de comprensin cientficos
en muchas reas de la biologa, la psicologa y algunas ciencias
fsicas... La moderna investigacin de los sistemas puede servir
de base a un marco mas adecuado para hacer justicia a las
complejidades y propiedades dinmicas del sistema sociocultural.
(Buckley, 1967.)
El curso de los acontecimientos en nuestros tiempos sugiere
una concepcin anloga en la historia, incluyendo la consideracin
de que, despus de todo, la historia es sociologa hacindose, estudiada longitudinalmente. Son las mismas entidades socioculturales
las que la sociologa investiga en su estado presente y la historia
en su devenir.
En otros tiempos puede haber servido de consuelo echar la
culpa de atrocidades y estupideces a malos reyes, prfidos dictadores,
la ignorancia, la supersticin, las carencias materiales y cosas asi.
Por ello la historia era del estilo quin-hizo-qu: idiogrfica
es el trmino tcnico. As, la Guerra de los Treinta aos fue consecuencia de la supersticin religiosa y de las rivalidades de Jos principes alemanes; Napolen puso a Europa de cabeza en virtud de
su ambicin desmedida; la Segunda Guerra Mundial se debi a
la perversidad de Hitler y a la proclividad blica de los alemanes.
Hemos perdido este bienestar intelectual. En condiciones de
democracia, instruccin universal y abundancia general, aquellas
excusas de las atrocidades humanas fracasan miserablemente. Al
contemplar cmo se hace la historia contempornea, resulta difcil
adscribir su irracionalidad y bestialidad a individuos nada ms
(a menos que les otorguemos una capacidad sobrehumana o
subhumana para la maldad y la estupidez). Ms bien parecemos
vctimas de fuerzas histricas; sea lo que fuere lo que esto
quiera decir. Los acontecimientos parecen envolver algo ms que
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INTRODUCCIN
7

las decisiones y acciones individuales, y estar determinados ms


bien por sistemas socioculturales, trtese de prejuicios, ideologas,
grupos de presin, tendencias sociales, el crecimiento y la decadencia
de civilizaciones y quin sabe cunto ms. Sabemos cientfica y
precisamente cules van a ser los efectos de la contaminacin,
el despilfarro de los recursos naturales, la explosin demogrfica,
la carrera armamentista, etc. Cada da nos los repiten incontables
crticos que esgrimen argumentos irrefutables. Pero ni los guas
nacionales ni la sociedad en conjunto parecen en condiciones de
hacer nada por remediarlo. Si no queremos una explicacin testa
quem Deus perder vult dementat, parecemos seguir alguna trgica necesidad histrica.
Aun apreciando la vaguedad de conceptos como el de civilizacin
y las limitaciones de grandes teoras como las de Spengler y
Toynbee, la cuestin de las regularidades o leyes en los sistemas
socioculturales tiene sentido aunque esto no implique por fuerza
la inevitabilidad histrica segn Sir Isaiah Berln. Un panorama
histrico como el que McNeill intitul The Rise ofthe West (1963),
subrayando desde el ttulo su posicin antispengleriana, no deja
de ser, con todo, una exposicin de sistemas histricos. Semejante
concepcin invade campos que se diran aparte, de modo que la
escuela arqueolgica 'de proceso' se dice surgida del armazn
debido a Ludwig von BertalantTy para el caso del embrin en
desarrollo, en el cual los sistemas desencadenan el comportamiento
en coyunturas criticas y, luego de nacerlo, no pueden retornar
a su pauta de origen (Flannery, 1967).
En tanto que la sociologa (y presumiblemente la historia) trata
de organizaciones informales, otro adelanto reciente es la teora
de las organizaciones formales, o sea de estructuras escrupulosamente instituidas, tales como el ejrcito, la burocracia, las empresas
de negocios, etc. Esta teora est enmarcada en una filosofa que
acepta la premisa de que el nico modo significativo de estuchar
la organizacin es estudiarla como sistema, y el anlisis de sistemas
trata de la organizacin como sistema de variables mutuamente
dependientes; de ah que la moderna teora de la organizacin
conduzca casi inevitablemente a una discusin de la teora general
de los sistemas (Scott, 1963). En palabras de alguien que practica
la investigacin operacional:
En las ltimas dcadas hemos asistido al
surgimiento
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

del sistema como concepto clave en la investigacin cientfica.


Ni que decir tiene, desde hace siglos que se estudian sistemas,
pero ha sido agregado algo nuevo... La tendencia a estudiar
sistemas como entidades ms que como conglomerados de partes
es congruente con la tendencia de la ciencia contempornea a no
aislar ya fenmenos en contextos estrechamente confinados sino,
al contrario, abrir interacciones para examinarlas y examinar
segmentos de la naturaleza cada vez mayores. Bajo la bandera de
investigacin de sistemas (y sus abundantes sinnimos) hemos
presenciado tambin la convergencia de muchos ms adelantos
cientficos especializados contemporneos... Esta indagacin,
como tantas otras, est imbricada en un esfuerzo cooperativo
que abarca una gama creciente de disciplinas cientficas y de
ingeniera. Participamos en un esfuerzo acaso el ms vasto
hasta la fecha por alcanzar una sntesis del conocimiento
cientfico. (Ackoff, 1959.)
De esta manera se cierra el crculo y volvemos a los avances de
la sociedad tecnolgica contempornea de los cuales partimos. Lo
que se deduce de estas consideraciones por esbozadas y superficiales
que sean es que en las ciencias modernas y las nuevas
concep-tualizaciones d la vida hacen falta nuevas ideas y categoras,
las cuales, de una u otra manera, giran en torno al concepto de
sistema. Para variar, citemos a un autor .sovitico:
La elaboracin de mtodos especficos para la investigacin
de sistemas es una tendencia general del conocimiento cientfico
de hoy, al igual que la ciencia del xix se caracterizaba por la
concentracin primara de la atencin en la elaboracin de
formas y procesos elementales d la naturaleza. (Lewada, en
Hahn, 1967, p. 185.)
Los peligros de semejante tendencia son evidentes, por desgracia,
y han sido expuestos a menudo. Segn el psicoterapeuta Ruesch
(1967), al nuevo mundo ciberntico no le importa la gente sino los
sistemas; el hombre se vuelve reemplazable y gastable. Para los
nuevos utopistas de la ingeniera de sistemas, por repetir una frase
de Bogustaw (1965), precisamente es el elemento humano el
componente inconfiable de sus creaciones. O bien se elimina del
todo, sustituyndolo por el hardware de computadoras, maquinaria
autorregulada y as por el estilo, o bien hay que hacerlo tan
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INTRODUCCIN

confiable cmo se pueda: mecanizado, conformista, controlado y


estandarizada Dicho con trminos algo ms speros, en el Gran
Sistema el hombre ha de ser y en gran medida lo es ya un
retrasado mental que oprime botones, o un idiotainformado quiere
decirse: adiestrado en alguna especialidad limitada, pero por lo
dems simple parte de la mquina. Esto concuerda con un bien conocido principio de sistemas, el de la mecanizacin progresiva; el individuo se convierte cada vez ms en un engranaje dominado por unos
pocos guias privilegiados, mediocres y chanchulleros, que persiguen
sus intereses privados tras la cortina de humo de las ideologas
(Soro-kin, 1966, pp. 559ss).
Ya contemplemos la expansin positiva del conocimiento y el
control benfico del medio y la sociedad, ya veamos en el movimiento
de los sistemas la llegada del Mundo feliz y de 1984,.t\ hecho es que
esto merece estudio intenso, y con l tenemos que vernos.
En torno a la historia d la teora de los sistemas
Hemos visto ya que en todos los campos principales de la fsica
subatmica a la historia reina el consenso acerca de la oportunidad
de una reorientacin de la ciencia. Hay progresos de la tecnologa
moderna paralelos a esta tendencia.
Por lo que alcanza a averiguarse, la idea de una teora general
de los sistemas fue primero introducida por el presente autor,
antes de la ciberntica, la ingeniera de sistemas y el surgimiento de
campos afnes. Ms adelante quedar expuesto (pp. 92 ss) cmo se
vio llevado a ello, pero en vista de discusiones recientes parece
indicada cierta ampliacin. .
Como pasa con toda nueva idea, en la ciencia o don^e sea, el
concepto de sistemas tiene una larga historia. Si bien el termino
sistema como tal no mereci hincapi, la historia del concepto
incluye muchos nombres ilustres. Como filosofa natural podemos
remontarlo a Leibniz; a Nicols de Cusa con su coincidencia de los
opuestos; a la medicina mstica de Paracelso; a la visin de la
historia, de Vico e Ibn-Kaldim, como sucesin de entidades o
sistemas culturales; a la dialctica de Marx y Hegel por
mencionar unos cuantos nombres de una rica panoplia de pensadores. El conocedor literario podr recordar De ludo globi (1463; cf.
Bertalanffy, 1928b) de Nicols de Cusa, y el Gla&perknsptel
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10

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de Hermann Hesse: ambos ven el andar del mundo "reflejado en un


juego abstracto, agudamente planeado.
Hubo una que otra jobra preliminar en el terreno de la teora
general de los sistemas. Las Gestallen fsicas de Khler (1924)
apuntaban en esta direccin pero no encaraban el problema con
generalidad plena y restringan el tratamiento a Gestaiten en fsica
(y a fenmenos biolgicos y psicolgicos presumiblemente interpretables sobre esta base). En una publicacin posterior (1927), Khler
plante el postulado de una teora de tos sistemas encaminada a
elaborar las propiedades ms generales de los sistemas inorgnicos, en
comparacin con los orgnicos; hasta cierto punto, al encuentro de
esta exigencia sali la teora de los sistemas abiertos. La obra
clsica de Lotka (1925) fue la que ms cerca lleg del objetivo, y le
debemos formulaciones fundamentales. La verdad es que Lotka se
ocup de un concepto general de los sistemas (sin restringirse, como
Khler a sistemas de la fsica). Como era estadstico, sin embargo,
interesado en problemas de poblaciones ms bien que en problemas
biolgicos de organismos individuales, Lotka cosa algo rara
concibi las .comunidades como sistemas, sin dejar de ver en el
individuo una suma de clulas.
No obstante, la necesidad y factibilidad de un enfoque de sistemas
no fue evidente hasta hace poco. Result por necesidad del tiecho
de que el esquema mecanicista de vas causales aislables y el tratamiento merista resultaban insuficientes para enfrentarse a problemas
tericos, especialmente en las ciencias biosociales, y a los problemas
prcticos planteados por la tecnologa moderna. Su factibilidad
qued en claro gracias a distintos adelantos tericos, epistemolgicos, matemticos, etc. que* aunque an entre balbuceos, lo volvieron progresivamente realizable.
A principios de la tercera dcada del siglo, quien esto escribe se
senta desconcertado ante vacos evidentes en la investigacin y la
teora biolgicas. El enfoque mecanicista entonces imperante y que
acaba de ser mencionado pareca desdear, si no es que negar
activamente, lo que es, ni ms ni menos, esencial en los fenmenos
de la vida. El autor abog por una concepcin organismi-ca en
biologa que hiciera hincapi en la consideracin del organismo como
un todo o sistema y viese el objetivo principal de las ciencias
biolgicas en el descubrimiento de los principios de organizacin a
sus diversos niveles. Los primeros enunciados del autor datan de
1925-26, y la filosofa del mecanicismo orgnico de Whitehead
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INTRODUCCIN

11

fue publicada en 192S. Las labores de Camin sobre la homeostasia


aparecieron en 1929 y 1932. La concepcin organsmica tuvo un
gran precursor en Claude Bernard, pero la obra de ste casi no fue
conocida fuera de Francia, y an hoy sigue esperando ser
cabalmente apreciada (cf. Bernal, 1957, p. 960). La aparicin simultnea de ideas similares, independientemente y en diferentes continentes, fue sintomtica de una nueva tendencia que, sin embargo,
requerira tiempo para ser aceptada.
Lo que incita a estas observaciones es el hecho de que en aos
recientes han vuelto a insistir en la biologa organsmica
eminentes bilogos estadounidenses (Dubos, 1964, 1967;
Dobz-hansky, 1966; Commoner, 1961), sin citar, no obstante, las
labores muy anteriores de quien esto escribe, por mucho que sean
debidamente reconocidas en la bibliografa europea y de los pases
socialis tas (p. ej. Ungerer, 1966; Blandino, 1960; Tribio, 1946;
Kanaev, 1966; Kamaryt, 1961, 1963; Bendmann, 1963, 1967;
Afanasjew, 1962). Puede afirmarse de plano que discusiones
recientes (p. ej. Nagel, 1961; Hempel, 1965; Beckner, 1959; Smith,
1966; Schaffner, 1967), aunque refirindose por supuesto a adelantos
de la biologa durante los ltimos 40 aos, no han agregado ningn
nuevo punto de vista en comparacin con el trabajo del presente
autor.
En filosofa, la formacin del autor sigui la tradicin del
neopo-sitivismo del grupo de Mritz Schlick, posteriormente
llamado Crculo de Viena. Pero, como tena que ser, su nteres jen el
misticismo alemn, el relativismo histrico de Spengler y la historia
del arte, aunado a otras actitudes no ortodoxas, le impidi llegar a
ser un buen positivista. Eran ms fuertes sus lazos con el grupo
berlins de la Sociedad de Filosofa Emprica en los aos veintitantos; all descollaban el filsofo-fsico Hans Reichenbach, el psiclogo
A. Herzberg, el ingeniero Parseval (inventor del dirigible).
En conexin con trabajos experimentales acerca del metabolismo
y el crecimiento, por una parte, y con un esfuerzo por concretar el
programa organismico, por otra, fue adelantada la teora de los
sistemas abiertos, fundada en el hecho bastante trivial de que el
organismo resulta se? uno de ellos, si bien por aquel entonces no
haba teora. La primera presentacin, luego de uno que otro intento,
figura en este volumen como captulo v. De suerte que la biofsica
pareca requerir una expansin de la teora fsica acostumbrada, por
el rumbo de la generalizacin de los principios
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12

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

cintico y de la teora termodinmica, la cual ms tarde seria


conocida como termodinmica irreversible.
Qued de manifiesto entonces otra generalizacin. En muchos
fenmenos biolgicos, pero tambin de las ciencias sociales y del
comportamiento, resultan aplicables expresiones y modelos matemticos. Evidentemente, no es cosa de las entidades de la fsica y la
qumica, y en este sentido trascienden la fsica como pararfgn de
ciencia exacta. (Dicho sea de paso, el autor inici una serie,
Abhandimgen zur exakten Bioiogie, para suceder a las AbhancUurigen
zur theoretischen Bioiogie de Schaxel, pero hubo que suspenderlas
por la guerra.) La similitud estructural entre semejantes modelos y
su isomorfismo en diferentes campos se tornaron ostensibles, y en
el centro quedaron precisamente problemas de orden, organizacin,
totalidad, teleologa, etc., excluidos programticamente de la
ciencia mecanicista. Tal fue, la idea de la teora general de los
sistemas.
Los tiempos no eran favorables. La biologa era tenida por
idntica al trabajo de laboratorio, y l autor entr en un limbo al
publicar su Theoretische Bioiogie (1932), otro campo que no hace
mucho pas a ser acadmicamente respetable. Hoy por hoy, cuando
hay tantas revistas y publicaciones de esta disciplina y la
elaboracin de modelos se ha convertido en pasatiempo bien visto y
generosamente patrocinado, no es fcil imaginar la resistencia a
aquellas ideas. La afirmacin del concepto de la teora general de
los sistemas, especialmente por el difunto profesor. Otto Ptzf,
psiquiatra de Viena bien conocido, ayud al autor a superar sus
inhibiciones y preparar un escrito (reproducido como captulo ni de
este libro). Una vez ms intervino el destino. El artculo (en la
Deutsche Zeitschrift jurPhilosophie) fue ledo en pruebas, pero el
nmero que lo traa qued destruido en la catstrofe de la ltima
guerra. Pasada sta, la teora general de los sistemas fue presentada
en conferencias (cf. Apndice), ampliamente discutida con fsicos
(von Bertalanffy, 1948a) y en plticas y coloquios (p. ej. von
BertalanfTy et al, 1951).
La propuesta de la teora de los sistemas fue recibida con incredulidad, por fantstica o presuntuosa. O bien decan era trivial,
por no ser los llamados isomorfismos sino meros ejemplos del
hecho palmario de resultar aplicables las matemticas a toda suerte
de cosas, lo cual no llevaba a mayor descubrimiento que la
aplicabitidad de 2 + 2 - 4 a manzanas, dineros y galaxias por igual;
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INTRODUCCIN

13

o bien era falsa y equivoca, en vista de que analogas superficiales


como en la famosa comparacin de la sociedad con un organismo disimulan diferencias genuinas y conducen as a conclusiones
erradas y hasta moralmente objetables. Para otros, en fin, era
filosfica y metodolgicamente invlida porque la pretendida
irre-ductibilidad de niveles superiores a inferiores tenda a
impedir una indagacin analtica cuyo xito era evidente en varios
campos, como la reduccin de la qumica a principios fsicos* o de
los fenmenos de la vida a la biologa molecular.
Gradualmente fue vindose que tales objeciones no atinaban
con lo que representa la teora de los sistemas: intentar la interpretacin y la teora cientficas donde antes no haba nada de ello, as
como mayor generalidad que en las ciencias especiales. La teora
general de los sistemas responda a una secreta tendencia en varias
disciplinas. Una carta del economista K. Boulding, fechada en
1953, resumi bien la situacin:
He llegado casi casi a la misma conclusin que usted, aunque
partiendo del rumbo de la economa y las ciencias sociales, y no
de la biologa: que hay un cuerpo de lo que vengo llamando
teora emprica general, o teora general de los sistemas
por usar su excelente terminologa, de amplia aplicabilidad
a muy diversas disciplinas. Estoy seguro de que mucha gente en
el mundo ha llegado a posiciones esencialmente iguales a la
nuestra, pero estn muy dispersos y no se conocen: as de difcil
es cruzar los lmites entre las disciplinas.
Durante el primer ao del Center for Advanced Study in the
Behavioral Sciences (Palo Alto), se encontraron Boulding, el
bioma-temtico A. Rapoport, el fisilogo Ralph Gerard y el
presente autor. En la reunin anual de la American Association for
the Advancement of Science de 1954 cuaj el proyecto de una
sociedad dedicada a la teora general de los sistemas. El nombre fue
cambiado luego por el menos presuntuoso de Sociedad para la
Investigacin General de Sistemas, afiliada ahora a la AAAS y cuyas
reuniones son muy concurridas en las convenciones de la AAAS.
Fueron establecidos grupos locales de la Sociedad en varios centros,
primero de Estados Unidos, luego de Europa. El programa original
de la Sociedad no necesit revisin:
La Sociedad para la Investigacin General de Sistemas fue
organizada en 1954 para impulsar el desarrollo de Sistemas teriwww. esnips.com/web/Scientia

14

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

eos aplicables a ms de uno de los compartimientos tradicionales


del conocimiento. Sus funciones principales son: 1) investigar
el isomorfismo de conceptos, leyes y modelos en varios campos,
y fomentar provechosas transferencias de un campo a otro; 2)
.estimular el desarrollo de modelos tericos adecuados en los
campos que carecen de ellos; 3) minimizar la repeticin de
esfuerzo terico en diferentes campos; 4) promover la unidad
de la ciencia mejorando la comunicacin entre especialistas.
Los anuarios de la sociedad, General Systems, bajo la eficiente
redaccin de A. Rapoport, le han servido de rgano desde entonces.
General Systems, intencionalmente, no sigue una poltica rgida
sino que publica trabajos que difieren en intencin, segn parece
convenir a un campo necesitado de ideas y exploracin. Numerosas
investigaciones y publicaciones sustanciaron la tendencia en varios
campos; apareci una revista, Afathematical Systems Theory.
Mientras tanto hubo otro progreso,. Cybernetics de Norbert Wiener
apareci en 1948, como resultado de los adelantos entonces
recientes en la tecnologa de las computadoras, la teora de la
informacin y las mquinas autorreguladas. Otra vez se dio una
coincidencia de las que se presentan cuando hay ideas en el aire:
aparecieron casi al mismo tiempo tres contribuciones fundamentales,
la Cybernetics de Wiener (1948), la teora de la informacin de
Shannon y Weaver (1949) y la teora de los juegos de von Neumann
y Morgenstern (1947). Wiener llev los conceptos de ciberntica,
retroaliraentacin e informacin mucho ms all de los
campos-de la tecnologa, y los generaliz en los dominios biolgico
y. social. Es verdad que la ciberntica no careci de precursores. El
concepto de homeostasia debido a Cannon fue piedra angular en estas
consideraciones. Menos conocidos modelos detallados de
fenmenos fisiolgicos con retroalimentacin haban sido
elaborados en la tercera dcada por el fisilogo alemn Richard
Wagner (1954), por el laureado Nobel suizo W. R. Hess (1941,1942),
y en l Rafferenzprin-zip de von Holst. La enorme popularidad de la
ciberntica en la ciencia, la tecnologa y la publicidad general se
debe, ni que decir tiene, a Wiener, con su proclamacin de la
Segunda Revolucin Industrial-La estrecha correspondencia entre
los dos movimientos queda de manifiesto en un enunciado
programtico de L. Frank, abriendo una conferencia de
ciberntica:
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INTRODUCCIN

15

Los conceptos de conducta intencional y de teleologa se


han asociado por largo tiempo a una misteriosa capacidad
auto-perfectiva o buscadora de metas, o causa final,
ordinariamente de origen sobrehumano o sobrenatural. Para
adelantar en el estudio de los aconteceres, el pensamiento
cientfico tuvo que rechazar semejantes creencias en el
propsito y n conceptos de operaciones teleolgicas, en favor
de una visin estrictamente mecanicista y determinista de la
naturaleza. Esta concepcin mecanicista qued firmemente
establecida con la demostracin de que el universo se basaba en
la operacin deypartculas annimas que se movan al azar, de
modo desordenado, generando, con su multiplicidad, orden y
regularidad de naturaleza estadstica, como en la fsica clasica
y las leyes de los gases. El triunfo irrebatible de tales
conceptos y mtodos en fsica y astronoma, y luego en
qumica, dio a la biologa y la fisiologa su orientacin
preponderante. Este enfoque de los problemas de los
organismos fue reforzado por los afanes analticos'de la
cultura y Jos lenguajes de la Europa occidental. Los supuestos
bsicos de nuestras tradiciones y las persistentes implicaciones
del lenguaje que, usamos, casi nos fuerzan a abordar todo lo
que estudiamos como si estuviera compuesto de partes o factores
separados, discretos, que debemos tratar de aislar e identificar
como causas potentes. De ah derivamos nuestra preocupacin
por el estudio de la relacin entre dos variables? Somos hoy
testigos de una bsqueda de nuevos enfoques, de conceptos
nuevos y ms amplios y de mtodos capaces de vrselas con
grandes conjuntos de organismos y personalidades. El concepto
de mecanismo teleolgico, sin importar cmo pueda ser expresado en trminos diferentes, puede verse como un intento de
escapar de estas viejas formulaciones mecanicista s que hoy resultan inadecuadas, y de presentar nuevas y fecundas concepciones
y metodologas ms efectivas para estudiar los procesos de autorregulacin, los sistemas y organismos con autoorientacin y
las personalidades que se autodirgen. Asi, expresiones como
re troalimentacin, servomecanismos, sistemas circulares y procesos
circulares pueden ser tomadas como expresiones distintas pero
en gran medida equivalentes de la misma concepcin. (Frank
et al., 1948, condensado.)
Resear el desarrollo de la ciberntica en la tecnologa y la
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16

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

ciencia sera sajir de los alcances de este libr, adems de ser innecesario, en vista de la rica bibliografa de este campo. A pesar de ello
este repaso histrico no deja de ser oportuno en vista de ciertas equivocaciones e interpretaciones erradas. As, Buckley (1967, p. 36} afirma que la moderna teora de los sistemas, aunque surgida al parecer
de novo a partir del esfuerzo de la ltima guerra, puede verse como
culminacin de un vasto cambio de punto de vista, que llevaba unos
siglos tratando de imponerse. La segunda parte del enunciado es
cierta, mas no la primera; la teora de los sistemas no surgi del esfuerzo de la ltima guerra sino que se remonta a mucho ms atrs y
tiene races muy distintas del hardware militar y cuestiones tecnolgicas afines. Tampoco hay emergencia de la teora de los sistemas a
partir de recientes adelantos en el anlisis de sistemas de ingeniera
(Shaw, 1965), excepto en un sentido especial de la palabra.
La teora de los sistemas es tambin frecuentemente identificada
con ta ciberntica y la teora del control. Este es asimismo incorrecto.
La ciberntica, como teora de los mecanismos de control en la
tecnologa y Ja naturaleza, fundada en los conceptos de informacin y
retroalimentacin, no es sino parte de una teora general de los
sistemas; los sistemas cibernticos son un caso especial por
importante que sea de los sistemas que exhiben autorregulacin.
Tendencias en ta teora de los sistemas
En tiempos en que cualquier novedad, por trivial que sea, es saludada llamndola revolucionaria, est uno harto de aplicar este
rtulo a los adelantos cientficos. En vista de que la minifalda y el
cabello largo se designan como una revolucin en la adolescencia, y
cualquier nuevo modelo de automvil o de potingue lanzado por la
industria farmacutica constituyen revoluciones tambin, la palabra
es una muletilla publicitaria que no merece consideracin seria.
Puede, sin embargo, ser empleada en un sentido estrictamente
tcnico: las revoluciones cientficas son identificares merced a
ciertos criterios diagnsticos.
A la zaga de Kuhn (1962), una revolucin cientfica es definida
por la aparicin de nuevos esquemas conceptuales o paradigmas.
Estos ponen en primer plano aspectos que anteriormente no eran
vistos o percibidos, o por ventura ni suprimidos, en la ciencia
normal, es decir la ciencia aceptada y practicada generalmente en
el tiempo en cuestin. Hay as un desplazamiento de la pro b lemawww. esnips.com/web/Scientia

INTRODUCCIN

17

tica advertida e investigada y un cambio en las reglas de la prctica


cientfica, comparable a la mutacin de Gesta/ten perceptuales en experimentos psicolgicos en que, p. ej., la misma figura puede ser vista
como dos caras y una taza o como un pato y un conejo. Es comprensible que en tales fases crticas se haga hincapi en el anlisis filosfico, no sentido como necesario en perodos de crecimiento de la ciencia normal. Las primeras versiones de un nuevo paradigma suelen
ser toscas, resuelven pocos problemas, y las soluciones que dan a stos distan de ser perfectas. Hay profusin y competencia de teoras,
limitada cada una con respecto al nmero de problemas que cubre y
resuelve con elegancia. Sin embargo, el nuevo paradigma abarca
nuevos problemas, especialmente los que antes eran rechazados por
metafiscos.
Kuhn dedujo estos criterios del estudio de las revoluciones clsicas en fsica y qumica, pero describen de maravilla los cambios acarreados por los conceptos organismico y de sistemas: adems de dilucidar sus mritos y limitaciones. Especialmente, y no hay que sorprenderse, la teora de los sistemas comprende un conjunto de enfoques que difieren en estilo y propsito.
El problema de los sistemas es esencialmente el problema de las
limitaciones de los procedimientos analticos en la ciencia. Esto sola
ser expresado en enunciados semimetafisicos, como el de la
evolucin emergente y lo de que el todo es ms que la suma de sus
partes, pero tiene un sentido operacional claro. Proceder
analtico quiere decir que una entidad investigada es resuelta en
partes unidas, a partir de las cuales puede, por tanto, ser constituida
o reconstituida, entendindose estos procederes en sus sentidos tanto
material como conceptual. Es ste el principio bsico de la ciencia
clsica, que puede circunscribirse de diferentes modos: resolucin
en encadenamientos causales aislables, bsqueda de unidades
atmicas en los Varios campos de la ciencia, etc. El progreso de la
ciencia ha mostrado que estos principios clsicos, que Galileo y
Descartes fueron los primeros en enunciar, tienen xito esplend .' en
variadsimos campos de fenmenos.
La aplicacin del procedimiento analtico depende de dos condiciones. La primera es que no existan interacciones entre partes, o
que sean tan dbiles que puedan dejarse a un lado en ciertas
investigaciones. Slo con esta condicin es posible deslindar las
partes real, lgica y matemticamente y luego volverlas a juntan). La segunda condicin es que las relaciones que describan
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18

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

el comportamiento de partes sean lineales; slo entonces queda


satisfecha la condicin de aditividad, o sea que una ecuacin que
describa la conducta del total tiene la misma forma que las ecuaciones que describen la conducta de las partes; los procesos parciales
pueden ser superpuestos para obtener el proceso total, etc.
Semejantes condiciones no las cumplen las entidades llamadas
sistemas, o sea consistentes en partes en interaccin. El prototipo
de su descripcin es un conjunto de ecuaciones diferenciales simultneas (pp. 56 ss), que son no lineales en el caso general. Puede ser
circunscrito un sistema o complejidad organizada (p. 34) merced
a la existencia de interacciones fuertes (Rapoport, 1966) 0
interacciones no triviales (Simn, 1965), es decir, na lineales. El
problema metodolgico de la teora de los sistemas, pues, es
vrselas con cuestiones que, comparadas con las analtko-aditivas
de la ciencia clsica, son de naturaleza ms general.
Como se ha dicho, hay varios enfoques para enfrentarse a tales
problemas. Esto de los enfoques es intencionalmente vago, pues
son lgicamente o homogneos, representan distintos modelos conceptuales, tcnicas matemticas, puntos de vista generales,, etc.;
concuerdan, sin embargo, en ser teoras de sistemas. Dejando
aparte procederes de la investigacin aplicada asi la ingeniera
de, sistemas, la investigacin operacional, la programacin lineal y
no lineal, etc., los enfoques ms importantes son stos. (Para un
buen resumen, cf. Drischel, 1968.)
La teora clsica de los sistemas aplica matemticas clasicas, o
sea el clculo infinitesimal. Aspira a enunciar principios aplicables a
sistemas en general o a subclases definidas (p. ej. sistemas cerrados y
abiertos), a proporcionar tcnicas para su investigacin y descripcin,
y aplicar stas a casos concretos. En virtud de la generalidad de tal
descripcin, puede afirmarse que algunas propiedades formales sern
aplicables a cualquier entidad qua sistema (o sistema abierto, o
sistema jerrquico, etc.), aun cuando sus particulares naturaleza;
partes, relaciones; etc. se desconozcan o no se investiguen. Hay
entre los ejemplos principios generalizados de cintica aplicables,
v. gr., a poblaciones d molculas o entidades biolgicas, o sea' a
sistemas qumicos y ecolgicos; la difusin, en las ecuaciones que
la definen en fisicoqumica y en la difusin de rumores; la aplicacin
de modelos de estado uniforme o equilibrio dinmico (iteady state)
y de mecnica estadstica al trfico (Gazis, 1967); el anlisis
alomtrico de sistemas biolgicos y.sociales.
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INTRODUCCIN

19

Computerizaran y simulacin. Los conjuntos de ecuaciones diferenciales simultneas como camino hacia un modelo o una definicin de un sistema son fastidiosos de resolver, si son lineales,
hasta en el caso de pocas variables; de no serlo, no pueden resolverse
salvo en casos especiales (cuadro 1.1). Por esta razn las computadoras han abierto un nuevo camino en la investigacin de sistemas;
no slo facilitando clculos que de otra suerte habran requerido
tiempo y energa excesivos y reemplazando el ingenio matemtico
por procedimientos rutinarios, sino tambin abriendo campos donde
no existen teoras o modos de solucin matemticos. Es posible
asi computerizar sistemas que van ms all de las matemticas
ordinarias; por otro lado, experimentos realmente realizados en
[
Cuadro
1.1
Clasificacin
de problemas matemticos y
dos analticos. (Segn Franks, 1967.)

Eenacjea

Usa
cnacig

Algcbwn

Trivial

DHKBCMlea
ordinarias
Difmetepardales

Fcil

Dtftl
1

BaiaeUmn ttmakt
J
Variaa
Machas
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Fcil

Difcil

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1
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su facilidad de pormtosolucin
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Una
Varia*
Mochas
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Muy
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Imposible

1 jupdUe
1 Can
liapobte

Muy
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Imposible

laipotiMc

Inpoatbte

ItapoaMv

ImpaJbfci

ImponMe

Caai

* Cortesa de Electronic Associates, Inc.


el laboratorio pueden ser sustituidos por simulacin en computadora, y el modelo alcanzado ser verificado entonces con datos experimentales. De esta forma, por ejemplo, calcul B. Hess la cadena
glicolitica celular, de catorce pasos en un modelo de ms de 100
ecuaciones diferenciales no lineales. Anlisis similares son cosa de
rutina en economa, investigacin de mercados, etc.
Teora de los compartimientos. Un aspecto de los sistemas que
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20

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

puede ponerse aparte, en vista de la gran sutileza que alcanza dicho


campo, es la teora de los compartimientos (Rescigno y Segre, 1966):
el sistema consiste en subunidades con ciertas condiciones de
frontera, entre las cuales se dan procesos de transporte. Tales
sistemas de compartimientos pueden tener, pongamos por caso,
estructura catenaria o mamilar (cadena de compartimientos o
compartimiento central en comunicacin con mltiples perifricos).
Es comprensible que las dificultades matemticas se tornen
prohibitivas en el caso de sistemas de tres o ms componentes. El
anlisis resulta posible gracias a transformaciones de Laplace y a la
introduccin de- la teora de las redes y las grficas.
Teora de los conjuntos. Las propiedades formales generales de
sistemas, sistemas cerrados y abiertos, etc. pueden ser axiomatizadas
en trminos de teora de los conjuntos (Mesarovic, 1964; Maccia,
1966). En elegancia matemtica este enfoque se compara favorablemente con las formulaciones ms burdas y ms especiales de la
teora clsica de los sistemas. Los nexos entre la teora
axiomatiza-da de los sistemas (o sus inicios actuales) y los
problemas reales de sistemas son un tanto tenues.
Teora dlas grficas. Muchos problemas de sistemas conciernen
a sus propiedades estructurales o topolgicas antes que a relaciones
cuantitativas. Se dispone de ms de un acceso al respecto. La teora
de las grficas, en especial la de las grficas dirigidas (digrficas),
elabora estructuras relacinales representndolas en un espacio
topotgico. Ha sido aplicada a aspectos relacinales de la biologa
(Rashevsky, 1956, 1960; Rosen, 1960). Matemticamente se vincula
al lgebra de matrices; por el lado de los modelos, a la teora de los
sistemas por compartimientos son subsistemas parcialmente
permeables, y desd aqu a la teora de los sistemas abiertos.
La teora de las redes, a su vez, est ligada a las teoras de los
conjuntos, las grficas, los compartimientos, etc., y se aplica a
sistemas tales como las redes nerviosas (p. ej. Rapoport,
1949-1950).
La ciberntica es una teora de los sistemas de control basada en
la comunicacin (transferencia de informacin) entre sistema y
medio circundante, y dentro del sistema, y en el control
(retroali-mentacin) del funcionamiento del sistema en
consideracin al medio. Segn mencionamos y volveremos a
discutir, el modelo tiene extensa aplicacin pero no ha de
identificarse con la teora de los sistemas en general. En biologa
y otras ciencias bsicas, el
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INTRODUCCIN

21

modelo ciberntico conviene para describir la estructura formal de


mecanismos de regulacin, p. ej. mediante diagramas de bloques y
de flujo. As se logra reconocer la estructura reguladora aun cuando
los genuinos mecanismos permanezcan desconocidos y sin describir,
y el sistema sea una caja negra definida slo por entrada y salida.
Por razones parecidas, el mismo esquema ciberntico puede aplicarse
a sistemas hidrulicos, elctricos, fisiolgicos, etc. La compleja y sutil
teora de los servomecanismos en tecnologa ha sido trasladada slo
en grado limitado a sistemas naturales (cf. Bayliss, 1966; Kalmus,
1966; Milsum, 1966).
La teora de la_ informacin, en el sentido de Shannon y Weaver
(1949), s basa en el concepto de informacin, definido por una
expresin somorfa con la entropa negativa de la termodinmica.
De ah la esperanza de que la informacin sirva de medida de la
organizacin (cf. p, 42; Quastler, 1955). En tanto que la teora de la
informacin gan importancia en ingeniera de comunicaciones, sus
aplicaciones a la ciencia no han llegado a ser muy convincentes (E. N.
Gilbert, 1966). La relacin entre informacin y organizacin, teora
de la informacin y termodinmica, sigue siendo un problema
decisivo (cf. pp. 157 ss).
La teora de los autmatas (ver Minsky, 1967) es la teora de
autmatas abstractos con entrada, salida y posiblemente
ensayo-y-error y aprendizaje. Un modelo general es la mquina de
Turing (1936). Expresado en su manera ms simple,,un autmata
de Turing es una mquina abstracta capaz de imprimir (0 borrar) las
marcas 1 y O en una cinta de longitud infinita. Es demostrable que
cualquier proceso, de la complejidad que sea, puede ser simulado por
una mquina, si este proceso es expresable mediante un nmero
finito de operaciones lgicas. Todo lo que sea posible lgicamente
(es decir, en un simbolismo algortmico) tambin puede ser construido
en principio, aunque es claro que en modo alguno siempre en la
prctica por un autmata, o sea una mquina algortmica.
La teora de los juegos (von Neumann. y Morgenstern, 1947)
representa un enfoque diferente pero puede agregarse a las ciencias
de sistemas por ocuparse del comportamiento de jugadores supuestamente racionales a fin de obtener ganancias mximas y prdidas
mnimas gracias a estrategias apropiadas contra el otro jugador (o la
naturaleza). Tiene as que ver esencialmente con un sistema de
fuerzas antagnicas con especificaciones.
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22.

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La teora de la decisin es una teora matemtica que se ocupa


de elecciones entre posibilidades.
La teora de las colas se ocupa de la optimizacin de disposiciones
en condiciones de apiamiento.
No homognea e incompleta como es, mezclando modelos (p.
cj. sistema abierto, circuito de retroalimentacin) eon tcnicas matemticas (p. ej. las teoras de los conjuntos, las grficas, los juegos),
semejante enumeracin ayuda a mostrar que hay una serie de enfoques para investigar sistemas, incluyendo poderosos mtodos matemticos. El punto que debe reiterarse es que problemas no considerados antes, no abordables, o tenidos por extracientficos o puramente
filosficos, van siendo explorados progresivamente.
No hay ni que decir que a menudo existe incongruencia entre
modelo y realidad. Hay modelos matemticos muy complicados y
rebuscados, pero no deja de ser dudoso cmo podrn aplicarse al
caso concreto; existen problemas fundamentales para los cuales no
disponemos de tcnicas matemticas. Ha habido desencanto de
esperanzas excesivas. La ciberntica, pongamos por caso, demostr su
repercusin no slo en la tecnologa sino en ciencias bsicas, al
proporcionar modelos para fenmenos concretos y traer fenmenos
telcolgicos antes tab al mbito de los problemas cientficamente legtimos; mas no ofreci Una explicacin totalizante o
gran visin del mundo, por ser extensin ms que reemplazamiento del punto de vista mecanicisla y de la teora de las mquinas
(cf. Bronowski, 1964). La teora de I informacin, tan desarrollada
matemticamente, result un chacs*n psicologa y sociologa. La
teora de los juegos fue aplicada esperanzadamente a la guerra y la.
poltica, pero no se nota qu' haya conducida a mejoramiento de las
decisiones polticas y del estado del mundo, fracaso no inesperado
cuando se considera cuan poco se parecen las potencias a los
jugadores racionales de la teora de los juegos. Conceptos y
modelos de equilibrio, homeostasia, ajuste, etc. convienen para el
mantenimiento de sistemas, pero son inadecuados para fenmenos de
cambio, diferenciacin, evolucin, neguentropa, produccin de
estados improbables, creatividad, establecimiento de tensiones,
auto-rrealizacin, emergencia, etc. Ya Cannon lo advirti al
reconocer, junto a la homeostasia, una beterstasia que inclua
fenmenos de las otras naturalezas. La teora de los sistemas
abiertos se aplica a una vasta gama de fenmenos en biologa, (y
tecnologa), pero hay que prevenir contra su expansin incauta a
campos para los
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INTRODUCCIN

23

cuales no son sus conceptos. Semejantes limitaciones y lagunas


son de esperarse en un campo que apenas ha cumplido veinte o
treinta aos. En ltima instancia, el desencanto proviene de convertir
lo que es un modelo til hasta cierto punto en alguna realidad
metafsica y en filosofa del nada sino, como ha pasado tantas
veces en la historia intelectual.
Las ventajas de los modelos matemticos no ambigedad, posibilidad de deduccin estricta, verificabilidad por datos
observados-son bien conocidas. No quiere esto decir que modelos
formulados en lenguaje ordinario hayan de ser desdeados o
rechazados.
Un modelo verbal es preferible a ninguno o a un modelo que,
por poder ser formulado matemticamente, es impuesto por la fuerza
a la realidad y la falsifica, Teoras enormemente influyentes, como
el psicoanlisis, no fueron matemticas, o, como la teora de la
seleccin, su influencia lleg mucho ms lejos que las construcciones
matemticas que no surgieron hasta despus y cubren solo aspectos
parciales y una fraccin pequea de datos empricos.
Las matemticas, significan esencialmente la existencia de un
algoritmo mucho ms preciso que el del lenguaje ordinario. La
historia de la ciencia atestigua que la expresin en lenguaje ordinario
a menudo precedi a la formulacin matemtica, a la invencin
de un algoritmo. Acuden en seguida ejemplos a las mientes: el
paso de contar en palabras a los nmeros romanos (semialgoritmo
semiverbai y basto) y a la notacin arbiga con valor posicional;
ecuaciones, desde la formulacin verbal hasta el rudimentario simbolismo manejado con virtuosismo (aunque para nosotros difcil de
seguir) por Diofanto y otros fundadores del lgebra, y de ah a
la notacin moderna; teoras como las de Darwm o de la economa,
que no hallaron hasta ms tarde formulacin matemtica (parcial).
Quiz valga ms tener primero algn modelo no matemtico, con
sus limitaciones, pero que exprese algn aspecto previamente inadvertido, en espera del surgimiento venidero de algn algoritmo
apropiado, que partir de modelos matemticos prematuros que
calquen algoritmos conocidos y con ello acaso restrinjan el campo
visual Muchos adelantos en biologa molecular, teora de la seleccin, ciberntica y otros campos exhibieron los efectos cegadores
de lo que Kuhn llama ciencia normal esquemas conceptuales
monolticamente aceptados.
Asi los modelos en lenguaje ordinario tienen su sitio en la
teora de los sistemas. La idea de sistema conserva su valor incluso
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24

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

donde no puede ser formulada matemticamente, o no deja de ser


una idea guia en vez de ser construccin matemtica. Por
ejemplo, podemos carecer de conceptos de sistema satisfactorios en
sociologa, pero la simple apreciacin de que las entidades sociales son
sistemas y no sumas de tomos sociales, o de que la historia consiste
en sistemas (por mal definidos que estn) llamados civilizaciones y
que obedecen a principios generales de los sistemas, implica una
reorientacin en los campos aludidos.
Tal como puede verse por el repaso anterior, dentro del enfoque
de sistemas hay tendencias y modelos mecanicistas y organismicos
que tratan de dominar los sistemas ora por anlisis, causalidad
lineal (incluyendo la circular), autmatas, ora merced a totalidad interaccin, dinmica (o las palabras que se usen para
circunscribir la diferencia). En tanto que estos modelos no se excluyen mutuamente y aun el mismo fenmeno sea abordable mediante
diferentes modelos (conceptos cibernticos o cinticos, p. ej.;
cf. Locker, 1964), puede preguntarse qu punto de vista ser el ms
general y fundamental. A grandes rasgos, es sta una pregunta que
hacer a la mquina de Turing como autmata general.
Una consideracin oportuna (y no tratada, que sepamos, en la
teora de los autmatas) es el problema de los nmeros inmensos.
1 enunciado fundamental de la teora de los autmatas es que los
aconteceres que pueden definirse con un nmero finito de
palabras son realizables por un autmata (p. ej. una red neural
formal segn McCulloch y Pitts, o una mquina de Turing) (von
Neumann, 1951). La cuestin reside en el calificativo de finito. El
autmata puede, por definicin, realizar una serie futa de
acontecimientos (por larga que sea), pero no una infinita. Pero y
cundo el nmero de pasos requerido es inmenso, o sea no
infinito pero superior, p. ej. al nmero de partculas del universo
(estimado del orden de O80), o al de acontecimientos posibles en el
alcance temporal del universo o alguna de sus subunidades (segn
la propuesta de Elsasser, 1966, un nmero cuyo logaritmo es un
nmero grande)? Tales nmeros inmensos aparecen en muchos
problemas de sistemas con exponenciales, factoriales y otras funciones explosivamente crecientes. Surgen incluso en sistemas con nmero
moderado de componentes que interacten con fuerza (en grado no
desdeable) (cf. Ashby, 1964). Para delinearlos en una mquina de
Turing hara falta una cinta de longitud inmensa: que excediera no
slo a las limitaciones prcticas sino a las fsicas.
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INTRODUCCIN

25

Considrese, como ejemplo sencillo, una grfica dirigida de N


puntos (Rapoport, 1959b). Entre cada par puede existir o no existir
una flecha (dos posibilidades). Hay as 2W~*> diferentes modos de
conectar N puntos. Si N es slo 5, hay ms de un milln de maneras
de Conectar los puntos. Con N 20, el nmero de modos es
superior al que se estima que hay de tomos en el universo.
Problemas similares surgen, p. ej., con las conexiones posibles entre
neuronas (nmero estimado del orden de 10 000 millones en el
cerebro humano) y con el cdigo gentico (Repge, 1962). En el
cdigo (o clave) hay un mnimo de 20 (en verdad hay 64) palabras
(trpletes de nucletidos) que codifican los 20 aminocidos; el cdigo
llega a contener algunos millones-de unidades. Esto da 201 00 uo
posibilidades. Imagnese <Jue el espritu laplaciano tuviera que hallar el
valor funcional de cada combinacin: habra que hacer otras tantas
pruebas, pero slo hay 1080 tomos y organismos en el universo.
Supongamos (Repge, 1962) que en la Tierra hay presentes 103
clulas en un momento determinado. Imaginando adems una nueva
generacin celular cada minuto, con una edad del planeta de 15 000
millones de aos (1016 minutos) habra 1046 clulas en total. Para
obtener sin falta un nmero mximo, hagamos intervenir O20
planetas portadores de vida. Con ello, en todo el universo no habra,
de fijo, ms de 1066 seres vivosnmero grande pero lejos de'sef
inmenso. Pueden hacerse estimaciones con diferentes supuestos
(p. ej. nmero de protenas o enzimas posibles), pero los resultados
son a fin de cuentas los mismos.
Por otra parte, segn Hart (1959) la invencin humana puede ser
concebida como nuevas combinaciones de elementos previamente
existentes. De ser as, la oportunidad de nuevas invenciones aumentar
ms o menos en funcin del nmero de posibles permutaciones y
combinaciones de elementos disponibles, lo cual quiere decir que
su aumento ser un factorial del nmero de elementos. Ahora, el
ritmo de aceleracin del cambio social se acelera a su vez, de suerte
que en muchos casos no se dar en el cambio cultural una
aceleracin logartmica sino log-log. Hart presenta interesantes
curvas que muestran cmo incrementos en velocidad humana, en
reas de mortandad por armas, en expectativas de vida, etc., siguen
de hecho semejante expresin: el ritmo de crecimiento cultural no
es exponencial o de inters compuesto, sino superacelercin segn
una curva log-log. De manera general, aparecern lmites
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26

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

a los autmatas si la regulacin en un sistema no va dirigida


contra una perturbacin o una cantidad limitada de stas, sino
contra perturbaciones arbitraras, nmero indefinido de situaciones que no pudieran haber sido previstas; esto sucede mucho
en la regulacin embrionaria (p. ej. los experimentos de Driesch)
y neural (p. ej. los experimentos de Lashley). Aqu la regulacin
resulta de la interaccin entre muchos componentes (cf. la discusin
de Jeffrtes, 1951, pp. 32w). Esto, como reconoci el propio von
Neumann, se dira vinculado a las tendencias autorrestauradoras
de los sistemas organismicos, en contraste con los tecnolgicos;
expresado en trminos ms modernos, vinculado a su naturaleza
de sistemas abiertos, no prevista ni aun en el modelo abstracto
de autmata que es la mquina de Turing.
Resulta, pues, que segn vtalistas como Driesch subrayaron
hace mucho la concepcin mecanicista, inclusive tomada en la
forma moderna y generalizada de un autmata de Turing, se desploma a fuerza de regulaciones despus de perturbaciones arbitrarias,
y algo parecido acontece cuando el caso requiere un nmero de
pasos inmenso) en el sentido indicado. Aparecen problemas de
realizabilidad, aun apart dt las paradojas inherentes a los conjuntos
infinitos.
Las consideraciones anteriores incumben en particular a un concepto o complejo de conceptos que es de indubitable importancia
para la teora general de los sistemas: el de orden jerrquico. Hoy
en da vemos el universo como una tremenda jerarqua, de las
partculas elementales a los ncleos atmicos, tomos, molculas,
compuestos de molcula compleja, hasta la plyade de estructuras
(microscopa electrnica y ptica) que caen entre las molculas
y las clulas (Weiss, 1962b), luego clulas organismos y, ms all,
organizaciones supraindividuales. Un esquema atractivo (aunque
no el nico) del orden jerrquico se debe a Boulding (cuadro l.Z).
Una jerarqua parecida surge tanto en estructuras como en funciones. En ltima instancia, estructura (orden de partes) y
funcin (orden de procesos) pudieran ser la mismsima cosa: en
el mundo fsico la materia se disuelve en un juego de energas, y en
el mundo biolgico las estructuras son expresin de una corriente de
procesos. Actualmente, el sistema de las leyes fsicas trata sobre
todo del mbito que hay entre tomos y molculas (y su suma en
la macrofistca), el cual evidentemente es una tajada de un
espectro mucho mas amplio. Las leyes y fuerzas de la organizawww. esnips.com/web/Scientia

INTRODUCCIN

27

cin se conocen insuficientemente en los dominios subatmico y


supermolecular. Hay accesos tanto al mundo subatmico (fsica
de las altas energas) como al supermolecular (fsica de los compuestos de grandes molculas), pero est claro que esto no es ms
que el principio. Resalta, por un lado, en la presente confusin
de partculas elementales; por otro, en la actual carencia de comprensin fsica de las estructuras vistas al microscopio electrnico y
en la ausencia de una gramtica del cdigo gentico (cf. p. 159).
Es evidente que una teora general del orden jerrquico ser
un pilar de la teora general de los sistemas. Es posible enunciar
principios de orden jerrquico en lenguaje verbal (Koestler, 1967;
en prensa); hay ideas semimatemticas (Simn, 1965) conectadas
con la teora de las matrices, y formulaciones en trminos de lgica
matemtica (Woodger, 1930-31). En la teora de las grficas el
orden jerrquico es expresado por el rbol y de esta manera
llegan a ser representados aspectos relacinales de jerarquas. Pero
el problema es mucho ms amplio y hondo: la cuestin del orden
jerrquico est intimamente ligada a las de la diferenciacin, la
evolucin y la medicin de la organizacin, que no parecen expresadas como es debido ni en trminos de energtica (entropa negativa)
m de teora de la informacin (bits) (cf. pp. 156 ss). A fin de cuentas,
segn se mencion, el orden jerrquico y la dinmica pudieran
ser lo mismo, como expuso Koestler tan bien en su smil de The
Tree and the Candle.
Hay, de este modo, una serie de modelos de sistemas, ms o
menos adelantados y complicados. Algunos conceptos, modelos y
principios de la teora general de los sistemas como el orden,
jerrquico, la diferenciacin progresiva, la retroalimentacin, las
caracteristicas de sistemas definidas por las teoras de los conjuntos
y las grficas, etc. son aplicables a grandes rasgos a sistemas
materiales, psicolgicos y socioculturales; otros, como el de sistema
abierto definido por el intercambio de materia, Be restringen a
ciertas subclases. La prctica del anlisis aplicado de sistemas muestra que habr que aplicar diversos modelos, de acuerdo con la
naturaleza del caso y con criterios operacionales.

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28

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Cuadro 1.2
Catlogo informal de niveks principales en la jerarqua de los sistemas.
(Basado parcialmente en Boukng, 1956b.)
Nivel

Descripcin y ejemplos

Teora y modelo

Estructuras
estticas

tomos, molculas, cristales,


estructuras biolgicas, del nivel
microscpico electrnico al macroscpico

P. ej. frmulas estructurales de


la qumica; cristalografa; descripciones anatmicas

Relojera

Relojes, mquinas ordinarias


en general; sistemas solares

Fsica ordinaria, tal como las


leyes
de
la
mecnica
(newtonia-na y einsteiniana) y
otras

Mecanismos
de control

Termostato, servomecanismos,
mecanismo homeosttico en los
organismos

Ciberntica; retroalimentacin
y teora de la informacin

Sistemas
abiertos

Llamas, clulas y organismos


en general

(a) Expansin de la teora fsica a sistemas que sostienen


paso de materia (metabolismo)
(b) Almacenamiento de informacin en el cdigo gentico
(DNA)
Hoy por hoy no est claro el
vinculo entre (a) y (b)

Organismos
inferiores

Organismos vegetaloides: diferenciacin creciente del sistema (la llamada divisin del
trabajo en el organismo); distincin entre reproduccin e individuo funcional (lnea germinal y soma)

Casi no hay teora ni modelos

Animales

Importancia creciente del trfico en la informacin (evolucin


de receptores, sistemas nervio-.
sos); aprendizaje; comienzos de
consciencia

Comienzos en la teora' de los


autmatas (relaciones S-R), retroalimentacin (fenmenos reglatenos), comportamiento
autnomo (oscilaciones de relajamiento), etc.

Hombre

Simbolismo; pasado y porvenir, yo y mundo, consciencia


de si, etc., como consecuencias;
comunicacin por lenguaje, etc.

Incipiente teora del simbolismo

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INTRODUCCIN

29

Cuadro 1-2 (continuacin)


Nivel _____________ Deicripcin y ejemplo

Sistemas socio(inculturales

Sistemas
ej.
simblicos

_______ Teora y modelen

Poblaciones de organismos
cluyendo los humanos); comunidades determinadas por smbolos (culturas)

Lenguaje, lgica, matemticas,


ciencias, artes, moral, etc.

Leyes estadsticas y posiblemente dinmicas en dinmica


de poblaciones, sociologa, economa, posiblemente historia
Comienzos de una teora de los
sistemas culturales
Algoritmos de smbolos (p.
matemticas, gramtica); reglas del juego corno en artes
visuales, msica, etc.

ola: Este repaso es impresionista e intuitivo y no aspira al rigor lgico. Por


regla general, los niveles superiores presuponen los inferiores (p. ej. los fenmenos
de la vida presuponen los del nivel futeoquimico, los fenmenos socioculturales
el nivel de la actividad humana, etc.), pero la relacin entre niveles requiere aclaracin
en cada caso (cf. problemas como el del sistema abierto y el cdigo gentico
corno aparentes requisitos previos para la vida, la relacin entre sistemas conceptuales y reales, etc.). En este sentido, la lista insina tanto los limites del
reduccio-nismo como los vacos en el conocimiento actual.

II. El significado de la teora


general de los sistemas

En pos de una teora general de los sistemas


La ciencia moderna se caracteriza por la especializacin siempre
creciente, impuesta por la inmensa cantidad de datos, la complejidad
de las tcnicas y de las estructuras tericas dentro de cada campo.
De esta manera, la ciencia est escindida en innumerables disciplinas
que sin cesar generan subdisciplinas nuevas. En consecuencia, el
fsico, el bilogo, el psiclogo y el cientfico social estn, por asi
decirlo, encapsulados en sus universos privados; y es difcil que
pasen palabras de uno de estos compartimientos a otro.
A ello, sin embargo, se opone otro notable aspecto. Al repasar
la evolucin de la ciencia moderna topamos con un fenmeno
sorprendente: han. surgido problemas y concepciones similares en
campos muy distintos, independientemente.
La meta de la fsica clsica era a fin de cuentas resolver los
fenmenos naturales en un juego de unidades elementales gobernadas por leyes ciegas de la naturaleza. Esto lo expresaba el ideal
del espritu laplaciano que, a partir de la posicin y momento
de sus partculas, puede predecir el estado del universo en cualquier
momento. Esta visin mecanicista no se alter antes bien, se
reforz cuando en la fsica las leyes deterministas fueron reemplazadas por leyes estadsticas. De acuerdo con la derivacin por
Boltzmann del segundo principio de la termodinmica, los acontecimientos fsicos se dirigen hacia estados de mxima probabilidad,
de suerte que las leyes fsicas son esencialmente leyes del desorden, fruto de acontecimientos desordenados, estadsticos. Sin

EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

31

embargo, en contraste con esta visin mecanicista han aparecido en


las varas ramas de la fsica moderna problemas de totalidad,
interaccin dinmica y organizacin. Con la relacin de Heisenberg
y la fsica cuntica se hizo imposible resolver los fenmenos en
acontecimientos locales; surgen problemas de orden y organizacin,
trtese de la estructura de los tomos, la arquitectura de las protenas o
los fenmenos de interaccin en termodinmica. Parecidamente la
biologa, a la luz, mecanicista, vea su meta en la fragmentacin de
los fenmenos vitales en entidades atmicas y procesos parciales. El
organismo vivo era descompuesto en clulas, sus actividades en
procesos fisiolgicos y por ltimo fisicoqumicos, el comportamiento en reflejos condicionados y no condicionados, el sustrato de
la herencia en genes discretos, y asi sucesivamente. En cambio la
concepcin organsmica es bsica para la biologa moderna. Es
necesario estudiar no slo partes y procesos aislados, sino tambin
resolver los problemas decisivos hallados en la organizacin y el
orden que los unifican, resultantes de la interaccin dinmica de
partes y que hacen el diferente comportamiento de stas cuando se
estudian aisladas o dentro del todo. Propensiones parecidas se
manifestaron en psicologa. En tanto que la clsica psicologa de la
asociacin trataba de resolver fenmenos mentales en unidades elementales tomos psicolgicos se dira, tales como sensaciones
elementales, la psicologa de la Gestalt revel la existencia y la primaca
de todos psicolgicos que no son sumas de unidades elementales y
que estn gobernados por leyes dinmicas. Finalmente, en las ciencias
sociales el concepto de sociedad como suma de individuos a modo
de tomos sociales el modelo del hombre econmico fue
sustituido por la inclinacin a considerar la sociedad; la economa, la
nacin, como un todo superordinado a sus partes. Esto trae consigo
los grandes problemas de la economa planeada o la deificacin de la
nacin y el Estado, pero tambin refleja nuevos modos de pensar,
Este paralelismo de principios cognoscitivos generales en diferentes campos es aun ms impresionante cuando se tiene en cuenta que
se dieron independientemente, sin que casi nunca interviniera nada
de la labor e indagacin en campos aparte.
Hay otro aspecto importante de la ciencia moderna. Hasta no
hace mucho la ciencia exacta, el corpus de las leyes de la naturaleza,
coincida casi del todo en la fsica terica. Pocos intentos de enunciar
leyes exactas en terrenos no fsicos han merecido reconocimiento.
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32

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

No obstante, la repercusin y el progreso de las ciencias biolgicas,


de la conducta y sociales pareceran imponer un ensanchamiento de
nuestros esquemas conceptuales a fin de dar cabida a sistemas de
leyes en campos donde no es suficiente o posible la aplicacin de la
fsica.
Semejante inclinacin hacia teoras generalizadas es patente en
muchos campos y de diversas maneras. Partiendo de la labor precursora de Lotka y Volterra, p. ej., se ha desarrollado una compleja
teora de la dinmica de las poblaciones, la lucha por la existencia y
los equilibrios biolgicos. La teora opera con nociones biolgicas
tales como individuo, especie, coeficientes de competencia y dems.
Un procedimiento parecido se aplica en economa cuantitativa y
econometra. Los modelos y familias de ecuaciones aplicadas en
esta ltima se asemejan a los de Lotka o, por decirlo todo, a los de la
cintica qumica, pero el modelo de entidades y fuerzas
interactuantes ocupa otro nivel. Por tomar otro ejemplo: los organismos vivos son en el fondo sistemas abiertos, es decir, sistemas que
intercambian materia con el medio circundante. La fsica y la
fisicoqumica ordinarias se ocupan de sistemas cerrados, y apenas en
aos recientes ha sido ampliada la teora para incluir procesos
irreversibles, sistemas abiertos y estados de desequilibrio. Sin embargo, si deseamos aplicar el modelo de los sistemas abiertos -digamos a los fenmenos del crecimiento animal, automticamente
llegamos a una generalizacin de la teora, referente no ya a unidades
fsicas sino biolgicas. En otras palabras, estamos ante sistemas
generalizados. Lo mismo pasa en los campos de la ciberntica y la
teora de la informacin, que han merecido tanto inters en los
pasados aos.
As, existen modelos, principios y leyes aplicables a sistemas
generalizados o a sus subclases, sin importar su particular gnero,
la naturaleza de sus elementos componentes y las relaciones o
fuerzas que imperen entre ellos. Parece legtimo pedir una teora
no ya de sistemas de clase ms o menos especial, sino de principios
universales aplicables a los sistemas en general.
De aqu que adelantemos una nueva disciplina llamada Teora
general de ios sistemas. Su tema es la formulacin y derivacin de
aquellos principios que son vlidos para los sistemas en general.
El sentido de esta disciplina puede ser circunscrito como sigue.
La fsica s ocupa de sistemas de diferentes niveles de generalidad.
Se dilata desde sistemas bastante especiales como los que aplica
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

33

el ingeniero a la construccin de un puente o una mquina hasta


leyes especiales de disciplinas fsicas como la mecnica o la ptica,
y hasta leyes de gran generalidad, como los principios de la
termodinmica, aplicables sistemas de naturaleza intrnsecamente
diferente mecnicos, calricos, qumicos o lo que" sean. Nada
prescribe que tengamos que desembocar en los sistemas
tradi-cionalmente tratados por la fsica. Podemos muy bien buscar
principios aplicables a sistemas en general, sin importar que sean de
naturaleza fsica, biolgica o sociolgica. Si planteamos esto y definimos bien el sistema, hallaremos que existen modelos, principios y
leyes que se aplican a sistemas generalizados, sin importar su
particular gnero, elementos y fuerzas participantes.
Consecuencia de la existencia de propiedades generales de sistemas es la aparicin de similaridades estructurales o isomorfismos
en diferentes campos. Hay correspondencias entre los principios
que-rigen el comportamiento de entidades que son intrnsecamente
muy distintas. Por tomar un ejemplo sencillo, se puede aplicar una
ley exponencial de crecimiento a ciertas clulas bacterianas, a poblaciones de bacterias, de animales o de humanos, y al progreso de la
investigacin cientfica medida por el nmero de publicaciones de
gentica o de ciencia en general. Las entidades en cuestin,
bacterias, animales, gente, libros, etc., son completamente diferentes,
y otro tanto ocurre con los mecanismos causales en cuestin. No
obstante, la ley matemtica es la misma. O tmense los sistemas de
ecuaciones que describen la competencia entre especies animales y
vegetales en la naturaleza. Se da el caso de que iguales sistemas de
ecuaciones se aplican en ciertos campos de la fisicoqumica y de la
economa. Esta correspondencia se debe a que las entidades
consideradas pueden verse, en ciertos aspectos, como sistemas, o
sea complejos de elementos en interaccin. Que los campos mencionados, y otros ms, se ocupen de sistemas, es cosa que acarrea
correspondencia entre principios generales y hasta entre leyes especiales, cuando se corresponden las condiciones en los fenmenos
considerados.
Conceptos, modelos y leyes parecidos surgen una y otra vez en
campos muy diversos, independientemente y fundndose en hechos
del todo distintos. En muchas ocasiones fueron descubiertos
principios idnticos, porque quienes trabajan en un territorio no se
percataban de que la estructura terica requerida estaba ya muy
adelantada en algn otro campo. La teora general de los
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34

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sistemas contar mucho en el afn de evitar esa intil repeticin de


esfuerzos.
Tambin aparecen isomorfsmos de sistemas en problemas recalcitrantes al anlisis cuantitativo pero, con todo, de gran inters
intrnseco. Hay, p. ej., isomorfsmos entre sistemas biolgicos y
epiorganismos (Gerard), como las comunidades animales y las
sociedades humanas. Qu principios son comunes a los varios
niveles de organizacin y pueden, as, ser trasladados de un nivel a
otro, y cules son especficos, de suerte que su traslado conduzca a
falacias peligrosas? Pueden las sociedades y civilizaciones ser
consideradas como sistemas?
Se dira, entonces, que una teora general de los sistemas sera
un instrumento til al dar, por una parte, modelos utilizables y
trasfe-ribles entre diferentes campos, y evitar, por otra, vagas
analogas que a menudo han perjudicado el progreso en dichos
campos. ,
Hay, sin embargo, otro aspecto aun ms importante de la teora
general de los sistemas. Puede parafrasearse mediante una feliz
formulacin debida al bien conocido matemtico y fundador de la
teora de la informacin, Warren Weaver. La fsica clsica, dijo ste,
tuvo gran xito al desarrollar la teora de la complejidad no
organizada. Por ej., el comportamiento de un'gas es el resultado de
los movimientos desorganizados, e imposibles de seguir aisladamente, de innumerables molculas; en conjunto, lo rigen las leyes
de la termodinmica. La teora de la complejidad no organizada se
arraiga a fin de cuentas en las leyes del azar y la probabilidad y en
la segunda ley de la termodinmica. En contraste, hoy el problema
fundamental es el de la complejidad organizada. Conceptos como
los de organizacin, totalidad, directividad, teleologa y
diferenciacin son ajenos a la fsica habitual. Sin embargo, asoman a
cada paso en las ciencias biolgicas, del comportamiento y sociales, y
son de veras indispensables para vrselas con organismos vivientes o
grupos sociales. De esta manera, un problema fundamental planteado a la ciencia moderna es el de una teora general de la organizacin. La teora general de los sistemas es capaz en principio de dar
definiciones exactas de semejantes conceptos y, en casos apropiados,
de someterlos a anlisis cuantitativo.
Hemos indicado brevemente el sentido de la teora general de
los sistemas, y ayudar a evitar malos entendidos sealar ahora lo
que no es. Se ha objetado que la teora de los sistemas no quiere
decir nada ms que el hecho trivial de que matemticas
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

35

de alguna clase son aplicables a diferentes clases de problemas. Por


ej., la ley del crecimiento exponencial es aplicable a muy diferentes
fenmenos, desde la desintegracin radiactiva hasta la extincin de
poblaciones humanas con insuficiente reproduccin. Asi es, sin
embargo, porque la frmula es una de las ms sencillas ecuaciones
diferenciales y por ello se puede aplicar a cosas muy diferentes. O
sea que si se presentan las llamadas leyes isomorfas del crecimiento en
muy diversos procesos, no es esto ms significativo que el hecho de
que la aritmtica elemental sea aplicable a todos los objetos
contables, que 2 y 2 sean 4, sin importar que se trate de manzanas,
tomos o galaxias.
La respuesta es la siguiente. No slo en el ejemplo citado como
simple ilustracin, sino en el desenvolvimiento de la teora de los
sistemas, la cuestin no es la aplicacin de expresiones matemticas
bien conocidas. Antes bien, son planteados problemas novedosos y
que en parte parecen lejos de estar resueltos. Segn mencionamos, el
mtodo de la ciencia clsica era de lo ms apropiado para
fenmenos que pueden descomponerse en cadenas causales aisladas
o que son consecuencia estadstica de un nmero infinito de
procesos aleatorios, como pasa con la mecnica estadstica, el segundo
principio de la termodinmica y todas las leyes que de l emanan. Sin
embargo, los modos clsicos de pensamiento fracasan en el caso de
la interaccin entre un nmero grande, pero limitado, de elementos
o procesos. Aqu surgen los problemas circunscritos por nociones
como las de totalidad, organizacin y dems, que requieren nuevos
modos de pensamiento matemtico.
Otra objecin hace hincapi en el peligro de que la teora general
de los sistemas desemboque en analogas sin sentido. Este riesgo
existe, en efecto. Asi, es una idea difundida considerar el Estado o
la nacin como organismo en un nivel superordinado. Pero semejante teora constituira el fundamento de un Estado totalitario,
dentro del cual el individuo humano aparece como clula insignificante de un organismo o como obrera intrascendente en una
colmena.
La teora general de los sistemas no persigue analogas vagas y
superficiales. Poco valen, ya que junto a las similitudes entre
fenmenos siempre se hallan tambin diferencias. El isomorfsmo
que discutimos es ms que mera analoga. Es consecuencia del hecho
de que, en cieitos~aspectos, puedan aplicarse abstracciones y modelos
conceptuales coincidentes a fenmenos diferentes. Slo se aplicarn
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36

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

las leyes de sistemas con mira a tales aspectos. Esto no difiere del procedimiento general en la ciencia. Es una situacin como la que se puede
dar cuando la ley de la gravitacin se aplica a la manzana de Newton, el
sistema planetario y los fenmenos de las mareas. Quiere decir que de
acuerdo con ciertos aspectos limitados, un sistema terico, el de la
mecnica, es vlido; no se pretende que haya particular semejanza
entre las manzanas, los planetas y los ocanos desde otros muchos
puntos de vista,
Una objecin ms pretende que la teora de los sistemas carece
de valor explicativo. Por ej., algunos aspectos de la intencionalidad
orgnica, como lo que se llama equifnalidad de los procesos del
desarrollo (p. 40), spn susceptibles de interpretacin con la teora de
los sistemas. Sin embargo, hoy por hoy nadie est en condiciones de
definir en detalle los procesos que llevan de un zigoto animal a un
organismo, con su mirada de clulas, rganos y funciones muy
complicadas.
Consideraremos aqu que hay grados en la explicacin cientfica,
y que en campos complejos y tericamente poco desarrollados tenemos que conformamos con lo que el economista Hayek llam con
justicia explicacin en principio. Un ejemplo indicar el sentido de
esto.
La economa terica es un sistema altamente adelantado que
suministra complicados modelos para los procesos en cuestin. Sin
embargo, por regla general los profesores de economa no son
millonarios. Dicho de otra manera, saben explicar bien los fenmenos econmicos en principio, pero no llegan a predecir fluctuaciones de la bolsa con respecto a determinadas participaciones o fechas. Con todo, la explicacin en principio es mejor que ia falta de
explicacin. Si se consigue insertar los parmetros necesarios, la
explicacin en principio o trminos de teora de los sistemas
pasa a ser una teora anloga en estructura a las de la fsica.
Metas de la teora general de los sistemas
Tales consideraciones se resumen as.
En varia* disciplinas de la ciencia moderna han ido surgiendo
concepciones y puntos de vista generales semejantes. En tanto que
antes la ciencia trataba de explicar los fenmenos observables reducindolos al juego de unidades elementales investigabas independientemente una de otra, en la ciencia contempornea aparecen actitudes
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

37

que se ocupan de lo que un tanto vagamente se llama totalidad, es


decir, problemas de organizacin, fenmenos no descomponibles en
acontecimientos locales, interacciones dinmicas manifiestas en la
diferencia de conducta de partes aisladas o en una configuracin
superior, etc.; en una palabra, sistemas de varios rdenes, no
comprensibles por investigacin de sus respectivas partes aisladas.
Concepciones y problemas de tal naturaleza han aparecido en todas
las ramas de la ciencia, sin importar que el objeto de estudio sean
cosas inanimadas, organismos vivientes o fenmenos sociales. Esta
correspondencia es ms llamativa en vista de que cada ciencia sigui
su curso independiente, casi sin contacto con las dems y basndose
todas en hechos diferentes y filosofas contradictorias. Esto indica un
cambio general en la actitud y las concepciones cientficas.
No slo se parecen aspectos y puntos de vista generales en
diferentes ciencias; con frecuencia hallamos leyes formalmente idnticas o isomorfas en diferentes campos. En muchos casos, leyes
isomorfas valen para determinadas clases o subclases de sistemas,
sin importar la naturaleza de las entidades envueltas. Parece que
existen leyes generales de sistemas aplicables a cualquier sistema
de determinado tipo, sin importar las propiedades particulares del
sistema ni de los elementos participantes.
Estas consideraciones conducen a proponer una nueva disciplina
cientfica, que llamamos teora general de los sistemas. Su tema es
la formulacin de principios vlidos para sistemas en general, sea
cual fuere la naturaleza de sus elementos componentes y las
relaciones o fuerzas reinantes entre ellos.
De esta suerte, la teora general de los sistemas es una ciencia
general de la totalidad, concepto tenido hasta hace poco por
vago, nebuloso y semimetafsico. En forma elaborada sera una
disciplina lgico-matemtica, puramente formal en s misma pero
aplicable a las varias ciencias empricas.. Para las ciencias que se
ocupan de todos organizados, tendra significacin anloga a la
que disfrut la teora de la probabilidad para ciencias que se las ven
con acontecimientos aleatorios; la probabilidad es tambin una
disciplina matemtica formal aplicable a campos de lo ms diverso,
como la termodinmica, la experimentacin biolgica y mdica, la
gentica, las estadsticas para seguros de vida, etc.
Esto pone de manifiesto las metas principales de la teora general
de los sistemas:
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38

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

(1) Hay una tendencia general hacia la integracin en las varas


ciencias, naturales y sociales.
(2) Tal integracin parece girar en torno a una teora general
de los sistemas.
(3) Tal teora pudiera ser un recurso importante para buscar
una teora exacta en los campos no fsicos de la ciencia.
(4) Al elaborar principios unifcadores que corren
verticalmen-te por el universo de las ciencias, esta teora, nos
acerca a la meta de la unidad de la ciencia.
(5) Esto puede conducir a una integracin, que hace mucha
falta, en la instruccin cientfica.
Es oportuna una observacin acerca de la delimitacin de la
teora aqu discutida. El nombre y el programa de una teora general
de los sistemas los introdujo quien esto escribe hace ya aos. Result,
sin embargo, que no pocos investigadores de varios campos haban
llegado a conclusiones y enfoques similares. Se propone, pues, conservar el nombre, que va imponindose en el uso general, aunque fuera slo como rtulo conveniente.
De buenas a primeras, da la impresin de que la definicin
de sistemas como conjuntos de, elementos en interaccin fuera
tan general y vaga que no hubiera gran cosa que aprender de
ella. No es asi. Por ej., pueden definirse sistemas merced a ciertas
familias de ecuaciones diferenciales, y si, como es costumbre en
el razonamiento matemtico, se introducen condiciones ms especficas, aparecen muchas propiedades importantes de los sistemas en
general y de casos ms especiales (cf. capitulo ni).
El enfoque matemtico adoptado en la teora general de los
sistemas no es el nico posible ni el ms general. Hay otra serie
de enfoques modernos afines, tales cmo la teora de la informacin,
la ciberntica, las teoras de los juegos, la decisin y las redes,
los modelos estocsticos, la investigacin de operaciones por slo
mencionar los ms importantes; sin embargo, el hecho de que
las ecuaciones diferenciales cubran vastas reas en las ciencias fsicas,
biolgicas, econmicas, y probablemente tambin las ciencias del
comportamiento, las hace va apropiada de acceso al estudi de
los sistemas generalizados.
Pasar a ilustrar la teora general de los sistemas con algunos
ejemplos.
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

39

Sistemas cerrados y (Aterios: limitaciones de la fsica ordinaria


Mi primer ejemplo ser el de los sistemas cerrados y abiertos. La
fsica ordinaria slo se ocupa de sistemas cerrados, de sistemas que
se consideran aislados del medio circundante. As, la fisicoqumica
nos habla de las reacciones, de sus velocidades, y de los equilibrios
qumicos que acaban por establecerse en un recipiente cerrado donde
se mezclan cierto nmero de sustancias reaccionantes. La termodinmica declara expresamente que sus leyes slo se aplican a sistemas
cerrados. En particular, el segundo principio afirma que, en un
sistema cerrado, cierta magnitud, la entropa, debe aumentar hasta el
mximo, y el proceso acabar por detenerse en un estado de
equilibrio. Puede formularse el segundo principio de diferentes modos, segn uno de los cuales la entropa es medida de probabilidad, y
as un sistema cerrado tiende al estado de distribucin ms probable. Sin
embargo, la distribucin ms probable de una mezcla digamos
de cuentas de vidrio rojas y azules, o de molculas dotadas de
velocidades diferentes, es un estado de completo desorden; todas las
cuentas rojas por un lado y todas las azules por otro, o bien, en un
espacio cerrado, todas las molculas veloces o sea de alta
temperatura a la derecha, y todas las lentas baja temperatura a
la izquierda, son estados de cosas altamente improbables. O sea que
la tendencia hacia la mxima entropa o la distribucin ms probable
es la tendencia al mximo desorden.
Sin embargo, encontramos sistemas que, por su misma naturaleza
y definicin, no son sistemas cerrados. Todo organismo viviente es
ante todo un sistema abierto. Se mantiene en continua incorporacin
y eliminacin de materia, constituyendo y demoliendo componentes,
sin alcanzar, mientras la vida dure, un estado de equilibrio qumico y
termodinmico, sino mantenindose en un estado llamado uniforme
(steady) que difiere de aqul. Tal es la esencia misma de ese
fenmeno fundamental de la vida llamado metabolismo, los
procesos qumicos dentro de las clulas vivas. Y entonces? Es
obvio que las formulaciones habituales de la fsica no son en
principio aplicables al organismo vivo qua sistema abierto y en
estado uniforme, y bien podemos sospechar que muchas caractersticas de los sistemas vivos que resultan paradjicas vistas segn las
leyes de la fsica son consecuencia de este hecho.
No ha sido sino hasta aos recientes cuando hemos presenciado
una expansin de la fsica orientada a la inclusin de sistemas
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40

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

abiertos. Esta teora ha aclarado muchos fenmenos oscuros en


fsica y biologa, y ha conducido asimismo a importantes conclusiones generales, de las cuales slo mencionar dos.
La primera es el principio de equ i finalidad. En cualquier sistema
cerrado, el estado final est inequivocamente determinado por las
condiciones iniciales: p. ej-, el movimiento en un sistema planetario,
donde las posiciones de los planetas en un tiempo t estn inequivocamente determinadas por sus posiciones en un tiempo /o- O, en un
equilibrio qumico, las concentraciones finales de los compuestos
reaccionantes depende naturalmente de las concentraciones iniciales.
Si se alteran las condiciones iniciales o el proceso, el estado fnal
cambiar tambin. No ocurre lo mismo en los sistemas abiertos. En
ellos puede alcanzarse el mismo estado final partiendo de diferentes
condiciones iniciales y por diferentes caminos. Es lo que se llama
equ finalidad, y tiene significacin para los fenmenos de la
regulacin biolgica. Quienes estn familiarizados con la historia de
la biologa recordarn que fue precisamente la equifnalidad la que
llev al bilogo alemn Driesch a abrazar el vitalismo, o sea la
doctrina de que los fenmenos vitales son inexplicables en trminos
de la ciencia natural. La argumentacin de Driesch se basaba en
experimentos acerca de embriones tempranos. El mismo resultado
final un organismo normal de erizo de mar puede proceder de
un agoto completo, de cada mitad de un zigoto de stos, o del
producto de fusin de dos zigotos. Lo mismo vale para embriones
de otras muchas especies; incluyendo el hombre, donde los gemelos
idnticos provienen de la escisin de un zigoto. La equifnalidad, de
acuerdo con Driesch,. contradice las leyes de la fsica y slo puede
deberse a un factor vitalista animoide que gobierne los procesos
previendo la meta: el organismo normal por constituir. Sin embargo,
puede demostrarse que los sistemas abiertos, en tanto alcancen un
estado uniforme, deben exhibir equifnalidad, con lo cual desaparece
la supuesta violacin de las leyes fsicas (cf. pp. 136 5).
Otro aparente contraste entre la naturaleza inanimada y la animada
es lo que fue descrito a veces como violenta contradiccin entre la
degradacin kelviniana y la evolucin darwiniana, entre la ley de la
disipacin en fsica y la ley de la evolucin en biologa. De acuerdo
con el segundo principio de la termodinmica, la tendencia general de
los acontecimientos en la naturaleza fsica apunta a estados de
mximo desorden y a la igualacin de diferencias,
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

41

con la llamada muerte trmica del universo como perspectiva final,


cuando toda la energa quede degradada como calor uniformemente
distribuido a baja temperatura, y los procesos del universo se paren.
En contraste, el mundo vivo exhibe, en el desarrollo embrionario y
en la evolucin, una transicin hacia un orden superior, heterogeneidad y organizacin. Pero, sobre la base de la teora de los
sistemas abiertos, la aparente contiadiccn entre entropa y evolucin desaparece. En todos los procesos irreversibles la entropa
debe aumentar. Por tanto, el cambio de entropa en sistemas cerrados
es siempre positivo; hay continua destruccin de orden. En los
sistemas abiertos, sin embargo, no slo tenemos produccin de
entropa debida a procesos irreversibles, sino tambin entrada de
entropa que bien puede ser negativa. Tal es el caso en el organismo
vivo, que importa complejas molculas ricas en energa libre. As,
los sistemas vivos, mantenindose en estado uniforme, logran evitar
el aumento de entropa y hasta pueden desarrollarse hacia estados
de orden y organizacin crecientes.
A partir de estos ejemplos es de imaginarse el alcance de la
teora de los sistemas abiertos. Entre otras cosas, muestra que
muchas supuestas violaciones de leyes fsicas en la naturaleza no
existen o, mejor dicho, que no se presentan al generalizar la teora
fsica. En una versin generalizada, el concepto de sistemas abiertos
puede ser aplicado a niveles no fsicos. Son ejemplos su uso en
ecologa, y la evolucin hacia la formacin de climax (Whittacker);
en psicologa, donde los sistemas neurolgicos se han considerado
estructuras dinmicas abiertas (Krech): en filosofa, donde la
tendencia hacia puntos de vista trans-accionales opuestos a los
auto-accionales e inter-accionales corresponde de cerca al modelo
de sistema abierto (Bentley).
Informacin v entropa
Otra va que est vinculada de cerca a la teora de los sistemas es la
moderna teora de laj comunicacin. Se ha dicho a menudo que la
energa es la moneda de la fsica, como pasa con los valores
econmicos, expresados en dlares o pesos. Hay, sin embargo,
algunos campos de la fsica,y la tecnologa donde esta moneda no
es muy aceptable. Tal ocurre en el campo de la comunicacin, el
cual, en vista de la multiplicacin de telfonos, radios, radares,
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42

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

mquinas computadoras, servomecanismos y otros artefactos, ha


hecho nacer una nueva rama de la fsica.
La nocin general en teora de la comunicacin es la de informacin. En muchos casos la corriente de informacin corresponde a
una corriente de energa; p. ej., si ondas luminosas emitidas por
algunos objetos llegan al ojo o a una celda fotoelctrica, provocan
alguna reaccin del organismo o actan sobre una mquina, y as
portan informacin. Es fcil, sin embargo, dar ejemplos en los cuales
la informacin fluye en sentido opuesto a la energa, o en los que es
transmitida informacin sin que corran energa o materia. El primer
caso se da en un cable telegrfico, por el que va corriente en una
direccin, pero es posible enviar informacin, un mensaje, en una u
otra direccin, interrumpiendo la corriente en un punto y
registrando la interrupcin en otro. A propsito del segundo caso,
pinsese en las puertas automticas con sistema fotoelctrico: la
sombra, la suspensin de la energa luminosa, informa a la celda de
que alguien entra, y la puerta se abre. De modo que la informacin,
en general, no es expresable en trminos de energa.
Hay, sin embargo, otra manera de medir la informacin, a saber:
en trminos de decisiones. Tomemos el juego de las veinte
preguntas, en el cual hay que averiguar de qu objeto se trata,
respondiendo slo s o no. La cantidad de informacin trasmitida en una respuesta, representa una decisin entre dos posibilidades, p. ej., animal o no animal. Con dos preguntas es
posible decidir entre cuatro posibilidades, p. e., mamferono
mamfero, o planta con floresplanta sin flores. Con tres
respuestas se trata de una decisin entre ocho, etc. Asi, el logaritmo
de base 2 de las decisiones posibles puede ser usado como medida
de informacin, siendo la unidad la llamada unidad binaria o bit. La
informacin contenida en dos respuestas es log2 4 2 bits, en tres
respuestas, log2 8 = 3 bits, etc. Esta medida de la informacin
resulta ser similar a la de la entropa, o ms a la de la entropa
negativa, puesto que la entropa es definida como logaritmo de la
probabilidad. Pero la entropa, como ya sabemos, es una medida del
desorden; de ah que la entropa negativa o informacin sea una
medida del orden o de la organizacin, ya que la ltima, en
comparacin con la distribucin al azar, es un estado improbable.
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

43

Otro concepto cntrico de la teora de la comunicacin y el


control es el de retroalimentacn. El siguiente es un esquema sencillo
de retroalimentacn (Fig. 2.1). El sistema comprende, primero, un
receptor u rgano sensorio, ya sea una celda fotoelctrica, una
pantalla de radar, un termmetro o un rgano sensorio en sentido
biolgico. En los dispositivos tecnolgicos, el mensaje puede ser una
corriente dbil; o en un organismo vivo estar representado por la
conduccin nerviosa, etc.
Ettlmulo
----- r-to

Mensa} _____________ MenMf*

__________ Respuesta

Receptor

Retroalimentacn

Fig. 2.1. Eiquetoa sencillo de rctroalimentacin.

Hay luego un centro que recombina los mensajes que llegan y


los transmite a un efector, consistente en una mquina como un
electromotor, un carrete de calentamiento o solenoide, o un
msculo que responde al mensaje que llega, de tal manera que haya
considerable emisin de energa. Por ltimo, el funcionamiento del
efector est empalmado al receptor, lo cual hace que el sistema se
autorregule, o sea que garantiza la estabilizacin o la direccin de
accin.
Los dispositivos de retroalimentacn se emplean mucho en la
tecnologa moderna para estabilizar determinada accin, como en
los termostatos o los receptores de radio, o la direccin de acciones
hacia detenninada meta: las desviaciones se retroalimentan, como
informacin, hasta que se alcanza la meta o el blanco. Tal es el caso
de los proyectiles autodirigidos que buscan el blanco, de los
sistemas de control de caones antiareos, de los sistemas de
pilotaje de buques y de otros de los llamados servomecanismos.
Hay, por cierto, gran nmero de fenmenos biolgicos que
corresponden al modelo de retroalimentacn. Est, primero, lo que
se llama homeostasia, o mantenimiento del equilibrio en el
organismo vivo, cuyo prototipo es la tennorregulacin en los animales de sangre caliente. El enfriamiento de la sangre estimula ciertos
centros cerebrales que echan a andar los mecanismos productores
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44

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de calor del cuerpo, y la temperatura de ste es registrada a su vez


por aquellos centros, de manera que la temperatura es mantenida a
nivel constante. Existen en el cuerpo mecanismos homeostticos
anlogos que preservan la constancia de gran nmero de variables
fisicoqumicas. Adems, en el organismo humano y animal existen
sistemas de retroalimentacin comparables a los servomecanismos
de la tecnologa, que se encargan de la regulacin de acciones. Si
queremos alcanzar un lpiz, se enva al sistema nervioso central. un
informe acerca de la distancia que nos impidi llegar al lpiz en el
primer intento; esta informacin es retroalimentada al sistema
nervioso central para que el movimiento sea controlado hasta que se
logre la meta.
Gran variedad de sistemas tecnolgicos y de la naturaleza viviente
siguen, pues, el esquema de retroalimentacin, y es bien sabido que
Norbert Wiener cre una nueva disciplina, llamada ciberntica, para
tratar estos fenmenos. La teora aspira a mostrar que mecanismos de
naturaleza retroalimentadora fundamentan el comportamiento
teleolgico o intencionado en las mquinas construidas por el
hombre, asi como en los organismos vivos y en los sistemas sociales.
Hay que tener presente, sin embargo, que el esquema de retroalimentacin es de naturaleza bastante especial. Presupone disposiciones estructurales del tipo mencionado. Pero hay muchas regulaciones
en el organismo vivo que tienen naturaleza del todo distinta, a saber,
aquellos en que se alcanza el orden por interaccin dinmica de
procesos. Recurdense, p. ej., las regulaciones embrionarias, que
restablecen el todo a partir de las partes en procesos equifinales.
Puede demostrarse que las regulaciones primarias en los sistemas
orgnicos, o sea aquellas que son ms fundamentales y primitivas
en el desarrollo embrionario asi como en la evolucin, residen en la
interaccin dinmica. Se basan, en el hecho de que el organismo vivo
sea un sistema abierto que se mantiene en estado uniforme o se
acerca a l. Superpuestas estn las regulaciones que podemos llamar
secundarias y que son controladas por disposiciones fijas,
especialmente del tipo de la retroalimentacin. Esta situacin es
consecuencia de un principip general de organizacin que podra
llamarse mecanizacin progresiva. Al principio los sistemas biolgicos, neurolgicos, psicolgicos o sociales estn gobernados por
interaccin dinmica entre sus componentes; ms tarde se establecen
disposiciones fijas y condiciones de restriccin que hacen ms eficiente
el sistema y sus partes, pero, de paso, disminuyen, gradualmente
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS


45

su equipotencialidad hasta acabar por abolira. De modo que la dinmica es el aspecto ms amplio, ya que siempre es posible llegar, por
leyes generales de sistemas, hasta la funcin como de mquina, imponiendo condiciones adecuadas de restriccin, pero no es posible lo
contrario.
Causalidad y teleologa
Otro punto que deseara mencionar es el cambio en la imagen cientfica del mundo durante las ltimas dcadas. En el punto de vista
llamado mecanicista, nacido de la fsica clsica del siglo xix, el juego
sin concierto de los tomos, regidos por las leyes inexorables de la
causalidad, generaba todos los fenmenos del mundo, inanimado,
viviente y mental. No quedaba lugar para ninguna direccionalidad,
orden o telas. El mundo de los organismos apareca como producto
del azar, amasado por el juego sin sentido de mutaciones azarosas y
seleccin; el mundo mental como un epifenmeno curioso y bastante
inconsecuente de los acontecimientos materiales.
La nica meta de la ciencia pareca ser analitica: la divisin de
la realidad en unidades cada vez menores y el aislamiento de lneas
causales separadas. Asi, la realidad fsica era descompuesta en
puntos de masa o tomos, el organismo vivo en clulas, el
comportamiento en reflejos, la percepcin en sensaciones puntuales,
etc. En correspondencia, la causalidad tena esencialmente un sentido: nuestro sol atrae a un planeta en la mecnica newtoniana, un
gene en el vulo fertilizado responde de tal o cual carcter
heredado, una clase de bacteria produce tal o cual enfermedad, los
elementos mentales estn alineados, como las cuentas de un collar,
por la ley de la asociacin. Recurdese la famosa tabla de las
categoras kantianas, que intenta sistematizar las nociones
fundamentales de la ciencia clsica: es sintomtico que nociones de
interaccin y de organizacin figurasen slo para llenar huecos, o
no apareciesen de plano.
Puede tomarse como caracterstica de la ciencia moderna el que
este esquema de unidades aislables actuantes segn causalidad
unidireccional haya resultado insuficiente. De ah la aparicin, en
todos los campos de la ciencia, de nociones como las de totalidad,
holismo, organismo, Gestal, etc., que vienen a significar todas
que, en ltima instancia, debemos pensar en trminos de sistemas
de elementos en interaccin mutua.
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46

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Anlogamente, las nociones de teleologa y directividad parecan


caer fuera del alcance de la cwncia y ser escenario de misteriosos
agentes sobrenaturales o antropomorfos o bien tratarse de un
seudoproblema, intrnsecamente ajeno a la ciencia, mera proyeccin
mal puesta de la mente del observador en una naturaleza gobernada
por leyes sin propsito. Con todo, tales aspectos existen, y( no
puede concebirse un organismo vivo no se diga el comportamiento
y la sociedad humanos sin tener en cuenta lo que, variada y bastante vagamente, se llama adaptabilidad, intencionalidad, persecucin
de metas y cosas semejantes.
Caracterstico del presente punto de vista es que estos aspectos
sean tomados en serio, como problemas legtimos para la ciencia;
y tambin estamos en condiciones de procurar modelos que simulen
tal comportamiento.
Ya han sido mencionados dos de ellos. Uno es la equifinatidad,
la tendencia a un estado final caracterstico a partir de diferentes
estados iniciales y por diferentes caminos, fundada en interaccin
dinmica en un sistema abierto que alcanza un estado uniforme;
otro, la retroalimentacin, el mantenimiento homeosttico de un
estado caracterstico o la bsqueda de una meta, basada en cadenas
causales circulares y en mecamsmos que devuelven informacin
acerca de desviaciones con respecto al estado por mantener o la
meta por alcanzar. Otro modelo de comportamiento adaptativo,
un diseo para un cerebro, es creacin de Ashby, quien parti,
dicho sea de paso, de las mismas definiciones y ecuaciones matemticas para un sistema general que haba usado el presente autor.
Ambos llevaron adelante sus sistemas independientemente y, siguiendo diferentes intereses, arribaron a distintos teoremas y conclusiones.
El modelo de la adaptabilidad de Ashby es, a grandes rasgos, el
de funciones escalonadas que definen un sistema, funciones, pues,
que al atravesar cierto valor crtico, saltan a una nueva familia
de ecuaciones diferenciales. Esto significa que, habiendo pasado
un estado crtico, el sistema emprende un nuevo modo de comportamiento. Asi, por medio de funciones escalonadas, el sistema exhibe
comportamiento adaptativo segn lo que el bilogo llamara ensayo
y error: prueba diferentes caminos y medios, y a fin de cuentas
se asienta en un terreno donde ya no entre en conflicto con valores
crticos del medio circundante. Ashby incluso construy una mquina electromagntica, el homestato, que representa un sistema asi,
que se adapta por ensayo y error.
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS


47

No voy a discutir los mritos y limitaciones de estos modelos de


comportamiento teleolgico o dirigido. Lo que s debe ser subrayado
es el hecho de que el comportamiento teleolgico dirigido hacia un
estado final o meta caractersticos no sea algo que est ms all de
las lindes de la ciencia natural, ni una errada concepcin
antropomorfa de procesos que, en s mismos, no tienen direccin y
son accidentales. Ms bien es una forma de comportamiento
definible en trminos cientficos y cuyas condiciones necesarias y
mecanismos posibles pueden ser indicados
Qu es organizacin?
Consideraciones anlogas son aplicables al concepto de organizacin.
Tambin ella era ajena al mundo mecanicista. El problema no se
present en fsica clsica, en mecnica, electrodinmica, etc. Ms
aun, el segundo principio de la termodinmica apuntaba a la destruccin del orden como direccin general de los acontecimientos.
Verdad es que las cosas son distintas en la fsica moderna. Un
tomo, un cristal, una molcula, son organizaciones, como
Whitehead no se cansaba de subrayar. En biologa, los organismos
son, por definicin, cosas organizadas. Pero aunque dispongamos
de una enorme cantidad de datos sobre la organizacin biolgica,
de la bioqumica y la citologa a la histologa y la anatoma; carecemos de una teora de la organizacin biolgica, de un modelo
conceptual que permita explicar los hechos empricos.
Caractersticas de la organizacin, trtese de un organismo vivo
o de una sociedad, son nociones como las de totalidad, crecimiento,
diferenciacin, orden jerrquico, dominancia, control, competencia,
etctera.
Semejantes nociones no intervienen en la fsica corriente. La
teora de los sistemas est en plenas condiciones de vrselas con
estos asuntos. Es posible definir tales nociones dentro del modelo
matemtico de un sistema; ms aun, en ciertos aspectos pueden
deducirse teoras detalladas que derivan los casos especiales a partir
de supuestos generales. Un buen ejemplo es la teora de los equilibrios biolgicos, las fluctuaciones cclicas, etc., iniciada por Lotka,
Volterra, Gause y otros. Se da el caso de que la teora biolgica de
Volterra y la teora de la economa cuantitativa son isomorfas en
muchos puntos.
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48

TEORA- GENERAL DE LOS SISTEMAS

Hay, sin embargo, muchos aspectos de organizaciones que no


se prestan con facilidad a interpretacin cuantitativa. A la ciencia
natural no le es ajena esta dificultad. As, la teora de los equilibrios
biolgicos o la de la seleccin natural son campos muy desarrollados
de la biologa matemtica, y nadie duda de su legitimidad, de que
son correctas a rasgos generales y constituyen parte importante de la
teora de la evolucin y la ecologa. Sin embargo, no es fcil
aplicarlas porque los parmetros escogidos, tales como el valor
selectivo, el ritmo de destruccin y generacin, etc., no son fciles
de medir. Tenemos as que conformarnos con una explicacin en
principio, argumentacin cualitativa que, con todo, no deja de
conducir a consecuencias interesantes.
Como ejemplo de la aplicacin de la teora general de los sistemas a
la sociedad humana mencionaremos un libro de Bouldng intitulado
The Organizational Revolution. Boulding parte de un modelo
general de la organizacin y enuncia las que llama leyes frreas,
vlidas para cualquier organizacin. Entre ellas estn, p. ej., la ley
malthusiana de que el incremento de poblacin supera por regla
general al de los recursos. Est, asimismo, la ley de las dimensiones
ptimas de las organizaciones: mientras ms crece una organizacin,
ms se alarga el camino para la comunicacin, lo cual y segn la
naturaleza de la organizacin acta como factor limitante y no
permite a la organizacin crecer ms all de ciertas dimensiones
crticas. De acuerdo con la ley de inestabilidad, muchas
organizaciones no estn en equilibrio estable sino que exhiben fluctuaciones cclicas resultantes de la interaccin entre subsistemas.
Dicho sea de paso, esto probablemente podra tratarse en trminos
de la teora de Volterra. La llamada primera ley de Volterra revela
ciclos peridicos en poblaciones de dos especies, una de las cuales
se alimenta de la otra. La importante ley del oligopolio afirma que,
si hay organizaciones en competencia, la inestabilidad de sus
relaciones, y con ello el peligro de friccin y conflictos, aumenta al
disminuir el nmero de dichas organizaciones. Mientras sean
relativamente pequeas y numerosas, salen adelante en una especie
de coexistencia, pero si quedan unas cuantas, o un par, como pasa
con los colosales bloques polticos de hoy, los conflictos se hacen
devastadores hasta el punto de la mutua destruccin. Es fcil
multiplicar el nmero de tales teoremas generales. Bien pueden
desarrollarse matemticamente, lo cual ya ha sido hecho en algunos
aspectos.
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

49

Teora general de los sistemas y unidad de la ciencia


Concluir estas observaciones con unas palabras acerca de las implicaciones generales de la teora iterdiscipnaria.
Quiz pueda resumirse como sigue la funcin integradora de la
teora general de los sistemas. Hasta aqu se ha visto la unificacin de
la ciencia en la reduccin de todas las ciencias a la fsica, en la
resolucin final de todos los fenmenos en acontecimientos fsicos.
Desde nuestro punto de vista, la unidad de la ciencia adquiere un
aspecto ms realista. Una concepcin unitaria del mundo puede
basarse no ya en la esperanza acaso ftil y de fijo rebuscada de
reducir al fin y al cabo todos los niveles de la realidad al de la fsica,
sino mejor en el isomorfismo de las leyes en diferentes campos.
Hablando segn lo que se ha llamado el modo formal es decir,
contemplando las construcciones conceptuales de la ciencia, esto
significa uniformidades estructurales en los esquemas que estamos
aplicando. En lenguaje material, significa que el mundo, o sea la
totalidad de los acontecimientos observables, exhibe uniformidades
estructurales que se manifiestan por rastros isomorfos de orden en los
diferentes niveles o mbitos.
. Llegamos con ello a una concepcin que, en contraste con el
reduccionismo, podemos denominar perspectivismo. No podemos
reducir los niveles biolgico, del comportamiento y social al nivel
ms bajo, el de las construcciones y leyes de la fsica. Podemos, en
cambio, hallar construcciones y tal vez leyes en los distintos
niveles. Como dijo una vez Aldous Huxley, el mundo es un pastel
de helado napolitano cuyos niveles el fsico, el biolgico, el social
y el moral corresponden a las capas de chocolate, fresa y vainilla.
La fresa no es reducible al chocolate lo ms que podemos decir
es que quizs en ltima instancia todo sea vainilla, todo mente o
espritu. El principio unificador es que encontramos organizacin en
todos los niveles. La visin mecanicista del mundo, al tomar como
realidad ltima el juego de las partculas fsicas, hall expresin en una
civilizacin que glorifica la tecnologa fsica conducente a fin de
cuentas a las catstrofes de nuestro tiempo. Posiblemente el modelo
del mundo como una gran organizacin ayude a reforzar el sentido
de reverencia hacia lo viviente que casi hemos perdido en las
ltimas y sanguinarias dcadas de la historia humana.
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50

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La teora general de los sistemas en la educacin: la


produccin de generalistas cientficos
Despus de este somero esbozo del significado y las metas de la teora
general de los sistemas, permtaseme hablar de algo que pudiera contribuir a la instruccin integrada. A fin de no parecer parcial, citar a
unos cuantos autores que no se dedicaban a desarrollar la teora
general de los sistemas.
Hace aos apareci un artculo, The Education of Scientifc
Generalists, escrito por un grupo de cientficos, entre ellos el
ingeniero Bode, el socilogo Mosteller, el matemtico Tukey y el
bilogo Winsor. Los autores hicieron hincapi en la necesidad de
un enfoque ms sencillo y unificado de los problemas cientficos:
Omos con frecuencia que un hombre no puede ya cubrir un
campo suficientemente amplio, y que hay demasiada especial
izacin limitada... Es necesario un enfoque ms sencillo y unificado
dlos problemas cientficos, necesitamos practicantes de la ciencia,
no de una ciencia: en una palabra, necesitamos generalistas
cientficos. (Bode et ai, 1949.)
Los autores ponan entonces en claro el cmo y el porqu de la
necesidad de generalistas en campos como la fisicoqumica, la
biofsica, la aplicacin de la qumica, la fsica y las matemticas a la
medicina, y seguan diciendo:
Todo grupo de investigacin necesita un generalista, trtese
de un grupo institucional en una universidad o fundacin, o de
un grupo industrial... En un grupo de ingeniera, al generalista le
incumbiran naturalmente los problemas de sistemas. Tales
problemas surgen cuando se combinan partes en un todo equilibrado. (Bode et al., 1949.)
En un coloquio de la Foundation for Integrated Education, el
profesor Mather (1951) discuti los Integrative Studies for General
Education. Afirm que:
Una de las crticas a la educacin general se basa en el hecho
de que fcilmente degenera hacia la mera presentacin de
informacin tomada de tantos campos de indagacin como
alcancen a ser repasados en un semestre o un ao... Quien oyese
a estudiantes adelantados charlando, no dejara de escuchar a
alguno diciendo que los profesores nos han atiborrado, pero
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

SI

qu quiere decir todo esto?... Ms importante es la bsqueda


de conceptos bsicos y principios subyacentes que sean vlidos
en toda la extensin del conocimiento.
Respondiendo a propsito de la naturaleza de tales conceptos
bsicos, Mather dice:
Investigadores en campos muy diversos han dado independientemente con conceptos generales muy similares. Semejantes
correspondencias son tanto ms significativas cuanto que se
fundan en hechos totalmente diferentes. Quienes las crearon
solan desconocer las labores del prjimo. Partieron de filosofas
encontradas, y aun asi llegaron a conclusiones notablemente
parecidas...
Asi concebidos concluye Mather, los estudios integrados
demostraran ser parte esencial de la bsqueda de comprensin
de la realidad.
No parecen hacer falta comentarios. La instruccin habitual
en fsica, biologa, psicologa o ciencias sociales las trata como
dominios separados, y la tendencia general es hacer ciencias separadas de subdominios cada vez menores, proceso repetido hasta el
punto de que cada especialidad se torna un rea insignificante.
sin nexos con lo dems. En contraste, las exigencias educativas
de adiestrar generalistas cientficos y de exponer principios bsicos interdisciplinarios son precisamente las que la teora general
de los sistemas aspira a satisfacer. No se trata de un simple programa
ni de piadosos deseos, ya que, como tratamos de mostrar, ya
est alzndose una estructura terica asi. Vistas las cosas de este
modo, la teora general de los sistemas seria un importante auxilio
a la sntesis interdisciplinaria y la educacin integrada.
Ciencia y sociedad
Si hablamos de educacin, sin embargo, no slo nos referimos a valores cientficos, es decir, a la comunicacin e integracin de hechos.
Tambin aludimos a los valores ticos, que contribuyen al desenvolvimiento de la personalidad. Habr algo que ganar gracias a los
puntos de vista que hemos discutido? Esto conduce al problema fundamental del valor de la ciencia en general, y de las ciencias sociales
y de la conducta en particular.
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52

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Un argumento muy socorrido acerca del valor de la ciencia y de


su repercusin en la sociedad y el bienestar de la humanidad dice
ms o menos esto: nuestro conocimiento de las leyes de la fsica es
excelente, y en consecuencia nuestro control tecnolgico de la
naturaleza inanimada es casi ilimitado. El conocimiento de las leyes
biolgicas no va tan adelantado, pero s lo bastante para disponer en
buena medida de tecnologa biolgica, en la moderna medicina y
biologa aplicada. Las esperanzas de vida son superiores a las que
disfrutaba el ser humano en los ltimos siglos y aun en las ltimas
dcadas. La aplicacin de los mtodos modernos de agricultura y
zootecnia cientficas, etc. bastaran para sostener una poblacin
humana muy superior a la que hay actualmente en nuestro planeta.
Lo que falta, sin embargo, es conocimiento de las leyes de la
sociedad humana, y en consecuencia una tecnologa sociolgica. De
ah que los logros de la fsica se dediquen a la destruccin cada vez
ms eficiente; cunde el hambre en vastas partes del mundo mientras
que en otras las cosechas se pudren o son destruidas; la guerra y la
aniquilacin indiferente de la vida humana, la cultura y los medios
de subsistencia son el nico modo de salir al paso de la fertilidad
incontrolada y la consiguiente sobrepoblacin. Tal es el resultado de
que conozcamos y dominemos demasiado bien las fuerzas fsicas,
las biolgicas medianamente, y las sociales en absoluto. Si
dispusiramos de una ciencia de la sociedad humana bien
desarrollada y de la correspondiente tecnologa, habra modo de
escapar del caos y de la destruccin que amenaza a nuestro mundo
actual.
Esto suena plausible, y en realidad no es sino una versin
moderna del precepto platnico segn el cual si gobernasen los
filsofos la humanidad estara salvada. Hay, no obstante, un defecto
en la argumentacin. Tenemos bastante idea de cmo sera un
mundo cientficamente controlado. En el mejor de los casos, sera
como el Mundo feliz de Huxley; en el peor, como el de 1984 de
Orwell. Es un hecho emprico que los logros cientficos se dedican
tanto o ms al uso destructivo que al constructivo. Las ciencias del
comportamiento y la sociedad humanos no son excepciones. De
hecho, acaso el mximo peligro de los sistemas del totalitarismo
moderno resida en que estn tan alarmantemente al corriente no
slo en tecnologa fsica y biolgica, sino en la psicolgica tambin.
Los mtodos de sugestin de masas, de liberacin de instintos de la
bestia humana, de condicionamiento y control del pensamiento,
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EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

53

estn adelantados al mximo; es, ni ms ni menos, por ser tan


atrozmente cientfico por lo que el totalitarismo moderno hace que
el absolutismo de otros tiempos parezca cosa de aficionados o
ficcin comparativamente inofensiva. El control cientfico de la
sociedad no lleva a Utopa.
El precepto ultim: el hombre como individuo
Es concebible, sin embargo, la comprensin cientfica de la sociedad
humana y de sus leyes por un camino algo diferente y ms modesto.
Tal conocimiento no slo nos ensear lo que tienen de comn en
otras organizaciones el comportamiento y la sociedad humanos,
sino tambin cul es su unicidad. El postulado principal ser: el
hombre no es slo un animal poltico; es, antes y sobre todo, un
individuo. Los valores reales de la humanidad no son los que
comparte con las entidades biolgicas, con el funcionamiento de un
organismo o una comunidad de animales, sino los que proceden de
la mente individual. La sociedad humana no es una comunidad de
hormigas o de termes, regida por instinto heredado y controlada por
las leyes de la totalidad superordinada; se funda en los logros del
individuo, y est perdida si se hace de este una rueda de la mquina
social En mi opinin, tal es el precepto ltimo que ofrece una teora
de la organizacin: no un manual para que dictadores de cualquier
denominacin sojuzguen con mayor eficiencia a los seres humanos
aplicando cientficamente las leyes frreas, sino una advertencia de
que el Leviatn de la organizacin no debe engullir al individuo si no
quiere firmar su sentencia inapelable.

III. Consideracin matemtica


elemental de algunos conceptos
de sistema

El concepto de sistema
Al manejar complejos de elementos pueden establecerse tres tipos
de distincin, a saber: (1) de acuerdo con su nmero; (2) de acuerdo
con sus especies; (3) de acuerdo con las relaciones entre elementos.
La siguiente ilustracin sencilla aclarar esto (Fig. 3.1); aqui a y b
simbolizan varios complejos.
1)a O

b O

2)aO

A O

3) a O

Fig. J.1.

En los casos (1) y (2), el complejo puede ser comprendido (cf.


pp. 68 ss) como suma de elementos considerados aisladamente. En el
caso (3), no slo hay que conocer los elementos, sino tambin las
relaciones entre ellos. Caractersticas del primer tipo pueden
llamarse sumativas, y constitutivas las del segundo. Tambin podemos
54
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

55

decir que las caractersticas sumativas de un elemento son aquellas


que son las mismas dentro y fuera del complejo; se obtienen,
pues, por suma de caractersticas y comportamiento de elementos
tal como son conocidos aislados. Las caractersticas constitutivas
son las que dependen de las relaciones especficas que se dan dentro
del complejo; para entender tales caractersticas tenemos, por tanto,
que conocer no slo las partes sino tambin las relaciones.
Caractersticas fsicas del primer tipo son, p. ej., el peso o el
peso molecular (sumas de pesos o de pesos atmicos, respectivamente), el calor (considerado como suma de movimientos de las
molculas), etc. Un ejemplo de la segunda clase son las caractersticas
qumicas (p. ej. la isomera, las diferentes caractersticas de compuestos de igual composicin total pero con diferentes disposiciones
de los tomos en la molcula).
El sentido de la expresin algo mstica el todo es ms que la
suma de sus partes reside sencillamente en que las caractersticas
constitutivas no son explicables a partir de las caractersticas de
partes aisladas. Asi, las caractersticas del complejo, comparadas
con las de los elementos, aparecen como nuevas o emergentes.
Sin embargo, si conocemos el total de partes contenidas en un
sistema y la relacin que hay entre ellas, el comportamiento del
sistema es derivable a partir del comportamiento de las partes.
Tambin puede decirse: si bien es concebible la composicin gradual
de una suma, un sistema, como total de partes interrelacionadas,
tiene que ser concebido como compuesto instantneamente.
Desde el punto de vista fsico, estos enunciados son triviales;
slo podran hacerse problemticos y llevar a concepciones confusas
en biologa, psicologa y sociologa a causa de mala interpretacin
de la concepcin mecanicista, con la tendencia a la divisin de
los fenmenos en elementos y cadenas causales independientes, descuidando las interrelaciones gracias a un rodeo.
Rigurosamente desarrollada, la teora general de los sistemas
habra de tener naturaleza axiomtica; esto es, a partir de la nocin
de sistema y un conjunto adecuado de axiomas se deduciran
proposiciones que expresasen propiedades y principios de sistemas.
Las consideraciones que siguen son mucho ms modestas. Slo
ilustran algunos principios de sistemas merced a formulaciones que
son sencillas e intuitivamente accesibles, sin aspirar a rigor y generalidad matemticos.
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56

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Un sistema puede ser definido como un complejo de elementos


interactuantes. Interaccin significa que elementos, p, estn en relaciones, R, de suerte que el comportamiento de un elemento p en
R es diferente de su comportamiento en otra relacin R'. Si los
comportamientos en R y R' no difieren, no hay interaccin, y
los elementos se comportan independientemente con respecto a
las relaciones Ry R'.
Es posible definir matemticamente un sistema de varas maneras. Tomemos como ilustracin un sistema de ecuaciones diferenciales simultneas. Denotando por Q alguna magnitud de elementos
/?,.(/= 1, 2... n), para un nmero finito, de elementos y en el
caso ms sencillo, las ecuaciones tendrn la forma
dQy ^-/i (Qu fia... QJ
dt
(3.1)

^%-=fn (Qu Qi.... QJ


De esta suerte, el cambio de cualquier magnitud Q es funcin
de todas las Q, de fi a Q; a la inversa, el cambio de cualquier
Q acarrea cambio en todas las dems magnitudes y en el sistema
en conjunto.
Sistemas de ecuaciones de este gnero se encuentran en muchos
campos y representan un principio general de cintica. P. ej.( en
la Simultankineik tal como la desarroll Skrabal (1944, 1949),
esta es la expresin general de la ley de accin de masas. El mismo
sistema fue empleado por Lotka (192S) en sentido amplio, especialmente coa respecto a problemas demogrficos. Las ecuaciones para
sistemas biocenticos deducidas por Volterra, Lotka, D'Ancona,
Gause y otros, son casos especiales de las expresiones (3.1). Otro
tanto ocurre con las ecuaciones usadas por Spiegelman (1945) para
la cintica de los procesos celulares y la teora de la competencia
dentro de un organismo. G. Werner (1947) present un sistema
parecido, aunque algo ms general (considerndolo continuo y,
por tanto, recurriendo a ecuaciones diferenciales parciales con reswww. esnips.com/web/Scientia

CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

57

pecto a x, y, z y 0. como ley bsica de la farmacodinamia, a


partir de la cual son derivables las varas leyes de la accin de
medicamentos, insertando las condiciones especiales pertinentes.
Semejante definicin de sistema, claro est, no es general
en modo alguno. Prescinde de condiciones espaciales y temporales,
que podran expresarse mediante ecuaciones diferenciales parciales.
Tampoco toma en cuenta una posible dependencia de aconteceres
con respecto a la historia previa del sistema (histresis en sentido
amplio); la consideracin de esto transformara el sistema en ecuaciones integrodiferenciales segn las discuti Volterra (1931; cf.
tambin D'Ancona, 1939, y Donnan 1937). La introduccin de
tales ecuaciones tendra un significado definido: el sistema considerado no slo constituira un todo espacial, sino tambin temporal.
Pese a estas restricciones, el sistema (3.1) sirve para discutir
varas propiedades generales de sistemas. Aunque nada se afirme
acerca de la naturaleza de las magnitudes Q o de las funciones fi
o sea acerca de las relaciones e interacciones dentro del sistema, pueden deducirse algunos principios generales.
Hay una condicin de estado estacionario, caracterizada por
la desaparicin de los cambios dQtfdt:
/l=/^.../B = 0

(3.2)

Igualando a cero obtenemos n ecuaciones para n variables, y


resolvindolas obtenemos los valores:

Q2 = Q2* (

(3.3)

&, = &* /
Estos valores son constantes, ya que, tal como se presupuso,
en el sistema desaparecen los cambios. En general, habr mltiples
estados estacionarios, algunos estables, algunos inestables.
Pueden introducirse nuevas variables:
Qi = Qim-Q
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(3-4)

58

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

y ser reformulado el sistema (3.1):

^f='fx'(Qi',Ql,-Qn)
^f=f*' (Qi'.Q2'....Q*')

(3.5)

^f=fn' (Qi'.Ql',-. Qn)


Supongamos que el sistema puede ser desarrollado en serie de
Taylor:

^jf = allQl' + a2Q2' + ...


fin Qn' + <*XXX Cl.'2+au2 Qx

"mQ*

Ql+tliij Q22 + -

+ II <r2 + au Qx QS + aiu Qt% + ...


(3.6)

dQtt'
dt

= aHl Qx' + am2Q2' + ... *m-Qm' + a*tt Qi'2 + ai2


Qx' gi' + 4i Ca'2 + ...

Una solucin general de este sistema de ecuaciones es:


Qx = Gxi*x' + Gl2exi' +... Gx" + Gtxi*aXi' + -fia' Gii<*' + G22ex2* +... G2**' + Gtxxe2^' +...
(3.7)

QH' = Gnx- + Gw2tf 2' +... <?** + G.ne ^' +...


x

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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

59

donde tas G son constantes y A las raices de la ecuacin caracterstica:


OH A

a,2

aXn

QlX -A
<Il2

02,

(3.8)
0
0-1

1.2

am-*

Las raices A pueden ser reales o imaginarias. Examinando las


ecuaciones (3.7) encontramos que si todas las A son reales y negativas
(o, de ser complejas, negativas en sus partes reales), Q, al crecer
el tiempo, tiende a 0, ya que e~ * = 0; pero, sin embargo, como
segn (3.5) Q = Q* - Q', con ello las Q obtienen los valores
estacionarios Q*. En este caso el equilibrio es estable, ya que,
dado un tiempo sufciente, el sistema se acerca todo lo posible l
estado estacionario.
Sin embargo, si una de las A es positiva o nula, el equilibrio
es inestable.
Por ltimo, si algunas X son positivas y complejas, el sistema
contiene trminos peridicos, ya que la funcin exponencial para
exponentes complejos tiene la forma:
e(a

- ib)i x gai (eos ( _ / sen bt).

En este caso habr fluctuaciones peridicas, que, generalmente


estn amortiguadas.
Como ilustracin considrese el caso ms sencillo, con n~2;
un sistema consistente en dos clases de elementos:

(3.9)
Con tal que las funciones, una vez ms, puedan desarrollarse en
serie de Taylor, la solucin es:
Ql = Qi* - Guexi* - Cia**' - Cn2^1 - ... Qz =
Qi* - G2ie*i' - G22ek2' - G2lle2i' - ..
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(3-10)

60

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

con <?i*, Q2* como valores estacionarios de Qt Q2, obtenidos


haciendo fx -f2 =0; las G son constantes de integracin y X races
de la ecuacin caracterstica:
,

0,

a22 A.

aix

o, desarrollando:
(aix - k) (a22 - X) -ai2a21 =* 0,
X2-AC+Z)0,

con:
C H +a22;

D = aua22 a\2a2\.

En el caso:
C<0, Z)>0>s=C2-4i)>0>
ambas soluciones de la ecuacin caracterstica son negativas. Asi
se da un nodo; el sistema se acercar a un estado estacionario
estable (Qi*, Q2*) a medida que *- tiende a 0, y con ello los
trminos segundo y siguientes disminuyen continuamente (Fig. 3.2).
En el caso:
t < 0, D > 0, E = C2 - AD < 0.
ambas soluciones de la ecuacin caracterstica son complejas, con
parte real negativa. En este caso tenemos un bucle y los puntos
(Qt> Q2) tienden hacia (Qi*, Q2*) describiendo una curva espiral.
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL


Qi

nodo

Q,

bucle

61

"TE
ciclo

Q.

1S
Fg. 3.2.

En el caso:
C = 0, Z)>0, <0,
ambas soluciones son imaginarias, de suerte que la solucin contiene
trminos peridicos; habr oscilaciones o ciclos en torno a los
valores estacionarios. El punto (Q%, Q2) describe una curva cerrada
alrededor de (Qx*y Q2*). En el caso:
C>0, J3<0, >0,
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62

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

ambas soluciones son positivas y no hay estado estacionario.

Crecimiento

Ecuaciones de este tipo se presentan en diversos campos, y puede


usarse el sistema (3.1) para ilustrar la identidad formal de las leyes
de sistemas en varios territorios o, en otras palabras, para demostrar
la existencia de una teora general de los sistemas.
Esto puede ser mostrado en el caso ms sencillo, el del sistema
consistente en elementos de slo una clase. En tal caso el sistema
de ecuaciones se reduce a la nica ecuacin:

que puede desarrollarse en serie de Taylor:


-4-=a1Q + aiiQ2 + :.

(3.12)

Esta serie no contiene un trmino absoluto para el caso de no


haber generacin espontnea de elementos. De suerte que dQ/dt
desaparecer para Q 0, la cual slo es posible si el trmino
absoluto es igual a 0.
La posibilidad ms sencilla se realiza cuando nos quedamos
slo con el primer trmino de la serie:
*-*&

(3.13)

Esto significa que el crecimiento del sistema es directamente


proporcional al nmero de elementos presentes. Segn la constante
ai sea positiva o negativa, el crecimiento del sistema ser positivo o
negativo y el sistema aumentar o disminuir. La solucin es:
ggof"

(314)

donde Q0 significa el nmero de elementos cuando f = 0. Es la ley


exponencial (Fig. 3.3), que se halla en tantos campos.
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

63

Fig. 3.3. Curvas exponenciales.

En matemticas, la ley exponencial se denomina ley de crecimiento natural, y con ai > 0 es vlida para el aumento del capital
por inters compuesto. Biolgicamente se aplica al crecimiento individual de ciertas bacterias y animales. Sociolgicamente, es vlida
para la multiplicacin sin restricciones de poblaciones vegetales o
animales, en el caso ms sencillo la multiplicacin de bacterias al dividirse cada individuo en dos, que dan cuatro, etc. En la ciencia social
se llama ley de Malthus y representa el crecimiento ilimitado de una
poblacin cuya tasa de natalidad es superior a la de mortalidad. Describe tambin el aumento del conocimiento humano, medido en pginas de texto dedicadas a descubrimientos cientficos, o el nmero de
publicaciones acerca de la drosofila (Hersh, 1942). Con constante negativa (ai < 0), la ley exponencial se aplica a la desintegracin radiactiva, a la descomposicin de un compuesto qumico por reaccin
monomolecular, al exterminio de bacterias por radiacin o veneno,
a la perdida de sustancia corporal por hambre en un organismo multicelular, al ritmo de extincin de una poblacin en la cual la tasa de
mortalidad es superior a la de natalidad, etc.
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64

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Volviendo a la ecuacin (3.12) y conservando dos trminos se


tiene:

fS-

(3.15)

dt ^atQ + anQ2

Una solucin de esta ecuacin es:

e=

(3.16)

1-aiiCe*!'

La retencin del segundo trmino acarrea una importante consecuencia. La expresin exponencial simple (3.14) exhibe un incremento infinito; tomando en cuenta el segundo termino se obtiene una
curva que es sigmoide y alcanza un valor limite. Se trata, de la
llamada curva logstica (Fig. 3.4), tambin de muy diversa aplicacin.
Asntota

Fig. 3.4. Curva logstica.

En qumica esta es la curva de una reaccin autocataltica,


o sea de una reaccin en la cual un producto formado acelera
su propia produccin. En sociologa es la ley de Verhulst (1838),
que describe el crecimiento de poblaciones humanas con recursos
limitados.
Con todo y ser matemticamente triviales, estos ejemplos ilustran
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

65

un punto que nos interesa ahora, a saber: el hecho de que pueda


llegarse a ciertas leyes de la naturaleza no slo sobre la base de la
experiencia sino tambin de manera puramente formal. Las ecuaciones discutidas no significan ms que el sistema harto general
de ecuaciones (3.1), su desarrollo en serie de Taylor y la aplicacin
de condiciones adecuadas. En este sentido tales leyes son a priori,
independientes de su interpretacin fsica, qumica, biolgica, sociolgica. etc. En otras palabras, esto muestra la existencia de una
teora general de los sistemas que se ocupa de las caractersticas
formales de los sistemas; aparecen hechos concretos en aplicaciones
especiales, definiendo variables y parmetros. Dicho aun de otra
manera, tales ejemplos muestran una uniformidad formal en la
naturaleza.
Competencia
Nuestro sistema de ecuaciones tambin puede indicar competencia
entre partea
El caso mas sencillo posible es, una vez ms, aquel en que
todos los coeficientes ^#, = 0, o sea que el incremento de cada
elemento depende slo de este. Para dos elementos tenemos entonces;

(3.17)
*- *

*-*,

o bien:
i*ci*i'

(3.18)

ga-caeV
Eliminando el tiempo obtenemos:

In Qi - ln d
ln Q2 -lnc
2
-ai
a
Qi**bQ2*

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(3.19)
(3.20)

66

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

con
a = ai/02,

b = ci/c2*

Esta es la ecuacin conocida en biologa como ecuacin alomtrca. En esta discusin se ha supuesto (3.17 y 3.18) la forma ms
sencilla de crecimiento de las partes: la exponencial. Sin embargo,
la relacin alomtrca vale tambin para casos algo ms complicados,
tales como el crecimiento que sigue la parbola, la curva logstica o
la funcin de Gompertz, estricta o aproximadamente (Lumer,
1937).
La ecuacin alomtrca se aplica a una amplia gama de datos
morfolgicos, bioqumicos, fisiolgicos y filogenticos. Significa que
determinada caracterstica Q puede ser expresada como funcin
exponencial de otra caracterstica Q%. Tmese, p. ej., la morfognesis.
La longitud o el peso de determinado rgano, gi, es en general
funcin alomtrca del tamao de otro rgano o de la longitud o el
peso totales del organismo en cuestin, Q2 El sentido queda claro si
escribimos la ecuacin (3.17) levemente modificada:
dt

Qx

dt

Q2

*'

Kii)

o bien:

La ecuacin (3.21) enuncia que los ritmos relativos de crecimiento


(o sea su incremento calculado como porcentaje del tamao real)
de las partes consideradas, Q y Q2, guardan una razn constante
durante la vida, o durante un ciclo vital en el cual sea vlida ia
ecuacin alomtrca. Esta relacin, bastante sorprendente (en vista
de la complejidad inmensa de los procesos de crecimiento, parecera
a primera vista improbable que el crecimiento de partes estuviera
gobernado por una ecuacin algebraica tan sencilla), es explicada por
la ecuacin (3.22). De acuerdo con ella, puede interpretarse como
resultado de un proceso de distribucin. Tmese Qz como e!
organismo entero; entonces la ecuacin (3.22) afirma que ei rgano
Q\ toma, del incremento resultante del metabolismo del organismo
total (dQ2/dt), una participacin que es proporcional
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

67

a su razn con respecto a la primera magnitud Q1/Q1). Un coeficiente de particin es a, que ndica la capacidad del rgano para
captar su parte. Si at> a2, es decir, si la intensidad de crecimiento de
Qi es mayor que la de Q%, entonces a = a\\a% > 1; el rgano capta
ms que otras partes y, asi, crece ms rpidamente que stas, o con
alometra positiva. A la inversa, si a\ <a2, o sea a> l, el rgano crece
ms despacio, o exhibe alometra negativa. Similarmente, la
ecuacin alometrica se aplica a cambios bioqumicos en el organismo,
y a funciones fisiolgicas. P. ej., el metabolismo basal aumenta, en
vastos grupos de animales, con a = 2/3, con respecto al peso
corporal si se comparan animales de la misma especie o de especies
relacionadas; esto significa que el metabolismo basal es, en general,
funcin de superficie del peso corporal. En algunos casos, tales
como las larvas de insectos y los caracoles, a=l, o sea que el
metabolismo basal es proporcional al peso mismo.
En sociologa, la expresin en cuestin es la ley de Pareto (1897)
de la distribucin del ingreso en una nacin, con lo cual Q\ bQ2,t,
con Qi <= nmero de individuos que ganan determinado ingreso,
Qz = magnitud del ingreso, y b y a constantes. La explicacin es
anloga a la antes dada, poniendo ingreso nacional en vez de
incremento del organismo total, y capacidades econmicas de
los individuos en cuestin en lugar de constante de distribucin.
La situacin se complica si se suponen interacciones entre las
partes del sistema, si aj^0. Se llega entonces a sistemas de
ecuaciones como las estudiadas por Volterra (1931) para la competencia entre especies y, de manera correspondiente por Spiegelman
(1945) para la competencia dentro de un organismo. En vista de
que estos casos estn cabalmente discutidos en la bibliografa, no
entraremos en discusiones detalladas. Baste con mencionar un par
de puntos de inters general.
Es una consecuencia interesante el que, en las ecuaciones de
Volterra, la competencia entre dos especies por los mismos recursos
sea, en cierto sentido, ms fatal que una relacin predador-presa, que
la aniquilacin parcial de una especie por la otra. La competencia
conduce a fin de cuentas al exterminio de la especie con menor capacidad de crecimiento; una relacin predador-presa slo conduce a
oscilacin peridica en las abundancias de las especies en cuestin,
en torno a un valor medio. Estas relaciones han sido enunciadas
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68

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

para sistemas biocenticos, pero bien pudiera ser que tuviesen tambin implicaciones sociolgicas.
Hay que mencionar otro punto de inters filosfico. Si hablamos
de sistemas, aludimos a totalidades o unidades. Parece entonces paradjico que sea introducido con respecto a un todo el concepto
de competencia entre sus partes. La verdad es que estas afirmaciones
en apariencia contradictorias tocan ambas aspectos esenciales de
los sistemas. Cada todo se basa en la competencia entre sus
elementos y presupone la lucha entre partes (Roux). Es un principio general de organizacin en sistemas fsicoquimicos sencillos
asi como en organismos y unidades sociales, y es en ltima instancia
expresin de la coincidentia oppositorum que la realidad presenta.
Totalidad, suma, mecanizacin, centralizacin
Los conceptos que acabamos de indicar han sido tomados a menudo
como descripciones de caractersticas de seres vivos nada ms, o incluso como prueba del vitalismo. La verdad es que son propiedades
formales de los sistemas.
7) Volvamos a suponer que las ecuaciones (3.1) pueden desarrollarse en serie de Taylor:
^ = alQ1+ai2Q2 + ...aiQH + atiiQ2t+...

(3.23)

Vemos que cualquier cambio en alguna magnitud Q\ es funcin


de las cantidades de todos los elementos Qt a Qn. Por otro lado, un
cambio en determinada Qt provoca un cambio en todos los dems
elementos y en el sistema total. De modo que el sistema se conduce
como un todo, y los cambios en cada elemento dependen de todos tos
dems.
2) Sean ahora nulos los coeficientes de las variables Q (j*i)* El
sistema de ecuaciones degenera a:
^-*,if + ,iifta + :..

(3-24)

Esto significa que un cambio en cada elemento depende slo de


dicho elemento mismo. Entonces cada elemento puede ser considerado independiente de los otros. La variacin del complejo total
es la suma (fsica) de las variaciones en sus elementos. Podemos
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

69

llamar a este comportamiento sumatividad fisica o independencia.


Puede definirse la sumatividad diciendo que es posible constituir
paso a paso un complejo juntando los elementos primeros separados; a
la inversa, las caractersticas del complejo pueden ser analizadas
completamente en las de los elementos separados. Esto vale para
los complejos que pudiramos llamar montones, tales como un
montn de ladrillos o de cosas revueltas, o para fuerzas mecnicas,
actuantes de acuerdo con el paralelogramo de las fuerzas. No se
aplica a los sistemas llamados en alemn Gestalten. Tmese el ms
sencillo ejemplo: tres conductores elctricos tienen ciertas cargas que
pueden medirse por separado en cada uno. Mas si se conectan con
alambres, la carga en cada conductor depende de la constelacin total
y difiere de su carga cuando est aislado.
Aunque esto sea trivial desde el punto de vista de la fisica, no
est de ms subrayar el carcter no sumativo de los sistemas fsicos
y biolgicos en vista de que la actitud metodolgica ha estado y
sigue asi en gran medida determinada por el programa mecanicista
(von BertalantTy, 1949a, 1960). En un libro de Lord Russell (1948)
hallamos un rechazo algo sorprendente del concepto de organismo.
De acuerdo con Russell, tal concepto afirma que las leyes que
gobiernan el comportamiento de las partes slo pueden ser
enunciadas considerando el lugar de Jas partes en el todo. Russell
rechaza este punto de vista. Pone el ejemplo d un ojo, cuya funcin
como receptor de luz puede entenderse perfectamente si el ojo est
aislado, sin tomar en cuenta ms que las reacciones fisicoqumicas
internas y los estmulos entrantes y salientes. El progreso cientfico
se ha hecho por anlisis y aislamiento artificial... En todo caso, pues,
ser prudente adoptar el punto de vista mecanicista como hiptesis
de trabajo, que se abandonar slo cuando haya testimonios claros
en contra. Por lo que respecta a los fenmenos biolgicos, tales
testimonios estn completamente ausentes hasta la fecha. Es cierto
que los principios de sumatividad son aplicables al organismo vivo
hasta determinado punto. La palpitacin de un corazn, la
contraccin de una preparacin de nervio y msculo, los potenciales
de accin en un nervio, son casi enteramente iguales si se estudian
aislados o en el organismo en conjunto. Esto se aplica a los
fenmenos que definiremos ms tarde como acontecidos en sistemas
parciales altamente mecanizados. Pero las palabras de Russell
son profundamente equivocadas precisamente con respecto a los
fenmenos biolgicos bsicos y primarios. Si se toma
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70

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

cualquier terreno de fenmenos biolgicos, ya sea el desarrollo


embrionario, el metabolismo, el crecimiento, la actividad del sistema
nervioso, las biocenosis, etc., siempre se hallar que el comportamiento de un elemento es diferente dentro del sistema de como es
aislado. No puede sumarse el comportamiento de las partes aisladas
y obtener el del todo; hay que tener en cuenta las relaciones entre los
varios sistemas subordinados y los sistemas que les estn
superordinados, a fin de comprender el comportamiento de las
partes. El anlisis y el aislamiento artificial son tiles, pero en
modo alguno suficientes, como mtodos de experimentacin y teorizacin en biologa.
3) La sumatividad en sentido matemtico significa que el cambio
en el sistema total obedece a una ecuacin de la misma forma que
las ecuaciones de las partes. Esto slo es posible cuando las
funciones del lado derecho de la ecuacin contienen trminos lineales
nada ms; caso trivial.
4) Hay un caso ms, que parece desacostumbrado en sistemas
fsicos pero es comn y fundamental en sistemas biolgicos, psicolgicos y sociolgicos. Se trata del caso en que las interacciones entre
los elementos dismmuyen con el tiempo. En trminos de nuestra
ecuacin modelo bsica (3.1), esto quiere decir que los coeficientes
de las Q no son constantes sino que disminuyen con el tiempo. El
caso ms sencillo sera:
lm aj = 0

En este caso el sistema pasa de un estado de totalidad a un


estado de independencia de los elementos. El estado primario es el
de un sistema unitario que se va escindiendo gradualmente en
cadenas causales independientes. A esto podemos llamarlo segregacin progresiva.
Por regla general, la organizacin de todos los fsicos, tales
como tomos, molculas o cristales, resulta de la unin de elementos
preexistentes. En contraste, la organizacin de todos biolgicos
est constituida por diferenciacin de un todo original que se segrega
en partes. Un ejemplo es la determinacin en el desarrollo embrionario,, cuando el germen pasa de un estado de equipotencialidad
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OONSKHLACIN MATEMTICA ELEMENTAL

71

a un Citado en que se comporta como un mosaico o suma de


regiones que se desenvuelven independientemente dando rganos
definidos. Lo mismo vale en el desarrollo y la evolucin del sistema
nervioso y de la conducta, partiendo de acciones del cuerpo entero o
de grandes regiones y pasando al establecimiento de centros
definidos y arcos reflejos localizados, y en otros muchos fenmenos
biolgicos.
La razn del predominio de la segregacin en la naturaleza
viviente parece ser que la segregacin en sistemas parciales subordinados implica un aumento de complejidad en el sistema. Semejante
trnsito hacia un orden superior presupone suministro de energa, y
sta slo es dada continuamente al sistema si tal sistema es abierto
y toma energa del medio circundante. Hemos de volver ms
adelante a esta cuestin.
En el estado de totalidad, una perturbacin del sistema conduce
a la introduccin de un nuevo estado de equilibrio. Sin embargo, si
el sistema est escindido en cadenas causales separadas, stas
marchan independientemente. Mecanizacin creciente significa determinacin creciente de elementos por funciones slo dependientes
de ellos mismos, con la consiguiente prdida de regulabilidad sustentada en el sistema en conjunto, en virtud de las interrelaciones
presentes. Mientras menores se hacen los coeficientes de interaccin,
mejor pueden desdearse los respectivos trminos Q, y ms parecido
a una mquina es el sistema: como una suma de partes independientes.
Este hecho, que puede llamarse mecanizacin progresiva, desempea un importante papel en biologa. Parece que lo primario es
el comportamiento resultante de la interaccin dentro del sistema;
secundariamente est la determinacin de los elementos a acciones
que slo dependen de ellos, con lo cual se pasa a un comportamiento
sumativo. Se dan ejemplos en el desarrollo embrionario: en un
principio lo que ocurre con cada regin depende de su posicin en
el todo, de modo que es posible regulacin despus de perturbacin
arbitrara; posteriormente las regiones embronaras quedan
determinadas para una evolucin fija, para el desarrollo de cierto
rgano. Similarmente, en el sistema nervioso hay partes que se
tornan centros irreemplazables para ciertos funcionamientos, p. ej.
reflejos. En el reino biolgico, sin embargo, la mecanizacin nunca
es completa; aun cuando el organismo est en parte mecanizado, no
deja de ser un sistema unitario; tal es el fundamento de la
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72

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

regulacin y de la interaccin con las cambiantes exigencias del


medio circundante. Similares consideraciones son aplicables a las
estructuras sociales. En una comunidad primitiva cada miembro
puede hacer casi cualquier cosa que pueda esperarse en su conexin
con el todo; en una comunidad altamente diferenciada cada miembro
est determinado para una actividad o complejo de actividades
definidas. Se alcanza el caso extremo en ciertas comunidades de
insectos, cuyos individuos, por asi decirlo, se han transformado
en mquinas destinadas a determinados desempeos. La determinacin de los individuos para ser obreras o soldados en algunas
comunidades de hormigas, merced a diferencias en la alimentacin
en ciertas etapas, se parece pasmosamente a la determinacin ontogentica de regiones germinales orientadas a determinado destino
en su desarrollo.
En este contraste entre totalidad y suma reside la trgica tensin
que hay en toda evolucin biolgica, psicolgica o sociolgica.
El progreso slo es posible pasando de un estado de totalidad
indiferenciada a la diferenciacin de partes. Esto implica, sin embargo, que las partes se tornen fijas, dedicadas a tal o cual accin. O
sea que la segregacin progresiva significa asimismo mecanizacin
progresiva. Y esta, a su vez, implica perdida de regulabilidad. Mientras un sistema sea un todo unitario, una perturbacin ir seguida
del alcanzamiento de un nuevo estado estacionario debido a interacciones dentro del sistema. El sistema se autorregula. No obstante,
si el sistema se escinde en cadenas causales independientes, la regulabilidad desaparece. Los procesos parciales seguirn cada uno su
camino. Es el comportamiento que encontramos, p. ej., en el desarrollo embrionario, donde la determinacin va aparejada a disminucin
en la regulabilidad.
El progreso slo es posible por subdivisin de una accin
inicial-mente unitaria en acciones de partes especializadas. Esto, sin
embargo, significa a la vez empobrecimiento, prdida de
posibilidades que an estn al alcance del estado indeterminado.
Mientras ms partes se especializan de determinado modo, ms
irreemplazables resultan, y la prdida de partes puede llevar a la
desintegracin del sistema total. En lenguaje aristotlico, toda
evolucin, al desplegar alguna potencialidad, aniquila en capullo
muchas otras posibilidades. Esto aparece en el desarrollo
embrionario asi como en la especializacin flogentica, o en la
especializacin en la ciencia o en la vida cotidiana (von
Bertalanffy, 1949a, 1960, pp. 42).
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

73

El comportamiento en conjunto y el comportamiento sumativo,


las concepciones unitaria y elementalista. suelen tenerse por antitesis.
Pero a menudo se halla que no hay oposicin entre los trminos,
sino transicin gradual del comportamiento de conjunto al comportamiento sumativo.
5) Vinculado a ste, hay un principio ms. Supngase que
los coeficientes de un elemento p, son grandes en todas las ecuaciones, en tanto que los coeficientes de los dems elementos son considerablemente menores o hasta nulos. En tal caso el sistema puede
adquirir este aspecto:

n 4.

(3.26)

si para simplificar escribimos slo los miembros lineales.


Hay entonces relaciones que son expresables de varias maneras.
Podemos llamar al elemento p una parte conductora, o decir que
el sistema est centrado alrededor de pt, Si los coeficientes a de p,
en algunas ecuaciones, o en todas, son grandes en tanto que los
coeficientes de p, en su ecuacin son pequeos, un cambio exiguo
en ps causar un cambio considerable del sistema total. Asi, p
pudiera denominarse disparador. Un pequeo cambio en pt ser
amplificado en el sistema total. Desde el punto de vista energtico,
en este caso no encontramos causalidad de conservacin
(Erhaltungskausalitt), donde vale el principio causa aequat
effectum, sino causalidad de instigacin (Anstosskausalitt)
(Mit-tasch, 1948): un cambio energticamente insignificante enj?,
provoca un cambio considerable en el sistema total.
El principio de centralizacin es especialmente importante en
el reino biolgico. La segregacin progresiva est a menudo asociada
a centralizacin progresiva, cuya expresin es la evolucin, dependiente del tiempo, de una parte conductora, es decir, una combinacin de los esquemas (3.25) y (3.26). Al mismo tiempo, el principio
de centralizacin progresiva lo es de individualizacin progresiva.
Puede definirse un individuo como un sistema centralizado. Estricwww. esnips.com/web/Scientia

74

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

lamente hablando, en et dominio biolgico ste es un caso lmite, al


cual slo hay acercamiento ontogentico y filogentico; el organismo,
en virtud de la centralizacin progresiva, se hace ms y ms
unificado y ms indivisible.
Todos estos hechos se observan en mltiples sistemas. Nicolai
Hartmann llega a solicitar centralizacin para toda estructura dinmica. Reconoce slo unas cuantas clases de estructuras, en el
reino fsico, las de mnimas dimensiones (el tomo como sistema
planetario de electrones alrededor de un ncleo) y las de grandes
dimensiones (sistemas planetarios con un sol en medio), Desde el
punto de vista biolgico haramos hincapi en la mecanizacin y la
centralizacin progresivas. El estado primitivo es aquel en el que el
comportamiento del sistema resulta de las interacciones de partes
equipotenciales; progresivamente se verifica la subordinacin a partes
dominantes. En embriologa, p. ej., stas se llaman organizadores
(Spemann); en el sistema nervioso central, las partes empiezan por
ser en alto grado equipotenciales, como en los sistemas nerviosos
difusos de los animales inferiores; luego se establece la subordinacin
a centros rectores del sistema nervioso.
O sea que, anlogo a la mecanizacin progresiva, en biologa
aparece un principio de centralizacin progresiva, simbolizada por
la formacin de partes conductoras mediada por el tiempo, o sea
una combinacin de los esquemas (3.25) y (3.26). Este modo de ver
las cosas ilumina un concepto importante pero no fcilmente
definible, el de individuo. Esta palabra quiere decir indivisible.
Pero ser posible llamar individuo a una planada o a una hidra,
en vista de que, si estos animales son cortados en muchos pedazos,
cada uno regenera un animal completo? Es fcil crear
experimental-mente hidras de dos cabezas, las cuales competirn
para atrapar una pulga de agua, si bien no tiene la menor
importancia qu lado se la engulla, pues ir a dar al estmago comn,
donde ser digerida para beneficio de todas las partes. Incluso en
organismos superiores es dudosa la individualidad, al menos en el
desarrollo inicial. No slo cada mitad de un embrin de erizo de
mar dividido, sino tambin las mitades de un embrin de
salamandra se desarrollan dando animales completos; los gemelos
idnticos humanos son, por as decirlo, resultado de un experimento
de Driesch realizado por la naturaleza. Consideraciones anlogas se
aplican al comportamiento de animales: en los inferiores puede haber
tropotaxia en la accin antagonista de las mitades del cuerpo si estn
apropiadamente exwww. esnips.com/web/Scientia

CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

75

puestas a estmulos; ascendiendo por la escala evolutiva aparece la


centralizacin creciente; el comportamiento no es resultado de mecanismos parciales de igual jerarqua, sino que lo dominan y unifican
los centros mximos del sistema nervioso (cf. von Bertalanffy, 1937;
pp. 131w, 139).
Asi que, estrictamente hablando, la individualidad biolgica no
existe; slo la individualizacin progresiva en la evolucin y el
desarrollo, resultante de centralizacin creciente, por ganar algunas
partes un papel dominante y determinar con ello la conducta del
conjunto. Aqu el principio de centralizacin progresiva constituye
tambin una individualizacin progresiva. Hay que definir el individuo como un sistema centrado, lo cual de hecho es un caso limite al
cual tienden el desarrollo y la evolucin, de modo que el organismo se
vuelve ms unificado e indivisible (cf. von Bertalanffy, 1932; pp.
26935). En el campo psicolgico, un fenmeno parecido es el
carcter centrado de las Gestalten, v. gr. en la percepcin; tal
carcter parece necesario para que una Gestalt psquica se distinga de
otras. En contraste con el principio de ausencia de jerarqua de la
psicologa asociativa, Metzger afirma (1941, p. 184) que cualquier
formacin, objeto, proceso o experiencia psquicos, hasta las ms
simples Gestalten de la percepcin, exhibe cierta distribucin de
peso y cierta centralizacin; hay orden jerrquico, a veces una
relacin derivada, entre sus partes, lugares, propiedades. Una vez
ms vale lo mismo en el dominio sociolgico: una multitud amorfa no
tiene individualidad; para que una estructura social se distinga de
otras, es necesario el agrupamiento en torno a determinados
individuos. Por esta precisa razn, una biocenosis como un lago o
un bosque no es un organismo, ya que un organismo individual
siempre est centrado en mayor o menor grado.
El descuido del principio de la mecanizacin y la centralizacin
progresivas ha conducido muchas veces a seudoproblemas, porque
slo fueron reconocidos los casos lmite de elementos independientes
y sumativQS o, si no, la interaccin completa entre elementos equivalentes, y no los grados intermedios, biolgicamente importantes.
Esto tiene su lugar con respecto a los problemas del gene y del
centro nervioso. La gentica antigua (no ya la moderna) tenda a
considerar la sustancia hereditaria como suma de unidades corpusculares determinantes de las caractersticas individuales de los
rganos; es evidente que una suma de macromolculas no puede
producir la totalidad organizada del organismo. La respuesta correcwww. esnips.com/web/Scientia

76

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

ta es que el genoma en conjunto produce el organismo en conjunto,


pero que ciertos genes determinan preeminentemente la direccin
del desarrollo de ciertos caracteres actan, pues, como partes
conductoras. Esto queda expresado diciendo que todo rasgo hereditario es codeterminado por muchos genes, quiz por todos, y que
todo gene influye no nada ms sobre un rasgo sino sobre muchos,
acaso sobre el organismo total (poligenia de caracteres y polifenia
de genes). Parecidamente, en la funcin del sistema nervioso hubo
sin duda la posibilidad de -optar entre una suma de mecanismos
para las distintas funciones, o una red nerviosa homognea. Tambin
aqu la concepcin correcta es que cualquier funcin resulta a
fin de cuentas de la interaccin de todas las partes, pero que
algunas partes del sistema nervioso central influyen sobre ella decisivamente y pueden por tanto llamarse centros de dicha funcin.
6) Una formulacin ms general (pero menos visualizable) de
lo que se ha dicho es la siguiente. Si el cambio de Q es alguna
funcin Ft de las Qt y sus derivadas en coordenadas espaciales,
tenemos:
(^

Si *7 = 0, / */":. independencia.

(4)
Si jrj f(t),
progresiva.
^

-r~ < 0: mecanizacin

Si-s ^Tst'J* s> incluso: ^77 = 0: Qs es la parte

dominante.
7) El concepto de sistema esbozado requiere un importante
complemento. Los sistemas estn frecuentemente estructurados de
modo que sus miembros son a su vez sistemas del nivel inmediato
inferior. Cada uno de los elementos denotados por Q\, Q2... Q
es un sistema de elementos On, Oi2... Oin, cada uno de los cuales
es a su vez definible por ecuaciones parecidas a las de (3.1):
^L=fii(O.ot2,...Oin).
Tal superposicin de sistemas se llama orden Jerrquico. Para
sus niveles vuelven a ser aplicables los aspectos de totalidad y
smatividad, mecanizacin progresiva, centralizacin, finalidad, etc.
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

77

Semejante estructura jerrquica y combinacin en sistemas de


orden creciente es caracterstica de la realidad como un todo y
tiene fundamental importancia especialmente en biologa, psicologa
y sociologa.
8) Es importante la distincin entre sistemas cerrados y abiertos
que se discutir en los captulos Vi-vin.
Finalidad
Como hemos visto, sistemas de ecuaciones del tipo considerado tienen tres clases de soluciones. El sistema en cuestin puede alcanzar
asintticamente un estado estacionario con el correr del tiempo; puede no alcanzar jams tal estado, o puede haber oscilaciones peridicas. En caso de que el sistema se acerque a un estado estacionario,
su variacin ser4 expresable no slo en trminos de las condiciones
reales sino tambin en trminos de la distancia que lo separe del estado estacionario. Si Q* son las soluciones para el estado estacionario,
pueden introducirse nuevas variables:

de tal manera que:


^/rGi'-fiV (Qi*-Q*'). (Qn*~Qn')

(3.27)

Podemos expresar esto como sigue: en caso de que un sistema


se acerque a un estado estacionario, los cambios que se den pueden
ser expresados no slo en trminos de condiciones reales sino tambin en trminos de la distancia que los separa del estado de equilibrio; el sistema parece tender a un equilibrio que ser alcanzado
en el porvenir. O bien los acontecimientos pueden expresarse como
dependientes de un estado futuro final.
Por largo tiempo se ha sostenido que ciertas formulaciones
de la fsica tienen un carcter en apariencia finalista. Esto se aplica
a dos aspectos. Tal teleologa se apreciaba especialmente en los
principios de mnimos de la mecnica. Ya Maupertuis consideraba su
principio de mnimo como prueba de que el mundo en el que
entre tantos movimientos virtuales es realizado aquel que lleva
l mximo efecto con el mnimo esfuerzo, es- el mejor de los
mundos y obra de un creador intencionado. Euler hizo una observawww. esnips.com/web/Scientia

78

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

cin afn: Ya que la fbrica del mundo entero es la ms eminente y


como se origin del creador ms sabio, nada se encuentra en el
mundo que no exhiba una caracterstica mxima o mnima. Se
discierne un aspecto teleolgico parecido en el principio fisicoqu-mico
de Le Chtelier, y en la regla de Lenz en electricidad. Todos estos
principios expresan que en caso de perturbacin el sistema genera
fuerzas que contrarrestan dicha perturbacin y restauran el estado de
equilibrio; son derivaciones del principio del mnimo esfuerzo. Para
cualquier tipo de sistema existen principios homlogos del principio de
mnima accin en mecnica; as Volterra (cf. D*Au-cona, 1939, pp.
9%ss) mostr que puede desarrollarse una dinmica de poblaciones
homologa de la dinmica en mecnica, y en la cual aparece un
principio anlogo de mnima accin.
1 error conceptual de una interpretacin antropomrfca es
fcil de advertir. El principio de mnima accin y los principios
afnes resultan simplemente del hecho de que, si un sistema alcanza
un estado de equilibrio, las derivadas se anulan; esto implica variables que alcanzan un extremo, mnimo o mximo; slo cuando
stas son denotadas por trminos antropomorfos como efecto, constreimiento, trabajo, etc. emerge en la accin fsica una aparente
teleologa de los procesos fsicos (cf. Bavink, 1944).
Tambin puede hablarse de la finalidad en el sentido de dependencia con respecto al futuro. Segn se ve en la ecuacin (3.27), los
aconteceres pueden de hecho ser considerados y descritos como
determinados no por las condiciones del momento sino tambin por
el estado final que ha de alcanzarse. En segundo lugar, esta
formulacin es de naturaleza general; no slo se aplica a la mecnica
sino a cualquier clase de sistema. En tercer lugar, la cuestin ha
sido muchas veces mal interpretada en biologa y filosofa, lo cual
impone no poca importancia a su clarificacin.
Para cambiar, tomemos una ecuacin de crecimiento formulada por
este autor (von BertalanTy, 1934, y otros lugares). La ecuacin es: l /* (t* l0e~u) (cf. pp. 178 ss), donde /representa la longitud del
animal en el tiempo t, /* la longitud final, l0 la longitud inicial y k una
constante. Se dira que la longitud / del animal en el tiempo t
estuviese determinada por el valor final /*, que no se alcanzar hasta
despus de un tiempo infinitamente largo. Sin embargo, el estado final
(/*) es sencillamente una condicin de extremo obtenida igualando
a cero el cociente diferencial, de suerte que desaparezca. Para
hacerlo tenemos que empezar por conocer la
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

79

ecuacin diferencial que determina de hecho el proceso. Esta ecuacin es dlfdt = E kl y afirma que el crecimiento es determinado
por una accin encontrada de procesos de anabolismo y catabolismo,
con parmetros Ey k respectivamente. En esta ecuacin el proceso
en el tiempo t es determinado slo por las condiciones actuales y no
aparece estado venidero. Igualando a cero, t* se define por E/k. La
frmula ideolgica de valor final, pues, slo es una transformacin
de la ecuacin diferencial que indica condiciones actuales. En otras
palabras, la direccin del proceso hacia un estado final no es cosa
que diera de la causalidad, sino otra expresin de ella. El estado
final por alcanzarse en el futuro no es vis a fronte que atraiga
misteriosamente al sistema, sino apenas otra expresin para vis a
tergo causal. Por esta razn la fsica usa tanto tales frmulas de
valores finales, pues el caso es matemticamente claro y nadie
atribuye previsin antropomrfica a la meta de un sistema fsico.
Los bilogos, por su parte, tenan con frecuencia tales frmulas por
un tanto inquietantes, ya fuera temiendo algn vitalismo oculto o
considerando tal teleologa o directividad hacia metas como
prueba del vitalismo. Pues con respecto a la naturaleza animada,
antes que a la inanimada, tendemos a comparar procesos finalistas
con el discernimiento humano de ia meta, cuando de hecho estamos
manejando relaciones obvias y basta matemticamente triviales.
Hasta los filsofos han interpretado mal este asunto. De E. von
Hartmann a autores modernos como Kafka (1922) y yo mismo, la
finalidad fue definida como lo inverso de la causalidad, como
dependencia del proceso con respecto al futuro y no a condiciones
pasadas. A menudo se alzaban objeciones, pues, de acuerdo con
esta concepcin, un estado A dependera de un estado venidero B,
algo existente de algo no existente (p. ej. Gross, 1930; algo parecido
en Schlick). Como hemos visto, esta formulacin no significa una
inconcebible accin de un porvenir inexistente sino, ni ms ni
menos, una formulacin, a veces til, de un hecho que puede ser
expresado en trminos de causalidad.
Tipos de finalidad
No pretendemos discutir aqui en detalle el problema de la finalidad,
pero no estar de ms enumerar varios tipos. Pueden distinguirse,
as:
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80

TEORA GENERAL DE LOS SBTHKAS

(1) Teleologa esttica o adecuacin, significando que una disposicin parece til para determinado propsito. De este
modo, un pelaje resulta conveniente para mantener caliente
el cuerpo, y otro tanto ocurre con los pelos, las plumas o las
capas de grasa en los animales. Las espinas pueden proteger
las plantas contra la ingestin por herbvoros, o las
coloraciones imitativas y mimetismos resultar ventajosos para
proteger a animales contra sus enemigos.
(2) Teleologa dinmica, significando una directividad de procesos. Es posible distinguir aqu diferentes fenmenos que
son confundidos a menudo:
(i) Direccin de acontecimientos hacia un estado final
que puede ser expresado como si el presente comportamiento
dependiera del estado final. Todo sistema que alcanza una
condicin independiente del tiempo se conduce de esta
manera.
(ii) Directividad basada en estructura, significando que
una disposicin estructural conduce el proceso de tal suerte
que es logrado determinado resultado. Tal es, por supuesto,
el caso del funcionamiento de mquinas hechas por el hombre y que dan productos o actan tal como se esperaba. En
la naturaleza viviente hallamos un orden estructural de
procesos que en su complicacin superan ampliamente a
todas las mquinas hechas por el hombre. Semejante orden
se desprende desde la funcin de rganos macroscpicos, as
el ojo como una especie de cmara y el corazn como una
bomba, hasta estructuras celulares microscpicas
responsables del metabolismo, la secrecin, la excitabilidad,
la herencia y as sucesivamente. En tanto que las mquinas
hechas por el hombre laboran de tal modo que dan determinados productos o actan en cierta forma fabricacin de
aeroplanos o movimiento de un ferrocarril, el orden de
los procesos en los sistemas vivos es tal que mantiene los
sistemas mismos. Una parte importante de estos procesos lo
representa la homeostasia (Cannon), es decir, los procesos
merced a los cuales se mantiene constante la situacin material y energtica del organismo. Son ejemplos los mecanismos de termorregulacin, de conservacin de la presin
osmtica del pH, de la concentracin de sales, la regulacin
de la. postura, etc. Estas regulaciones estn gobernadas,
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

81

en gran medida, por mecanismos de r'etroalimentacin.


Re-troalimentacin significa-que, de la salida de una
mquina, cierta cantidad es devuelta atrs, como
informacin, a la entrada, de modo que regule sta y asi
estabilice o dirija la accin de la mquina. Mecanismos de
esta ndole son bien conocidos en tecnologa, p. ej., el
regulador de la mquina de vapor, los proyectiles
autodirigdos y otros servomecanismos. Mecanismos de
retroalimentacin parecen ser responsables de gran parte de las
regulaciones orgnicas y fenmenos de homeostasia, tal como
lo viene subrayando recientemente la ciberntica (Frank et ai,
1948; Wiener, 1948).
(iii) Hay, sin embargo, otra base ms de las regulaciones
orgnicas. -Es la equifmalidad, a saber, el hecho de que
pueda alcanzarse el mismo estado final partiendo de diferen
tes condiciones iniciales y por diferentes caminos. Tal resulta'
ser el caso en los sistemas abiertos, en la medida en que
alcanzan un estado uniforme. Parece que la equifmalidad
es responsable de la regulacin primara en los sistemas
orgnicos, o sea de todas las regulaciones que no pueden
basarse en estructuras o mecanismos predeterminados sino
que, por el contrario, excluyen tales mecanismos y fueron
as tenidas por argumentos en favor del vitalismo.
1
(v) Por ltimo est la genuina finalidad o intencionalidad, significando que el comportamiento actual est determinado por
previsin de la meta. Tal es el concepto aristotlico original.
Presupone que la meta futura est ya presente en el pensamiento y
que dirige la accin presente. La verdadera intencionalidad es
caracterstica del comportamiento humano y est vinculada a la
evolucin del simbolismo del lenguaje y los conceptos (von
Bertalanffy, 1948a, 1965). La confusin de estos tipos diferentes de
finalidad es uno de los factores responsables de la confusin
imperante en epistemologa y biologa terica. En el campo de las
cosas hechas por el hombre, la adecuacin (1) y el funcionamiento
teleolgico de mquinas (2, i) se deben, por supuesto, a una
inteligencia planeadora ( 2, /v). La adecuacin en. las estructuras
orgnicas (1) es de suponerse que puede ser explicada por el juego
causal de mutaciones al azar y seleccin natural. Sin embargo, esta
explicacin es mucho menos plausible para el origen de los
complicadsimos mecanismos y sistewww. esnips.com/web/Scientia

82

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

mas de retroalimentacin orgnicos (2, ti). l vitalismo es, en resumidas cuentas, el intento de explicar la di reenvidad orgnica (2, ti y iti)
por medio de inteligencia previsora de la meta (2, iv). Esto lleva metodolgicamente ms all de los lmites de la ciencia natural, y es empricamente gratuito, ya que aun en los ms pasmosos fenmenos de
regulacin o instinto no hay la menor justificacin sino, al contrario,
las razones ms concretas en contra de suposiciones como la de que,
p. ej.. un embrin o un insecto estn dotados de inteligencia sobrehumana. Una parte importante de los fenmenos que han sido adelantados como pruebas del vitalismo, tales como la equifinalidad y la
anamorfosis, son consecuencias del estado caracterstico del organismo como sistema abierto, y son accesibles, pues, a la interpretacin
y la teora cientficas.

E isomorfismo en la ciencia
El presente estudio no aspira ms que a sealar brevemente la intencin general y varios conceptos d la teora general de los sistemas. Otras tareas seran exponer la teora en una forma
lgico-matemticamente estricta, o tambin el mayor
desenvolvimiento de los principios vlidos para cualquier tipo de
sistema. Es un problema concreto. Por ej., la dinmica demogrfica es
homologable a la dinmica en mecnica (Volterra, cf. D'Ancona,
1939). Aparece un principio de mnima accin en varios campos, en
mecnica, en fisicoqumica como el principio de Le Chtelier que
puede probarse es tambin vlido para sistemas abiertos, en
electricidad como regla de Lenz. en teora de la poblacin siguiendo
a Volterra, etc. Se presenta un principio de oscilaciones de
relajamiento en los sistemas fsicos tanto como en muchos
fenmenos biolgicos y ciertos modelos de dinmica de
poblaciones. En varios campos de la ciencia es un desidertum una
teora general de las periodicidades. Habr que afanarse, pues, en pos
de principios tales como los de mnima accin, las condiciones de
soluciones estacionarias y peridicas (equilibrios y fluctuaciones
rtmicas), la existencia de estados uniformes y problemas similares,
en forma'generalizada con respecto a la fsica y vlida para los
sistemas en general. La teora general de los sistemas, por tanto, no
es un catlogo
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

83

de ecuaciones diferenciales bien conocidas, con sus soluciones, sino


que plantea problemas nuevos y bien definidos, que en parte no
aparecen en fsica pero tienen importancia bsica en campos no
fsicos. Precisamente por no ocuparse de ellos la fsica ordinaria,
estos problemas han tomado a menudo aire metafsico o vitalista.
La teora general de los sistemas debe ser adems un importante
dispositivo regulador en la ciencia. La existencia de leyes de anloga
estructura en diferentes campos permite el empleo de modelos ms
sencillos o mejor conocidos, para fenmenos ms complicados y
menos tratables. De manera que la teora general de los sistemas
tiene que ser, metodolgicamente, un importante medio de controlar
y estimular la transferencia de principios de uno a otro campo, y ya
no habr que repetir o triplicar el descubrimiento de los mismos
principios en diferentes terrenos, aislados entre si. Al mismo tiempo
formulando criterios exactos, la teora general de los sistemas evitar
analogas superficiales intiles para la ciencia y perniciosas en las
consecuencias prcticas.
Esto requiere definir hasta qu punto son permisibles y provechosas las analogas en la ciencia.
Vimos ya aparecer leyes similares de sistemas en varas ciencias,
Lo mismo pasa con fenmenos cuyos principios generales son
descr-bibles en lenguaje ordinario aunque no sean formulables en
trminos matemticos. Por ej., es difcil hallar procesos ms dismiles,
fenome-nolgicamente y en sus mecanismos intrnsecos, que la
formacin de un animal completo a partir de un germen dividido de
erizo de mar o salamandra, el restablecimiento de la funcin normal
en el sistema nervioso central despus de quitar o lesionar algunas
de sus partes, y la percepcin de Gestait en psicologa. Con todo,
los principios que gobiernan estos diferentes fenmenos exhiben
sorprendentes similitudes. O bien, si investigamos la evolucin de
las lenguas germnicas observamos que, a partir de un lenguaje
primitivo, se dieron mutaciones fonticas paralelas en varias tribus,
aunque muy separadas geogrficamente: Islandia, las Islas Britnicas, la Pennsula Ibrica. Queda con ello excluida la influencia
mutua; las lenguas se desarrollaron independientemente despus de
la separacin de las tribus, pero aun as exhiben un paralelismo
definido*. El bilogo halla un principio correspondiente en ciertas
* Agradezco al profesor Otto Hofler haberme sealado este fenmeno.

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TEORA GENERAL De LOS


SISTEMAS

evoluciones. Hay, p. ej., un grupo de solpedos extintos, los


titanote-rios. Durante el Terciario pasaron de formas pequeas a
gigantes y al aumentar el cuerpo crecieron an ms los cuernos. Una
indaga-cin ms detallada ha revelado que los titanoterios,
procedentes de aquellas formas pequeas iniciales, se escindieron en
varios grupos que evolucionaron independientemente mas no por
ello dejaron de adquirir caractersticas paralelas. He aqu una
interesante semejanza, en el fenmeno de evoluciones paralelas a
partir de orgenes comunes pero siguiendo cursos independientes:
por un lado la evolucin independiente de lenguajes tribales; por
otro la evolucin independiente de grupos dentro de una clase de
mamferos.
En casos sencillos es fcil dar con la razn del isomorfismo.
Por ej., la ley exponencial afirma que, dado un complejo de cierto
nmero de entidades, un porcentaje constante de estos elementos
se desintegran o se multiplican por unidad de tiempo. De ah
que tal ley sea aplicable al dinero de una cuenta bancada asi
como a los tomos de radio, a molculas, a bacterias o a individuos
de una poblacin. La ley logstica enuncia que el incremento, exponencial en un principio, est limitado por algunas condiciones restrictivas. Asi en una reaccin autocataltica un compuesto cataliza
su propia formacin, pero como dentro de un recipiente cerrado
es finito el nmero de molculas, la reaccin tendr que detenerse
cuando todas las molculas se hayan transformado y alcanzar de
esta suerte una situacin limite. Una poblacin aumenta
exponen-cialmente con nmero creciente de individuos, pero si
el.espacio y el alimento estn limitados, la cantidad de alimento
disponible por cabeza disminuir; de ah que no pueda ser
ilimitado el incremento numrico sino que acabe por alcanzar un
estado uniforme definido como la mxima poblacin compatible
con los recursos disponibles. Las lneas frreas ya existentes en una
comarca conducen a la intensificacin del trfico y de la industria,
lo cual a su vez requiere una red ms tupida, hasta que acaba por
alcanzarse un estado de saturacin; as, los ferrocarriles actan como
los autocata-lizadores, acelerando su propio incremento, y su
desarrollo sigue la curva autocataltica. La ley parablica es
expresin de la competencia dentro de un sistema; cada elemento
toma su parte de acuerdo con una capacidad expresada por una
constante especfica. Por tanto, la ley tiene igual forma, ya se
aplique a la competencia entre individuos en un sistema
econmico, segn la ley de Pareto,
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

85

o a rganos que compitan dentro de un organismo por material


nutritivo y exhiban desarrollo alomtrico.
Es claro que hay tres requisitos previos para la existencia de
somorfismos en diferentes campos y ciencias. Al parecer, los
isoraor-fismos o leyes descansan en nuestra cognicin por un
lado y en la realidad por otro. Sin ir mas lejos, es fcil escribir una
ecuacin diferencial complicada, pero hasta expresiones de aire
inocente son a veces difciles de resolver o tienen cuando menos
soluciones engorrosas. El nmero de expresiones matemticas
sencillas que ser preferible aplicar para describir fenmenos
naturales es limitado. Por esta razn, leyes de idntica estructura
aparecen en campos intrnsecamente diferentes. Lo mismo vale
para enunciados en lenguaje ordinario; aqu tambin el nmero de
esquemas intelectuales es restringido, y sern aplicados a dominios
sumamente diferentes.
No obstante, estas leyes y esquemas serviran de poco si el
mundo (es decir, la totalidad de los acontecimientos observables)
no fuera tal que le resultaran aplicables. Es concebible un mundo
catico o un mundo demasiado complicado para permitir aplicarle
los esquemas relativamente sencillos que conseguimos construir con
nuestro limitado intelecto. El que no sean asi las cosas constituye
el requisito previo de posibilidad de la ciencia. La estructura de
la realidad es tal que permite la aplicacin de nuestras construcciones
conceptuales. Nos damos cuenta, sin embargo, de que todas las
leyes cientficas no representan ms que abstracciones e idealizaciones que expresan ciertos aspectos de la realidad. Toda ciencia es
una imagen esquematizada de la realidad, en el sentido de que
determinada construccin conceptual est inequvocamente vinculada a ciertos rasgos de orden en la realidad; precisamente como
los planos de un edificio no son el edificio, ni lo representan en
modo alguno cabalmente, con la disposicin de los ladrillos y las
fuerzas que los retienen juntos, lo cual no es bice para que exista
una correspondencia inequvoca entre lo trazado en el papel y la
autentica construccin de piedra, metal y madera. No se plantea la
cuestin de la verdad ltima, es decir, de hasta qu punto el
plano de la realidad tal como lo traza la ciencia sea correcto o
susceptible de mejoramiento; ni la cuestin de si ser expresable en
un solo plano el sistema de la ciencia humana la estructura de
la realidad. Fs de suponerse que serian posibles o incluso
necesarias diferentes representaciones, al igual que no tiene sentido
preguntar si una proyeccin central o paralela, una seccin horizonwww. esnips.com/web/Scientia

86

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

tal o vertical ser ms correcta. Estas posibilidades se aprecian


en los casos en que lo mismo fsicamente dado es expresable en
diferentes lenguajes termodinmica y mecnica estadstica, p.
ej., o aun son precisas consideraciones complementaras, as ios
modelos corpuscular y ondulatorio de la microfsica. Aparte de
estas cuestiones, la existencia de la ciencia prueba que es posible
expresar ciertos rasgos de orden de la realidad mediante construcciones conceptuales. Un supuesto previo es la existencia de orden en la
realidad misma; anlogamente para volver a la ilustracin
mencionada a como estamos en condiciones de establecer el plano
de una casa o de un cristal, mas no de las piedras volando en una
explosin o de las molculas movindose irregularmente en un
liquido.
Hay, con todo, una razn ms del isomorfismo de leyes en
diferentes dominios, que tiene importancia para lo que decimos. En
nuestras consideraciones partimos de una defnicion general de
sistema: cierto nmero de elementos en interaccin, representado
por el sistema de ecuaciones (3.1). No se hicieron hiptesis ni
afirmaciones especiales acerca de la naturaleza del sistema, de sus
elementos o de las relaciones existentes entre ellos. No obstante, de
esta defnicion puramente formal de sistema se siguen muchas
propiedades, en parte expresadas en leyes bien conocidas en varios
campos de la ciencia y que en parte conciernen a conceptos previamente tenidos por antropomrficos, vitalistas o metafsicos. El paralelismo de concepciones generales y aun leyes especiales entre diferentes campos es, pues, consecuencia del hecho de que se ocupen de
sistemas y de que ciertos principios generales se apliquen a
sistemas, sin importar su naturaleza. De ah que principios como los
de totalidad y suma, mecanizacin, orden jerrquico, aproximacin a
estados uniformes, equifnalidad, etc., aparezcan en muy diferentes
disciplinas. El isomorfsm hallado entre diferentes terrenos -se
funda en la existencia de principios generales de sistemas, de una
teora general de los sistemas ms o menos bien desarrollada.
Las limitaciones de esta concepcin, por otra parte, salen a
relucir distinguiendo tres clases o niveles en la descripcin de los
fenmenos.
Primero estn las analogas, o sea las similitudes superficiales
entre fenmenos que no se corresponden ni en factores causales ni
en las leyes pertinentes. De este gnero son los simulacro vitae,
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

87

otrora populares, asi cuando se comparaba el crecimiento de un


organismo con el de un cristal o el de una celda osmtica. Hay
parecidos superficiales en uno u otro aspecto, pero puede afirmarse
con seguridad que el crecimiento de una planta o de un animal
no sigue la pauta del crecimiento de un cristal o de una estructura
osmtica, y las leyes pertinentes difieren. Lo mismo pasa con la
consideracin de una biocenosis (p. ej. un bosque) como un organismo, cuando existe evidente diferencia entre la unificacin de un organismo individual y la vaguedad de una asociacin vegetal; o con
la comparacin entre el desarrollo de una poblacin y el nacimiento,
crecimiento, envejecimiento y muerte de un organismo comparacin harto dudosa de ciclos vitales.
Otro nivel son las homologas. Estn presentes cuando difieren
los factores encientes, pero las leyes respectivas son formalmente
idnticas. Semejantes homologas tienen considerable importancia
como modelos conceptuales en la ciencia. Se aplican con frecuencia
en fsica. Son ejemplos la consideracin del fluir del calor como
el fluir de una sustancia, la comparacin de la corriente elctrica
con la de un liquido y, en general, el traslado de la nocin de
gradiente, en un principio hidrodinmica, a potenciales elctricos,
qumicos, etc. Sabemos a la perfeccin, si, que no hay tal sustancia
calorfica, sino que el calor debe ser interpretado en el sentido
de la teora cintica; no obstante, el modelo permite estipular leyes
que son formalmente correctas.
Es de homologas lgicas de lo que se ocupa la presente investigacin. Esto es expresable asi: si un objeto es un sistema, debe
tener ciertas caractersticas de los sistemas, sin importar de qu
sistema se trate. La homologa lgica no slo permite el isomorfismo
en la ciencia sino que, como modelo conceptual, est en situacin
de dar instrucciones para la consideracin correcta y la eventual
explicacin de fenmenos.
Finalmente, el tercer nivel es la explicacin, es decir, el enunciado
de condiciones y leyes especfcas que son vlidas para un objeto
separado o para una clase de objetos. En lenguaje lgico-matemtico
esto quiere decir que las funciones generales / de nuestra ecuacin
(3.1) son sustituidas por funciones especificadas aplicables al caso
en cuestin. Toda explicacin cientfica requiere el conocimiento
de estas leyes especficas, as como, p. ej., de las leyes del equilibrio
qumico, del crecimiento de un organismo, del incremento de una
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

poblacin, etc. Es posible que tambin leyes especificas exhiban


correspondencia formal u homologas en el sentido discutido, pero
la estructura de las leyes puede, por supuesto, diferir segn los
casos.
Las analogas son cientficamente invlidas. En cambio, las
homologas a menudo proporcionan modelos valiosos; de ah su
amplia aplicacin en fsica. De modo similar, la teora general
de los sistemas puede servir de dispositivo regulador para discernir
analogas y homologas, parecidos sin sentido y traslados significativos de modelos. Esta funcin se aplica particularmente a ciencias
que, como la demografa, la sociologa y grandes reas de la biologa,
no encajan en el marco de la fsica y la qumica; no obstante,
hay leyes exactas que pueden enunciarse por aplicacin de modelos
adecuados.
La homologa de caractersticas de sistemas no implica reduccin
de un dominio a otro inferior. Pero tampoco se trata de mera
metfora o analoga; es, antes bien, una correspondencia formal
fundada en la realidad, en la medida en que puede considerarse
constituida de sistemas de la ndole que sea.
Hablando filosficamente, la teora general de los sistemas, en
su forma desarrollada, reemplazara lo que se conoce como teora
de las categoras (N, Hartmann, 1942) por un sistema exacto
de leyes lgico-matemticas. Nociones generales aun expresadas
en la lengua comn y corriente adquiriran la expresin exacta posible slo en lenguaje matemtico.
La unidad de la ciencia
Resumamos as los principales resultados de esta exposicin:
a) El anlisis de los principios generales de los sistemas muestra
que muchos conceptos que a menudo han sido tenidos por
antropo-mrficos, metafsicos o vitalistas fon susceptibles de
formulacin exacta. Son consecuencias de la def -licin de sistemas o
de determinadas condiciones de sistemas.
b) Semejante investigacin es un til requisito previo con respecto
a problemas concretos de la ciencia. En particular, conduce a
la elucidacin de cuestiones que no son tenidas en cuenta en los
esquematismos y cuadrculas de los campos especializados. O sea
que la teora de los sistemas debiera ser un recurso importante
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

89

en el proceso de desarrollo de nuevas ramas del conocimiento a


la categora de ciencias exactas, de sistemas de leyes matemticas.
c) Esta investigacin es igualmente importante para la filosofa
de la ciencia, algunos de cuyos principales problemas adquieren
aspectos nuevos y a menudo sorprendentes.
d) 1 hecho de que ciertos principios se apliquen a los sistemas
en general, sin importar la naturaleza de los mismos ni las entidades
de que se trate, explica que aparezcan en diferentes campos de
la ciencia concepciones y leyes que se corresponden, provocando
el notable paralelismo que hay en su desarrollo moderno. Asi,
conceptos como los de totalidad y suma, mecanizacin, centralizacin, orden jerrquico, estados estacionarios y uniformes,
equifinali-dad, etc., surgen en diferentes campos de la ciencia
natural, al igual que en psicologa y en sociologa.
Estas consideraciones tienen trascendencia con respecto a la
cuestin de la unidad de la ciencia. La opinin actual est bien
representada por Carnap (1934). Como l dice, la unidad de la
ciencia est garantizada por el hecho de que todos los enunciados
de la ciencia puedan a fin de cuentas ser expresados en lenguaje
fsico en forma de enunciados que vinculen valores cuantitativos
a posiciones definidas en un sistema espaciotemporal de coordenadas. En este sentido, todos los conceptos que se diran no fsicos,
p. ej. nociones especficamente biolgicas como las de especie,
organismo, fertilizacin y asi sucesivamente, son definidos por
medio de algunos criterios perceptibles: determinaciones cualitativas
susceptibles de fisicalizacin. El lenguaje fsico es, pues, el lenguaje
universal de la ciencia. La cuestin de si las leyes biolgicas sern
re-ducibles a fsicas si las leyes naturales suficientes para explicar
todos los fenmenos inorgnicos bastarn tambin para .explicar los
fenmenos biolgicos la deja abierta Carnap, aunque inclinndose
por una respuesta afirmativa.
Desde nuestro punto de vista, la unidad de la ciencia adquiere
un aspecto ms concreto y, a la vez, ms profundo. Tambin dejamos
abierta la cuestin de la reduccin ltima de las leyes de la
biologa (y de los dems mbitos no fsicos) a la fsica, la cuestin
de si se llegar a establecer un sistema hipottico-deductivo que
abarque todas las ciencias, de la fsica a la biologa y la sociologa.
Pero de fijo estamos en condiciones de establecer leyes cientficas
para los distintos niveles o estratos de la realidad. Y de ah encontramos, hablando en modo formal (Carnap), una correspondencia
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

o isomorfsmo de leyes y esquemas conceptuales en diferentes campos que sustenta la unidad de la ciencia. Hablando en lenguaje
material, esto quiere decir que el mundo (o sea el total de los
fenmenos observables)' exhibe una uniformidad estructural que
se manifiesta por muestras isomorfas de orden en sus diferentes
niveles o reinos.
La realidad, concebida de un modo nuevo, se presenta como un
tremendo orden jerrquico de entidades organizadas que va, en superposicin de numerosos niveles, de los sistemas fsicos y qumicos
a los biolgicos y sociolgicos. La unidad de la ciencia no es asegurada por una utpica reduccin de todas las ciencias a la fsica y la qumica, sino por las uniformidades estructurales entre los diferentes niveles de la realidad.
En especial, la brecha entre las ciencias naturales y las sociales,
o, por usar las denominaciones alemanas, ms expresivas entre
las Natur y las Geisteswissenschaften, se estrecha grandemente, no
en el sentido de una reduccin de estas ltimas a concepciones
biolgicas, sino en el sentido de similitudes estructurales. Esta es
la causa de la aparicin de visiones y nociones generales correspondientes en ambos campos,.- y tal vez acabe conduciendo al establecimiento de un sistema de leyes en el segundo.
La visin mecanicista plasm su ideal en el espritu laplaciano,
en la concepcin de que todos los fenmenos son resumidamente
agregados de acciones fortuitas de unidades fsicas elementales.
Tericamente, esta concepcin no condujo a ciencias exactas fuera
del campo de la fsica, es decir, a leyes de los niveles mximos
de la realidad, el biolgico, el psicolgico, el sociolgico. En la
prctica, sus consecuencias han sido fatales para nuestra civilizacin.
La actitud que considera los fenmenos fsicos como nico patrn
de realidad ha llevado a la mecanizacin del gnero humano y a
la devaluacin de valores superiores. El dominio sin tasa de la
tecnologa fsica finalmente llev al mundo a las catastrficas
crisis de nuestro tiempo. Luego de echar por tierra el punto de
vista mecanicista, cuidamos de no deslizamos al biologisrao, a
considerar los fenmenos mentales, sociolgicos y culturales desde
un ngulo puramente biolgico. Asi como el fisicalismo consideraba
el organismo viviente como una extraa combinacin de aconteceres
o mquinas de naturaleza fisicoqumica, el biologismo tiene al hombre por una curiosa especie zoolgica y a la sociedad humana
por una colmena o granja de cra de equinos. Tericamente, el
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

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biologsmo no ha revelado sus mritos, y ha resultado fatal en


materia de consecuencias prcticas. La concepcin organismica no
significa el predominio unilateral de concepciones biolgicas. Aunque haga hincapi en isomorfismos estructurales generales entre
diferentes niveles, asevera al mismo tiempo su autonoma y posesin
de leyes especificas.
Opinamos que la elaboracin venidera de la teora general de los
sistemas demostrar ser un paso de consideracin hacia la unificacin
de la ciencia. Quizs est destinada, en la ciencia del futuro, a
desempear un papel parecido al de la lgica aristotlica en la
ciencia de la Antigedad. La concepcin griega del mundo era
esttica; se consideraba que las cosas reflejaban arquetipos eternos o
ideas. De ah que la clasificacin fuese el problema central de la
ciencia, cuyo rganon fundamental era la definicin de la subordinacin y la superordnacin de conceptos. En la ciencia moderna la
interaccin dinmica parece ser el problema central en todos los
campos de la realidad. La teora de tos sistemas dcfmr sus
principios generales.

IV. Progresos en la teora general de


los sistemas

En vista de que el pensamiento creador es lo


ms importante que distingue a la gente de los
monos hay que tratarlo como un bien ms
precioso que el oro y que preservarlo con
gran cuidado.
A. D. Hall, A Methodotogy for Systems Engineering
Enfoques y metas de la ciencia de los sistemas
Cuando hace unos 40 aos inici mi vida cientfica, la biologa
estaba envuelta en la controversia entre mecanicismo y vitalismo.
El procedimiento mecanicista consista esencialmente en resolver
el organismo vivo en partes y procesos parciales: el organismo era
un agregado de clulas, la clula lo era de coloides y molculas
orgnicas, el comportamiento era una suma de reflejos condicionados y no condicionados, y asi sucesivamente. Los problemas de
organizacin de estas partes al servicio del mantenimiento del
organismo, de la regulacin consecutiva a perturbaciones, se
evitaban; bien, de acuerdo con la teora llamada vtalis-ta, se
tenan por explicables slo merced a la accin de factores ani-moides
duendecillos, dan ganas de decir que acechaban en la clula o
el organismo; lo cual evidentemente era, ni ms ni menos, una
declaracin en quiebra de la ciencia.. Ante aquella situacin, yo y
otros fuimos conducidos al punto de vista llamado organismic.
Signifca, en pocas palabras, que los organismos son
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CONSIDERACIN MATEMTICA ELEMENTAL

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cosas organizadas y que, como bilogos, tenemos que averiguar al


respecto. Trat de dar forma a este programa organsmico en varios
estudios sobre el metabolismo, el crecimiento y la biofsica del
organismo. Un paso en tal direccin fue la llamada teora de los
sistemas abiertos y los estados uniformes, que es, resumidamente,
una expansin de la fisicoqumica, la cintica y la termodinmica
ordinarias. Me dio la impresin, no obstante, de que no poda
detenerme en el camino que haba elegido, y ello me condujo a
generalizacin mayor aun, a lo que llam teora general de los
sistemas. La idea viene de muy atrs: la present por primera vez
en 1937, en el seminario filosfico de Charles Morris en la
Universidad de Chicago. Sin embargo, en aquel entonces era mal
visto teorizar en biologa, y tem lo que el matemtico Gauss llamaba
el clamor de los beodos. De modo que guard mis notas en un
cajn y no fue sino hasta despus de la guerra cuando aparecieron mis
primeras publicaciones sobre el asunto.
Ocurri entonces algo interesante y sorprendente. Result que
se haba producido un cambio en el clima intelectual y que estaban
de moda la construccin de modelos y las generalizaciones abstractas. Ms aun: un buen puado de cientficos haban seguido lneas
de pensamiento parecidas. O sea que, al fin y al cabo, la teora
general de los sistemas no estaba tan aislada, ni era una idiosincrasia
personal en-el grado que yo haba credo, sino que corresponda a
una tendencia del pensamiento moderna
Hay una porcin de progresos novedosos destinados a enfrentarse
a las necesidades de una teora general de los sistemas. Los
enumeraremos brevemente:
(1) La ciberntica, basada en el principio de retroalimentacin o
de lneas causales circulares, que proporciona mecanismos para la
persecucin de metas y el comportamiento autocontrolado.
(2) La teora de la informacin, que introdujo el concepto de
informacin como magnitud medible mediante una expresin
iso-morfa de la entropa negativa en fsica, y desarrolla los
principios de su trasmisin.
(3) La teora de los juegos, que analiza, con un novedoso armazn matemtico, la competencia racional entre dos o ms antagonistas en pos de ganancia mxima y prdida mnima.
(4) La teora de la decisin, que analiza parecidamente elecciones
racionales, dentro de organizaciones humanas, basadas en el examen
de una situacin dada y de sus posibles consecuencias.
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

(5) La topologa o matemticas relacinales, incluyendo campos


no mtricos tales como las teoras de las redes y de las grficas.
(6) El anlisis factorial, o sea el aislamiento, por anlisis matemtico, de factores en fenmenos multivariables, en psicologa y otros
campos.
(7) La teora general de los sistemas en el sentido ms estricto
(G.S.T. en ingls), que procura derivar, partiendo de una definicin
general de sistema como complejo de componentes interactuantes,
conceptos caractersticos de totalidades organizadas, tales como
interaccin, suma, mecanizacin, centralizacin, competencia, finalidad, etc., y aplicarlos entonces a fenmenos concretos.
Si bien la teora de los sistemas en sentido amplio tiene carcter
de ciencia bsica, existe un correlato en ciencia aplicada, lo que a
veces se llama ciencia de los sistemas, a secas. Este dominio est
vinculado de cerca a la moderna automacin. A grandes rasgos se
distinguen los campos siguientes (AckofT, 1960; A. D. Hall,
1962):
Ingeniera de sistemas, es decir, la concepcin, el planeamiento,
la evaluacin y la construccin cientficos de sistemas hombre-mquina.
Investigacin de operaciones, el control cientfico de sistemas
existentes de hombres, mquinas, materiales, dinero, etc.
Ingeniera humana, que es la adaptacin cientfica de sistemas,
y especialmente mquinas, con objeto de obtener mxima eficiencia
con mnimo costo en dinero y otros gastos.
Un ejemplo muy sencillo de la necesidad de estudio de los
sistemas hombre-mquina es el viaje areo. Quienquiera cruce
continentes en jet a velocidad increble teniendo, sin embargo, que
pasar incontables horas esperando, haciendo cola, amontonado en
los aeropuertos, se dar clara cuenta de qu las tcnicas fsicas del
viaje areo son de lo mejor, en tanto que las tcnicas de organizacin siguen en un nivel primitivsimo.
Con todo y que hay gran traslapamiento, en los diversos campos
predominan diferentes concepciones. En la ingeniera de sistemas
se emplean la ciberntica y la teora de la informacin, as como la
teora general de los sistemas en el sentido ms estricto. La
investigacin de operaciones usa instrumentos como la programacin lineal y la teora de los juegos. La ingeniera humana, que se
ocupa de las capacidades, limitaciones fisiolgicas y variabilidad
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

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de los seres humanos, incluye biomecnica, ingeniera psicolgica,


factores humanos, etc., en su arsenal.
Este repaso no se ocupa de la ciencia aplicada de los sistemas;
remitimos al lector al libro de Hall, excelente texto de ingeniera de
sistemas (1962). Conviene, sin embargo, tener presente que el
enfoque d sistemas, como concepto novedoso en ciencia, tiene un
paralelo cercano en la tecnologa.
Los motivos conducentes a la postulacin de una teora general
de los sistemas pueden resumirse bajo unos pocos encabezados.
(1) Hasta hace poco, el campo de la ciencia como empresa
nomottica es decir, qu trata de establecer un sistema de leyes
explicativo y predictivo coincida prcticamente con la fsica terica. En consecuencia, la realidad fsica pareci la nica otorgada por
la ciencia. La consecuencia fue el postulado del reduccionismo, el
principio de que la biologa, el comportamiento y las ciencias
sociales habran de manipularse de acuerdo con el parangn de la
fsica, y al fin reducirse a conceptos y entidades de nivel fsico. En
virtud de adelantos en la fsica misma, las tesis fisicalista y
reduccionista se tornaron problemticas y hasta se manifestaron
como prejuicios metafsicos. Las entidades de que trata la fsica
tomos, partculas elementales, etc. han resultado ser mucho
ms ambiguas de lo que se supuso: no son metafsicas piedras de
construccin del universo sino modelos conceptuales harto complicados, inventados para dar razn de determinados fenmenos de
la observacin. Por otro lado, las ciencias biolgicas, del comportamiento y sociales han salido adelante. A fuerza de tener que ver
con estos campos, y de las exigencias de una nueva tecnologa, se
impuso una generalizacin de los conceptos cientficos y de los
correspondientes modelos, lo cual llev al surgimiento de nuevos
campos ms all del sistema tradicional de la fsida.
(2) En los campos biolgico, del comportamiento y sociolgico,
hay problemas esenciales que la ciencia clsica descuid, o, mejor
dicho, que no entraban en sus consideraciones. Si examinamos un
organismo vivo, apreciamos un orden pasmoso, organizacin,
mantenimiento en cambio continuo, regulacin y aparente teleologa.
Asimismo, en la conducta humana es imposible prescindir de la
persecucin de metas y de la intencionalidad, aunque se adopt una
posicin estrictamente conductista. Ahora bien, conceptos como los
de organizacin, directividad, teleologa, etc., sencillamente no
tienen cabida en el sistema clsico de la ciencia. De hecho, en
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

la visin del mundo llamada mecanicista, basada en la fsica clsica,


eran tenidos por ilusorios o metafsicos. Para el bilogo, p. ej., esto
significa que precisamente los problemas especficos de la naturaleza
viviente parecan caer ms all del alcance legitimo de la ciencia. La
aparicin de modelos conceptuales y a veces hasta materiales
que,representen semejantes aspectos de interaccin mu ti variable,
organizacin, automantenimiento, directividad, etc., implica la
introduccin de nuevas categoras en el pensamiento y la
investigacin cientficos.
(3) La ciencia clsica se ocupaba ante todo de problemas de dos
variables, de cursos causales lineales, de una causa y un efecto, o de
unas pocas variables cuando mucho. La mecnica es el ejemplo
clsico. Da soluciones perfectas para la atraccin entre dos cuerpos
celestes, un sol y un planeta, y as permite la prediccin exacta de
futuras configuraciones- y hasta de la existencia de planetas an no
vistos. Pero ya el problema de los tres cuerpos en mecnica es
insoluble en principio y slo puede ser abordado mediante aproximaciones. Existe una situacin similar en el campo ms moderno de
la fsica atmica (Zacharias, 1957). Tambin aqu son solubles
problemas de dos cuerpos, como el de un protn y un electrn, pero
cuando los cuerpos se multiplican surgen las dificultades. Numerosos
problemas, particularmente en biologa y ciencias sociales y del
comportamiento, son al fin y al cabo problemas multivariables que
requieren nuevos instrumentos conceptuales. Warren Weaver (1948)
uno de los fundadores de la teora de la informacin, ha sealado
esto en palabras muy citadas. La ciencia clsica, afirma, se ocupaba
de vas causales lineales, o sea de problemas de dos variables, o de
complejidades no organizadas. Estas ltimas son tratables mediante
mtodos estadsticos y se empalman a fin de cuentas con el segundo
principio de la termodinmica. Sin embargo, en la fsica y la biologa
modernas salen sin cesar al paso problemas tocantes a la complejidad
organizada, interacciones entre muchas pero no infinitas
variables, que requieren nuevas herramientas conceptuales.
(4) Lo que se ha dicho no tiene pretensiones metafsicas o filosficas. No estamos alzando una barrera entre la naturaleza inorgnica y
la viviente, que evidentemente no vendra al caso en vista de la
existencia de formas intermedias como los virus, las nucleoprote-nas
y dems unidades que se autodplican. Tampoco insistimos en que
la biologa sea en principio irreducible a la fsica, lo
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PROGRESOS EN LA TEORA GDNERAL DE LOS SISTEMAS

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cual tambin andara descaminado en vista de los tremendos adelantos en la explicacin fsica y qumica de los procesos vitales. Anlogamente, no se supone ninguna barrera entre la biologa y las ciencias
del comportamiento y de la sociedad. Lo cual, eso s, no mitiga el
hecho de que en los campos citados no haya instrumentos conceptuales adecuados que sirvan para explicar y predecir, tal como
sucede en la fsica y en los mltiples campos de aplicacin.
(5) Se dira, pues, que hace falta una expansin de la ciencia
para vrselas con esos aspectos que deja fuera la fsica y que son los
que tocan a las caractersticas especficas de los fenmenos
biolgicos, del comportamiento y sociales. Esto equivale a la introduccin de nuevos modelos conceptuales.
(6) Estas construcciones tericas ampliadas y generalizadas, estos
modelos, son interdisciplinarios: trascienden los compartimientos
ordinarios de la ciencia, y son aplicables a fenmenos en diferentes
campos. Esto conduce al isomorflsmo entre modelos, principios
generales y aun leyes especiales que aparecen en varios campos.
Resumiendo: la inclusin de las ciencias biolgicas, del comportamiento y sociales en la tecnologa moderna exige la generalizacin
de conceptos cientficos bsicos, lo cual implica nuevas categoras
de pensamiento cientfico, en comparacin con las de la fsica tradicional, y los modelos implantados con tal propsito tienen naturaleza
interdi se i punan a.
Una importante consideracin es que los diversos enfoques enumerados no son monopolistas ni deben ser considerados como tales.
Uno de los aspectos importantes de los cambios modernos en el
pensamiento cientfico es la inexistencia de un sistema universal
nico y que lo abarque todo. Cada construccin cientfica es un
modelo que representa determinados aspectos o panoramas de la
realidad. Esto incluso vale para la fsica terica: lejos de ser una
presentacin metafsica de la realidad ltima (como proclamaba el
materialismo del pasado y sigue implicando el moderno positivismo),
no es sino uno de estos modelos que, segn revelan progresos
recientes, no es ni exhaustivo ni nico. Las varias teoras de los
sistemas son tambin modelos que reflejan diferentes aspectos. No
se excluyen mutuamente y a menudo se aplican combinadas. Por ej.,
ciertos fenmenos pueden tornarse susceptibles de exploracin
cientfica gracias a la ciberntica, otros recurriendo a la teora
general de los sistemas en el sentido ms estrecho; acaso en el
mismo fenmeno haya aspectos describibles de esta y de otra manera.
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Esto, por supuesto, no cierra el paso sino que ms bien la fomenta a la esperanza de mayor sntesis, que integre y unifique los
varios enfoques presentes hacia una teora de la totalidad y la
organizacin. En verdad, tales sntesis ms altas as entre la
termodinmica irreversible y la teora de la informacin van
siendo elaboradas poco a poco.
Los mtodos en la investigacin general de los sistemas
Ashby (1958a) ha esbozado admirablemente dos caminos o mtodos generales posibles en ef estudio de los sistemas:
Es fcil distinguir dos lneas principales. Una, ya bien desarrollada en manos de von Bertalanffy y sus colaboradores, toma el
mundo tal como lo hallamos, examina los varios sistemas que en
l se dan zoolgicos, fisiolgicos, etc. y ofrece entonces
enunciados acerca de las regularidades que se han hallado
vlidas. Este mtodo es esencialmente emprico. El segundo mtodo consiste en empezar por la otra punta. En lugar de estudiar
primero un sistema, luego otro, despus otro ms, hay que
cambiar de extremo, que considerar el conjunto de todos los
sistemas concebibles y entonces reducir el conjunto a dimensiones
ms razonables. Tal es el mtodo que he seguido recientemente.
Se ver en seguida que todos los estudios sobre sistemas siguen
uno u otro de estos mtodos, o los combinan. Cada enfoque tiene
sus ventajas y sus limitaciones:
(1) El primer mtodo es emprico-intuitivo; tiene la ventaja de
mantenerse muy cerca de la realidad y de ser fcil de ilustrar y hasta
de verificar mediante ejemplos tomados de los distintos campos de
la ciencia. Por otra parte, este enfoque carece de elegancia matemtica
y de vigor deductivo, y as parecer ingenuo y no sistemtico a las
mentes matemticas.
Con todo, no hay que menoscabar los mritos de este procedimiento emprico-intuitivo.
El presente autor ha enunciado cierto nmero de principios de
sistemas, parcialmente en el contexto de la teora biolgica, y sin
referencia explcita a la T.G.S. (von Bertalanffy, 1960a, pp.
37-54), parcialmente en lo que fue designado enfticamente como
esbozo de esta teora (captulo m). Hay que tomar esto en sentido
literal: se trataba de atraer la atencin hacia lo deseable
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

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que era semejante campo, y la presentacin fue una especie de


bosquejo o plano, que ilustraba el enfoque mediante ejemplos sencillos.
Pero se dio el caso de que aquel repaso intuitivo era notablemente
completo. Los principios bsicos ofrecidos, como los de totalidad,
suma, centralizacin, diferenciacin, parte conductora, sistemas cerrados y abiertos, finalidad, equifinandad, crecimiento en el tiempo,
crecimiento relativo, competencia, han sido usados de mltiples
maneras (p. ej. en la definicin general de sistema: Hall y Fagen,
1956; tipos de crecimiento: Keiter, 1951-52; ingeniera de sistemas:
A. D. Hall, 1962; estudios sociales: Hearn, 1958). Salvando variaciones secundaras de terminologa, en pos de mayor claridad o impuestas por el tema, no han sido agregados principios de significacin
comparable por deseable que esto hubiese sido. Acaso sea aun
ms significativo que pase otro tanto con consideraciones que no
ataen a la obra de quien esto escribe y que, as, no pueden tomarse
por indebidamente influidas por ste. El examen atento de estudios
como los de Beer (1960) y Kremyanskiy (1960) acerca de principios,
de Bradley y Calvin (1956) sobre redes de reacciones qumicas, de
Haire (1959) acerca del crecimiento de organizaciones, etc.,
persuadir de que aplican asimismo principios de Bertalanffy.
(2) Ashby sigui el camino de la teora deductiva de los sistemas
(1958b). Una exposicin ms informal que resume el razonamiento
de Ashby (1962) se presta particularmente bien al anlisis.
Ashby pregunta por el concepto fundamental de mquina y
responde afirmando que su estado interno y el estado de sus
alrededores define inequvocamente el siguiente estado al que pasar. Si las variables son continuas, esta definicin corresponde a la
descripcin de un sistema dinmico mediante un sistema de
ecuaciones diferenciales ordinarias con el tiempo como variable
independiente. Sin embargo, tal representacin mediante ecuaciones
diferenciales es demasiado restringida para una teora que ha de
incluir sistemas biolgicos y mquinas calculadoras, donde las discontinuidades estn a la orden del dia. De modo que la definicin
moderna es la mquina con entrada: es definida por un conjunto S
de estados internos, un conjunto / de entradas y un mapa / del
conjunto producto /xS sobre S. La organizacin, pues, es definida
especificando los estados S de la mquina y sus condiciones /. Si S es
un conjunto de productos 5= 1^7), con i como partes y T
especificado por el mapa / de acuerdo con Ashby
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100

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

un sistema autoorganizador puede tener dos sentidos, a saber: (1)


El sistema comienza con las partes separadas, y stas cambian luego
hacia la formacin de conexiones (ejemplo: clulas del embrin,
primero con escaso o ningn efecto una sobre otra, se unen por
formacin de dendritas y sinapsis hasta constituir el sistema
nervioso, de tanta interdependencia). Este primer sentido es el trnsito de lo no organizado a lo organizado. (2) El segundo sentido es
trnsito de una mala organizacin a una buena (ejemplos: un
nio, cuya organizacin cerebral empieza por hacerlo tratar de tocar
el fuego, en tanto que una organizacin nueva lo hace evitarlo; un
piloto automtico y un avin acoplados primero por
retroalimentacin positiva catastrfica y luego mejorados). Ah la
organizacin es mala. El sistema sera 'autoorganizador* si se
hiciera automticamente un cambio (cambio de retroalimentacin
positiva a negativa). Ms ninguna mquina puede ser
autoorganizado-ra en este sentido (subrayado del autor). Pues
adaptacin (p. ej. la del homestato, o de una computadora que se
autoprograme) significa que partimos de un conjunto S de estados,
y que /cambia a g, de modo que la organizacin es una variable, p.
ej. una funcin del tiempo a(t) que empieza por tener el valor / y
luego el g. Sin embargo, este cambio no puede ser adscrito a
ninguna causa del conjunto S, o sea que tiene que proceder de algn
agente externo que acte sobre el sistema Scomo entrada (nosotros
subrayamos). En otras palabras, para ser autoorganizadora la
mquina S debe estar acoplada a otra mquina.
Enunciado conciso que permite apreciar las limitaciones de este
enfoque. Convenimos enteramente en que la descripcin por ecuaciones diferenciales es no slo un modo engorroso sino aun en principio
inadecuado de enfrentarse a muchos problemas de organizacin. El
autor se daba clara cuenta de ello, al subrayar que un sistema de
ecuaciones diferenciales simultneas no es en modo alguno la
formulacin ms general y que se escoge nicamente con propsitos
de ilustracin (captulo ni).
Sin embargo, al superar esta limitacin Ashby introdujo otra. Su
definicin moderna de sistema como mquina con entrada y
que reprodujimos antes, suplanta el modelo general de sistema por
otro, y bastante especial: el ciberntico, un sistema abierto a la
informacin pero cerrado con respecto a la trasferencia de entropa.
Esto se hace palpable cuando la definicin es aplicada a sistemas
autoorganizador es. En forma caracterstica, la clase
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

101

ms importante de stos no tiene cabida en el modelo de Ashby: los


sistemas que se organizan a si mismos por diferenciacin progresiva,
evolucionando desde estados de baja complejidad hasta estados de
alta. Por supuesto, sta es la forma ms evidente de
autoorgani-zacin, ostensible en la ontogenia, probable en la
filogenia y de seguro vlida tambin en muchas organizaciones
sociales. No es aqu cosa de buena (til, adaptativa) o mala
organizacin, que, como subraya atinadamente Ashby, depende de
las circunstancias; el aumento de diferenciacin y complejidad
til o no es un criterio objetivo y al menos en principio
susceptible de medicin (p. ej. en trminos de entropa decreciente,
de informacin). La pretensin de Ashby de que ninguna mquina
puede ser autoor-ganizadora, ms explcitamente, que el cambio no
puede ser adscrito a ninguna causa del conjunto S sino que una
entrada tiene que proceder de algn agente externo, equivale a la
exclusin de los sistemas autodiferenciantes. La razn de que
semejantes sistemas no sean aceptables como mquinas de Ashby
es patente. Los sistemas autodiferenciantes que evolucionan hacia
creciente complejidad (entropa decreciente) son, por razones
termodinmicas, slo posibles como sistemas abiertos, como
sistemas que importen materia portadora de energa libre en grado
que sobrecompense el aumento de entropa debido a procesos
irreversibles dentro del sistema (importacin de entropa
negativa, segn la expresin de Schrodinger). Sin embargo, no
podemos decir que este cambio tiene que proceder de algn agente
externo, una entrada; la diferenciacin en un embrin en
desarrollo y en un organismo se debe a sus leyes internas de
organizacin, y la entrada (p. ej. el suministro de oxgeno,
cuantitativamente variable, o la nutricin, que puede variar
cualitativamente dentro de una amplia gama) apenas la posibilita
energticamente.
Lo anterior es tambin ilustrado por ejemplos adicionales ofrecidos por Ashby. Imagnese que una computadora digital est realizando
multiplicaciones al azar; la mquina evolucionar hacia nme-par
pares (ya que par por par y par por impar dan nmeros pares) y a fin
de cuentas slo sobrevivirn ceros. En otra versin, Ashby cita el
dcimo teorema de Shannon, que afirma que si un canal de
correccin tiene capacidad H, puede eliminarse equvoco de magnitud H, pero no ms. Ambos ejemplos ilustran el funcionamiento de
sistemas cerrados. La evolucin de la computadora es hacia la desaparicin de diferenciacin y el establecimiento de homogeneidad
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102

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

mxima (anloga al segundo principio en sistemas cerrados); anlogamente, el teorema de Shannon concierne a sistemas cerrados, a
los que no se administra entropa negativa. En comparacin con el
contenido en informacin (organizacin) de' un sistema viviente, la
materia importada (nutricin, etc.) no porta informacin sino ruido. No obstante, su entropa negativa es usada para mantener o
hasta aumentar el contenido en informacin del sistema. Es sta una
situacin al parecer no tenida en cuenta por el dcimo teorema de
Shannon, y es comprensible, ya que Shannon no trata de la transferencia de informacin en sistemas abiertos con transformacin de
materia.
En ambos aspectos el organismo vivo (y otros sistemas de
conducta o sociales) no es una mquina de Ashby, ya que evoluciona
hacia diferenciacin e inhomogeneidad crecientes y puede reducir
el ruido en mayor grado que un canal de comunicacin inanimado.
En ambos casos se trata de consecuencias del carcter de sistema
abierto del organismo.
Dicho sea de paso, es por razones similares por lo que no
podemos reemplazar el concepto de sistema por el concepto generalizado de mquina de Ashby. Aunque sea ms holgado que el
clsico (mquinas definidas como sistemas con disposicin fija de
partes y procesos), siguen en pie las objeciones contra una teora
de mquina de la vida (von Bertalanffy, 1960, pp. 16-20, y otras
partes).
Estas observaciones no pretenden ser una crtica adversa de
Ashby en el enfoque deductivo en general; slo ponen de relieve
que no existe un camino de Santiago a la teora general de los
sistemas. Como en cualquier otro campo cientfico, tendr que
desarrollarse por interaccin de procedimientos empricos, intuitivos
y deductivos. Si el enfoque intuitivo deja tanto que desear en rigor y
complecin lgicos, el deductivo choca con la dificultad de si
estarn correctamente elegidos los trminos fundamentales. No se
trata de un fallo particular de la teora ni de quienes la trabajan, sino
de un fenmeno bien comn en la historia de la ciencia; recurdese, p.
ej., el largo debate acerca de cul magnitud fuerza o energa
debe considerarse constante en las transformaciones fsicas, hasta
que se resolvi el punto en favor de mv2f2.
Para quien este escribe, la T.G.S. fue concebida como hiptesis
de trabajo; como cientfico que ejerce, ve a funcin esencial de los
modelos tericos en la explicacin, la prediccin y el control
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

103

de fenmenos hasta ahora inexplorados. Otros, con igual derecho,


querrn recalcar la importancia de la actitud axiomtica y citarn al
efecto ejemplos como la teora de la probabilidad, las geometras no
euclidianas o ms recientemente las teoras de la informacin y de
los juegos, desarrolladas primero como campos matemticos
deductivos y luego aplicadas a la fsica u otras ciencias. No hay por
qu disputar en torno a este punto. En ambos casos el peligro est en
considerar prematuramente que el modelo terico es cerrado y
definitivo riesgo particularmente importante en un terreno como el
de los sistemas generales, que an busca a tanteos sus fundamentos
correctos.
Adelantos en la teora general de los sistemas
La cuestin decisiva es la del valor explicativo y predictivo de las
nuevas teoras que atacan el cmulo de problemas en torno a la
totalidad, la teleologa, etc. Por supuesto, el cambio de clima
intelectual que lo deja a uno ver nuevos problemas, pasados por alto
antes, o ver problemas bajo otra luz, vale en un sentido ms por s
mismo que ninguna aplicacin distinta y especial. La revolucin
copemicana fue ms que la posibilidad de calcular algo mejor el
movimiento de los planetas; la relatividad general algo ms -que la
explicacin de contadsimos fenmenos fsicos recalcitrantes; el
darwinismo algo ms que una respuesta hipottica a problemas
zoolgicos: lo que cont fueron los cambios en el marco general de
referencia (cf. Rapoport, 1959a). Con todo, la. justifcacin de
semejante cambio reside a fin de cuentas en logros especficos que no
se hubieran obtenido sin la teora nueva.
No hay duda de que se han abierto nuevos horizontes, pero a
menudo las relaciones con los hechos empricos siguen siendo
tenues. As, la teora de la informacin ha sido saludada como un
adelanto importante, pero fuera del campo tecnolgico original sus
contribuciones no han pasado de ser escasas. En psicologa se
limitan hasta ahora a aplicaciones bastante triviales, como en el
aprendizaje por repeticin, etc. (Rapoport, 1956; Attneave, 1959).
Cuando en biologa se habla de la informacin codificada en el
DNA, y del desciframiento del cdigo (o clave) al ser dilucidada la
estructura de los cidos nucleicos, lo de informacin es una facn de
parler antes que la aplicacin de la teora de la informacin en el
sentido tcnico desarrollado por Shannon y Weaver (1949).
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104

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La teora de la informacin, aunque til para el proyecto de


computadoras y el anlisis de redes, hasta ahora no ha hallado lugar
significativo en biologa (Bell, 1962). Tambin la teora de los
juegos es un novedoso adelanto matemtico que se juzg de alcance
comparable al de la mecnica newtoniana y al de la introduccin del
clculo infinitesimal; una vez ms, las aplicaciones son magras y
endebles (Rapoport, 1959a; llamamos urgentemente la atencin del
lector hacia las discusiones de Rapoport acerca de las teoras de la
informacin y de los juegos, que analizan admirablemente los
problemas aqu mencionados). Lo mismo se advierte en la teora de
la decisin, de la cual se esperaba gran provecho para la ciencia
aplicada de los sistemas; pero por lo que respecta a los juegos
militares y de negocios, de los que tanto se habl, no ha habido
evaluacin controlada de sus logros en el adiestramiento, la
seleccin de personal y la demostracin (Ackoff, 1959).
No hay que dejar sin mencionar un peligro de adelantos recientes.
La ciencia del pasado (y en parte la actual) estaba dominada por un
empirismo unilateral. Slo se consideraba cientfico en biologa (y
psicologa) el acopio de datos y experimentos; la teora era
equiparada a especulacin o filosofa, olvidando que el mero
acopio de datos, por incesante que sea, no constituye una ciencia.
La consecuencia fue la falta de reconocimiento y apoyo para mejorar
el armazn necesariamente terico, e influencias desfavorables sobre
la investigacin experimental misma (que se hizo en buena parte
cosa de azar, de dar o no en el blanco) (cf. Weiss, 1962a). Se han
vuelto las tornas en algunos campos, durante los aos recientes. 1
entusiasmo por los nuevos instrumentos matemticos y lgicos
disponibles ha llevado a una febril construccin de modelos,
como si se tratara de un fin en s, muchas veces sin hacer caso de los
hechos empricos. Mas la experimentacin conceptual al azar no
tiene mayores probabilidades de xito que la experimentacin al azar
en el laboratorio. En palabras de Ackoff (1959), hay una
fundamental propensin errada, en teora de los juegos (y en otras),
a tomar por un problema lo que en realidad no es ms que un
ejercicio matemtico. No estara mal recordar la vieja mxima
kantiana de que la experiencia sin teora es ciega, pero la teora sin
experiencia es un juego intelectual, ni ms ni menos.
Cambia algo el caso con la ciberntica. El modelo que aplica no
es nuevo; si bien el enorme progreso del campo data de la
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

105

implantacin de este nombre (Wiener, 1948), la aplicacin del principio de retroalmentacin a procesos fisiolgicos se remonta a los
trabajos de R. Wagner, hace sus buenos 40 aos (cf. Kment, 1959).
El modelo de retroalmentacin y homeostasia se ha aplicado desde
entonces a innumerables fenmenos biolgicos y algo menos persuasivamente en psicologa y las ciencias sociales. De acuerdo
con Rapoport (1956), la razn del ltimo hecho sera que
de ordinario hay una correlacin bien marcada entre el alcance y
el acierto de los escritos... La labor atinada se confina a la
ingeniera o a aplicaciones ms bien triviales; las formulaciones
ambiciosas no salen de la vaguedad.
Ni que decir tiene, ste es un riesgo perenne de todos los enfoques
de la teora general de los sistemas; es claro que se abre un nuevo
dominio al pensamiento, pero es difcil navegar entre la Esc i la de
lo trivial y el Caribdis de confundir los neologismos con explicaciones.
El siguiente repaso se limita a la teora general de los sistemas
clsica no en el sentido de que pretenda tener ninguna prioridad
o excelencia, sino en el de que sus modelos no salen de las lindes de
las matemticas clsicas, contrastadas con las nuevas de las
teoras de los juegos, las redes, la informacin, etc. No quiere esto
decir que la teora sea mera aplicacin de las matemticas
ordinarias. Por el contraro, el concepto de sistema plantea problemas que en parte estn an lejos de haber sido resueltos. En otro
tiempo, problemas de sistemas condujeron a importantes adelantos
matemticos, como la teora de Volterra de las ecuaciones integro-diferenciales, de sistemas con memoria cuyo comportamiento depende no slo de las condiciones actuales sino de la historia previa.
Hoy por hoy, importantes problemas esperan adelantos, p. ej. una
teora general de las ecuaciones diferenciales no lineales, de los
estados uniformes y los fenmenos rtmicos, un principio generalizado de mnima accin, la definicin termodinmica de los estados
uniformes, etc.
Por supuesto, no viene al caso el que la indagacin haya o no
llevado el rtulo de teora general de los sistemas. No
pretendemos hacer una resea completa, ni menos exhaustiva. La
intencin de este repaso estar cumplida si sirve como una especie
de guia de las investigaciones hechas en el campo y de las reas que
parecen prometedoras para trabajos venideros.
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106

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

SISTEMAS ABIERTOS. La teora de los sistemas abiertos es una importante generalizacin de la teora fsica, la cintica y la termodinmica.
Ha conducido a nuevos principios y discernimientos, tales como el
principio de equi finalidad, la generalizacin del segundo principio de
la termodinmica, el posible incremento de orden en sistemas
abiertos, la manifestacin de. fenmenos peridicos por exceso o
falso inicio, etc.
Las extensas labores en biologa y campos afnes se examinan
en parte en los captulos v-vn. (Para mayor discusin, cf. tambin
Gray y White, 1957; Jung, 1956; Morchio, 1956; Netter, 1953,
1959.)
Ms all del organismo como individuo, tambin se emplean
principios de sistemas de la dinmica de poblaciones y en teora
ecolgica (revisin: J. R. Bray, 1958). La ecologa dinmica, es
decir, la sucesin y la culminacin de poblaciones vegetales, es un
campo muy cultivado que, sin embargo, tiende a resbalar hacia el
verbalismo y el debate terminolgico. El enfoque de sistemas
parece ofrecer un nuevo punto de vista. Whittacker (1953) ha descrito
la sucesin de comunidades vegetales hacia la formacin de una
culminacin o climax, en trminos de sistemas abiertos y
equifnali-dad. De acuerdo con este autor, el hecho de que se generen
formaciones culminantes iguales a partir de vegetaciones iniciales
diferentes constituye un ejemplo notorio de equi finalidad, donde, por
aadidura, el grado de independencia de las condiciones iniciales y
de curso de desarrollo es superior al que se da en un organismo
nico. Patten (1959) ha expuesto un anlisis cuantitativo sobre la
base de sistemas abiertos, en trminos de la produccin de bioma-sa,
con culminacin como estado uniforme.
El concepto de sistema abierto tambin ha hallado aplicacin en
las ciencias de la Tierra, en geomorfologa (Chorley, 1964), y en
meteorologa (Thompson, 1961), merced a una comparacin
detallada entre conceptos meteorolgicos modernos y el concepto
organsmico de von Bertalanffy en biologa. Cabe recordar que ya
Prigogine, en su clsica obra (1947), mencion la meteorologa como
un posible campo de aplicacin de los sistemas abiertos.
CRECIMIENTO EN EL TIEMPO. Las formas ms sencillas de crecimiento,
las cuales, por esta razn, se prestan mejor a exhibir el isomorfismo
entre leyes en diferentes campos, son la exponencial y la logstica.
Entre otros muchos, son ejemplos el incremento del conocimiento
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

107

del nmero de especies animales (Gessner, 1952), las publicaciones


sobre la drosofila (Hersch, 1942), y las compaas manufactureras
(Haire, 1959). Boulding (1956a) y Keiter (1951-52) han hecho hincapi en una teora general del crecimiento.
La teora del crecimiento animal segn von Bertalanffy (y otros)
la cual, por usar parmetros fisiolgicos totales (anabolismo,
catabolismo), puede subsumirse bajo el encabezado de la G.S.T.
no menos que bajo el de la biofsica ha sido revisada en cuanto a
sus varas aplicaciones (von BertalaniTy, 1960b).
CRECIMIENTO RELATIVO. Otro principio de gran sencillez y generalidad atae al crecimiento relativo de los componentes de un sistema.
La relacin simple del incremento alomtrco se aplica a muchos
fenmenos de crecimiento en biologa (morfologa, bioqumica, fisiologa, evolucin).
Una relacin anloga se da en los fenmenos sociales. La diferenciacin social y la divisin del trabajo en las sociedades primitivas,
as como el proceso de urbanizacin (o sea el crecimiento de las
ciudades en comparacin con la poblacin rural), sigue la ecuacin
alomtrca. La aplicacin de esta ltima ofrece una medida cuantitativa de la organizacin y el desarrollo sociales, susceptible de reemplazar los habituales juicios intuitivos (Naroll y BertalaniTy, 1956).
Se dira que el mismo principio es aplicable a la multiplicacin del
equipo regente en comparacin con la del nmero de empleados en
las compaas manufactureras (Haire, 1959).
COMPETENCIA Y FENMENOS ARNS. LOS trabajos sobre la dinmica
de poblaciones de Volterra, Lotka, Gause y otros figuran entre los
clsicos de la T.G.S., pues fueron los primeros en mostrar la
posibilidad de desarrollar modelos conceptuales para fenmenos
tales como la lucha por la existencia, susceptibles de prueba
emprica. La dinmica de poblaciones y la gentica de poblaciones,
que est relacionada, ya se han convertido en importantes campos
de investigacin biolgica.
Es importante advertir que la investigacin de este gnero no
pertenece slo a la biologa bsica sino tambin a la aplicada. Es el
caso de la biologa pesquera, donde se usan modelos tericos a fin
de establecer condiciones ptimas para la explotacin del mar
(examen de los modelos ms importantes: Watt, 1958). 1 modelo
dinmico ms acabado se debe a Beverton y Holt (1957;
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108

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

resumen en Holt, s.f), para poblaciones de peces explotadas


comer-cialmente, pero sin duda con mayores aplicaciones posibles.
Este modelo toma en cuenta el reclutamiento (el ingreso de
individuos a la poblacin), el crecimiento (supuesto conforme a la
ecuacin de crecimiento segn Bertalanffy), la captura (por
explotacin) y la mortalidad natural. El valor prctico de este
modelo lo ilustra el hecho de que haya sido adoptado para fines de
rutina por la Food and Agnculture Organization de las Naciones
Unidas, el British Ministry of Agnculture and Fisheries y otros
organismos oficiales.
Los estudios de Richardson acerca de las carreras armamentistas
(cf. Rapoport, 1957, 1960), con todo y sus limitaciones, muestran
de modo impresionante la posible repercusin del concepto de sistema sobre el ms vital de los cuidados en nuestro tiempo. Si las
consideraciones racionales y cientficas han de contar algo, he aqui
un camino para rechazar frases hechas, como si vis pacem para
beilum.
Las expresiones usadas en dinmica de poblaciones y lucha por
la existencia biolgica, en econometra, en el estudio de las carreras
armamentistas (y de otras ndoles), pertenecen todas a la misma
familia de ecuaciones (el sistema discutido en el captulo ni). Seria
muy interesante y provechosa la comparacin sistemtica y el estudio
de estos paralelismos (cf. tambin Rapoport, 1957, p. 88). Puede
sospecharse, p. ej., que las leyes que rigen los ciclos de negocios y las
de las fluctuaciones de poblacin, de acuerdo con Volte-rra,
proceden de condiciones similares de competencia e interaccin en el
sistema.
De una manera no matemtica, Boulding (1953) ha discutido lo
que llama leyes frreas de las organizaciones sociales: la ley
malthusiana, la ley de las dimensiones ptimas de las organizaciones,
la existencia de ciclos, la ley del oligopolio, etc.
INGENIERA DE SISTEMAS. El inters terico de la ingeniera de sistemas y la investigacin de operaciones recae en el hecho de que sea
posible someter al anlisis de sistemas entidades cuyos componentes
son de lo ms heterogneos: hombres, mquinas, edificios, valores
monetarios y de otros, insumo de materia prima, salida de
productos y otras muchas cosas.
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

109

Tal como se mencion ya, la ingeniera de sistemas emplea la


metodologa de la ciberntica, la teora de la informacin, el
anlisis de redes, diagramas de flujo y de bloques, etc. Tambin intervienen consideraciones de la T.G.S. (A. D. Hall, 1962). Los
primeros enfoques se ocupan de aspectos estructurados, tipo maquina
(decisiones de s o no en el caso de la teora de la informacin); seria
de suponerse que los aspectos de la T.G.S. ganarn en importancia con los aspectos dinmicos, las organizaciones flexibles,
etctera.
TEORA DE LA PERSONALIDAD. Si bien se teoriza inmensamente acerca
de la funcin neural y psicolgica, siguiendo la lnea ciberntica
fundada en la comparacin entre cerebro y computadora, pocas
veces se ha intentado aplicar la T.G.S. en el sentido ms estrecho a
la teora de la conducta humana (p. ej. Krech,.1956; Menninger,
1957), que para los presentes fines puede casi igualarse a la teoria
de la personalidad.
Hay que tener presente desde el principio que hoy por hoy la
teora de la personalidad es un campo de batalla entre teoras
encontradas y controvertibles. Hall y Lindzey (1957, p. 71) afirman
con razn: Todas las teoras del comportamiento son muy poca
cosa y todas dejan mucho que desear por el lado de la prueba
cientfica y esto en un libro de cerca de 600 pginas dedicado a
las teoras de la personalidad.
No es cosa, pues, de esperar que la T.G.S. ofrezca soluciones
donde los tericos de la personalidad, de Freud y Jung a la multitud de
autores modernos, no acertaron. La teora resultar valiosa si abre
nuevos panoramas y puntos de vista susceptibles de aplicacin
experimental y prctica. Tal parece ser el caso. Hay un buen grupo de
psiclogos que aceptan una teora organsmica de la personalidad.
Goldstetn y Maslow son representantes bien conocidos.
Por supuesto, hay que empezar por preguntar si la T.G.S. no
ser ms que nunca un smil fisicalista, inaplicable a los fenmenos
psquicos, y adems si semejante modelo tendr valor explicativo
cuando las variables pertinentes no puedan ser definidas cuantitativamente, como suele acontecer con los fenmenos psicolgicos.
(1) La respuesta a la primera pregunta parece ser que el concepto
de sistema es lo bastante abstracto y general para permitir su
aplicacin a entidades de cualquier denominacin. Las nociones de
equilibrio, homeostasia, retroalimentacin, stress, etc.,
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110

TEORNA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sern de origen tecnolgico o fisiolgico, pero aplicables ms o


menos bien a fenmenos psicolgicos. Los tericos de sistemas
coinciden en que el concepto de sistema no est limitado a
entidades materiales sino que puede aplicarse a cualquier todo
que consista en componentes que interacten.
(2) Si la cuantificacin es imposible, e inclusive si los componentes
de un sistema estn mal definidos, puede al menos esperarse que
algunos principios sean aplicables cualitativamente al total qua
sistema. Al menos se llegar a una explicacin en principio (vase
ms adelante).
Teniendo presentes estas limitaciones, un concepto que quiz
demuestre tener naturaleza esencial es la nocin organismica del
organismo como sistema espontneamente activo. En palabras del
presente autor:
Aun bajo condiciones externas constantes y en ausencia de
estmulos externos, el organismo no es un sistema pasivo sino
bsicamente activo. Esto se aplica en particular a la funcin del
sistema nervioso y al comportamiento. Se dira que la actividad
interna, antes que la reaccin a estmulos, es fundamental. Esto
puede mostrarse con respecto tanto a la evolucin en los
anima-es inferiores como al desarrollo, asi en los primeros
movimientos de embriones y fetos (von Bertalanffy, 1960a.)
Esto est de acuerdo con lo que von Holst ha llamado nueva
concepcin del sistema nervioso, basada en el hecho de que las
actividades locomotoras primitivas son causadas por automatismos
centrales que no requieren estmulos externos. De esta suerte, tales
movimientos persisten, p. ej., aun despus de cortar la conexin
entre nervios motores y sensitivos. El reflejo en sentido clsico deja
de ser la unidad bsica de la conducta; se trata de un mecanismo
regulador superpuesto a actividades primitivas, automticas. Un
concepto afn es fundamental en la teora del instinto. Segn Lorenz,
los mecanismos desencadenantes innatos (I.R.N. en ingls) desempean un papel dominante y a veces se manifiestan sin estmulo
externo (reacciones in vacuo): un pjaro que carezca de material
para hacer su nido ejecuta a veces en el aire los movimientos de
dicha elaboracin. Estas consideraciones caen dentro de la estructura
de lo que Hebb (1955) llam S.N.C. conceptual de 1930-1950. Los
ms recientes conocimientos sobre los sistemas activadores del
cerebro hacen otro hincapi y con abundancia de testimonios
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PROGRESOS BN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

111

experimentales en el mismo concepto bsico de la actividad autnoma del S.N.C.


La significacin de estos conceptos se vuelve evidente cuando
consideramos que contrastan de modo fundamental con el esquema
ordinario de estimulo-respuesta, que supone que el organismo es
un sistema esencialmente reactivo que responde, como un autmata,
a estmulos externos. El predominio del esquema E-R en la psicologa
contempornea no necesita ser subrayado, y se vincula evidentemente
al Zeitgeist de una sociedad altamente mecanizada. Este principio
sustenta teoras psicolgicas que por todas las otras partes se
oponen, p. ej. la psicologa conductista y el psicoanlisis. De acuerdo
con Freud, la tendencia suprema del organismo es quitarse de
encima tensiones y pulsiones y reposar en un estado de equilibrio
regido por el principio de estabilidad que tom Freud del filsofo
alemn Fechner. Asi, el comportamiento neurtico y psictico es
un mecanismo de defensa, ms o menos efectivo o fallido, que
tiende a restaurar algn tipo de equilibrio (segn el anlisis por
D. Rapaport, 1960, de la estructura de la teora psicoanaltica:
puntos de vista econmico y adaptativo).
Charlotte Bhler (1959), bien conocida psicloga de nios, ha
resumido felizmente la situcin terica:
En el modelo psicoanaltico fundamental hay slo una tendencia bsica, hacia la satisfaccin de necesidades o la reduccin
de tensiones... Las teoras biolgicas que hoy subrayan la espontaneidad de la actividad del organismo, debida a su energa
acumulada. El funcionamiento autnomo del organismo, su impulso a realizar determinados movimientos, es cosa en la que
insiste Bertalanffy... Estos conceptos representan una completa
revisin del principio original de komeostasia, que insista nicamente en la tendencia al equilibrio. Fue con el principio original
de la homeostasia con el cual el psicoanlisis identific su teora
de la descarga de tensiones como nica tendencia primaria.
(Subrayados en parte nuestros.)
En una palabra, podemos definir nuestro punto de vista como
ms all del principio homeosttico:
(1) El esquema E-R no cubre los terrenos del juego, las actividades exploratorias, la creatividad, la autorrealizacin, etc.
(2) El esquema econmico no cubre los logros especficamente
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112

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

humanos la mayor parte de lo que aproximadamente se designa


como cultura humana.
(3) El principio de equilibrio no tiene en cuenta que las actividades psicolgicas y de comportamiento son ms que relajamientos
de tensiones; lejos de establecer un estado ptimo, estos ltimos
pueden acarrear trastornos de ndole psictica, asi, p. ej., en los
experimentos de privacin sensoria.
Se dira que el modelo de E-R y psicoanaltico es una imagen
muy irreal de la naturaleza humana y, en sus consecuencias, bastante
peligrosa. Precisamente lo que tenemos por logros especficamente
humanos es difcil de subsumir bajo el esquema utilitario de
homeos-tasia y estmulo-respuesta. Podr decirse que el alpinismo, la
composicin de sonatas o de poemas lricos, son homeostasia
psicolgica y se ha dicho, pero a riesgo de que este concepto
fisiolgico bien definido pierda todo significado. Ms aun, si el
principio del mantenimiento homeosttico es tomado como regla de
oro del comportamiento, el individuo llamado bien ajustado ser la
meta ltima, un robot bien aceitado que se mantenga en ptima
homeostasia biolgica, psicolgica y social. He aqu un mundo
feliz, que para ms de cuatro no constituye el estado ideal de la
humanidad. Adems, tampoco hay que perturbar el precario
equilibrio mental: en lo que irnicamente se denomina educacin
progresiva, hay que afanarse por no sobrecargar al nio, no imponer
restricciones y minimizar las influencias directoras, lo cual trae
como resultado una cosecha de ignorantes y de delincuentes juveniles
sin precedente.
En contraste con la teora habitual, puede bien mantenerse que
no solamente esfuerzos y tensiones llegan a ser neurotgenos o aun
psicotgenos, sino asimismo la liberacin igualmente completa de
estmulos, y el consiguiente vacio mental. Esto es verificado
experimentalmente en los estudios de privacin sensoria: los sujetos,
aislados de todo estimulo externo, en pocas horas sucumben a la
llamada psicosis modelo, con alucinaciones, angustia insufrible, etc.
Clnicamente es lo mismo que cuando el aislamiento conduce a la
psicosis del prisionero y a la exacerbacin de la enfermedad mental
en reclusin. En contraste, el mximo stress no produce
necesariamente trastornos mentales. De ser cierta la teora acostumbrada, Europa durante la Guerra Mundial y despus, con sus extremas tensiones fisiolgicas y psicolgicas, habra sido un manicomio
gigantesco. La realidad es que no hubo aumento estadstico ni
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

113

en neurosis ni en perturbaciones psictics, aparte de trastornos


agudos fciles de explicar, como la neurosis de combate (captulo
ix).
Llegamos con ello a la concepcin de que buena parte del
comportamiento biolgico y humano cae ms all de los principios
de utilidad, homeostasia y estmulo-respuesta, y de que es precisamente esto lo caracterstico de las actividades humanas y culturales.
Esta nueva visin abre perspectivas no slo en teora sino en la
prctica, para la higiene mental, la educacin y la sociedad en general
(ver captulo K).
Lo dicho puede expresarse tambin en trminos filosficos. Si
los existencialistas hablan de la vacuidad y sinsentido de la vida, si
ven en ella una fuente no ya de angustia sino de positiva enfermedad
mental, el punto de vista es esencialmente el mismo: que el
comportamiento no es slo cosa de satisfaccin de impulsos
biolgicos y de mantener el equilibrio psicolgico y social, sino
que las cosas son nas complicadas. Si la vida se hace insoportablemente vaca en una sociedad industrializada, qu le queda a la
persona ms que generar una neurosis? El principio, que pudiera
llamarse, sin rigor, actividad espontnea del organismo psicofisico,
es una formulacin ms realista de lo que los existencialistas quieren
decir en su lenguaje a menudo tan oscuro. Y si tericos de la
personalidad como Maslow o Gardner Murphy hablan de
autorreali-zacin como meta humana, se trata una vez ms de una
expresin un tanto pomposa de lo mismo.
HISTORIA TERICA. Llegamos a esas entidades supremas y mal definidas que se llaman culturas y civilizaciones humanas. Es el campo
que se acostumbra llamar filosofa de la historia. Quiz valiese
ms hablar de historia terica en paales, ni que decir tiene.
Este nombre expresa et propsito de establecer un nexo entre ciencia y humanidades, ms en particular entre las ciencias sociales
y la historia.
Se entiende, por supuesto, que las tcnicas de la sociologa y la
historia difieren por completo (encuestas, anlisis estadstico, frente
a estudios en archivos, testimonio interno de restos histricos, etc.)>
Con todo, et objeto de estudio es en el fondo el mismo. La
sociologa se ocupa ante todo de ver en seccin transversal en el
tiempo cmo son las sociedades humanas; la historia estudia
longitudinalmente cmo las sociedades devienen y se desarrollan.
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114

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

El objeto y las tcnicas de estudio justifican de sobra la diferenciacin


prctica, pero no est nada claro que justifiquen filosofas fundamentalmente diferentes.
Estas ltimas palabras implican la cuestin de las construcciones
en la historia, como las que presentaron a lo grande Vico, Hegel,
Marx, Spengler o Toynbcc. Los historiadores profesionales las ven,
en el mejor de los casos, como poesa; en el peor, como fantasas
que encajan, con obsesin paranoide, los hechos de la historia
en el lecho de Procusto de una teora. Dirase que la historia
podra aprender de los tericos de los sistemas, si no soluciones
ltimas, al menos una actitud metodolgica mas sana. Problemas
hasta aqu tenidos por filosficos o metafisicos se logran definir
en su sentido cientfico, haciendo intervenir de paso algunos interesantes adelantos recientes (p. ej. la teora de los juegos).
La crtica emprica cae fuera del alcance del presente estudio.
Por ej., Gcyl (1958) y otros muchos han analizado evidentes deformaciones de acontecimientos histricos en la obra de Toynbee, y
hasta el lector no especialista compila con facilidad una lista de
falacias, sobre todo a partir de los ltimos volmenes, inspirados
por el Espritu Santo, del magnum opta de Toynbee. Pero el problema
va ms all de los errores de hecho o interpretacin, o aun de la
cuestin de los mritos de las teoras de Marx, Spengler o Toynbee
: lo principal es si modelos y leyes sern admisibles en la historia.
Muchos sostienen que no. Es el concepto del mtodo
nomotti-co en la ciencia y del mtodo ideogrfico en la
historia. En tanto que la ciencia, en menor o mayor grado,
consigue establecer leyes para los acontecimientos naturales, la
historia, ocupada de acontecimientos humanos de enorme
complejidad en causas y consecuencias, presumiblemente
determinados por libres decisiones de individuos, apenas alcanza a
describir, ms o menos satisfactoriamente, lo que ocurri en el
pasado.
Aqu el metodlogo hace el primer comentario. En la actitud
que hemos esbozado, la historia acadmica condena las construcciones en la historia por intuitivas, contraras a los hechos, arbitraras, etc. Y no hay duda de que tal crtica escuece bastante a
un Spengler o un Toynbee. Algo menos convincente resulta si
se considera la labor de la historiografa ordinaria. Por ejemplo,
el historiador holands Peter Geyl, que extrajo de consideraciones
metodolgicas un vigoroso alegato contra Toynbee, es autor asimismo de un brillante libro sobre Napolen (1949), en el que concluye
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115

que hay cosa de una docena de interpretaciones diferentes modelos,


bien podramos decir del carcter y la vida de Napolen, sin
salir de la historia acadmica y fundadas todas en hechos (ya
que el perodo napolenico es de los mejor documentados), si bien
todas se contradicen palmariamente. Van, a grandes rasgos, desde
las que ven a Napolen como brutal tirano y enemigo egosta de
la libertad humana, hasta la visin de Napolen como sapiente
planeador de una Europa unificada. Si uno es estudioso de Napolen (como lo es, en no muy gran medida, quien esto escribe), es fcil traer a cuento algunos documentos originales que refuten conceptos errados que figuran inclusive en historias muy conocidas y
utilizadas. Pongamos las cartas sobre la mesa: si hasta una figura
como Napolen, no muy distante en el tiempo y con la mejor documentacin histrica, puede interpretarse de modos contradictorios,
no se puede criticar a los filsofos de la historia por su proceder
intuitivo, su sesgo subjetivo, etc., al enfrentarse al enorme fenmeno
de la historia universal. En los dos casos se trata de un modelo conceptual que siempre representar algunos aspectos nada ms, y por
esa razn ser unilateral y hasta torcido. O sea que la construccin
de modelos conceptuales en la historia no slo es permisible sino
que, de hecho, constituye la base de cualquier interpretacin histrica, diferenciada de la mera enumeracin de datos la crnica o los
anales.
Si se concede esto, la antitesis entre los procedimientos
nomotti-co e idiogrfco se reduce a lo que los psiclogos gustan de
llamar actitudes molecular y molar. Pueden analizarse los
acontecimientos dentro de un todo complejo distintas reacciones
qumicas en un organismo, p. ej., percepciones en la psique o
pueden buscarse leyes de conjunto que gobiernen la totalidad, as el
crecimiento y desenvolvimiento en el primer caso, la
personalidad en el segundo. En trminos de historia, esto implica el
estudio detallado de individuos, tratados, obras de arte, causas y
efectos singulares, etc., o de fenmenos totales, con la esperanza de
descubrir grandes leyes. Hay, por supuesto, todos los trminos
medios entre la primera y la segunda consideraciones; los extremos
seran ilustrados por Carlyle y su culto al hroe y, en el otro
polo, Tolstoi (que era un historiador terico mucho ms grande
de lo que se acostumbra admitir).
De modo que la cuestin de la historia terica es sobre todo
la de los modelos molares en tal campo., y esto es lo que son
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

las construcciones de la historia cuando se las limpia de encajes


filosficos.
La evaluacin de estos modelos debe seguir las reglas generales
de la verificacin o la falsificacin. Est, primero, la consideracin
de bases empricas. En este caso particular, equivale a preguntar
si un nmero limitado de civilizaciones 20 o cosa asi, cuando
ms bastar o no para servir de muestra representativa a fin
de establecer generalizaciones justificadas. Esta cuestin y la del
valor de los modelos propuestos ser respondida por el cntero
general: si el modelo tiene o no valor explicativo y predictivo, es
decir, si proyecta nueva luz sobre hechos conocidos y prev
atinadamente hechos del pasado o el futuro no conocidos previamente.
Aunque elementales, estas consideraciones estn en situacin
de suprimir muchos malos entendidos y mucha neblina filosfica
que han enturbiado el punto.
(1) Tal como se ha subrayado, la evaluacin de modelos debe
ser sencillamente pragmtica, en trminos de sus mritos explicativos
y predictivos (o de su falta de ellos); no tienen por qu intervenir,
pues, consideraciones a priori a propsito de su deseabilidad o
de sus consecuencias morales.
Aqu topamos con una situacin bastante singular. Hay poca
objecin contra las llamadas leyes sincrnicas, supuestas regularidades que gobiernan las sociedades en determinado momento: a
decir verdad, al lado del estudio emprico es sta la meta de la
sociologa. Tambin hay leyes diacrnicas, regularidades de. desarrollo en el tiempo, que nadie disputa, p. ej. la ley de Grimm
que da reglas sobre las mutaciones consonanticas en la evolucin
de la lenguas indoeuropeas. Es ya lugar comn la existencia de
ciclos de vida primitivismo, madurez, disolucin barroca de
la forma y decadencia final, sin causas externas particulares
seala-bles en campos de la cultura como la escultura griega, la
pintura renacentista o la msica alemana. Incluso esto tiene su
correlato en ciertos fenmenos de evolucin biolgica; as en las
ammonitas y los dinosaurios la fase inicial explosiva de formacin
de nuevos tipos, seguida de una fase de especiacin y finalmente
decadencia.
La critica se hace violenta cuando este modelo es aplicado a
la civilizacin como un todo. Es legitimo preguntarse por qu
modelos de las ciencias sociales a menudo tan poco realistas son
tema de discusin acadmica, en tanto que los modelos de la historia
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117

tropiezan con enconada resistencia. Aceptando todas las crticas de


hecho alzadas contra Spengler o Toynbee, parece obvio, con todo,
que hay de por medio factores emocionales. El camino de la
ciencia est sembrado de cadveres de teoras difuntas; unas se
pudren sin ms, otras se instalan momificadas en el museo de la
historia de la ciencia. En contraste, las construcciones histricas, y
en especial las teoras de los ciclos histricos, parecen tocar en
carne viva y despiertan oposicin muy superior a la crtica usual de
una teora cientfica.
(2) Esta participacin emocional tiene que ver con la cuestin
de la inevitablidad histrica y una supuesta degradacin de la
libertad humana. Antes de pasar a ello convendr discutir los
modelos matemticos y no matemticos.
Son bien conocidas las ventajas y los inconvenientes de los
modelos matemticos en las ciencias sociales (Arrow, 1956;
Rapo-port, 19S7). Todo modelo matemtico es una
sobresimplificacin, y es discutible si reduce a los huesos los
acontecimientos reales o si arranca partes vitales de su anatoma.
Por un lado, mientras sirve, permite la deduccin necesaria, a
menudo con resultados inesperados que no se obtendran merced al
sentido comn ordinario.
En particular, Rashevsky ha mostrado en varios estudios cmo
pueden construirse modelos matemticos de procesos histricos
(Rashevsky, 1951, 1952).
Por otrp lado, no debe subestimarse el valor de. los modelos
puramente cualitativos. P. ej., el concepto de equilibrio ecolgico
fue desarrollado mucho antes de que Volterra y otros implantaran
modelos matemticos; la teora de la seleccin es pan de cada da
en biologa, pero la teora matemtica de la lucha por la
existencia es comparativamente reciente y anda lejos de haber
sido verificada en condiciones de vida libre.
En fenmenos complejos, la explicacin en principio (Hayek,
1955) mediante modelos cualitativos es preferible a la carencia total
de explicacin. Esto no se limita en modo alguno a las ciencias
sociales y a la historia; se aplica igualmente a campos como la
meteorologa o la evolucin.
(3) La inevitablidad histrica tema de un clebre estudio
de Sir Isaiah Berln (1955), temida como consecuencia de la
historia terica, y que supuestamente contradice nuestra experien
cia directa de disponer de elecciones Ubresy elimina todos los juicios
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

y valores morales, es una fantasmagora basada en una visin del


mundo que ya no existe. Como lo subraya Berln, se funda en el
concepto del espritu laplaciano, en condiciones de predecir cabalmente el porvenir a partir del pasado, por medio de leyes deterministas. Esto no tiene que ver con el moderno concepto de ley de la
naturaleza. Todas las leyes de la naturaleza son de carcter
estadstico. No predicen un porvenir inexorablemente determinado,
sino probabilidades que, dependiendo de la naturaleza de los acontecimientos y de las leyes disponibles, pueden acercarse a la certidumbre o faltarles mucho para alcanzarla. No tiene sentido pedir o
temer ms inevitabilidad en la teora histrica que en ciencias
relativamente refinadas, como la meteorologa o la economa.
Paradjicamente, aunque la causa del libre albedro descansa en
el testimonio de la intuicin o, ms bien, de la experiencia
inmediata, y jams puede probarse objetivamente (Fue el libre
albedro de Napolen el que lo condujo a la campaa de Rusia?), el
determinismo (en sentido estadstico) puede ser probado, al menos en
modelos en pequea escala. Es seguro que los negocios dependen de
la iniciativa personal, la decisin individual y la responsabilidad del empresario; la eleccin, por parte del administrador,
entre expansin o no expansin del negocio es libre en el mismo
sentido precisamente que la eleccin, por parte de Napolen, entre
aceptar o no batalla en la Moskv. Sin embargo, cuando se analiza
la curva de crecimiento de compaas industriales, se encuentra
que desviaciones arbitrarias van seguidas de presto retorno a la
curva normal, como si actuaran fuerzas invisibles. Haire (1959, p.
283) afirma que el retorno a la pauta predicha por el curso anterior
insina la operacin de fuerzas inexorables que operan en el
organismo social (nosotros subrayamos).
Resulta caracterstico que uno'de los puntos de Berln sea la
falacia del determinismo histrico en virtud de su total inconsistencia
con el sentido comn y modo cotidiano de ver los asuntos humanos.
Este argumento tpico es de igual naturaleza que el consejo de no
adoptar el sistema coperaicano porque todo el mundo puede ver
que es el sol y no la tierra el que se mueve de la maana a la noche.
4) Recientes adelantos matemticos incluso permiten someter el
libre albedro el problema filosfico ms resistente al anlisis
cientfico a examen matemtico.
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119

A la luz de la moderna teora de los sistemas, la disyuntiva entre


enfoques molar y molecular nomottico e idiogrfico, es
susceptible de recibir significado preciso. Para el comportamiento
de masas se aplicaran leyes de sistemas que, si pudieran ser
matema-tizadas, tendran la forma de ecuaciones diferenciales del
tipo de las usadas por Richardson (cf. Rapoport, 1957) y que ya
mencionamos. En contraste, la libre eleccin por el individuo
quedara descrita por formulaciones de la ndole de las teoras de los
juegos y la decisin.
Axiomticamente, las teoras de los juegos y la decisin se ocupan
de elecciones racionales. Quiere esto decir que la eleccin
maximi-zar el provecho o la satisfaccin para el individuo, que el
individuo es libre de elegir entre varios caminos de accin posibles
y decide de acuerdo con sus consecuencias, que, informado de
todas las consecuencias concebibles de sus acciones, escoge la que
figura ms alto en su lista, que prefiere ms de un bien que
menos, en igualdad de tas dems circunstancias, etc. (Arrow, 1956).
En lugar de ganancia econmica puede insertarse cualquier valor
superior sin modificar la formulacin matemtica.
La anterior definicin de eleccin racional incluye todo lo
que puede significarse por libre albedrio. Si no queremos igualar
el libre albedrio a la arbitrariedad completa, la carencia de todo
juicio de valor y, as, acciones completamente inconsecuentes (como
en el ejemplo favorito del filsofo: depende de mi libre albedrio el
que mueva o no mi meique izquierdo), no es mala definicin de
las acciones de que se ocupan el moralista, el sacerdote o el
historiador: libre decisin entre posibilidades fundada en discernimiento de la situacin y sus consecuencias y guiada por valores.
La dificultad de aplicar la teora inclusive a situaciones reales y
sencillas es enorme, no hay ni que decirlo. Sin embargo, sin
formulacin explcita pueden evaluarse en principio ambos enfoques,
lo cual lleva a una paradoja inesperada.
El principio de racionalidad se ajusta no a la mayora de las
acciones humanas sino antes bien a la conducta no razonada de
los animales. Los animales y los organismos en general funcionan de
modo raciomorfo, maximizando valores tales como la preservacin,
la satisfaccin, la supervivencia, etc.; escogen en general lo que es
biolgicamente bueno para ellos y prefieren ms cantidad de un
bien (comida, p. ej.) que menos.
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por otra parte, el comportamiento humano cae lejos del principio


de racionalidad. Ni siquiera hace falta citar a Freud para apuntar
cuan reducido es el alcance del comportamiento racional en el
hombre. Las mujeres en el supermercado no suelen maximizar su
provecho sino que son sensibles a las tretas del publicista y el
empacador; no hacen una eleccin racional revisando todas las
posibilidades y consecuencias, y ni siquiera prefieren ms cantidad
de un producto envuelto discretamente que menos de lo mismo,
pero metido en una gran caja roja con un dibujo atractivo. En
nuestra sociedad hay una serie de especialistas influyentes publicistas, investigadores de la motivacin, etc. que-se ocupan de hacer
irracionales las elecciones, sobre todo acoplando factores biolgicos
reflejos condicionados, pulsiones inconscientes a valores simblicos (cf. von Bertalanffy, 1956a).
Y de nada sirve pretender que esta irracionalidad de la conducta
humana slo concierne a acciones triviales de la vida cotidiana,
pues el mismo principio se aplica a las decisiones histricas.
Oxenstierna, viejo zorro y canciller sueco durante la Guerra de los
Treinta aos, expres esto a la perfeccin: Nescis, mifiti, quantilla
ratione mundos regatur n sabes, muchacho, con cuan poca razn
es gobernado el mundo. Al leer los peridicos u or la radio se
nota en seguida que esto es tal vez ms aplicable an al siglo xx que
al xvn.
Metodolgicamente, hay que sacar una conclusin notable. Si
se tiene que aplicar uno de los dos modelos, y si es adoptado el
principio de actualidad, bsico en campos histricos como la
geologa y la evolucin (la hiptesis de que no debe recurrirse a
ms hiptesis o principios explicativos que los observados en
operacin al presente), es el modelo estadstico o de masas el que
est respaldado por la evidencia emprica. Las faenas del investigador
de la motivacin y la opinin, del psiclogo estadstico, etc., se
basan en la premisa de que se dan leyes estadsticas en el comportamiento humano, y que por esa razn una muestra restringida pero
bien elegida permite extrapolar a la poblacin total considerada.
Los resultados generalmente buenos de las encuestas Gallup verifican
la premisa con uno que otro fracaso, como el bien conocido de la
eleccin de Truman, tal como es de esperarse de las predicciones
estadsticas. La pretensin opuesta que la historia es regida
por el libre albedro en sentido filosfico (decisin racional en
pos de lo mejor, el valor moral superior o incluso inters propio
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

121

visto con listeza) no es sustentada por los hechos. Que individualistas descomedidos violen aqu y all la ley estadstica, es cosa
que entra en su naturaleza. Ni el papel desempeado por grandes
hombres en la historia contradice el concepto.de sistemas en la
historia; pueden imaginarse como partes conductoras, disparadores o catalizadores en el proceso histrico, fenmeno del que da
bien razn la teora general de los sistemas.
(5) Otra cuestin es la de la analoga organsmtca, unnimemente condenada por los historiadores. Combaten sin cuartel contra
la naturaleza metafsica, potica, mtica y enteramente anticientfica del aserto de Spengler de que las civilizaciones son una
especie de organismos, que nacen, se desarrollan siguiendo sus
leyes internas y acaban por morir. Toynbee (1961, p. ej.) se afana
mucho en subrayar que no cay en la trampa spengleriana, aun
cuando sea bastante difcil ver sus civilizaciones conectadas por
relaciones biolgicas de afiliacin y emparentamiento, aun con
estricto lapso de desarrollo como no concebidas
organismi-camente.
Nadie sabe mejor que el bilogo que las civilizaciones no son
organismos. Es trivial ver que un organismo biolgico, una entidad y
unidad material en el espacio y en el tiempo, difiere de un grupo
social consistente en individuos distintos, y todava ms de una
civilizacin, consistente en generaciones de seres humanos, de
productos materiales, instituciones, ideas, valores y cuntas cosas
ms. Es mucho subestimar la inteligencia de Vico, de Spengler (o
de cualquier individuo normal) suponer que no se dieron cuenta de
algo tan obvio.
Con todo, es interesante notar que, en contraste con los escrpulos del historiador, los socilogos no aborrecen la analoga
organs-mica sino que la dan por sabida. Dicen, p. ej., Rapoport y
Horvath (1959):
Tiene algn sentido considerar una organizacin real como
un organismo, esto es, hay razn para creer que esta comparacin
no es una estril analoga metafrica, como era comn en la
especulacin escolstica acerca del cuerpo poltico. En las organizaciones son demostrables funciones cuasibiolgicas. Se mantienen; a veces se reproducen o metastatizan; responden a tensiones;
envejecen, y mueren. Las organizaciones tienen anatomas
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

discerniles, y cuando menos las que transforman insumos materiales (como las industrias) tienen fisiologas.
Y Sir Geoffrey Vickers (1957):
Las instituciones crecen, se reparan, se reproducen, decaen,
se disuelven. En sus relaciones externas exhiben muchas caractersticas de la vida orgnica. Hay quienes piensan que en sus
relaciones internas tambin las instituciones humanas estn destinadas a tornarse crecientemente orgnicas, que la cooperacin
humana se acercar cada vez ms a la integracin de las clulas
en un cuerpo. Hallo este panorama no convincente y desagradable.
Lo mismo le parece, al presente autor. Pero oigamos a Haire
(1959, p. 272):
El modelo biolgico de las organizaciones sociales y aqu,
en particular, las organizaciones industriales implica tomar
como modelo el organismo viviente y los procesos y principios
que regulan su crecimiento y desarrollo. Significa buscar procesos
sometidos a leyes en el crecimiento organizacional.
El hecho de que leyes simples de crecimiento sean aplicables
a entidades sociales tales como las compaas manufactureras, a
la urbanizacin, la divisin del trabajo, etc., prueba que a estos
respectos la analoga organismica es correcta. Pese a las protestas
de los historiadores, la aplicacin de modelos tericos, en particular
el modelo de los sistemas dinmicos, abiertos y adaptativos (McClelland, 1958), al proceso histrico, tiene ciertamente sentido. Esto
no implica biologismo, reduccin de conceptos sociales a biolgicos, sino que refleja la intervencin de principios de sistemas en
ambos campos.
(6) Dando por acogidas todas las objeciones mal mtodo,
errores de hecho, enorme complejidad del proceso histrico-, tenemos sin embargo que admitir, gstenos o no, que los modelos
cclicos de la historia pasan la ms importante prueba de las teoras
cientficas. Las predicciones de Spengler en La decadencia de Occidente, las de Toynbee al prever tiempos revueltos y Estados contendientes, las de Ortega y Gasset en La rebelin de as masas podramos agregar de una vez Un mundo feliz y 1984, se han cumplido
en grado inquietante, considerablemente mejor que muchos respetables modelos de los cientficos sociales.
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

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Implica esto inevitabilidad histrica e inexorable disolucin?


Una vez ms, no atinaron con la sencilla respuesta los historiadores
moralizantes y filosofantes. Por extrapolacin a partir de los ciclos
vitales de civilizaciones previas, nadie habra predicho la Revolucin
industrial, la explosin demogrfica, el descubrimiento de la energa
atmica, el surgimiento de naciones subdesarrolladas y la expansin
de la civilizacin occidental por todo el globo. Refuta esto el pretendido modelo y ley de la historia? No; tan slo afirma que ese
modelo como todos en la ciencia refleja slo algunos aspectos o
facetas de la realidad. Ningn modelo se hace peligroso mientras no
cae en la falacia del nada sino que perjudica no solamente a la
historia terica sino a los modelos de la imagen mecanicista del
mundo, a los del psicoanlisis y a otros muchos ms.
En este repaso aspiramos a haber mostrado que la teora general
de los sistemas ha contribuido a la expansin de la teora cientfica,
que ha conducido a nuevas visiones y principios y ha abierto nuevos
problemas investigabas, es decir que se prestan a mayor estudio
experimental o matemtico. Son obvias las limitaciones de la teora
y de sus aplicaciones en el estado actual, pero los principios parecen
ser en lo esencial acertados, segn se aprecia por su aplicacin a
diferentes campos.

y. El organismo considerado
como sistema fsico

El organismo como sistema abierto


La fisicoqumica expone la teora de la cintica y los equilibrios en
los sistemas qumicos. Considrese como ejemplo la reaccin
reversible de formacin de un ster:
C2H5OH + CH3COOH jCH3COOC2H5 + H20,
donde siempre se establecer determinada razn cuantitativa entre
alcohol y cido actico por un lado, entre ster y agua por el otro.
La aplicacin de principios de equilibrio fisicoqumco, especialmente de cintica qumica y la ley de accin de masas, ha demostrado
tener fundamental importancia para explicar procesos fisiolgicos.
Un ejemplo es la funcin de la sangre, el transporte de oxgeno del
pulmn a los tejidos del cuerpo y de dixido de carbono formado en
los tejidos hasta el pulmn, para'ser exhalado; el proceso resulta de
los equilibrios entre hemoglobina, oxihemoglobina y oxgeno, de
acuerdo con la ley de accin de masas, y pueden formularse
cuantitativamente no slo las sencillas condiciones de la disolucin
de hemoglobina, sino las ms complejas de la sangre de los vertebrados. Es bien conocida la importancia de la consideracin cintica
de las reacciones enzimticas, la respiracin, la fermentacin, etc.
Tienen importancia fisiolgica fundamental otros equilibrios
fsico-qumicos (de distribucin, de difusin, de adsorcin,
electrostticos) (cf. Moser y Moser-Egg, 1934).
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PROGRESOS EN LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

125

Considerado el organismo como un todo, muestra caractersticas


similares a las de los sistemas en equilibrio (cf. Zwaardemaker,
1906, 1927). Hallamos, en la clula y en el organismo multicelular,
determinada composicin, una razn constante entre los componentes, que a primera vista recuerda la distribucin de componentes en
un sistema qumico en equilibrio y que, en gran medida, persiste en
diferentes condiciones, luego de perturbacin, con distintos tamaos
corporales, etc.; hay independencia de la composicin con respecto
a la cantidad absoluta de los componentes, capacidad reguladora
despus de perturbaciones, constancia de composicin en
condiciones cambiantes y con nutricin cambiante, etc. (cf. von
Bertalanffy, 1932, pp. 19Qu; 1937, pp. 80K).
Advertimos de inmediato que se dan sistemas en equilibrio en el
organismo, pero que el organismo como tal no puede considerarse
como un sistema en equilibrio.
El organismo no es un sistema cerrado sino abierto. Llamamos
cerrado a un sistema si no entra- en l ni sale de l materia; es
abierto cuando hay importacin y exportacin de materia.
Hay, pues, un contraste fundamental entre los equilibrios qumicos y los organismos metabolizantes. El organismo no es un sistema
esttico cerrado al exterior y que siempre contenga componentes
idnticos: es un sistema abierto en estado (cuasi) uniforme, mantenido
constante en sus relaciones de masas en un intercambio continuo de
material componente y energas: entra continuamente material del
medio circundante, y sale hacia l.
El carcter del organismo como .sistema en estado uniforme (o,
mejor, cuasiuniforme) es uno de sus criterios primarios. De manera
general, los fenmenos fundamentales de la vida pueden
considerarse consecuencias de este hecho. Al considerar el organismo
por un lapso ms breve, aparece como una configuracin mantenida
en estado uniforme por intercambio de componentes. Esto corresponde al primer campo principal de la fisiologa general: la fisiologa
del metabolismo en sus aspectos qumicos y energticos. Superpuestas al estado uniforme hay ondas de procesos, menores y bsicamente
de dos clases. Estn primero los procesos peridicos que se originan
en el sistema mismo y son asi autnomos (p. ej., movimientos
automticos de los rganos de la respiracin, la circulacin y la
digestin; actividades elctricas automtico-rtmicas de los centros
nerviosos y el cerebro, supuestamente resultantes de descargas qumicas rtmicas; movimientos automticos del organismo en conjunto).
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126

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

En segundo lugar, el organismo reacciona a cambios temporales


del medio circundante, a estmulos, con fluctuaciones reversibles
de su estado uniforme. ste es el grupo de procesos causados por
cambios de las condiciones externas y heteronmicamente
subsu-midos en la fisiologa de la excitacin. Pueden considerarse
perturbaciones temporales del estado uniforme, a partir de las cuales
el organismo retorna al equilibrio, al fluir igual del estado
uniforme. Tal consideracin ha demostrado ser til y conducir a
formulaciones cuantitativas (cf. p. 141 s). Finalmente, la definicin
del estado del organismo como uniforme slo es vlida en primera
aproximacin, en la medida en que consideremos lapsos cortos en un
organismo adulto, como, p. ej., al investigar el metabolismo. Si
tomamos el ciclo vital total, el proceso no es estacionario sino slo
cuasiesta-cionaro, sujeto a cambios bastante lentos como para
prescindir de ellos con determinados fines de indagacin, y que
comprende el desarrollo embrionario, el crecimiento, el
envejecimiento, la muerte, etc. Estos fenmenos, no abarcados
como es debido bajo el trmino de morfognesis, representan el
tercer gran complejo de problemas de la fisiologa general. Tal
consideracin demuestra ser especialmente provechosa en reas
accesibles a la formulacin cuantitativa.
En general, la fisicoqumica est limitada casi exclusivamente a
la consideracin de proceso en sistemas cerrados. A ellos se
refieren las formulaciones bien conocidas; la ley de accin de masas,
en particular, se usa slo para la definicin de verdaderos equilibrios
qumicos en sistemas cerrados. La aplicabilidad de equilibrios qumicos, p. ej., a reacciones de transferencia se basa en el hecho de que
se trata de reacciones inicas rpidas que alcanzan el equilibrio. Los
sistemas qumicos abiertos apenas los considera la fisicoqumica. Es
comprensible esta restriccin de la cintica a los sistemas cerrados: es
ms difcil tcnicamente establecer sistemas abiertos, y carecen de
importancia esencia) en la consideracin puramente fsica. Con todo,
tales disposiciones son fciles de visualizar, p. ej. cuando en una
reaccin a+b el producto b de la reaccin de izquierda a derecha
es eliminado continuamente del sistema por algn medio adecuado
(precipitacin, dilisis a travs de una membrana permeable slo para
H mas no para a, etc.). en tanto que se introduce continuamente a en
el sistema. Sistemas de este gnero aparecen ocasionalmente en
qumica tecnolgica; la fermentacin continua,
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

127

en la produccin de cido actico, es un ejemplo de lo que aqu


llamamos sistema qumico abierto.
Sin embargo, tales sistemas tienen gran importancia para el
bilogo. Pues sistemas qumicos abiertos estn de hecho realizados
en la naturaleza en forma de organismos vivos, que se mantienen en
continuo intercambio de sus componentes. La vida es un equilibrio
dinmico en un sistema polifsico (Hopkins).
Necesitamos, entonces, una definicin del llamado equilibrio
estacionario constancia de composicin en el cambio de componentes, asi como las bien conocidas expresiones de la fisicoqumica
definen autnticos equilibrios qumicos en sistemas cerrados.
Es evidente que el sistema de reaccin y las condiciones de
reaccin son infinitamente ms complicados en los organismos que
en los sistemas de que suele ocuparse la fisicoqumica. Hay reacciones entre un nmero extraordinario de componentes. Ms aun, la
clula y el organismo no son sistemas homogneos (genuinas
disoluciones), sino que representan sistemas coloidales altamente
heterogneos, de suerte que las reacciones no dependen slo de la
accin de masas sino de numerosos factores fsicoquimicos de
adsorcin, difusin, etc. Ni siquiera las reacciones enzimticas en
tubo de ensayo siguen sencillamente, por regla general, la ley de
accin de masas. Siendo tal el caso, es claro que ni siquiera las
reacciones de sistemas organismicos sencillos podrn escribirse como
un sistema cerrado de ecuaciones; esto slo se logra para sistemas
parciales aislados. Es posible, sin embargo, primero, enunciar algunos principios generales para sistemas abiertos, sin importar la
naturaleza especial del sistema. En segundo lugar, aunque en vista
del nmero enorme de reacciones que se dan en el organismo, y aun
en una clula, sea imposible seguir reacciones determinadas, pueden
emplearse expresiones que representen promedios estadsticos de una
multitud de procesos incalculables y hasta desconocidos. Este
proceder es ya aplicado en qumica al escribir frmulas generales para
reacciones que en realidad proceden en numerosas etapas.
Anlogamente, los balances en la fisiologa del metabolismo y la
bioenergtica se basan en promedios estadsticos resultantes de numerosos procesos (en gran medida desconocidos) del metabolismo
intermedio. Podemos, p. ej., resumir los procesos anablicos y
cata-blicos como asimilacin y disimulacin, respectivamente,
y considerar, en primera aproximacin, el estado uniforme como
balance de asimilacin y disimilacin. Tales magnitudes, que
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128

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sentan promedios estadsticos de una multitud de procesos inextricables, sirven para el clculo de modo parecido a como se hace en
fisicoqumica en el caso de compuestos y reacciones definidos.
El mantenimiento del sistema en continuo fluir e intercambif de
materia y energa, el orden de innumerables reacciones fisicoqu!
micas en una clula u organismo, que garantizan aqul, la conservacin de razones constantes entre los componentes incluso en condiciones diferentes, despus de perturbaciones, dadas diferentes dimensiones, etc., constituyen los problemas centrales del metabolismo
orgnico. Este cambio bifronte de los sistemas vivientes en la asimilacin y la disimilacin manifiesta en palabras de von Tschermak
(1916) una tendencia hacia el mantenimiento de determinado
estado, con la regeneracin compensando el trastorno causado por
la degeneracin. Cmo es que lo perdido en el proceso se reconstituye
a partir de los materiales suministrados por la nutricin, que lo
bloques de construccin liberados por enzimas hallen su lugar
adecuado en el sistema organsmico, de suerte que sostenga su
metabolismo? Cul es el principio de la autorregulacin automtica del metabolismo? Tenemos amplio conocimiento de procesos
fsicoquimicos que se dan en la clula y en el organismo, pero no
debemos perder de vista el hecho de que aun despus de completa
explicacin de cada uno de los procesos, seguimos a mil leguas de
entender el metabolismo total de una clula (M. Hartmann, 1927,
p. 258). Poqusimo se sabe acerca de los principios que controlan los
distintos procesos del modo antes indicado. Nada de raro tiene que
este problema conduzca una y otra vez a conclusiones vitalistas (p. ej.
Kottje, 1927).
Es claro que principios generales como los que vamos a desarrollar no llegan a suministrar una explicacin detallada de estos problemas; podrn, cuando menos, indicar el fundamento fsico general
de una caracterstica esencial de la vida, la autorregulacin del
metabolismo y la conservacin de componentes a travs del cambio.
El modo especial como esto se realiza en los procesos metablicos
slo lo puede determinar la investigacin experimental. Es de esperarse, no obstante, que la consideracin general despierte la atencin
hacia posibilidades hasta la fecha apenas tenidas en cuenta, y que
las formulaciones propuestas, o ecuaciones parecidas, permitan describir fenmenos concretos.
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

129

Caractersticas generales de los sistemas qumicos abiertos


Los autnticos equilibrios en sistemas cerrados y los equilibrios
estacionarios en sistemas abiertos exhiben cierta semejanza, ya que
el sistema, tomado en conjunto y considerado er sus componentes,
se mantiene constante en ambos sistemas. Pero la situacin fsica en
los dos casos es fundamentalmente distinta. Los equilibrios qumicos
en sistemas cerrados se basan en reacciones reversibles; son
consecuencia del segundo principio de la termodinmica y los define
un mnimo de energa libre. Por el contrario, en los sistemas abiertos el
estado uniforme no es reversible ni en conjunto ni en muchas
reacciones. Por lo dems, el segundo principio slo se aplica, por
definicin, a sistemas cerrados, y no define el estado uniforme.
De acuerdo con el segundo principio,' un sistema cerrado debe a
fin de cuentas alcanzar un estado de equilibrio independiente del
tiempo, definido por mxima entropa y mnima energa libre
(equilibrio trmico, derivacin termodinmica de la ley de accin
de masas por Van't Hoff, etc.), con razn constante entre las fases.
Un sistema qumico abierto puede alcanzar (suponiendo ciertas condiciones) un estado uniforme independiente del tiempo, en el cual
el sistema persista constante en conjunto y en sus fases (macroscpicas), aunque haya un fluir continuo de materias componentes.
Un sistema cerrado en equilibrio no requiere energa para su
preservacin, ni puede obtenerse energa de l. P. ej., un depsito
cerrado contiene una gran cantidad de energa (potencial), pero no
sirve para impulsar un motor. Lo mismo pasa con un sistema
qumico en equilibrio. No est en estado de reposo qumico; las
reacciones proceden de continuo, reguladas por la ley de accin de
masas de manera que se forme, de cada clase de molculas o iones,
tanto como lo que desaparece. Con todo, el equilibrio qumico es
incapaz de realizar trabajo. Para mantener los procesos en marcha
no se requiere trabaj, ni puede obtenerse trabajo de ellos. La suma
algebraica del trabajo obtenido de las reacciones elementales y
empleado por ellas es igual a cero. A fin de realizar trabajo es
necesario que el sistema no est en un estado de equilibrio sino que
tienda a alcanzarlo; slo entonces puede obtenerse energa. A fin de
conseguir esto continuamente, hay que disponer estacionariamente
los sistemas, sean hidrodinmicos o qumicos: hay que mantener un
fluir uniforme de agua o sustancias qumicas cuyo contenido
energtico se transforme en trabajo. As, la capacidad
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130

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

continua de trabajar no es posible en un sistema cerrado, que tiende


a alcanzar cuanto antes el equilibrio, sino slo en un sistema abierto.
El aparente equilibrio hallado en un organismo no es un
verdadero equilibrio incapaz de producir trabajo; es un
seudo-equilibro dinmico, mantenido constante a cierta distancia del
equilibrio genuino, y con ello capaz de producir trabajo, si bien
requiriendo, eso s, suministro continuo de energa para guardar la
distancia con respecto al equilibrio verdadero,
Para mantener el equilibrio dinmico es necesario que las
velocidades d los procesos estn exactamente armonizadas. Slo
as es posible que algunos componentes sean demolidos, liberando
as energa utilizable, en tanto que, por otro lado, la importacin
impide al sistema alcanzar el equilibrio. Las reacciones rpidas,
tambin en el organismo, conducen al equilibrio qumico (entre
hemoglobina y oxgeno, p. ej.); las reacciones lentas no alcanzan el
equilibrio sino que persisten en estado uniforme. Asi, la condicin
para la existencia de un sistema qumico en estado uniforme es
cierta lentitud en las reacciones. Reacciones instantneas, como las
que se dan entre iones, llevan al equilibrio en un tiempo infinitamente
corto. El mantenimiento de un estado uniforme en el organismo se
debe al hecho de estar constituido por complejos de carbono; por un
lado, son ricos en energa, pero qumicamente inertes, de modo que
es posible el mantenimiento de abundante potencial qumico; por
otra parte, la liberacin rpida y regulada de esta cantidad de
energa se debe a accin enzimtica, con lo cual se mantiene un
estado uniforme.
Para derivar condiciones y caractersticas de estados uniformes
podemos emplear una ecuacin general de transporte. Sea ?, una
magnitud del elemento i-simo del sistema, p. ej. una concentracin
o energa en un sistema de ecuaciones simultneas. Su variacin
puede ser expresada por:
^ = Ti + Pi

(5.1)

T representa la velocidad de transporte del elemento Q, en un


elemento de volumen en determinado punto del espacio, en tanto
que P es la velocidad de produccin.
Muchas ecuaciones que aparecen en fsica, biologa y hasta
sociologa pueden ser consideradas castos especiales de
(5.1).
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

131

Por ej., a escala molecular las P son las funciones que indican la
velocidad de reacciones por las cuales las sustancias Q, se forman y
destruyen; T tendr diferentes formas, segn el sistema considerado.
Si, p. ej., no hay fuerzas exteriores que influyan sobre las masas, las
T sern expresadas por la ecuacin de difusin de Fick. En caso de
que las T desaparezcan, tendremos las ecuaciones acostumbradas
para un conjunto de reacciones en un sistema cerrado; si P se
esfuman, tenemos la ecuacin simple de difusin, donde T tiene la
forma T = D V2Q y el smbolo laplaciano V3 representa la suma de
derivadas parciales para x, y, z; D son coeficientes de difusin. En
biologa aparecen ecuaciones de este tipo, p. ej., en el crecimiento,
y tampoco faltan en sociologa y dinmica de poblaciones. En
general, el ritmo de cambio de una poblacin es igual al movimiento
de poblacin (inmigracin menos emigracin) ms la tasa de
reproduccin, (tasa de natalidad menos tasa de mortalidad).
En general, pues, tenemos un conjunto de ecuaciones diferenciales
parciales simultneas. P, as como 7), solern ser funciones no
lineales de Q y otras variables del sistema, aparte de ser funciones de
las coordenadas espaciales x, y,z y del tiempo t. Para resolver la
ecuacin debemos conocer la forma especial de las ecuaciones y las
condiciones iniciales y limitantes.
Para nuestros fines son importantes dos consideraciones, que
podemos llamar secciones temporales transversales y longitudinales.
El primer problema es el mantenimiento en un estado uniforme. lo
cual, biolgicamente, es el punto fundamental del metabolismo. El
segundo concierne a cambios del sistema con respecto al tiempo.
biolgicamente expresados, p. ej. crecimiento. Mencionaremos d
pasada otro problema: los cambios peridicos, como los que, en el
dominio organsmico, son caractersticos de procesos autnomos,
tales como los movimientos automtico-rtmicos, etc. Estos tres
aspectos corresponden a lds problemas generales de los tres campos
bsicos de la fisiologa (cf. pp.
s).
El problema de la seccin temporal longitudinal, de los cambios del sistema en el tiempo, ser resuelto merced a la solucin de
ecuaciones diferenciales de tipo (5.1).
Como ejemplo sencillo considrese un sistema qumico abierto,
consistente en slo un componente Q, con entrada continua de
materia y eliminacin de los productos de reaccin resultantes. Sea
E la cantidad de material reaccionante importada por unidad
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132

TEORA GENERAL ES LOS SISTEMAS

de tiempo, y k la constante de reaccin de acuerdo con la ley de


accin de masas; por lo tanto, kQ es el grado de cambio por unidad
de tiempo; suponiendo que la cantidad importada al principio sea
mayor que la transformada, la concentracin en el sistema
aumentar de acuerdo con la ecuacin:

Ws=E~kQ-

(52)

Segn se ve fcilmente, ste es un caso especial de la ecuacin


general (5.1). Como se supuso importacin constante y salida correspondiente a la reaccin qumica, se descuidaron los gradientes de
difusin y concentracin (se supuso, por as decirlo, perfecta agitacin del sistema), y las coordenadas espaciales de (5.1) desaparecieron; en lugar de una ecuacin diferencial parcial, tenemos una
ordinaria. Entonces la concentracin en el tiempo t es:

e-f- (f-e) <-k\

<13>

donde Q0 es la concentracin inicial cuando r = 0. O sea que la


concentracin aumenta asinttcamente hasta cierto limite, en el
cual el ciclo de renovacin es igual al insumo (supuesto constante).
Esta concentracin mxima es Q = E/k.
Un sistema ms prximo a las condiciones biolgicas es el
siguiente. Sea el transporte de materia at hacia adentro del sistema
proporcional a la diferencia entre su concentracin fuera y dentro
del sistema (Xxi). Biolgicamente, pensemos en azucares simples
o en aminocidos. El material importado a\ forma, por una reaccin
monomolecular y reversible, un compuesto a% de concentracin x2
(p. ej. monosacridos transformados en polisacridos, aminocidos
en protenas). Por otra parte, la sustancia ai es catabolizable segn
una reaccin irreversible (p. ej. oxidacin, desaminacin) que da a3,
y a3 se separa del sistema, en grado proporcional a su concentracin.
Tenemos entonces el siguiente sistema de reacciones:
Kx
kt
X ------ xi/

>x->

k2
v
*3

M
exterior
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

133

y las ecuaciones:

-~-Ki.

(XXi)kiXl+k2X2-k3Xi~

= xt (-Ki~k-kz)+k2x2 + KlX
dx2
dt -= kiXi - k2X2

(5.4)

3 = kXt K2X3.
Para eliminar la constante de la primera ecuacin, igulese a 0;
sean xi*, x2*..., las raices de estas ecuaciones. Introducimos como
nuevas variables:
Xl'-*l*-*l...

(5.5)

y reformulamos (5.4) de acuerdo con ello. El


tipo general de tales ecuaciones es:

~~ * llXl + ai2*2 + " + ax"X*


dx2' dt

dx dt

' a2xxx + aj2x2 +... + a2nx'.

(5.6)

aBi*i' -ha^a' +... + a^jf/

con la solucin general (cf. p. 59):

x3'- CJI*' + Ca*** +... Ca,^**

(5.7)
x' = Cie^i' + Ca^' +... CaV Los valores de X
son dados por la ecuacin caracterstica:
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134

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

=0

att\

ani

(5.8)

-X

Consideremos ahora la seccin transversal temporal, o sea la


distribucin de componentes en el estado uniforme, independiente
del tiempo.
En general, un sistema definido por la ecuacin (5.1) tiene tres
soluciones diferentes. Primero, puede haber aumento ilimitado de
las Q; segundo, puede alcanzarse un estado uniforme independiente
del tiempo; tercero, pueden darse soluciones peridicas.
Es difcil probar la existencia de un estado uniforme para el
sistema general (5.1), pero puede mostrarse en ciertos casos. Supngase que ambos trminos son lineales en las Q e independientes de
/. Entonces la solucin se obtiene por medios ordinarios de
integracin y es de la forma:
Qi = Qn (x,.y,z) + Qi2 (x, y, z, t),

(5.9)

donde Q& es una funcin de t que, al crecer el tiempo, decrece


hasta cero, para ciertas relaciones entre constantes y condiciones
limitantes.
Por otra parte, si hay un estado uniforme independiente del
tiempo expresado por Qn en (5.9), Qn debe bastar para la ecuacin
independiente del tiempo:
Ti + P, = Q

(5.10)

Partiendo de esto vemos que:


1) Si hay una solucin estacionaria, la composicin del sistema
en estado uniforme permanece constante con respecto a los compo
nentes Qj, aunque las reacciones continen y no lleguen a equilibrio,
como en un sistema cerrado, y aunque haya entrada y salida de
materia; la situacin es. muy caracterstica de los sistemas organsmicos.
2) En el caso uniforme, el nmero de elementos que entran
en el estado Q (x, y, z, t) por transporte y reaccin qumica
por unidad de tiempo es igual al nmero que sale de l.
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

135

Pueden hacerse consideraciones parecidas con respecto a las


soluciones peridicas. Es verdad que la anterior derivacin presupone cosas bastante especiales a propsito de las ecuaciones. No
obstante, aunque no se conoce criterio general para la existencia de
soluciones estacionarias y peridicas en el sistema (5.1), pueden
indicarse condiciones para algunos tipos de casos lineales y hasta
no lineales. Es importante para nosotros el hecho de que la existencia
de equilibrios dinmicos estacionarios en sistemas abiertos o,
como tambin podramos decir, la existencia de cierto orden de
procesos garantizados por principios dinmicos, y no estructu
ral-mecnicos, sea derivable a partir de consideraciones generales.
Resolviendo las ecuaciones (5.4) para el estado uniforme obtenemos:
Xi

. X% . X3 = 1

. j .
K2

jr .
A2

Vemos, pues, que en el estado uniforme se establece una razn


constante entre los componentes, aunque no se base en un equilibrio
de reacciones reversibles, como en un sistema cerrado, sino que las
reacciones sean en parte irreversibles. Ms aun, la razn entre
componentes en el estado uniforme depende slo de las constantes
reaccionales, no de la cantidad de importacin; as, el sistema
muestra autorregulacin comparable al caso de los sistemas
orga-nsmicos, donde la razn entre componentes es mantenida
modificando la entrada de materia, cambiando las dimensiones
absolutas, etc.
Encontramos asimismo que:
*-

K X Xl

~'Ki+k* '

En caso de que una perturbacin externa (estmulo) conduzca


a catabolismo incrementado es decir, a incremento de la constante
cintica k3 mientras las dems persisten inalteradas, x% disminuye.
Pero como el transporte hacia adentro es proporcional a la diferencia
de concentraciones X xx, al aumentar sta aumenta tambin la
entrada. Si despus del estimulo retorna la constante de catabolismo a su valor normal, el sistema regresar al estado original. Pero
si persiste la perturbacin y con ello el cambio de ritmo catablico,
se establecer un nuevo estado uniforme. De manera que el sistema
genera fuerzas dirigidas contra la perturbacin, tenwww. esnips.com/web/Scientia

136

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

dientes a compensar el catabolismo incrementado por medio de


incremento en la incorporacin. Exhibe, entonces, adaptacin a
la nueva situacin. Siguen, pues, las caractersticas autorreguladoras del sistema.
Se ve, pues, que las propiedades sealadas como caractersticas
de los sistemas organismicos son consecuencias, de la naturaleza
de los sistemas abiertos: mantenimiento en equilibrio dinmico,
independencia de la composicin con respecto a la cantidad absoluta
de componentes, conservacin de la composicin bajo condiciones
y nutricin cambiantes, restablecimiento de equilibrio dinmico luego de catabolismo normal o de catabolismo inducido por un estmulo,
orden dinmico de procesos, etc. La autorregulacin del metabolismo se torna comprensible sobre la base de principios fsicos.
Equifinalidad
Una importante caracterstica de los sistemas biolgicos se encierra
en trminos como intencionalidad^, finalidad, persecucin de
metas, etc. Veamos si consideraciones fsicas pueden contribuir a
aclarar estos trminos.
Se ha subrayado a menudo que todo sistema que alcanza un
equilibrio muestra, en cierto modo, comportamiento finalista,
segn discutimos atrs (pp. 77 ss).
Ms importante es la siguiente consideracin. Se han hecho
frecuentes intentos de comprender las regulaciones orgnicas como
establecimiento de un equilibrio (de naturaleza complicadsima,
ni que decir tiene) (p. ej. Khler, 1927), de aplicar principios como el
de Le Chatelier. No estamos en condiciones de definir semejante
estado de equilibrio en procesos orgnicos complicados, pero es
fcil ver que tal concepcin es inadecuada en principio. Pues, aparte
de algunos procesos particulares, los sistemas vivos no son sistemas
cerrados en verdadero equilibrio, sino sistemas abiertos en estado
uniforme.
Ahora bien, los estados uniformes en sistemas abiertos tienen
notables caractersticas.
Un aspecto muy tpico del orden dinmico en los procesos
organismicos puede denominarse eqijinalidad* Los procesos que
acontecen en estructuras como de mquina siguen un camino fijo.
As, el estado final cambiar si se alteran las condiciones iniciales o
el curso de los procesos. En contraste, puede alcanzarse el mismo
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

137

estado fnal, la misma meta, partiendo de diferentes condiciones


iniciales y siguiendo distintos itinerarios en los procesos
organismi-cos. Son ejemplos el desenvolvimiento de un organismo
normal a partir de un zigoto entero, dividido o formado por fusin
de dos, o partiendo de pedazos, como en los hidroides y las
planarias; o la llegada a un tamao fnal definido a partir de distintos
tamaos iniciales y despus de itinerarios de crecimiento diferentes,
etc. ,
Podemos definir:
Un sistema de elementos Q (x, y, z, t) es equifinal en cualquier
subsistema de elementos Q si las condiciones iniciales Qo (x, y, z)
pueden cambiarse sin cambiar el valor de Q (x, y, z, <*>).
Estipulemos dos interesantes teoremas:
(1) Si existe una solucin de la forma (5.9), las condiciones
iniciales no intervienen en la solucin para el estado uniforme. Esto
significa que si los sistemas abiertos (del tipo discutido) alcanzan un
estado uniforme, ste tiene un valor equifinal o independiente de
las condiciones iniciales. Es difcil una prueba general, vista la
carencia de criterios generales para, la existencia de estos uniformes,
pero la prueba es posible en casos especiales.
(2) En un sistema cerrado, alguna funcin de los elementos p.
ej., la masa o la energa totales es por definicin una constante.
Considrese una integral del sistema M(Q). Si las condiciones
iniciales de Q son dadas por Q0, debemos tener:
M(Qi)~M(QiQ) = Mr

(5.11)

independiente de t. Si las Q, tienden hacia un valor asinttico Q{t


M(Qjy) = M

(5.12)

M no puede ser enteramente independiente de Q& al cambiar Qm


se alteran tambin M y por tanto M(Qn). Si esta integral cambia de
valor, tendrn que cambiar al menos algunas Q\. Ahora bien, esto es
contrario a la definicin de equ i final i dad. Enunciemos entonces el
teorema: un sistema cerrado no puede ser equifinal con respecto a
todas las Q.
Por ejemplo, en el caso ms sencillo de un sistema qumico
abierto de acuerdo con la ecuacin (5.2), la concentracin en el
tiempo / es dada por (5.3); para = oo, Q = Ejk, o sea que es
independente de la concentracin Q0 y dependiente slo de las
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138

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

constantes del sistema, Ey k. Rashevsky (1938, captulo i>es autor


de una derivacin de la equ i finalidad de la llegada a un estado
uniforme independiente del tiempo y las condiciones iniciales en
sistemas de difusin.
Por supuesto, la consideracin especial no ofrece explicacin
para fenmenos especficos, a menos que conozcamos las condiciones
epeciales. Con todo, la formulacin general no carece de inters.
Vemos, primero, que es posible dar una formulacin fsica al concepto
en apariencia metafsico o vitalista de finalidad; como es bien
sabido, el fenmeno de la equifinalidad es fundamento de las pretendidas pruebas del vitalismo de Dresch. En segundo lugar, apreciamos la estrecha relacin entre una caracterstica fundamental del
organismo el hecho de que no sea un sistema cerrado en equilibrio
termodinmico sino un sistema abierto en estado (cuasi) estacionario y otra, que es la equifinalidad*.
Un problema no considerado aqu es el de la dependencia de un
sistema no slo con respecto a condiciones actuales sino a
condiciones pasadas y al corso seguido en el pasado. Se trata de los
fenmenos llamados hereditarios (en sentido matemtico: E.
Picard) o histricos (Volterra) (cf. D'Ancona, 1939, captulo
XXH). A esta categora pertenecen fenmenos de histresis en elasticidad, electricidad, magnetismo, etc. Tomando en consideracin la
dependencia con respecto al pasado, nuestras ecuaciones se convertiran en integro-diferenciales, como las discutidas por Volterra (cf.
D'Ancona) y Donnan (1937).
Aplicaciones biolgicas
Ser evidente a estas alturas que muchas caractersticas de los
sistemas organsmicos, consideradas a menudo vitalistas o msticas,
son derivables del concepto de sistema y de las caractersticas de
* Las limitaciones de la regulacin organismic se basan en el hecho de que el
organismo (ontogentica tanto como filogenticamenic) pasa del estado de un
sistema de elementos dinmicamente nteractuantes al estado de mecanismos estructurales y cadenas causales diversas (cf- pp. lOss). Si los componentes se hacen independientes unos de otros, el cambio en cada uno depende slo de las condiciones en
tal componente. El cambio o la supresin de un componente debe causar un estado
final diferente del normal; la regulacin es imposible en un sistema completamente
mecanizado, que se desintegra en cadenas causales mutuamente independientes (salvo
por el control por mecanismos de retroalimentacin, cf. pp. 43M, y otras partes).
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

139

unas cuantas ecuaciones de sistemas muy generales, asociadas a


consideraciones termodinmicas o mecnico-estadsticas.
Si el organismo es un sistema abierto, los principios generalmente
aplicables a este gnero deben serle aplicables (mantenimiento en
cambio, orden dinmico de procesos, equ i finalidad, etc.), sin importar
nada la naturaleza de las relaciones y procesos, tan complicados, por
supuesto, que se dan entre los componentes.
Por supuesto, semejante consideracin general no explica fenmenos vitales determinados. Los principios discutidos, sin embargo,
proporcionarn un marco o esquema general, que dar cabida a
teoras cuantitativas de fenmenos vitales especficos. En otros trminos, deben resultar teoras de fenmenos biolgicos determinados
como casos especiales de nuestras ecuaciones generales. Sin aspirar
a ser completos, unos cuentos ejemplos mostrarn de qu modo la
concepcin del organismo como sistema qumico abierto y en
estado uniforme ha demostrado ser una eficaz hiptesis de trabajo
en varios campos.
Rashevsky (1938) investig, como modelo terico
simplificadisi-mo de una clula, el comportamiento de una gotita
metabolizante, a la cual se difundieran sustancias desde fuera,
dentro de la cual sufrieran reacciones qumicas y de la cual
escaparan productos de reaccin.- Esta consideracin de un caso
sencillo de sistema abierto (cuyas ecuaciones son casos especiales de
nuestra ecuacin 5.1) permite la deduccin matemtica de una serie
de caractersticas siempre consideradas fenmenos vitales esenciales.
Para semejantes sistemas resulta un orden de magnitud
correspondiente al de las clulas reales, su crecimiento y su divisin
peridica, la imposibilidad de generacin espontnea (omnis cellula a
cellula), caractersticas generales de la divisin celular, etc.
Oterhout (1932-33) aplic, y elabor cuantitativamente, la consideracin segn sistemas abiertos d fenmenos de permeabilidad.
Estudi la permeacin en modelos celulares consistentes en una
capa no acuosa entre un medio acuoso externo y otro interno
(correspondiente este ltimo al jugo celular). Hay una acumulacin
de sustancias penetrantes dentro de esta clula, lo cual se explica
por salificacin de la sustancia penetrante. El resultado no es un
equilibrio sino un estado uniforme, en el cual la composicin del
jugo celular permanece constante mientras incrementa el volumen.
Este modelo se parece al mencionado en la p. 131. Fueron derivadas
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140

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

expresiones matemticas, y la cintica de este modelo es anloga a


la que se da en las clulas vivas.
Los sistemas abiertos y los estados uniformes en general desempean un papel fundamental en el metabolismo, si bien slo ha sido
posible la formulacin matemtica en casos o modelos sencillos.
Por ej., la continuacin de la digestin slo es posible en virtud de
la continua resorcin de los productos de la accin enzimatica por
el intestino; as, jams se alcanza un estado de equilibrio. En otros
casos la acumulacin de productos .de reaccin puede hacer que se
detenga la reaccin, lo cual explica algunos procesos de regulacin
(cf. von BertalanfTy, 1932, p. 191). Esto es vlido a propsito del
uso de materiales de depsito: la descomposicin del almidn
depositado en el endospermo de muchas semillas vegetales, dando
productos solubles, es regulada por la necesidad de carbohidratos
que tiene la planta en crecimiento; si el desarrollo es inhibido
experimentalmente, se detiene el aprovechamiento de almidn del
endospermo. Pfeflfer y Hansteen (citados por Hober, 1926, p. 870)
mostraron que es probable que la acumulacin de azcar originado
en la digestin del almidn y no aprovechado por la plntula
inhibida sea responsable de la interrupcin de la degradacin del
almidn en el endospermo. Si se aisla el endospermo y se conecta con
una pequea columna de yeso, la degradacin del almidn sigue
adelante, si el azcar se difunde, pasando por el yeso, hasta cierta
cantidad de agua, pero se inhibe si se pone la columna en poca agua,
de suerte que la concentracin de azcar inhiba la hidrlisis.
Un campo en el cual ya es posible formular procesos en forma
de ecuaciones es la teora del crecimiento. Puede suponerse (von
Bertalanffy, 1934) que el crecimiento se basa en la accin encontrada
de procesos anablicos y cata blicos. El organismo crece cuando la
formacin sobrepasa a la degradacin, y se detiene cuando se
equilibran ambos procesos. Tambin puede suponerse que, en muchos organismos, el catabolismo es proporcional al volumen (peso) y
el anabolismo es proporcional a la resorcin, ejercida por una
superficie. Esta hiptesis es apoyada por mltiples argumentos morfolgicos y fisiolgicos y, en casos sencillos como el de las planadas,
llega a verificarse en parte merced a mediciones de la superficie
intestinal (von Bertalanffy, 1940b). Si x es una constante del catabolismo por unidad de masa, el catabolismo total ser XH> (donde w =
peso); anlogamente, con *t como constante por unidad de
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EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

141

superficie, el anabolismo ser r\s, y el aumento de peso quedar


dcr.nido por la diferencia entre estas magnitudes:
dw
-f=r\s-xw.

(5.13)

A partir de esta ecuacin fundamental es posible derivar expresiones que representen cuantitativamente las curvas empricas de crecimiento y expliquen considerable nmero de fenmenos en este
terreno. En casos muy sencillos, estas leyes del crecimiento son
seguidas con la exactitud acostumbrada en los experimentos fsicos.
Adems, el ritmo de catabolismo es calculable a partir de las curvas
de crecimiento, y comparando ios valores as calculados con los
directamente determinados en experiencias fisiolgicas se halla excelente acuerdo. Lo cual tiende a mostrar, primero, que los parmetros
de las ecuaciones no son entidades matemticamente construidas
sino realidades fisiolgicas; en segundo lugar, que la teora da
razn de los procesos bsicos del crecimiento (cf. capitulo vn).
Este ejemplo ilustra bien el principio de la equifinalidad que
antes discutimos. A partir de (S.13) se sigue, para el incremento de
peso:

donde E y k son constantes relacionadas con n y x, y donde w0 es el


peso inicial. El peso final estacionario es dado por H-*= (E/k)3 y es,
as, independiente del peso inicial. Esto tambin se demuestra
experimentalmente, ya que el mismo peso final, definido por las
constantes E y k, determinadas para cada especie, es alcanzable
despus de una curva de crecimiento enteramente diferente de la
normal (cf. von BertalanrV, 1934).
Es claro que esta teora del crecimiento se sigue de las concepciones tocantes a la cintica en sistemas abiertos; la ecuacin (5.13) es
un caso especial de la ecuacin general (5.1). La caracterstica bsica
del organismo, su representacin de un sistema abierto, es tenida por
principio del crecimiento organsmico.
Otro campo en el que ha resultado fecundo este concepto es el
del fenmeno de la excitacin, Hering fue el primero que consider los
fenmenos de irritabilidad como perturbaciones reversibles del
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142

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

fluir estacionario en los procesos, organsmicos. En estado de reposo se


compensan la asimilacin y la disimilacin; un estmulo provoca
incremento en la disimilacin, pero al descender la cantidad de
sustancias descomponibles se acelera el proceso asimilador contrarrestante, hasta que se alcanza un nuevo estado uniforme entre la
asimilacin y la disimilacin. Esta teora ha demostrado ser
extremadamente fecunda. La teora de Ptter (1918-20), llevada
adelante por Hecht (1931), considera la formacin de sustancias
excitantes a partir de sustancias sensibles (p. ej., la prpura visual en
los bastones del ojo de los vertebrados) y su desaparicin como base
de la excitacin. Partiendo de las acciones encontradas de estos
procesos, produccin y eliminacin de sustancias excitantes, se
logran derivar las relaciones cuantitativas de la excitacin sensoria,
con base en la cintica qumica y la ley de accin de masas :
fenmenos de umbral, adaptacin a la luz y a la oscuridad, discriminacin de intensidades, la Ley de Weber y sus limitaciones, etc. Una
hiptesis semejante sobre las sustancias excitantes e inhibidoras y
sobre un mecanismo de disimilacin influido por estmulos constituye
el fundamento de la teora de Rashevsky (1938) de la excitacin
nerviosa por estmulos elctricos, formalmente idntica a la teora de
la excitacin de Hill (1936). La teora de las sustancias excitantes no
se limita a los rganos de los sentidos y al sistema nervioso perifrico,
sino que se aplica tambin a la transmisin de la excitacin de una
neurona a otra por las sinapsis. Sin entrar _ en la cuestin, an no
decidida, de una teora qumica o elctrica de la transmisin en el
sistema nervioso central, diremos que la primera explica muchos de
los rasgos esenciales de ste, comparado con el nervio perifrico, asi
la irreciprocidad de la conduccin, el retardo de la transmisin en el
sistema nervioso central, la suma y la inhibicin; tambin aqu son
posibles formulaciones cuantitativas. Por ej., Lapicque desarroll una
teora matemtica de la suma en el sistema nervioso central; de
acuerdo con Umrath, es interpretable por la produccin y la
desaparicin de sustancias excitantes.
Podemos decir, pues, primero, que las vastas reas del metabolismo, el crecimiento, la excitacin, etc., empiezan a fundirse en un
campo terico total, bajo la guia del concepto de sistema abierto;
luego, que gran nmero de problemas y posibles formulaciones
cuantitativas se desprenden del concepto.
A propsito de tos fenmenos de excitacin hay que mencionar
que el concepto tambin tiene importancia para problemas frmacowww. esnips.com/web/Scientia

EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

143

lgicos. Loewe (1928) aplic el concepto de organismo como sistema


abierto al anlisis cuantitativo de efectos farmacolgicos y deriv
las relaciones cuantitativas para el mecanismo de accin de algunos
medicamentos (sistemas de adicin, descenso, bloqueo).
-Por ltimo, problemas similares a los discutidos con respecto al
organismo individual se presentan tambin a propsito de entidades
supraindividuales que, entre vida y muerte, inmigracin y emigracin
continuas, representan sistemas abiertos de naturaleza superior. De
hecho, las ecuaciones deducidas por Volterra para la dinmica de
poblaciones, las biocenosis, etc. (cf. D'Ancona, 1939), pertenecen al
tipo general discutido arriba.
En conclusin, puede afirmarse que la consideracin de fenmenos organsmicos segn la concepcin discutida, de la cual se expusieron algunos principios generales, ya ha demostrado su importancia
en la explicacin de fenmenos especficos de la vida.

VI. El modelo del sistema abierto

La mquina viviente y sus limitaciones


La presente discusin se iniciar con una de esas preguntas triviales
que con harta frecuencia son demasiado difciles de responder
cientficamente: cul es la diferencia entre un organismo normal, uno
enfermo y uno muerto? Desde el punto de vista de la fsica y la
qumica, la respuesta vendr a ser que la" diferencia no es definible
sobre la base de la llamada teora mecanicista. Hablando en trminos
de fsica y qumica, un organismo vivo es un agregado de gran
nmero de procesos que, suponiendo suficiente esfuerzo y
conocimiento, es definible mediante formulas qumicas, ecuaciones
matemticas y leyes de la naturaleza. Es cierto que tales procesos
difieren en un perro sano, uno enfermo y otro muerto, pero las leyes
de la fsica no sacan a la luz diferencia alguna, no les interesa que los
perros vivan o mueran. Nada cambia aunque tomemos en
consideracin los ltimos resultados de la biologa molecular. Una
molcula de DNA, protena o enzima, o un proceso hormonal, vale
tanto como otra u otro; cada cual est determinado por leyes fsicas
y qumicas, no hay molcula o proceso mejor, ms saludable o
normal que otro.
No obstante, existe una diferencia fundamental entre un organismo vivo y uno muerto; de ordinario no tenemos la menor dificultad
en distinguir un organismo viviente y un objeto inerte. En un ser
vivo hay innumerables procesos qumicos y fsicos ordenados de
tal manera que permiten al sistema vivo persistir, crecer, desarrollarse, reproducirse, etc. Pero qu significa esa nocin de orden,
144
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

145

que buscaramos en vano en un texto de fsica? A fin de explicarlo


y definirlo necesitamos un modelo, una construccin conceptual.
Un modelo as vino utilizndose desde los comienzos de la ciencia
moderna. Era el modelo de la mquina viva. De acuerdo con el
estado de arte, el modelo era objeto de diferentes interpretaciones.
Cuando en el siglo xvn Descartes introdujo el concepto del animal
como una mquina, slo existan mquinas mecnicas, de modo
que el animal era un complicado artefacto de relojera. Borelli,
Harvey y otro de los llamados iatroftsicos examinaron las funciones de los msculos, del corazn, etc., mediante modelos mecnicos
de palancas, bombas y as por el estilo. Todava se asiste a esto
en la pera: en Los cuentos de Hoffmann, la bella Olimpia resulta
ser una mueca construida con maa, un autmata, como se deca
entonces. Ms tarde aparecieron la mquina de vapor y la termodinmica, lo cual hizo que el organismo fuese concebido como una
maquina trmica, nocin que llev a clculos calricos y a otras
cosas. Sin embargo, el organismo no es una mquina trmica que
transforme la energa del combustible en calor y luego en energa
mecnica. Es, ms bien, una mquina quimiodinmica, que transforma directamente la energa del combustible en trabajo efectivo,
hecho en el cual se funda, p. ej., la teora de la accin muscular.
ltimamente se han puesto en primer plano mquinas que se
auto-rregulan, termostatos, proyectiles que buscan el blanco y los
servomecanismos de la tecnologa moderna. Con ello el organismo
pas a ser una mquina ciberntica que explica muchos fenmenos
ho-meostticos y similares. El paso ms reciente alude a mquinas
moleculares. Cuando se habla de la fbrica del ciclo de oxidacin
de Krebs, o de las mitocondras como plantas de energa de la
clula, se quiere decir que estructuras como mquinas determinan en
nivel molecular el orden de las reacciones enzimticas; anlogamente, es una micromquina la que transforma o traduce el cdigo
gentico del DNA cromosmico protenas especficas y a fin
de cuentas a un organismo complejo.
A pesar de su xito, el modelo del organismo como una mquina
tiene sus dificultades y sus limitaciones.
Est, ante todo, el problema del origen de la mquina. El viejo
Descartes no tropezaba aqu con problema alguno, pues su mquina
animal era creacin de un divino relojero. Pero de dnde salen
las mquinas en un universo de acontecimientos fsicoqumicos no
dirigidos? En la naturaleza no se dan espontneamente relojes,
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146

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

maquinas de vapor y transistores. De dnde vienen las mquinas


vivientes, infinitamente ms complicadas? Conocemos, claro est,
la explicacin darwiniana, pero sigue en pie una duda, particularmente en quienes tienen mente fsica; perduran cuestiones que no
acostumbran ser planteadas ni contestadas en los textos de evolucin.
En segundo lugar, tenemos el problema de la regulacin. Sin
duda, son concebibles mquinas que se autorreparen en trminos
de la moderna teora de los autmatas. El problema se presenta
con la reparacin y la regulacin despus de perturbaciones arbitrarias. Puede una mquina un embrin, digamos, o un
cerebro-estar programada para la regulacin no despus de
determinada perturbacin o conjunto finito de perturbaciones, sino
despus de perturbaciones en nmero indefinido? La llamada
mquina de Tu-ring puede, en principio, resolver aun el proceso
ms complejo en etapas que, si son finitas en nmero, son
reproducihles por un autmata. Sin embargo, acaso el nmero
de etapas no sea ni finito ni infinito sino inmenso, o sea superior
al nmero de partculas o de acontecimientos posibles en el
universo. Dnde queda el organismo como mquina o
autmata? Es bien sabido que los vitalistas recurrieron a tales
regulaciones orgnicas como pruebas de que la mquina orgnica
es controlada y reparada por agentes suprafisicos, a los que se
llamaba entelequias.
Todava ms importante es otra tercera cuestin. El organismo
vivo es mantenido en continuo intercambio de componentes; el metabolismo es una caracterstica bsica de tos sistemas vivientes. Estamos, como si dijramos, ante una mquina compuesta de combustible que continuamente se consume y, sin embargo, aqulla se preserva. No hay mquinas as en la tecnologa de hoy. En otras palabras:
una estructura del organismo como mquina no puede ser la razn
ltima del orden de los procesos vitales porque la mquina misma
es mantenida en un fluir ordenado de procesos. Por lo tanto, el
orden primario tiene que residir en el proceso mismo.
Algunas caractersticas de los sistemas abiertos
Expresamos esto diciendo que los sistemas vivos son bsicamente
sistemas abiertos (Burton, 1939: von Bcrtalanffy, 1940a; capitulo
v). Un sistema abierto es definido como sistema que intercambia
materia con el medio circundante, que exhibe importacin y exportacin, constitucin y degradacin de sus componentes materiales.
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

147

Hasta una poca comparativamente reciente, la fisicoqumica, en la


cintica y la termodinmica, estaba restringida a sistemas cerrados;
la teora de los sistemas abiertos es relativamente nueva y tiene
muchos problemas pendientes. El desarrollo de la teora cintica de
los sistemas abiertos deriva de dos fuentes: primero, la biofisica del
organismo vivo; segundo, adelantos de la qumica industrial que, a
ms de reacciones en recipientes cerrados o procesos por lotes,
recurre cada vez ms a sistemas de reaccin continua, a causa de su
mayor eficiencia y de otras ventajas. La teora termodinmica de los
sistemas abiertos es la llamada termodinmica irreversible (Meixner
y Reik, 1959); lleg a ser una importante generalizacin de la teora
fsica gracias a los trabajos de Meixner, Onsager, Prigogine y otros.
Incluso sistemas abiertos sencillos tienen notables caractersticas
(captulo v). En determinadas condiciones, los sistemas abiertos se
aproximan a un estado independiente del tiempo, el llamado estado
uniforme (Fliessgleichgewicht segn von Bertalanffy, 1942). El
estado uniforme es mantenido separado del equilibrio verdadero y
asi est en condiciones de realizar trabajo; tal es el caso tambin de
los sistemas vivos, en contraste con los sistemas en equilibrio. El
sistema permanece constante en composicin, pese a continuos
procesos irreversibles, importacin y exportacin, constitucin y
degradacin. El estado uniforme exhibe notables caractersticas de
regulacin, evidentes en particular por el lado de la equifinalidad.
Si se alcanza un estado uniforme en un sistema abierto, es independiente de las condiciones iniciales, y determinado slo por los parmetros del sistema, a saber, las velocidades de reaccin y de transporte.
Esto se llama equifinalidad y aparece en muchos procesos
organs-micos, como el crecimiento (Fig. 6.1). En contraste con los
sistemas fisicoqumicos cerrados, se alcanza, pues, el mismo estado
final, equifinalmente, a partir de diferentes condiciones iniciales y
luego de perturbaciones del proceso. Adems, el estado de
equilibrio qumico es independiente de catalizadores, que aceleren el
proceso. El estado uniforme, en contraste, depende de los
catalizadores presentes y de sus constantes cinticas. En sistemas
abiertos pueden darse fenmenos de exceso y de arranque en falso
(Fig. 6.2), en los que el sistema empieza por proceder en direccin
opuesta a la que a fin de cuentas conducir al estado uniforme. A la
inversa, fenmenos de exceso y arranque en falso como los que tan
a
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148

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

----
A
2*5 30

ft

10

15

175

00

Ste

Tiempo en diat
Fig. 6.1. EquiTmalidad dd crecimiento. Curva continua: crecimiento normal de ratas.
Curva de trazos: a los 30 das, el crecimiento fue interrumpido por deficiencia vitamnica. Luego de ser restablecido el rgimen normal, los animales alcanzaron el peso final normal. (Segn Hdber, de von BertalanfTy, 1960b.)

menudo se encuentran en fisiologa con seales de que estamos ante


procesos que se dan en sistemas abiertos.
Desde el punto de vista de la termodinmica, ios sistemas abiertos
consiguen, mantenerse en un estado de alta improbabilidad estadstica
en orden y organizacin.
De acuerdo con el segundo principio de la termodinmica, la
tendencia general de los procesos fsicos apunta a la entropa creciente,
es decir, a estados de creciente probabilidad y orden decreciente. Los
sistemas vivos se mantienen en un estado de alto orden e
improbabilidad, o incluso evolucionan hacia diferenciacin y organizacin crecientes, como ocurre en el desarrollo y la evolucin
organsmicos. La razn aparece en la funcin entrpica expandida
de Pngoginc. En un sistema cerrado la entropa siempre aumenta de
acuerdo con la ecuacin de Clausius:
dS^Q

(6.1)

En contraste, en un sistema abierto el cambio total en la entropa


puede escribirse segn Prigogine:
<J<;~tS + d:S
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(6.2)

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

149

Fig. 6.2. a) Aproximacin asiototica al estado uniforme, b) Arranque en falso, c) Exceso,


en sistemas abiertos. Esquemtico.

donde dcS denota el cambio de entropa por importacin, dS la


produccin de entropa debida a procesos irreversibles en el sistema,
tales como reacciones qumicas, difusin, transporte de calor, etc.
El trmino dS es siempre positivo, de acuerdo con el segundo
principio; deS, el transporte entrpico, puede ser positivo y negativo, y
el segundo caso se da, p. ej., por importacin de materia portadora
potencial de energa libre o entropa negativa. Tal es la base de la
propensin neguentrpica de los sistemas organsmicos, y
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150

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de la afirmacin de Schrdinger: el organismo se alimenta de entropa negativa.


Burln, Rashevsky, Hearon, Reiner, Denbigh y otros autores han
elaborado y analizado modelos ms complejos de sistemas abiertos,
que se aproximan a los problemas biolgicos. En aos recientes ha
sido ampliamente aplicada la computerizacin para , resolver
conjuntos de numerosas ecuaciones simultneas (frecuentemente no
lineales) (p. ej., Franks, 1967; B. Hess y otros) y para la simulacin
de procesos complejos en sistema abierto, en problemas fisiolgicos
(p. ej. Zerbst y colaboradores, 1963 y otros trabajos). La teora de los
compartimientos (Rescigno y Segre, 1967; Locker, 1966b) suministra
mtodos sutiles para los casos en que las reacciones no se realizan en
un espacio homogneo sino en subsistemas parcialmente permeables a
los compuestos reaccionantes, como pasa en sistemas industrales y,
evidentemente, con muchos procesos en la clula.
Como se ve, los sistemas abiertos, comparados con los sistemas
cerrados acostumbrados, exhiben caractersticas que parecen contradecir las leyes fsicas usuales, y que a menudo se han considerado
caractersticas vitalstas de la vida; violaciones de leyes fsicas,
slo explicables introduciendo factores animoides o entelquicos
en el acontecer orgnico. Esto es cierto a propsito de la
equifinali-dad de las regulaciones orgnicas, si, p. ej., se alcanza la
misma meta, un organismo normal, a partir de un zigoto, de
medio, o de dos fundidos, etc. A decir verdad, sta era la ms
importante prueba del vitalismo segn Driesch. Si mi lamiente, la
aparente contradiccin entre la tendencia a la entropa creciente y al
desorden en la naturaleza fsica, y la tendencia neguentrpica en el
desarrollo y la evolucin, fue muy usada en favor del vitalismo. Las
aparentes contradicciones desaparecen gracias a la expansin y
generalizacin de la teora fsica a los sistemas abiertos.
Los sistemas abiertos en biologa
El modelo de los sistemas abiertos es aplicable a muchos problemas
y campos de la biologa (Beier, 1962, 1965; Locker et ai, 1964.
1966a). Hace aos (von BertalanfTy, 1953a) apareci un resumen de
la biofsica de los sistemas abiertos, incluyendo los fundamentos
tericos y las aplicaciones; est en preparacin una edicin
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

151

revisada (con W. Beier, R. Laue y A. Locker). El presente repaso se


restringe a algunos ejemplos representativos.
Tenemos, ante todo, el vasto campo del stirb und werde
goethia-no, la desintegracin y regeneracin continuas, la estructura
dinmica de los sistemas vivientes en todos los niveles de
organizacin (Cuadros 6.1-6.3). Puede decirse, a grandes rasgos, que
esta regeneracin acontece con ritmos de renovacin muy superiores a
los previstos. P. ej., es de fjo sorprendente que el clculo sobre la
base de un sistema abierto revele que las protenas del cuerpo
humano tienen un ritmo de renovacin no muy superior a los cien
das. Ms o menos lo mismo vale para clulas y tejidos. Muchos
tejidos del organismo adulto se mantienen en estado uniforme, se
pierden continuamente clulas por descamacin, y son reemplazadas
por mitosis (F. D. Bertalanffy y Lau, 1962). Tcnicas como la
aplicacin de colquicina, que detiene la mitosis y as permite el
recuento de clulas en divisin durante ciertos perodos, como
tambin el
Cuadro 6.1
Ritmos de renovacin de productos intermedios del metabolismo celular. (Segn
B. Hess, 1963.)
Estructura

Mitocondras
Hemoglobina
Aldolasa
Seudocolinesterasa
Colesterol
Fibrinogeno
Glucosa
Metionina
ATP de glklisis
ATP de glicolisis + respiracin
ATP de glicolisis + respiracin
Productos intermedios del ciclo del
citrato Productos intermedios de
la glicolisis Flavoprotdna
red./Tlavoprotena ox. Fe2+/Fe3+,
citocromo a Fe1 + /Fe3+,
citocromo a3

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Especie

rgano

Tiempo de
renovacin
en segundos

Ratn
Hombre
Conejo
Hombre
Hombre
Hombre
Rata
HoMbre
Hombre
Hombre
Ratn

Hgado
Eritrocitos
Msculo
Suero
Suero
Suero
Organismo total
Organismo total
Eritrocitos
Trombocitos
Tumor ascitico

1.3x10*
1.5 x 10'
1.7x10*
1.2 x 10*
9.5 x 103
4.8 x 10*
4.4 x 10a
2.2 x 103
1.6 xlO3
4.8 x 101
4.0 x 101

Rata

Rion

Ratn
Ratn
Saltamontes
Ratn

Tumor ascitico 0.1-8.5


Tumor ascitico 4.6 x1o-1
1
Msculo del ala
IOTumor ascitico 1.9 x 10-3

-10

152

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Cuadro 6.2
Tasas de renovacin de protenas, determinadas por introduccin de glicina
con *"*rcada iSN. (Segn Sprinson y Rittcnberg, 1949b.)
Tasa Je
renovacin (r)
RATA:
Proteina total,
0.04
Protenas del hgado, el plasma y los rganos
internos
0.12
Resto del cuerpo
0.033
HOMBRE:
Protena total
Proteinas del hgado y el suero
Protenas de la musculatura y

0.0087
0.0693
otros rganos 0.0044

Cuadro 6.3
Tasas de mitosis en tejidos de rata. (Segn F. D. Bertalanffy. 1960.)
Tasa diaria
ale mitosis
(por ciento)
rganos sin mitosis:
clulas nerviosas, neuroepttelio, neurilema, retina, medula suprarrenal
rganos con mitosis ocasional, pero sin renovacin celular
parenquima heptico, corteza y mdula renales,
la mayor parte del tejido glandular, uretra,
cpidi-dimo, vaso deferente, msculo, endotebo
vascular. cartlago, hueso rganos con
renovacin celular
vias digestivas superiores
intestino grueso y ano
estmago y piloro
intestino delgado
trquea y bronquios
urter y vejiga
epidermis
glndulas sebceas
crnea
nodulos linfticos
clulas alveolares pulmonares
epitelio seminfero

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menos de 1

Tiempo de
renovacin
(dios)

'

7-24

4.3-14.7

10-23
11-54
64-79
2-4
1.6-3
3-5
13
14
14
15

4.3-10
1.9- 9.1
1.3- 1.6
26.7-47.6
33-62.5
19-1-34.5
8
6.9
6.9
6.4
16

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

1S3

mareaje con timidina tritiada, han revelado un ritmo de renovacin


a veces sorprendente. Antes de estas investigaciones nadie se esperaba que las clulas del tubo digestivo o del sistema respiratorio
tuvieran vidas de apenas unos cuantos das.
Luego de explorar los caminos de las distintas reacciones
metabo-licas, en bioqumica se ha vuelto ahora tarea importante el
entender los sistemas metablicos integrados como unidades
funcionales (Chance et al. 1965). La va a seguir es la fisicoqumica
de las reacciones enzimticas en sistemas abiertos. La compleja red
e interaccin de docenas de reacciones ha quedado en claro en
funciones como la fotosntesis (Bradley y Calvin, 1956), la
respiracin (B. Hess y Chance, 1959; B. Hess, 1963) y la gliclisis,
estudiada esta ltima mediante un modelo de computadora con
varios centenares de ecuaciones diferenciales no lineales (B. Hess,
1969). Desde un punto de vista ms general, comenzamos a
darnos cuenta de que al lado de la organizacin morfolgica visible,
tal como se la observa al microscopio electrnico, al microscopio
ptico y a ojo descubierto, hay otra organizacin, invisible,
resultante de la interaccin de procesos determinados por
velocidades de reaccin y de transporte y que se defiende de las
perturbaciones del medio.
Los anlogos hidrodinmicos (Burton, 1939; Garavaglia et al.,
1958; Rescigno, 1960) y particularmente los electrnicos representan
otro acceso, aparte del experimento fisiolgico, que permite en
particular la solucin de problemas de variables mltiples, los cuales
de otra suerte superan los limites temporales y las tcnicas matemticas disponibles. De esta manera llegaron Zerbst et al. (1963 y
otros trabajos) a importantes resultados acerca de la adaptacin
a la temperatura de la frecuencia cardiaca, los potenciales de accin
de clulas sensorias (enmendando la teora de retroalimentacin
de Hodgkin-Huxley), etc.
Por otra parte, hay que tener'presentes las condiciones energticas. La concentracin pongamos por caso de protenas en
un organismo no corresponde al equilibrio qumico; es necesario
gasto energtico para mantener el estado uniforme. La consideracin
termodinmica permite la estimacin del gasto energtico y la comparacin con el balance energtico del organismo (Schulz, 1950;
von BertalamTy, 1953a).
Otro campo de investigacin es el transporte activo en los procesos celulares de importacin y exportacin, la funcin renal, etc.
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154

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Esto est vinculado a potenciales bioelctricos. El tratamiento requiere la aplicacin de la termodinmica irreversible.
En el organismo humano, el prototipo del sistema abierto es la
sangre, con sus varas concentraciones mantenidas constantes. La
concentracin y la eliminacin tanto de metabolitos como de
sustancias de prueba administradas siguen cintica de sistemas abiertos. Sobre esta base se han desarrollado valiosas pruebas clnicas
(Dost, 1953-1962). En un contexto ms amplio, la accin
farmacodi-nmica en general representa procesos que ocurren
cuando se introduce un medicamento en el sistema abierto del
organismo viviente. El modelo de sistema abierto sirve para fundar
las leyes de los efectos farmacodinmicos y las relaciones entre dosis
y efecto (Loe-we, 1928; Druckery y Kuepfmer, 1949; G. Werner,
1947).
Ms aun, el organismo responde a estmulos externos. Esto
puede considerarse como una perturbacin seguida del restablecimiento de un estado uniforme. En consecuencia, las leyes cuantitativas de la fisiologa de tos sentidos, tales como la ley de
Weber-Fech-ner, pertenecen a la cintica de los sistemas abiertos.
Hecht (1931), mucho antes de la implantacin formal de los
sistemas abiertos, enunci la terica de los fotorreceptores y las
leyes existentes en trminos de cintica de reaccin abierta del
material sensible.
El mximo de los problemas biolgicos, lejos de toda teora
exacta, es el de la morfognesis, el proceso misterioso merced al
cual una diminuta gota de protoplasnia casi indiferenciado, el vulo
fertilizado, acaba por transformarse en la maravillosa arquitectura
del organismo multicelular. Es posible cuando menos desarrollar
una teora del crecimiento como incremento cuantitativo (cf. pp.
175 ss). Esto ha llegado ser un mtodo de rutina en las pesqueras
internacionales (p. ej. Beverton y Holt, 1957). Esta teora integra la
fisiologa del metabolismo y el crecimiento, demostrando que
varios tipos de crecimiento, tal como se observa en algunos grupos
de animales, depende de constantes metablicas. Hace inteligible la
equifnalidad del crecimiento, merced a la cual es alcanzado un
tamao tpico de la especie, aun cuando difieran las condiciones de
partida o fuese interrumpido el proceso de crecimiento. Al menos
parte de la morfognesis se realiza merced al llamado crecimiento
relativo (J. Huxley, 1932), o sea diferentes ritmos de crecimiento de
los varios rganos. Esto es consecuencia de la competencia entre
tales componentes por los recursos disponibles en el organismo,
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

155

tal como se deriva de la teora de los sistemas abiertos (captulo


Vil).
No slo la clula, el organismo, etc., pueden considerarse sistemas abiertos, sino tambin integraciones superiores, tales como
biocenosis, etc. (cf- Beier, 1962, 1965). El modelo de sistema abierto
es particularmente evidente (y de importancia prctica) en el cultivo
continuo de clulas, tal como se aplica en ciertos procesos tecnolgicos (Malek, 1958, 1964; Brunner, 1967).
Estos pocos ejemplos bastarn para indicar brevemente los vastos
campos de aplicacin del modelo de sistema abierto. Hace aos se
apunt que las caractersticas fundamentales de la vida, el metabolismo, el crecimiento, el desarrollo, la autorregulacin, la respuesta
a estmulos, la actividad espontnea, etc., pueden a Fin de cuentas
considerarse consecuencias del hecho de que el organismo sea un
sistema abierto. La teora de tales sistemas, pues, sera un principio
uniflcador capaz de combinar fenmenos diversos y heterogneos
bajo el mismo concepto general, y de derivar leyes cuantitativas.
Creo que esta prediccin ha resultado correcta en conjunto y que
atestiguan en su favor numerosas investigaciones.
Detrs de estos hechos se insinan los rasgos principales de una
generalizacin todava ms amplia. La teora de los sistemas abiertos
es parte de una teora general de los sistemas. Esta doctrina se ocupa
de principios aplicables a sistemas en general, sin importar la
naturaleza de sus componentes ni de las fuerzas que los gobiernen.
Con la teora general de los sistemas alcanzamos un nivel en el que
ya no hablamos de entidades fsicas y qumicas sino que discutimos
totalidades de naturaleza completamente general. Con todo, habr
principios de los sistemas abiertos que seguirn valiendo y siendo
aplicables en campos ms amplios, desde la ecologa, la
competencia y el equilibrio entre especies, hasta la economa
humana y otros campos sociolgicos.
Sistemas abiertos y ciberntica
Aqu surge la importante cuestin de la relacin entre la teora
general de los sistemas y la ciberntica, la de los sistemas abiertos y
los mecanismos de regulacin (cf. pp. 167 w). En el presente
contexto bastarn unas cuantas observaciones.
La base del modelo de sistema abierto es la interaccin dinmica
entre sus componentes. La base del modelo ciberntico es el ciclo
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156

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de retroalimentacin (Fig. 1.1), en el cual, por retroalimentacin de


informacin, se mantiene un valor deseado (Sollwert), se alcanza un
blanco, etc. La teora de los sistemas abiertos es una cintica y una
termodinmica generalizadas. La teora ciberntica se basa en
retroalimentacin e informacin. Ambos modelos tienen, en sus
respectivos campos, aplicaciones de xito. No obstante, hay que
guardar conciencia de sus diferencias y limitaciones.
El modelo de sistema abierto en formulacin cintica y termodinmica no habla de informacin. Por otra parte, un sistema de
retroalimentacin es cerrado termodinmica y cinticamente; no
tiene metabolismo.
En un sistema abierto es termodinmicamente posible el aumento
de orden y la disminucin de entropa. La magnitud informacin
es defmida por una expresin formalmente idntica a la entropa
negativa. Sin embargo, en un mecanismo cerrado de retroalimentacin la informacin slo puede disminuir, nunca aumentar, o sea
que la informacin puede transformarse en ruido, mas no a la
inversa.
Un sistema abierto consigue tender activamente hacia un estado de mayor organizacin, es decir, pasar de un estado de orden
inferior a otro de orden superior, merced a condiciones del sistema.
Un mecanismo de retroalimentacin puede alcanzar reactivamente
un estado de organizacin superior, merced a aprendizaje, o sea a
la informacin administrada al sistema.
En resumen, el modelo de retroalimentacin es eminentemente
aplicable a regulaciones secundarias, a regulaciones basadas en
disposiciones estructurales en el sentido amplio de la palabra. En
vista, sin embargo, de que las estructuras del organismo se mantienen
en el metabolismo y el intercambio de componentes, tienen que
aparecer regulaciones primarias a partir de la dinmica de sistema
abierto. El organismo se torna mecanizado conforme adelanta su
desarrollo; as, regulaciones posteriores corresponden particularmente a mecanismos de retroalimentacin (homeostasia, comportamiento encaminado a metas, etc.).
Asi, el modelo de sistema abierto representa una frtil hiptesis
de trabajo que permite nuevos ahondamientos, enunciados cuantitativos y verificacin experimental. Quisiera, sin embargo, mencionar
algunos importantes problemas no resueltos.
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

157

Problemas no resueltos
En el presente no disponemos de un criterio termodinmtco que
defina el estado uniforme en sistemas abiertos de modo parecido a
como la entropa mxima define el equilibrio en los sistemas cerrados. Se pens por un tiempo que ofreca tal criterio la produccin
mnima de entropa, enunciado conocido como teorema de
Prigogi-ne. Si bien hay algunos bilogos que lo siguen dando por
descontado (p. ej. Stoward, 1962), hay que recalcar que el teorema
de Prigogine y su autor Jo sabe bien slo es aplicable en
condiciones bastante restrictivas. En particular, no define el estado
uniforme de sistemas de reaccin qumica (Denbigh, 1952; von
Bertalanffy, 1953a, 1969b; Foster et ai, 1957). Una generalizacin
ms reciente del teorema de la produccin mnima de entropa
(Glansdorff y Prigogine, 1964; Prigogine, 1965), que engloba
consideraciones cinticas, est an por evaluar en lo que respecta a
consecuencias.
Otro problema no resuelto, y de naturaleza fundamental, se
origina en una paradoja bsica de la termodinmica. Eddington
llam a la entropa la flecha del tiempo. De hecho, es la
irreversibi-lidad de los acontecimientos fsicos, expresada por la
funcin entropa, la que da al tiempo su direccin. Sin entropa, es
decir, en un universo de procesos completamente reversibles, no
habra diferencia entr pasado y futuro. Sin embargo, las funciones de
entropa no incluyen explcitamente el tiempo. Esto pasa tanto con la
clsica funcin de entropa para sistemas cerrados de Clausius
como con la funcin generalizada para sistemas abiertos y
termodinmica irreversible debida a Prigogine. El nico intento de
colmar este vacio es, por lo que se me alcanza, otra generalizacin
de la termodinmica irreversible, debida a Reik (1953), quien intent
introducir explcitamente el tiempo en las ecuaciones de la termodinmica.
Otro problema al que hay qu enfrentarse es el de la relacin
entre la termodinmica irreversible y la teora de la informacin. El
orden es la base de la organizacin, y con ello el problema ms
fundamental de la biologa. En cierto sentido, puede medirse el
orden por la entropa negativa en el sentido ordinario de
Boltz-mann. Tal mostr, p. ej., Schulz (1951), en el caso de la
disposicin no casual de aminocidos en una cadena protenica. Su
organizacin en contraste con la disposicin al azar es medible
mediante un trmino llamado entropa de cadena (Kettenentropie).
Sin embargo,
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158

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

existe un enfoque distinto al problema, a saber, la medicin en


trminos de decisiones de si o no, de los llamados bits, dentro del
marco de la teora de la informacin. Como es bien sabido, la
informacin se define mediante un trmino formalmente idntico a
la entropa negativa, indicando asi una correspondencia entre los
dos sistemas tericos distintos de la termodinmica y de la teora de
la informacin. Se dira que el paso siguiente habra de ser la
elaboracin de un diccionario por as decirlo para traducir el
lenguaje de la termodinmica al de la teora de la informacin, y
viceversa. Es claro que con este fin habr que emplear la
termodinmica irreversible generalizada, ya que es slo en sistemas
abiertos donde el mantenimiento y la elaboracin de .orden no van
contra el principio entr pico bsico.
El biofisico ruso Trincher (196S) lleg a la conclusin de que la
entropa, funcin de estado, no era aplicable a los sistemas
vivientes; contrasta el principio de entropa de la fsica con principios
biolgicos de adaptacin y evolucin, que expresan un incremento
de informacin. Aqu hemos de tener presente que el principio
entrpico posee una base fsica en la derivacin de Boltzmann, en
mecnica estadstica y en la transicin hacia distribuciones ms
probables necesaria en los procesos casuales; hoy por hoy no puede
darse explicacin fsica de los principios fenomenolgicos de
Trincher.
Aqu estamos entre problemas fundamentales que, en mi concepto, son barridos con la escoba debajo de la alfombra en el credo
biolgico del presente. Hoy, la teora sinttica de la evolucin la
considera resultado de mutaciones casuales, segn un smil bien
conocido (Beadle, 1963) de errores mecanografieos en la reduplicacin del cdigo gentico, bajo el imperio de la seleccin; es decir, de
la supervivencia de aquellas poblaciones o genotipos que producen
mayor descendencia en las condiciones externas existentes. De modo
similar, el origen de la vida es explicado por aparicin casual de
compuestos orgnicos (aminocidos, cidos nucleicos, enzimas,
ATP, etc.) en un ocano primordial, los cuales, por seleccin, constituyeron unidades que se reproducan, formas anlogas a los virus,
protoorganismos, clulas, etc.
En contraste con esto, hay que sealar que la seleccin, la
competencia y la supervivencia del ms apto presuponen la existencia de sistemas que se automantengan; as, no pueden ser resultado
de la seleccin. Hoy por hoy no conocemos ley fsica alguna que
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EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

159

prescriba que, en una sopa de compuestos orgnicos, se formen


sistemas abiertos que se automantengan en un estado de la mxima
improbabilidad. Y aun aceptando tales sistemas como dados. no
hay ley en fsica que afrme que su evolucin, en conjunto, procedera hacia la organizacin creciente, o sea hacia la improbabilidad. La seleccin de genotipos con mxima prole ayuda poco a
este respecto. Es difcil comprender por qu, debido a diferencias en
el ritmo de reproduccin, la evolucin habr ido ms all de los
conejos, los arenques o incluso las bacterias, sin rival en su tasa de
reproduccin. La generacin de condiciones locales de orden superior
(y correspondiente improbabilidad) es fsicamente posible slo si
intervienen fuerzas organizacionaes de alguna clase; tal es el
caso en la formacin de cristales, donde tales fuerzas son las
valencias, las fuerzas reticulares, etc. Estas fuerzas, sin embargo son
negadas explcitamente cuando el genoma se considera acumulacin
de errores mecanografeos.
Seguramente la investigacin venidera tendr que tomar en consideracin la termodinmica irreversible, la acumulacin de informacin en el cdigo gentico y las leyes organizacionaes en el
ltimo. Hoy en da el cdigo gentico representa el vocabulario de
la sustancia hereditaria, los tripletes de nucletidos con los que se
escriben los aminocidos de las protenas de un organismo. Es claro
que tambin tiene que existir una gramtica del cdigo; por decirlo
en trminos psiquitricos, ste no puede ser una ensalada de palabras,
una serie aleatoria de palabras sin relacin (tripletes de nucletidos
y los correspondientes aminocidos de las molculas proteinicas).
Sin est gramtica, el cdigo, en el mejor de los casos, producira
un montn de protenas, pero no un organismo organizado. Ciertas
experiencias sobre la regulacin gentica indican la existencia de esa
organizacin del sustrato hereditario; habr que estudiar tambin
sus efectos en las leyes macroscpicas de la evolucin (von
Bertalanffy, 1949a; Rensch, 1961). Creo, por tanto, que la teora
sinttica de la evolucin generalmente aceptada hoy representa,
cuando mucho una verdad parcial, no una teora completa. Aparte
de ms investigacin biolgica, habr que tomar en cuenta
consideraciones fsicas en la teora de los sistemas abiertos y sus
presentes problemas de fronteras.
Conclusin
El modelo del organismo como sistema abierto ha demostrado
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160

TEORA GENERAL DB LOS SISTEMAS

su utilidad en la explicacin y formulacin matemtica de numerosos


fenmenos vitales; lleva tambin como es de esperarse de una
hiptesis cientfica de trabajo a nuevos problemas, algunos de
naturaleza fundamental. Esto implica que no slo tiene importancia
cientfica sino tambin metacientfica. El concepto predominante
mecanicista de la naturaleza ha insistido hasta la fecha en descomponer los aconteceres en cadenas causales lineales, en concebir el
mundo como resultado de acontecimientos casuales, como juego
de dados fsico y darwiniano (Einstein), en la reduccin de procesos
biolgicos a leyes conocidas por la naturaleza inanimada. En contraste con esto, en la teora de los sistemas abiertos (y su posterior
generalizacin en la teora general de los sistemas) se manifiestan
principios de interaccin entre mltiples variables (p. ej., cintica
de reaccin, flujos y fuerzas en termodinmica irreversible), organizacin dinmica de los procesos y una posible expansin de las
leyes fsicas, teniendo en consideracin el reino biolgico. Con lo
cual estos adelantos forman parte de una nueva formulacin de la
visin cientfica del mundo.

VIL Algunos aspectos de la teora de


los sistemas en biologa

Al abrir el presente simposio acerca de la biologa


cuantitativa del metabolismo, se dira que la misin
del conferenciante debiera consistir en esbozar
el marco conceptual del campo en cuestin,
ilustrando sus ideas conductoras, sus teoras o
acaso sea mejor decirlo as
las construcciones conceptuales o modelos que aplica.

De acuerdo* con una opinin muy difundida, hay una distincin


fundamental entre los hechos observados, por un lado incuestionable fundamento rocoso de la ciencia y que deben ser recopilados en
el mayor nmero posible e impresos en revistas cientficas, y por
otro la mera teora, que es producto de la especulacin y ms o
menos sospechosa. Me parece que el primer punto que debo subrayar
es la inexistencia de semejante anttesis. De hecho, cuando tomamos
datos supuestamente sencillos en nuestro campo determinacin,
digamos, de Q0, tasas de metabolismo basal o coeficientes de
temperatura, harin falta horas para sacar a relucir el enorme
volumen de supuestos previos tericos necesarios para constituir tales
conceptos, idear situaciones experimentales adecuadas, crear
mquinas que hagan el trabajo: todo esto implican los datos
supuestamente brutos de la observacin. Obtenida una serie de tales
valores, la cosa ms emprica que se puede hacer es presentarlos en
una tabla de promedios y desviaciones estndar. Esto supone el
modelo de una distribucin binomial, y con ello
161
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162

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

toda la teora de la probabilidad, profundo problema matemtico,


filosfico y hasta metafsico, en gran medida no resuelto. Si corre
uno con suerte, los datos podrn proyectarse de modo sencillo y se
obtendr como grfica una recta. Pero considerando la inconcebible
complejidad de procesos, incluso en una simple clula, es poco
menos que un milagro que el modelo ms sencillo una ecuacin
lineal entre dos variables sea efectivamente aplicable a no pocos
casos.
De modo que hechos de observacin supuestamente no adulterados estn ya impregnados de toda suerte de imgenes conceptuales,
conceptos de modelos, teoras o como nos guste decirlo. La eleccin
no es entre quedarse en el campo de los datos o bien teorizar; es slo
entre modelos que son ms o menos abstractos, generalizados,
prximos o ms alejados de la observacin directa, ms o menos
adecuados para representar los fenmenos observados.
Por otra parte, no hay que tomar demasiado en serio los modelos
cientficos. Kroeber (1952), el gran antroplogo estadounidense,
hizo una vez un sabio estudio acerca de las modas de las damas.
Como todos sabemos, a veces las faldas se alargan hasta estorbar al
andar; luego suben hasta el extremo opuesto. El anlisis cuantitativo
revel a* Kroeber una tendencia secular, as como fluctuaciones a corto
plazo en la longitud de las faldas. He aqu una pequea ley natural
perfectamente buena; sin embargo, poco tiene que ver con la
realidad ltima de la naturaleza. Opino que cierta dosis de humildad
intelectual, falta de dogmatismo, y buen humor, ayudarn mucho a
facilitar debates amargos acerca de teoras y modelos cientficos.
Es en este plan como voy a discutir cuatro modelos harto
fundamentales en el campo del metabolismo cuantitativo. Los modelos escogidos son los del organismo como sistema abierto y estado
uniforme, la homeostasia, la alometra y el llamado modelo de
Bertalanffy para el crecimiento. No quiero decir que estos modelos
sean los ms importantes de nuestro campo, sino que son usados
con bastante extensin e ilustran el marco conceptual tan bien
como otros.
Sistemas abiertos y estados uniformes
Cualquier investigacin moderna del metabolismo y el crecimiento
debe tener en cuenta que el organismo vivo, asi como sus compowww. esnips.com/web/Scientia

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

163

nentes, slo que se llaman sistemas abiertos, es decir, sistemas que


se mantienen en continuo intercambio de materia con el medio
circundante (Fig. 7.1). El punto esencial es que los sistemas abiertos
caen ms all de los limites de la fisicoqumica ordinaria en sus dos
ramas principales, cintica y termodinmica. En otros trminos, la
cintica y la termodinmica habituales no son aplicables a muchos
procesos del organismo vivo; la biofsica la aplicacin de la
fsica al organismo vivientenecesita una expansin de la teora.
La clula y el organismo vivos no representan pautas estticas o
estructuras como mquinas, consistentes en materiales de construccin ms o menos permanentes, entre los cuales los materiales
productores de energa procedentes de la nutricin fueran degradados para abastecer de energa los procesos. Se trata de un proceso
continuo en el cual hay degradacin y regeneracin tanto de los
materiales de construccin como de las sustancias productoras de
energa (Bau y Betriebsstoffe de la fisiologa clsica). Pero esta
continua degradacin y sntesis est regulada de tal manera que la
clula y el organismo se mantienen aproximadamente constantes en
un estado de los llamados uniformes (Fiessgieichgewicht, von
Bertalanffy). He aqu un misterio fundamental de los sistemas vivos;
todas las dems caractersticas, como metabolismo, crecimiento,
desarrollo, autorregulacin, reproduccin, estmulo-respuesta, actividad autnoma, etc., son en resumidas cuentas consecuencias de
este hecho bsico. Que el organismo es un sistema abierto, es
cosa reconocida como uno de los criterios ms fundamentales de
los sistemas vivos, al menos por lo que toca a la ciencia alemana (p.
ej.,von Bertalanffy, 1942; Zeiger, 1955; Butenandt, 1955, 1959).
Antes de seguir adelante, quisiera pedir disculpas a mis colegas
alemanes por insistir en temas, con los que estn familiarizados y
que yo mismo he expuesto con frecuencia. Como Dost (1962a)
afirm en un artculo reciente, nuestros hijos ya tienen en cuenta
este asunto en sus exmenes prerdicos refirindose a la teora
de los sistemas abiertos en las formulaciones cintica y termodinmica. Recurdese por no dar sino dos ejemplos la presentacin
del tema por Blasius (1962) en las nuevas ediciones de nuestro
clsico Landois-Rosemann, y la de Netter en su monumental libro
Theoretical Biochemistry (1959). Lamento decir que no seda el mismo
caso con la biofsica y la fisiologa en los Estados Unidos. He
buscado en vano en buenos textos estadounidenses expresiones como
sistema abierto, estado uniforme y termodinmica irreversiwww. esnips.com/web/Scientia

cr'

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Fig. 7.1. a) Modelo de un sistema abierto sencillo, mostrando el mantenimiento de


concentraciones constantes en el estado uniforme, la equifinalidad, la adaptacin, el
estmulo-respuesta, etc. El modelo puede ser interpretado como un esquema simplificado de sntesis .de protenas (A: aminocidos; B: protena; C: productos de desanimacin; A,: polimerizacin de aminocidos a proteina; k2: despolimerizacin; i,:
desanimacin; k2 < *,; suministro energtico para la sntesis de proteina no indicado).
En forma atgo modificada, el modelo es el de Sprinson y Rittenberg (1949) para el
clculo del ciclo de renovacin de las protenas, de acuerdo con experimentos con
istopos. (Segn von Bertalanffy, 1953a.)
b) El sistema abierto de ciclos de reacciones en la fotosntesis por las algas. (Segn
Bradley y Calvin, 1957.)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

165

ble. Lo cual es como decir que precisamente el criterio que distingue


de raz los sistemas vivientes de los inorgnicos habituales es por lo
general descuidado o esquivado.
La consideracin de los organismos vivientes como sistemas
abiertos que intercambian matena con el medio circundante comprende dos cuestiones: primero, su esttica, o sea el mantenimiento
del sistema en un estado independiente del tiempo; segundo, su
dinmica, los cambios en el sistema con el tiempo. Puede ser visto
el problema desde los ngulos de la cintica y de la termodinmica.
Hay en la bibliografa discusiones detenidas de la teora de los
sistemas abiertos (extensas bibliografas en von BertalanfYy, 1953a,
1960b). Me restringir, pues, a decir que tales sistemas tienen notables
rasgos, de los cuales mencionar unos cuantos. Una diferencia
fundamental es que los sistemas cerrados deben a fin de cuentas
alcanzar un estado, independiente del tiempo, de equilibrio qumico y
termodinmico; en contraste, los sistemas abiertos pueden alcanzar, en
ciertas condiciones, un estado independiente del tiempo que se
llama estado uniforme, o Fliessgleichgewicht, por usar un trmino que
introduje hace unos veinte aos. En estado uniforme, la composicin
del sistema se mantiene constante, a pesar del continuo intercambio
de componentes. Los estados uniformes o Fliessglekhgewich-te son
equifinales (Fig. 6.1): el mismo estado independiente del tiempo,
pue<3e ser alcanzado a partir de diferentes condiciones iniciales y por
distintos caminos, en gran contraste con los sistemas fsicos
ordinarios, donde el estado de equilibrio est determinado por las
condiciones iniciales. As, aun el ms sencillo sistema abierto
reaccionante exhibe la caracterstica que define la restitucin, regeneracin biolgicas, etc. Ms aun, la termodinmica clsica, por definicin, se ocupa slo de sistemas cerrados, que no intercambian
materia con sus alrededores. A fin de tratar los sistemas abiertos fue
necesaria una expansin y generalizacin que es conocida como
termodinmica irreversible. Una de sus consecuencias es la elucidacin de un viejo rompecabezas vitalista. De acuerdo con el segundo
principio de la termodinmica, la direccin general de los acontecimientos fsicos es hacia estados de mxima entropa, probabilidad y
desorden molecular, que nivelan las diferencias existentes. En
contraste y violenta contradiccin con el segundo principio
(Adams, 1920), los organismos vivos se mantienen en un estado
fantsticamente improbable, preservan su orden pese a continuos
procesos irreversibles y aun avanzan en el desarrollo embrionario
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166

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

y la evolucin hacia diferenciaciones siempre crecientes. Este aparente enigma desaparece considerando que el clsico segundo principio atae slo, por definicin, a sistemas cerrados. En sistemas
abiertos que incorporan materia rica en energa, el mantenimiento
de un alto grado de orden y hasta el avance hacia rdenes superiores
es cosa termodinmicamente permitida.
Los sistemas vivos se mantienen en un intercambio ms o menos
rpido, en degeneracin y regeneracin, catabolismo y anabolismo
de sus componentes. El organismo vivo es un orden jerrquico de
sistemas abiertos. Lo que se impone como estructura duradera en
determinado nivel est sustentado, de hecho, por continuo intercambio de componentes en el nivel inmediatamente inferior. Asi el
organismo multicelular se mantiene en y por intercambio de
clulas, Ja clula por intercambio de estructuras celulares, stas por
intercambio de ingredientes qumicos, etc. Como regla general, los
ritmos de renovacin son tanto ms veloces cuanto menores son los
componentes considerados (Cuadros 6.1-3). He aqu una buena
ilustracin del fluir heracliteo en el cual y merced al cual se
mantiene el organismo vivo.
Hasta aqu la esttica de los sistemas abiertos. Si echamos una
ojeada a los cambios de los sistemas abiertos con el tiempo, descubrimos una vez ms caractersticas notables. Pueden darse tales cambios
porque el sistema vivo est inicialmente en un estado inestable y
tienda hacia un estado uniforme; tales son, hablando a grandes
rasgos, los fenmenos del crecimiento y el desarrollo. O, si no, el
estado uniforme puede ser perturbado por un cambio en las
condiciones externas, lo que se llama un estmulo, y esto hablando,
una vez ms, a rasgos generales comprende adaptacin y
estmulo-respuesta. Aqu tambin se dan diferencias caractersticas
con respecto a los sistemas cerrados. Estos suelen tender hacia
estados de equilibrio siguiendo un curso asinttito. En contraste, en
los sistemas abiertos pueden darse fenmenos de falso arranque y
de exceso (Fig. 6.2). En otros trminos: si se observa exceso o falso
arranque como ocurre en tantos fenmenos fisiolgicos es de
esperarse que se trate de un proceso en un sistema abierto, con ciertas
caractersticas matemticas predecibles.
Segn revela una resea de trabajos recientes (captulo vi), la
teora del organismo como sistema abierto es un campo en animado
desarrollo cual debe de ser, viendo la naturaleza bsica del
fliess-gleichgewicht biolgico. Los anteriores ejemplos son
expuestos porwww. esnips.com/web/Scientia

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

167

que, despus de las investigaciones esenciales de Schonheimer (1947)


y su grupo acerca del estado dinmico de los constituyentes del
cuerpo, mediante indicadores isotpicos, este campo ha sido extraamente descuidado por la biologa estadounidense que, bajo la
influencia de los conceptos cibernticos, ha tendido a retornar al
concepto de la clula y el organismo considerados como mquinas,
descuidando con ello los importantes principios ofrecidos por la
teora de los sistemas abiertos.
Retroalmentacin y homeostasia
En lugar de la teora de los sistemas abiertos, hay otro modelo
mejor conocido por la escuela estadounidense. Es el concepto de
regulacin por retroalmentacin, fundamental en ciberntica y
formulado biolgicamente en el concepto de homeostasia por
Carran (p. ej., Wiener, 1948; Wagner,. 1954; Mittelstaedt, 1954,
1956; Kment, 1957). Slo podemos concederle breve consideracin.
Segn es generalmente sabido, el modelo bsico es un proceso
circular en el cual parte de la salida es remitida de nuevo, como
informacin sobre el resultado preliminar de la respuesta, a la
entrada (Fig. 7.2a), haciendo as que el sistema se autorregule, sea
en el sentido de mantener determinadas variables o de dirigirse
hacia,una'meta deseada. Lo primero pasa, p. ej., en un sencillo
termostato y en el mantenimiento de temperatura constante y de
otros muchos parmetros en el organismo vivo; se aprecia el segundo
caso, p. ej., en los proyectiles autodirigidos y en el control
proprio-ceptivo de los movimientos voluntarios. Disposiciones de
retroalmentacin ms complicadas, en tecnologa y fisiologa (p. ej.,
Fig. 7.2b), son variaciones o agregados fundados en el esquema
esencial.
Los fenmenos de regulacin segn el esquema de retroalmentacin estn difundidlsimos en todos los campos de la fisiologa.
Adems, el concepto es atractivo en una poca en la que (a ingeniera
del control y la automatizacin florece, las computadoras, los servomecanismos, etc., ocupan el centro del inters, y el modelo del
organismo como servomecanismo atrae el Zeitgeist de una sociedad mecanizada. De ah que el concepto de retroalmentacin haya a
veces asumido un monopolio, en detrimento de otros puntos de
vista igualmente necesarios y fecundos. El modelo de retroalmentacin es igualado con la teora de los sistemas en general (Grodin,
1963; Jones y Gray, 1963; Casey, 1962), o la biofsica casi es
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168

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Estimulo

Mensaje

Dispositivo
Corteza cerebral
regulador Gobierno

Mensaje

Retroalimentacin
Disminucin del Sistema de
Gobierno azcar sanguneo
Factor de perturbacin

t-

Respuesta

Fig. 7.2 a: Esquema sencillo de retroalimentacin. b: Regulacin honwositica de la


concentracin de azcar en la sangre. (Segn Mittclstaedt, 1954.)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

169

identificada con planeacin de computadoras y teora de la informacin (Elsasser, 1958, p. 9). De ah que sea importante hacer hincapi
en que los sistemas de retroalmentacin y control homeosttico
son un caso significativo pero especial de sistemas autorreguladores y
fenmenos de adaptacin (cf. captulo vi). Los siguientes son, al
parecer, los criterios esenciales de los sistemas de control por
retroaliroentacin:
(1) La regulacin se basa en disposiciones preestablecidas (estructuras en sentido amplio). Esto queda bien expresado por la
palabra alemana Regebnechanismen, que indica explcitamente que
los sistemas considerados tienen naturaleza de mecanismos, en
contraste con las regulaciones de naturaleza dinmica resultantes
del libre juego de fuerzas y de la interaccin mutua entre componentes, tendiente hacia el equilibrio o estados uniformes.
(2) Las lineas causales dentro del sistema de retroalimentacin
son lineales y unidireccionales. El esquema bsico de retroalimentacin (Fig. 7.2) sigue siendo el clsico esquema de estmulo-respuesta
(E-R), slo que el bucle de retroalimentacin hace que la causalidad
se convierta en circular.
(3) Los fenmenos tpicos de retroalimentacin u homeostticos
son abiertos con respecto a la informacin entrante, pero cerrados por lo que atae a la materia y la energa. Los conceptos de la
teora de la informacin particularmente la equivalencia entre
informacin y entropa negativa corresponden por tanto a la
termodinmica cerrada (termosttica) y no a la termodinmica
irreversible de los sistemas abiertos. Sin embargo, esta ltima es
presupuesta si el sistema (como el organismo vivo) ha de ser
autoor-ganizador (Foerster y Zopf, 1962) y de marchar hacia
mayor diferenciacin. Tal como se mencion antes, an no se ha
logrado la sntesis. El esquema ciberntico permite, por medio de
diagramas de bloques, aclarar muchos fenmenos importantes de
autorregulacin en fisiologa y se presta a anlisis segn la teora de la
informacin. El esquema de sistema abierto permite el anlisis
cintico y termodinmico.
La comparacin de los diagramas de flujo de los sistemas de
retroalimentacin (Fig. 7.2) y abiertos (Fig. 7.1) ilustra intuitivamente
la diferencia. O sea que la dinmica en sistemas abiertos y los
mecanismos de retroalimentacin constituyen dos conceptos diferentes, cada uno vlido en su propia esfera. El modelo de sistema
abierto es bsicamente no mecanicista y no slo va ms all de
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170

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

la termodinmica ordinaria, sino de la causalidad unidireccional,


tan importante en la teora fsica habitual (cf. capitulo rv). El
enfoque ciberntico conserva el modelo del organismo como maquina cartesiana, la causalidad unidireccional y los sistemas cerrados;
su novedad reside en la introduccin de conceptos que trascienden
la fsica comn, especialmente los de la teora de la informacin.
A fin de cuentas, esta pareja es una expresin moderna de la
vieja antitesis entre proceso y estructura; tendr que acabar
resolvindose dialcticamente en alguna nueva sntesis.
Fisiolgicamente hablando, el modelo de retroalimentacin da
razn de lo que pudieran llamarse regulaciones secundarias en
el metabolismo y otros campos, las regulaciones merced a mecanismos preestablecidos y caminos fijos, como en el control
neurohormo-nal.
Su
carcter
mecanicista
lo
hace
particularmente aplicable a la fisiologa de rganos y sistemas
de rganos. Por otra parte, la interaccin dinmica entre
reacciones en sistemas abiertos se aplica a las. regulaciones
primarias, como en el metabolismo celular (cf. Hess y Chance,
1959), donde se da la regulacin de sistema abierto, ms general y
primitiva.
La alometrla y la regla de superficie
Pasemos al tercer modelo, el llamado principio de la alometria.
Segn es bien sabido muchos fenmenos del metabolismo y de
la bioqumica, la morfognesis, la evolucin, etc., siguen una ecuacin sencilla:
y-bx*.

(7.1)

o sea que si una variable y es proyectada logartmicamente frente


a otra variable x se obtiene una lnea recta. Hay tantos casos en
que es vlida esta ecuacin, que no hacen falta ejemplos. Examinemos
mejor los fundamentos. La llamada ecuacin alomtrica es, de
hecho, la ley ms sencilla posible del crecimiento relativo, tomando
el trmino en el ms amplio sentido, o sea el incremento de una
variable y con respecto a otra variable x. Vemos esto de
inmediato escribiendo la ecuacin en una forma algo diferente:
*.I:f..Utarel.decr. (y.x) = *
dt y dt x
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(7.2)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

171

Como fcilmente se ve, la ecuacin alomtrica es una solucin


de esta funcin que afirma que la razn entre los crecimientos
relativos de y y x es constante. Se llega en seguida a la relacin
alomtrica considerando que todo crecimiento relativo del cual
slo se presupone la continuidad puede en general ser expresado
por:
t.r.c. (y, x) F,

(7.3)

donde Fes alguna funcin no definida de las variables en cuestin.


La hiptesis ms simple es que F es una constante, o, lo cual
representa el principio de la alomara.
No obstante, es bien sabido que, histricamente, el principio
de la alometria lleg a la fisiologa por un camino muy distinto
de la derivacin dada. Apareci, con forma mucho ms especial,
cuando Sarrus y Rameaux encontraron, hacia 1840, que la tasa
meablica en animales de diferente peso corporal no aumenta
proporcionalmente al peso sino a la superficie. Tal es el origen
de la famosa ley de superficie para el metabolismo, o Ley de
Rub-ner, y vale la pena echar una ojeada a los datos originales, de
Rubner, alrededor de 1880 (Cuadro 7.1). En perros de peso
variable, la
Cuadro 7,.l
Metabolismo en los perros. (Segn Rubner, hacia 1880).

peso en

3.1
6.5
11.0
17.7
19.2
23.7
30.4

*?

produccin de
cal por Kg

produccin de cal por


de superficie corporal

85.8

1909

61.2
57.3
45.3
44.6
40.2
34.8

1073
1 191
1047
1 141
1082

984

tasa metablica decrece si se calcula por unidad de peso; permanece


aproximadamente constante por unidad de superficie, con una tasa
diaria de unas 1 000 Kcal por metro cuadrado. Segn es bien
sabido, esta ley de superficie gener un enorme debate en la
bibliografa. La verdad es que la Ley de Rubner es un caso muy
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172

TEORA GENERAL DE LOS


SISTEMAS

especial de la funcin alomtrca, con y representando la tasa de


metabolismo basal, x l peso corporal, y exponente ot de aproximadamente 2/3.
Me parece que la derivacin general que se acaba de exponer
pone la ley de superficie en condiciones de ser vista como es debido.
Se superan interminables discusiones, que duran ya unos 80 aos,
cuando se toma como caso especial de alometra, y se toma la
ecuacin alomtrica por lo que en realidad es: una frmula aproximada, muy simplificada, aplicable a una gama pasmosamente amplia
de fenmenos, sin que se trate de un dogma ni de una explicacin
para todo. Sern entonces de esperarse toda suerte de relaciones
alomt ricas entre mediciones metablicas y dimensiones corporales,
con cierta preponderancia de funciones de superficie o de potencia
2/3, visto el hecho de que muchos procesos metablicos estn controlados por superficies. Esto es precisamente lo que encontramos
(Cuadro 7.2). En otras palabras, 2/3 no es ningn nmero mgico,
Cuadro 7.2
Ecuaciones que vinculan propiedades cuantitativas y pesos corporales en mamferos.
(Segn Adolph, 1949, modificado.)
J

incorporacin de agua (ml/h)

regresi
n
0=s

0.88

produccin de orina (mi/h)


0.82
eliminacin de urea (ml/h)
0.72
eliminacin de inulina (ml/h)
0.77
eliminacin de creatinina (ml/h)
0.69
eliminacin de diodrast (ml/h)
0.89
eliminacin de hipurato (ml/h)
0.80
consumo basal de02 (mi STP/h) 0.734
duracin del latido cardiaco (h)
0.27
duracin de la inspiracin (h)
0.28
tasa de ventilacin (ml/h)
0.74
volumen de marea (mi)
1.01
duracin del batimiento digestivo (h) 0.31
produccin total de N (g/h)
0.735
produccin de N endgeno (g/h)
0.72
produccin de N
(g/h)
0.90
creatinlnico
produccin de azufre (g/h)
0.74
consumo de Oa, rebanadas de hgado (mi STP/h)
0.77

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regresin
peso de hemoglobina (g)
peso de mioglobtna (g)
peso de citocromo (g)
nmero de nefronas
dimetro renal (cm)
peso renal (g)
peso cerebral (g)
peso cardiaco (g)
peso pulmonar (g)
peso heptico (g)
peso tiroideo (g)
peso suprarrenal (g)
peso pituitario (g)
peso estomacal + intestinal (g)
peso sanguneo (g)

0.99
1.31
0.62
0.62
0.08
0.85
0.70
0.98
0.99
0.87
0.80
0.92
0.76
0.94
0.99

Ley de superficie: a = 0.66


en relacin
con el peso absoluto 0 =
=
en relacin con la unidad de peso
bw*)0.33
(V/H> == bw*).

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

173

ni tiene tampoco nada de sagrado el exponente 3/4 que ms recientemente ha sido preferido a la clsica ley (Brody, 1945; Kleiber, 1961).
Ni la expresin Gesetz der fortschreitenden Stoffwechselreduk* tion
(Lehmnn, 1956) ley de la reduccin progresiva de la tasa
metablica es oportuna, pues hay procesos metablicos que no
exhiben regresin al aumentar el tamao.
Adems, de esto se sigue que la dependencia de las tasas
metabli-cas con respecto al tamao corporal no es invariable, como
supona la ley de superficie. Puede, antes bien, variar, y lo hace, en
funcin de: (1) el organismo o tejido en consideracin; (2) las
condiciones fisiolgicas; (3) factores experimentales.
Por lo que respecta a la variacin dependiente del organismo o
del tejido en cuestin, presentar luego ejemplos tocantes al metabolismo total. En la Fig. 7.3 figuran diferencias en la dependencia
QM

Riftn

161

__.__

4-

Cerebro
Hgado
Corazn
^ Pulmones
Timo
"" Diafragma

20

30

40 5060

80100

200 300

400"

Peso corporal en g
Fig: 7.3. Q0j (ul Oi/mg peso seco/h) de varios tejidos de rata. Solo se muestran las lineas
con regresin en esta figura y en las siguientes; para datos completos, ver las
publicaciones originales. (Segn von BertalanfTy y Pirozynski, 1953.)

del Q02 con respecto al tamao, ffn varios tejidos. El cuadro 7.3
expone un ejemplo parecido, en relacin con la comparacin de
alometras intra e interespecficas. Las variaciones en la dependencia
del ritmo metablico con respecto al tamao segn las condiciones
fisiolgicas, las demuestran datos obtenidos en nuestro laboratorio
sobre un importante aspecto que ha sido poco investigado. La
dependencia del metabolismo con respecto al tamao, segn la
expresa el exponente alomtrico a vara, segn se mida la tasa
metablica basal, el metabolismo en reposo o el metabolismo en
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174

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

actividad muscular. La Fig. 7.4 representa tales variaciones en ratas,


comparando los ritmos metablicos bsales y no bsales. La Fig.
7.5 lleva adelante la comparacin en los ratones, incluyendo diferentes grados de actividad muscular. Estos datos confirman la afirmacin de Locker (1961a) de que con creciente intensidad de la tasa
metablica, <* tiende a disminuir. Tambin se encuentran variaciones
en la pendiente de las lineas de regresin en invertebrados, al
comparar las tasas metablicas de animales que estn ayunando o
no (Fig. 7.6). Las variaciones de a con las condiciones experimentales
merecen mucha mayor atencin de la que se Les suele otorgar. A
menudo se procede como si Q0i fuese una constante caracterstica del
tejido considerado. Tal no es en absoluto el caso. Se manifiestan
variaciones, p. ej., con diferentes bases de referencia, tales como
peso fresco, peso seco, contenido en N, etc. (Locker, 1961b). La
demostracin ms sencilla es el cambio de medio. No slo como
sabe cualquier experimentador vara grandemente la magnitud
Cuadro 7.3
Alonwtria inm e nterapecifica (consumes a) en rganos de numiferos. (Segn von VerUlanffy y
Pirozynski, 1952.)
rata
(B. y P.)

0.20

gato
(Brody)

0.17

perro
(varios
autores)

mono bovino caballo mamferos


adultos
interespecifico

0.25

0.62

0.30

1.00
0.86
0.93

0.69

0.93

0.82

0.92

0.24

cerebro

corazn

pulmones
hgado
rones

0.82

0.80

0.73

0.75

ciclo 1:

ciclo 1

1.26
ciclo 2:
0.67
0.80

1.14
ciclo 2
0.68
0.82

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0.92
$0.82

0.71

0.65
$0.61

0.70

0.58

0.70

0.61

0.66

0.66
0.69
0.58
0.54
0.83
0.82
0.85
0.84
0.98
0.98
0.99
0.87
0.88
0.92
0.85
0.87
0.76

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

30*5
80100

60

60 80100
400
Peso en gramos

175

-45o
200 Peso en
gramos

Fig. 7.4. Dependencia de tasas metablicas con respecto al tamao en la rata en condiciones bsales y no bsales. Los animales ayunaron 18 horas antes del experimento
(los animales pequeos, menos); determinaciones a 29-30; condiciones de reposo
muscular. La fractura en las lineas de regresin a un peso corporal de 110 g corresponde a muchos cambios fisiolgicos (cf. Fig. 7.11). Las determinaciones bsales ve
reniegas fueron realizadas con un perodo de climatizacin de 15-18 horas de
termo-neutralidad antes del experimento. Las bsales invernales, sin climatizacin. Las
condiciones no bsales fueron de 10 horas de ayuno seguidas de una comida 45-60
minutos antes del experimento, a, <J; 6, O.. (Datos inditos de Racine y von
Bertalanffy.)

de Q02 segn se emplee, p. ej., medio salino o medio con


metaboli-tos; lo mismo vale en el caso de la dependencia con
respecto al tamao o del parmetro a (Fig. 7.7). La regla de Locker
vuelve a verificarse, como ya se seal; sus confirmaciones por los
experimentos resumidos en las Figs. 7.4, 7.5 y 7.7 resultan
particularmente impresionantes, ya que se obtuvieron de modo
independiente y antes de que la regla fuera enunciada. La variacin
de Q0i en diferentes medios indica que se miden diferentes procesos
parciales de la respiracin.
Tal es la razn de que yo dude de la posibilidad de obtener el
metabolismo total o tasa de metabolismo basal por suma de tejidos,
como dicen (Martin y Fuhrmann, 1955). Qu Q0z de los distintos
tejidos habr que sumar? Los valores de Q0i obtenidos, pongamos por
caso, segn la solucin de Ringer, o aquellos, a veces dos veces
mayores, que se logran con metabou'tos? Cmo se suman las
diferentes ot de los varios tejidos dando los 2/3 3/4 que se
observan en la tasa de metabolismo basal del animal entero? Por
aadidura, Locker (1962) ha mostrado que tambin los procesos
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176

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Peso corporal en g

Fig. 7.S. Dependencia de tasas metablicas con respecto al tamao en d ratn. Determinaciones a 29 C y 21 C; ayuno previo y climatizacin. En los experimentos con
actividad muscular, es considerable la dispersin de los valores, en virtud de la dificultad de mantener constante el trabajo realizado. De ah que este bien establecida la afirmacin cualitativa de que la pendiente de las lineas de regresin disminuye, si bien no
hay que atribuir significacin particular a los valores numricos de a. (Datos inditos de
Racine y von Bertalanffy.)

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ALGUNOS ASnCTOS DB LA TEORA DE LOS SISTEMAS

177

Fig. 7.6. Conmino de O* por larvas de TembHo molitor (20). a: Larvas alimentadas;
b: larvas sin comer durante dos dias. En ft: se combinan valores de Mflllcr y Teissier.
(Segn von Bertalanfty y Mlkr, 1943.)

componentes de Qo%, como las respiraciones de carbohidratos y


grasas, llegan a tener diferentes regresiones.
Antes de dejar el tema, quisiera hacer otra observacin de principio. Tenemos que convenir en que la ecuacin alomtrica es, cuando
mucho, una aproximacin simplificada. Pero es algo ms que un
modo conveniente de representar datos. A pesar de su carcter
simplificado y de sus limitaciones matemticas, el principio de la
alometra es una expresin de la interdependencia, organizacin
y armonizacin de procesos fisiolgicos. Slo por estar armonizados
los procesos se mantiene vivo el organismo, y en estado Uniforme:
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178

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

20
15'

10 8

76

ft

'&

A --- eVnfcTio
100

3ooT
200

400

Peso corporal en gramos


Fig. 7.7. Dependencia de d de! diafragma coa respecto al tamao en diferentes medios.
a: disolucin de fosfato de Krebs-Ringer; b: medio II de Krebs, tipo A, con glucosa; c:
igual medjo, con glucosa y metabolitos. (Segn von BerUtanfTy y Est-wick, 1953.)

El hecho de que muchos procesos sigan alometra sencilla indica


que se trata de una regla general de la armonizacin de procesos
(Adolph, 1949): En vista de que se ha encontrado que tantas
propiedades estn debidamente interrelacinadas merced a ecuaciones de una forma, parecera muy improbable que otras propiedades
estuviesen relacionadas segn un tipo de ecuacin radicalmente
diferente. De estarlo, seran incompatibles con las propiedades reseadas.
Ms aun, si bien encontramos valores muy variados de las
constantes de alometra, de fijo no son accidentales. Al menos
en gran medida dependen de principios biotcnicos, Es una perogrullada en ingeniera que cualquier mquina requiere cambios de
proporciones para conservar su funcionalidad si se la construye
de otro tamao, p. ej. si un modelo en pequea escala es aumentado
hasta las dimensiones descadas. Hasta cierto punto se comprende
por qu en casos particulares se dan determinados tipos de alometra.
tales como dependencia con respecto a superficie, masa corporal,
etc. Los estudios de Gnther y Guerra (1955) y de Guerra y Gnther
(1957) acerca de la similaridad biolgica: las relaciones entre alas
de aves (Meunier, 1951). ritmo del pulso (voh Berta la nfly. 1960b).
peso del cerebro (von BertalanfTy y Pirozynski, 1952) y dimensiones
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

179

corporales, son ejemplos del anlisis funcional de la alometra, que


en mi concepto llegar a ser un importante campo para mayores
indagaciones.
Teora del crecimiento animal
El ltimo modelo que deseo discutir es el del crecimiento honrosamente llamado ecuaciones de Bertalanffy (von Bertalanffy, 1957b,
1960b); las ideas fundamentales se remontan al gran fisilogo alemn
Pfitter (1920). Tampoco aqu me interesan ante todo los detalles, ni
siquiera tos mritos y limitaciones del modelo; prefiero usarlo para
aclarar algunos principios de la investigacin cuantitativa del
metabolismo.
Todos sabemos, primero, que el proceso del crecimiento es inigualablemente complicado, y segundo, que hay. en el mercado
numerosas frmulas que pretenden representar satisfactoriamente
los datos y curvas de crecimiento que se observan. El procedimiento
general consisti en proponer una ecuacin ms o menos compleja
y ms o menos plausible; entonces el experimentador se dedicaba a
calcular una serie de curvas de crecimiento con la frmula y
quedaba satisfecho si obtena aproximacin suficiente a los datos
empricos,
Aqu est la primera ilusin que hay que destruir. Matemticamente es de sobra sabido que es posible aproximarse a casi cualquier
curva s se permiten tres o ms parmetros libres es decir, si una
ecuacin contiene tres o ms constantes que no pueden verificarse de
otro modo. Esto es cierto sin que importe nada la forma particular de
ecuacin que se elija; la ecuacin ms sencilla aplicable es una serie
de potencias (v = ao + rx + <x2x2 + ...) llevada, digamos, hasta el
trmino cbico. Un clculo as no pasa de ejercicio matemtico.
Siempre se puede obtener aproximacin mayor introduciendo ms
trminos.
La consecuencia es que el ajuste de curvas llega a volverse un
deporte de gabinete, til para propsitos d interpolacin y
extrapolacin. Sin embargo, la aproximacin de datos empricos no
significa verificacin de las particulares expresiones matemticas
usadas. Slo se puede hablar de verificacin y de ecuaciones que
representan una teora si (1) los parmetros presentes son
confirma-bles por experimentacin independiente, y si (2) de la teora
pueden derivarse predicciones de hechos an no observados. Es en
este
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180

TBOKA GENERAL DE LOS SBTEMAS

sentido como voy a discutir las llamadas ecuaciones del crecimiento


de Bertalanffy, por ser, que yo sepa, las nicas en este campo que
aspiran a satisfacer las especificaciones que se acaban de mencionar.
La argumentacin es muy sencilla. Si un organismo es un sistema
abierto, su incremento o tasa de crecimiento (G.R.) puede expresarse,
muy generalmente, por una ecuacin de balance de la forma:
~ G.R.snt.-deg. + ...,
at

(7.4)

es decir que el incremento en peso es representado por la diferencia


entre procesos de sntesis y degeneracin de sus materiales constituyentes, ms cualquier numero de factores indeterminados que influyan sobre el proceso. Sin perdida de generalidad puede suponerse
tambin que los trminos son algunas funciones indefinidas de las
variables en cuestin:
G.R. /i (w, t) -f2 (w. 0 +

(7-5)

Vemos ahora inmediatamente que el tiempo, t, no debe entrar


en la ecuacin. Pues al meos algunos procesos de crecimiento son
equifinales, o sea que se alcanzan los mismos valores finales en
diferentes tiempos (Fig. 6.1). Aun sin prueba matemtica estricta se
ve intuitivamente que esto no seria posible si la tasa de crecimiento
dependiera directamente del tiempo, pues, de ser ste el caso, no
podran darse tasas diferentes en tiempos dados, como pasa en
ocasiones.
En consecuencia, los trminos considerados sern funciones de
la masa corporal presente:
&K~fi(w)~f2(w),

(7-6)

si provisionalmente limitamos la consideracin al mas sencillo esquema de sistema abierto. El supuesto mis simple posible es que los
trminos sean funciones tipo potencia de la masa corporal. Y de
hecho sabemos empricamente que, con gran generalidad, la
dependencia de procesos fisiolgicos con respecto al tamao es
susceptible de buena aproximacin por medio de expresiones
alomtricas. Tenemos entonces:
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

dw
Tiw-xiv"

181

(7.7)

donde 11 y K son constantes de anabolismo y catabolismo, respectivamente, correspondiendo a la estructura general de las ecuaciones
alometricas.
Consideraciones matemticas muestran adems que leves desviaciones del exponente m con respecto a la unidad no influyen gran
cosa.sobre la forma de lasucurvas obtenidas. De modo que, para
mayor simplificacin, pongamos m = \. Esto facilita mucho las
cosas matemticamente y puede justificarse por el lado fisiolgico,
ya que la experiencia fisiolgica limitada, es verdad parece
indicar que el catabolismo de los materiales de construccin, especialmente las protenas, es groseramente proporcional a la masa
corporal presente.
Demos ahora un gran salto. La sntesis de materiales de construccin requiere energa que, en los animales aerobios, es suministrada
por procesos de respiracin celular y, a fin de cuentas, el sistema
del ATP. Supongamos que hay correlaciones entre el metabolismo
energtico de un animal y sus procesos anablicos. Esto es plausible
en la medida en que el metabolismo energtico debe, de uno u
otro modo, suministrar las energas requeridas para la sntesis de
componentes del cuerpo. Insertamos, pues, como dependencia del
anabolismo con respecto al tamao, la de las velocidades metabu'cas
(n m a) y llegamos a la sencilla ecuacin:
^^-MNT.

(7.8)

La solucin de esta ecuacin es:


w

[T" (J'**'*)*"'1 -a)w}!/|-a

<)

con H>0 = peso en el tiempo / = 0.


Empricamente encontramos que el metabolismo en reposo de
muchos animales depende de la superfcie; siguen, pues, la regla
de Rubner. En este caso ponemos a = 2/3. Hay otros animales
en los que depende directamente de la masa corporal, y entonces
ot I. Por ltimo, aparecen casos en los que la tasa metablica
cae entre las proporcionalidades con respecto a la superficie y
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182

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

a la 'masa, esto es, 2/3 < oc < 1. Llamemos por el momento tipos
metablicos a estas diferencias en Ja dependencia del metabolismo
con respecto al tamao.
Cuadro 7.4.
Tipoi metablicos y tipos de crecimiento; H-, /.- peto, longitud en d tiempo /; w0, fe.- peso, longitud
iniciales; w". t*: peto, longitud finales: T|, k; constantes de anabolismo y catabolismo. (Segn von
BerulaafTy. 1942.)
Tipo metobfco

Tipo de crecimiento

Ecmehnes de crecimiento

Ejemplos

I. Respiracin
proporcional
o fa superficie

(a) Curva lineal


de crecimiento que
alcanza sin inflexin un
estado utriforme.
(b) Curva de aumento
de peso: sigmokle
que alcanza,
con inflexin hacia 1/3
del peso final
un estado uniforme.
Curvas de cranniento
lineal y en peso
exponenciales,
no se alcanza
estado uniforme sino
que el crecimiento
es interceptado
por metamorfosis o
ciclos estacinate*.
(a) Curva d* -reeimiento
lineal que alcanza
con inflexin
un estado uniforme.
(b) Curva de aumento
4c peso sigmoidt
similar a 16.

dw/dt-mJP-kw

Lamctibranquios.
peces,
mamferos

II. Respiradn
proporcional
al peso

III. Respiracin
intermedia mire
proporcionalidad
con respecto
a la superficie
y ai peso

(a)/-/*-^-'*-*"5

(b) *-&&-&&'-w.y-/3p

>
dw/dt m t\W *W CYT

(a) /-fe"/

Larvas
de insectos,
ortpteros,
bencidae

dw/dt = nw" - **

Planorbidae

(b) w-wff

2/3<a<}

^.^-J,

Ahora bien, si introducimos los diferentes valores de oc en nuestra


ecuacin bsica, vemos en seguida roe dan curvas de crecimiento
muy diferentes. Denominmoslas tipos de crecimiento. Se resumen
en el cuadro 7.4; en la Fig.7.8 figuran las correspondientes grficas,
que muestran las diferencias en comportamiento metablico y las
diferencias concomitantes en las curvas de crecimiento. En otras
partes se han presentado discusiones detalladas de la teora. Se
ha mostrado que las anteriores derivaciones son aplicables en muchos casos; hay no menos de catorce argumentos diferentes que
verifcan la teora (Cuadro 7.5; Figs. 7.9, 7.10). Limitaremos la
presente discusin a unas cuantas observaciones de principio.
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60 Mo '*oW ' ' to

Peeoenmg

Peto en mg (TtneMo)

ib
lo

20 H tiempo en h

fDroeophifa)
I
Tiempaen semanas
Fif, 7.8. Tipos metablicos y tipos de crcdmiento. Tipo I: Lebistes retkidaaq, Tipo II:
larras de insectos. Tipo III: PJanorbis ap. a: Dependencia-del ritmo nietablico con
respecto al tamailo corporal, b: Curvas de crecimiento. (Segn von BertalanrTy. 1942.)

184

TEORA GENERAL W LOS SISTEMAS

Cuadra 7.5
Crecimiento de Actpmter sttiatos. (Segn ven Bertaknffy, 1943.)
longitud en cm
tmpo mallos

-. 3

1
2

4
5
6
7
8
9
10
11
12
13
14
15 .
16
17
/ 18
19
20
21
22

observada

cakuiadm

21-0
32.*
41>
51.4
0.1
8,0
75.3
82.3
89.0
95.3
101.6
107.6
112.7
117.7
122.2
126.5
130.9
135.3
140.2
45.0
1416
1510

21.1
34.3
41.5
50.8
59.5
7.8
75.5
818
89.7
96.2
1013
108.0
113.4
118.5
1215
127.9
1312
136.2
' 140.0
143.5
146.9
150.0

k
0.062
0.062
0.061
0.061
0.061

aott

0.060
0.059
0.059,.
0.059
0.060
0.059
0.059
0.058
0.059
0.059
0.059
0.060
0.061
0.061
0.061

Ecuacin de crecimiento: I - 201.1 - (201.1 - 21.1)-*-**: En virtud de la regularidad de tai curva d crecimiento, lee ecuacionnl de BertaJanfly ion las ademada*
pan el clculo del crecimiento en los peces. En este ejemplo la constante de cncnien-to
k (-*/;!> fue calculad de modo anlogo a como te deteraumn constantes
cintica en tes reacciones qumicas. Las variaciones de este parmetro son mimmas,
lo cual mustralo adecuado de la ecuacin.
Todos los parmetros de las ecuaciones de crecimiento son
expe-rimcmalmcntc verificarles. La dependencia del ritmo metabUco con
respecto al tamao, o, determina la forma de la curva de crecimiento. Esta
correlacin ha sido confirmada en variados casos, ,cmo se ve en el cuadro
7.4. La constante de catabolismo, *, puede identificarse en primera
aproximacin con la renovacin de la protena total (r), segn se determina
mediante indicadores isotpicos y otras tcnicas. Por cj., a partir de las curvas
de crecimiento
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DB LOS SISTEMAS

185

Fif.7.9

se calcularon tasas de 0.045/da para la rata y 1.165 g proteina/Kg


de peso corporal/da para el hombre (von BertbnftV. 1938). Las
determinaciones del catabolismo protefnico disponibles en aquel
tiempo no concordaban con tes predicciones: la perdida de protena
determinado por la excrecin mnima de N era de 0.00282/da
para la rata, segn Terroine, y maso menos de 0.4-0.6 g proteina/Kg
peso corporal/da para el hombre, de acuerdo con los conceptos
entonces imperantes en fisiologa (von Bertalaniry, 1942, pp. 180,
186-188). Result asi una brillante confirmacin de la teora que
determinaciones posteriores, usando el mtodo isotpico (Sprinson
y Rittenberg, 1949, cuadro 6.2), dieran tasas de renovacin de
la protena total (r) de 0.04/da para la rata y de 1.3 g proteina/Kg
peso corporal/da para el hombre, con pasmoso acuerdo entre los
valores predichos y los experimentales. Puede sealarse de pasada
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186

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

366

loo
Tiempo n dfas

R* 7.9b.
Rf. 7.9. Clculo del crecimiento de la rata Manca. Muchos procesos fisiolgicos de la
rata exhiben discontinuidades hacia los 100 g de peso corporal, o sea en la etapa
prepuberal (a). Tal ciclo tambin aparece en el metabolismo (Fig. 7.4), las tasas
metabhcas en animales de menos de 100 g aumentan ms, y en los de tamao superior
menos de lo que correspondera segn la regla de superficie. Sin embargo, si se calcula
la regresin a travs de toda la gama de pesos, resulta un valor prximo a 2/3 como
promedio bruto. Asi, en d clculo de la curva de crachniento (1) deben aparecer dos
cidos separados hada lOtTg, y (2) en primera aproximacin d crecimiento de la
rata debe ser calculable en las ecuaciones del tipo I, o sea a * 2/3. El clculo de datos
de crecimiento antes de las determinaciones fisiolgicas (6) verifica ambas esperanzas.
La constante catablica (*) resulta, para ef segundo ciclo (pospuberal), Jtcaic. %
0.045/dia. en estrecha correspondencia con la renovacin de protenas determinada
mediante indicadores isotpicos (r * 0.04/dla). (Segn von Bertalanfly, 1960b.)

que una estimacin del tiempo de renovacin del organismo humano,


similar al hallado en los experimentos con istopos (r & 0.009, / a 110
das), puede obtenerse de diferentes maneras, p. ej. a partir de
la prdida de caloras con falta de alimentos (/ 100 das; Dost,
1962a). La constante de anabolismo, '1, es diraensionalmente compleja. Sin embargo, puede ser verificada por comparacin de curvas
de crecimiento de organismos afines: segn la teora, la razn
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

187

Tiempo an semanas

Fig, 7.10. Crecimiento de Lebistes reticulatus. Lineas superiores: c? lneas inferiores: $


; peso. longitud. En el gupi, hay considerable diferencia entre d crecimiento de
machos y hembras, estas alcanzan un mltiplo del peso corporal de los machos. Los
datos estn proyectados logartmicamente segn la integral de la ecuacin 7.8: el ajuste
cercano muestra que las curvas de crecimiento son correctamente reproducidas. Las
ecuaciones de crecimiento asi obtenidas dan una razn de 1:1.5 para las constantes
anablicas 1 en hembras y machos. De acuerdo con la teoria. las tasas metablicas en
hembras y machos debieran mantenerse en la misma razn, 1 :l.5, y asi pasa en efecto
(Fig. 7.8.1). (Segn von BcrtalanfTy. 1938. r960b.)
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188

TEORA GENERAL OE LOS'SISTEMAS

entre las tasas metablicas debe corresponder a la razn entre


las n de los animales considerados. Tambin esto ha sido confirmado
(Fig. 7.10).
O sea que la teora satisface el primer postulado indicado arriba
la verificacin de parmetros calculados, mediante experimentos independientes. Como hemos mostrado en otra parte, tambin satisface el segundo postulado: predicciones hechas a partir de la teora
parecieron en un principio sorpresas por tratarse de cosas desconocidas pero posteriormente fueron confirmadas.
Viene al caso la discusin de algunas objeciones tpicas, pues
acaso contribuya a la mejor comprensin de los modelos matemticos en- general.
(1) 1 principal reproche contra los modelos y leyes para fenmenos fisiolgicos los tacha de supersimplificaciti. En un proceso
como el crecimiento animal hay, al nivel de las clulas, un microcosmo de innumerables procesos d$ naturaleza qumica y fsica: todas
las reacciones del metabolismo intermedio asi como factores del
tipo de la permeabilidad celular, la difusin, el transporte activo e
incontables ms. Al nivel de los rganos, cada tejido se comporta de
modo diferente por lo que toca a la renovacin y crecimiento celulares; aparte de la multiplicacin de clulas se incluye la formacin de
sustancias intercelulares. El organismo en conjunto cambia de
composicin, con alteraciones con el contenido en protena, el depsito de grasa o la simple incorporacin de agua; el peso especifico
de los rganos cambia, por no hablar de la morfognesis y la
diferenciacin, que hoy por hoy evaden la formulacin matemtica.
Cualquier modelo o frmula sencillos, no violentarn la naturaleza,
encajando la realidad en un tocho de Procusto y amputando sin
piedad lo que se salga del molde? La respuesta es que la ciencia en
general se compone en gran medida de supersimplificaciones en
los modelos que emplea. Son un aspecto de la idealizacin que se
da en toda ley o modelo de la ciencia. Ya Torricelli, discpulo de
Galileo, afirm rotundamente que si las bolas de piedra o metal no
se atenan a la ley, tanto peor para ellas. El modelo atmico de
Bohr fue una de las simplificaciones ms arbitrarias jams concebidas, pero aun asi lleg a ser piedra angular de la fsica moderna.
Las simplificaciones excesivas, progresivamente corregidas en el adelanto subsiguiente, representan el recurso ms poderoso, si no es
que el nico, hacia el dominio conceptual de la naturaleza. En
nuestro caso particular no es del todo correcto hablar de supersimpliwww. esnips.com/web/Scientia

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

189

ficacin. Ms bien lo que hay de por medio son ecuaciones de


balance que pasan sobre muchos procesos complejos y en parte
desconocidos. La legitimidad de semejantes balances la establece
una prolongada prctica. P. ej., si hablamos de tasas de metabolismo
basal y de hecho conseguimos establecer relaciones cuantitativas
como la ley de superficie, son balances lo que expresamos y
no obstante, tienen importancia terica y prctica (asi p. ej. el
uso diagnstico de las tasas de metabolismo basal). Las regularidades
asi observadas o pueden ser refutadas mediante consideraciones
generales sobre la supersimplificacin, sino slo empricamente
y ofreciendo mejores explicaciones. Seria fcil tornar aparentemente
ms realista el modelo de crecimiento y mejorar el ajuste de los
datos introduciendo unos cuantos parmetros ms. Mas la ganancia
sera espuria; mientras dichos parmetros no fuesen comprobables
experimentalmente; por las razones mencionadas, un ajuste mejor
de los <Utos nada dice acerca de los mritos de determinada frmula
si se aumenta el nmero de constantes libres.
(2) Otra cuestin es la eleccin de parmetros. Se apunt antes
que la tasa metablica en condiciones bsales y no bsales cambia
no slo de magnitud sino tambin con respecto a la alometria
que expresa su relacin con respecto al tamao corporal. Cul
es la justificacin de tomar el metabolismo en reposo como norma
y de repartir especies entre tipos metablicos y de crecimiento
de acuerdo con ello? La respuesta es emplear todas las mediciones
disponibles del metabolismo ninguna de ellas idealel metabolismo en reposo parece acercarse ms a las condiciones naturales
que imperan durante el crecimiento. El estndar de tasa de metabolismo basal (esto es la termoneutralidad del medio, el ayuno y el
reposo muscular) hace de los valores asi determinados un artificio
de laboratorio (ya que al menos Ja primera condicin no es natural),
aunque sea mis til, por exhibir las tasas dispersin mnima. En
los animales de sangre fra no pueden emplearse las tasas de metabolismo basal como estndar, por no haber condicin de termoneutralidad, y tampoco la condicin de ayuno consigue a menudo establecerse con exactitud. El metabolismo en actividad, por otra parte,
cambia con el grado de accin muscular (Fig. 7.4) y el animal
en crecimiento no est todo el tiempo en condiciones de actividad
muscular intensa. De ah que la tasa metablica en reposo sea,
en comparacin, la mejor aproximacin al estado natural, y la
eleccin de este parmetro condujo a una teora til.
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190

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

(3) La critica ms importante se desprende de la anterior discusin. Se dijo que pareca haber los llamados tipos metablicos y
de crecimiento, y correlaciones entre ambos. Sin embargo, antes se
hizo hincapi en que los parmetros implicados, especialmente ta
relacin entre ritmo metablico y tamao corporal expresada en
el exponente x, poda sufrir alteraciones y cambios con, las
condiciones experimentales (Figs. 7.4-7.7). De manera similar, tampoco las curvas de crecimiento estn fijadas. Experimentos en
ratas han mostrado que la forma de la curva de crecimiento, incluyendo la tocalizacin y b existencia de un punto de inflexin,
puede modificarse cambiando la nutricin (L. Zucker et al., 1941a,
1941b, 1942; T. F. Zucker et al.. 1941; Dunn t al., 1947; Mayer,
1948). Ninguna de las caracterstidas es rgida y, dicho sea de
paso, dentro de mis conceptos biolgicos propios, sera yo el ltimo
en presuponer rigidez en el orden dinmico de los procesos fisiolgicos. De acuerdo con toda mi visin de la biologa, ms bien comulgo
con el concepto heraclteo de que lo permanente es slo la ley y
el orden del cambio.
Sin embargo, la aparente contradiccin bien puede resolverse
si nos mantenemos feles al espritu de la teora. L> que es realmente
invariable es la organizacin de procesos expresada por determinadas relaciones. Esto es lo que afirma la teora y lo que muestran
los experimentos: que existen relaciones funcionales entre ciertos
parmetros metablicos y del crecimiento. Ello no implica que
los parmetros mismos sean intercambiables, y la experimentacin
demuestra que no lo son. As que, sin perdida de generalidad,
podemos concebir los tipos metablicos y de crecimiento como
casos ideales observables en ciertas condiciones mejor que como
caractersticas rgidas de especies. Los tipos metablicos y de
crecimiento aparecen en los respectivos grupos de animales si
se satisfacen determinadas condiciones estndar. No obstante, es
claramente incorrecto decir que la reduccin de tasas metablicas
da una magnitud fundamental, que no cambia en diferentes condiciones externas (Lehmann. 19S6). En condiciones naturales o experimentales pueden desplazarse las relaciones con lo cual ocurrira
una alteracin correspondiente de las curvas de crecimiento. Hay
seales de que tal pasa en realidad; es un problema bien definido
para mayor investigacin.
Un caso pertinente son los cambios estacionales. Berg (1959,
1961) confirm en general datos previos y hall que la relacin
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

191

entre tamao y metabolismo varia estacionalmente en los caracoles:


As, la razn entre consumo de oxgeno y tamao corporal no
es una magnitud fija, inmutable, caracterstica de todas las especies,
como supone Bertalanffy... Si [la teora de Bertalanfty] fuese cierta,
la variacin estacional observada en el tipo metablico implicara
una variacin estacional en el tipo de tasa de crecimiento.
La verdad es que hallamos precisamente esto en nuestro laboratorio hace mucho tiempo (von Bertalanfy y Mller, 1943). Se han
descrito variaciones estacionales de la tasa metablica en caracoles
(Fig. 7.11a) pero, de modo correspondiente, tambin la curva de
crecimiento (exponencial en este caso, ya que estos caracoles pertenecen al tipo II) muestra quiebras y ciclos (Fig. 7.1 Ib). De manera
que ciertamente se trata de un problema que merece mayor investigacin, pero, eso s, los datos disponibles ms bien apuntan a la
confirmacin que a la refutacin de la teora.

&&&} vd

0 10 4*4
Peso

A U

30 34
Meses

Fig. 7.11. Metabolismo y crecimiento en caracoles terrestres, a: Variaciones estacionales en tasas metablicas. Las lineas de regresin muestran, de abajo arriba, el metabolismo en reposo de Cepaea vindohmewis inactiva poco despus de hibernar a 20 , el
mismo a 28 , y en un periodo de actividad a 20 . (Peso en g.) Iguales tas 'dems
condiciones, el metabolismo en reposo es considerablemente mayor en la estacin activa que en la inactiva.
h: Crecimiento de una especie afn {ulota fruticum). La curva de crecimiento es
exponencial (tipo II con 5*1) pero exhibe fluctuaciones estacionales. (Segn von
Bertalany y Mller. 1943.)
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192

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Mucho me habra sorprendido, y hasta lo hallara sospechoso,


que este tosco modelo inicial proporcionase una teora concluyente.
Sencillamente, no pasan cosas asi, segn atestiguan muchos ejemplos
de la historia de la ciencia. Las leyes de Mendel fueron el comienzo
de la gentica, pero con enkzamiento, entrecruzamiento
cromos-mico, efecto de posicin y todo lo que se quiera lo que
describen las leyes clasicas no es mas que una parte exigua de la
experiencia gentica. La ley de Galileo representa el comienzo de
la fsica, pero slo casos altamente idealizados como los cuerpos
que caen en el vaco siguen de hecho la ley sencilla. Hay mucho
trecho entre el sencillo modelo de Bohr para el tomo de
hidrgeno y la fsica atmica de hoy. Serla fantsticamente
improbable que las cosas marcharan de otro modo a proposito de
un modelo propuesto de crecimiento. Lo ms que podemos decir es
que lo respalda un volumen considerable de testimonios
experimentales, que ha demostrado tener virtudes explicativas y
predictivas y que ofrece problemas bien definidos para llevar
adelante la investigacin.
'
Es obvio que la teora slo ha sido elaborada para un nmero
reducido de casos, en virtud de la cantidad limitada de buenos
datos y de tanto tiempo que consumen tanto la observacin como
el clculo del crecimiento. Hemmingsen (1960) lo ha dicho clar:
Con n variando tanto como muestran los ejemplos, dentro de
cualquier grupo con tipo de crecimiento pretendidamente (o cuando
menos al principio pretendidamente) uniforme, se dira que es imposible aceptar las generalizaciones de Bertalanffy a menos que
consiga demostrarse una correlacin estadsticamente significativa
entre n y el tipo de crecimiento, en un nmero de ejemplos muy
superior a los pocos que Bertalanffy ha publicado repetidamente.
Estoy por completo de acuerdo con esta crtica; serian deseables
muchos ms datos, aunque no conviene saltarse con desenvoltura
los que se ofrecieron en confirmacin de la teora, aunque fuera
hace unos 20 aos. Yo retocara la crtica de Hemmingsen sugiriendo
un nuevo examen sobre una base ms amplia. Habra que incluir
cuando menos los siguientes puntos: anlisis de gran nmero de
datos sobre el crecimiento, posible ahora gracias a las computadoras
electrnicas; determinacin concurrente de la dependencia del metabolismo en reposo con respecto al tamao (constante a) en estos
casos; determinacin del catabolismo protenico (constante k); determinacin, en especies relacionadas, de las razones entre los exponentes alomtricos de las tasas metablicas y las razones tericamente
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ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

193

idntica entre las constantes anablicas (n)- Son todos stos problemas de investigacin interesantes y un tanto descuidados, y con
slo que el modelo los ponga de manifiesto, ya habr demostrado
su provecho.
Tal investigacin quizs aporte confirmacin adicional al modelo, acaso Heve a modificarlo y elaborarlo tomando en cuenta ms
factores, o a lo mejor hay que abandonarlo del todo y reemplazarlo
por otro ms bueno. Ni en el ltimo de estos casos me sentirla
despechado. Precisamente para eso son los modelos para servir
de hiptesis de trabajo en investigaciones posteriores.
Lo que he tratado de mostrar en los modelos discutidos han
sido modos generales de anlisis de los datos cuantitativos. Quise
dejar claras tanto la utilidad como las limitaciones de semejantes
modelos. Todo modelo debe ser investigado de acuerdo con su
mrito, considerando las explicaciones y predicciones que permita.
La critica general no sirve de nada, y la decisin de si un modelo
convendr o no, reposa exclusivamente en hechos de observacin
y experimentacin. Por otro lado, no hay que tener ningn modelo
por cocluyente; en el mejor de los casos ser una aproximacin
por elaborar y corregir poco a poco. En la estrecha Interaccin
entre experiment y conceptualizacin, pero sin confinarse a la
experimentacin ni a la construccin de modelos puramente especulativos^ est el venidero progreso e%un campo como el de la
biologa cuantitativa del metabolismo.
Resumen
(1) Se repasaron las teoras de tos sistemas abiertos, la
retroali-mentacin, la alometra y el crecimiento segn von
Bertalanty, por lo que respecta a sus aplicaciones experimentales.
(2) Tanto el modelo de sistema abierto como el de
retroalmenta-cin se aplican a una vasta gama de fenmenos en
fisiologa, y representan expansiones esenciales de la teora fsica. Las
dos concepciones deben ser ntidamente diferenciadas; el modelo de
retroali-mentacin (homeostasia) no debe considerarse una
panacea para la regulacin fisiolgica en general, ni identificarse
con la teora de los sistemas.
(3) La ecuacin alomtrica representa la relacin ms sencilla
posible entre tas dimensiones del cuerpo y los procesos met ab lieos.
Tiene amplia aplicacin y expresa la armonizacin de procesos en
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194

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sistemas vivientes. Sin embargo, no hay ley de superficie o de exponente 3/4 o de reduccin progresiva de ritmos metablicos. La
relacin alomtrica vara mucho en los fenmenos fisiolgicos.
(4) Pueden darse variaciones de la relacin entre tamao corporal y tasa melablica a) en diferentes tejidos o en diferentes especies,
/>) a causa de cambios en las condiciones fisiolgicas, c) en virtud
de diferentes planes experimentales. Entre las condiciones que alteran
esta relacin hay factores como las actividades fisiolgicas, el sexo,
la estacin, la aclimatacin previa, etc.
(5) La dependencia del metabolismo total con respecto al tamao
en los mamferos es diferente en condiciones bsales, en un medio
no termoneutro y en condiciones de actividad muscular. Las variaciones siguen la regla de Locker, o sea que con un incremento
absoluto de la tasa metablica (segn lo expresa la constante b de la
ecuacin alomtrica), a regresin con respecto al tamao corporal
(segn lo expresa la pendiente de la linea alomtrica, 2) tiende a
disminuir.
(6) La ecuacin de crecimiento segn Bertalanffy representa un
modelo muy simplificado que, sin embargo, cubre muchos problemas
y regularidades encontrados en la fisiologa del metabolismo y el
crecimiento. Los parmetros que se presentan en estas ecuaciones
han sido verificados por experiencias fisiolgicas en muchos casos.
(7) En vista de los cambies en la relacin entre tamao y metabolismo mencionados en (5), los llamados tipos metablicos y de
crecimiento de Bertalanffy deben ser considerados casos ideales
realizables en determinadas condiciones estndar, ms bien que
caractersticas invariables de las especies o del grupo de especies
que se consideren.
/
(8) Parece haber correspondencia entre las variaciones estacionales de las tasas metablicas y las tasas de crecimiento.
(9) Se esbozan problemas urgentes que plantea a la investigacin
cada uno de los modelos bsicos.

VIIL El concepto de sistema en las


ciencias del hombre

La revolucin organlsmica
En un famoso^ pasaje de la Critica de la razn prctica, Kant
afirm que dos cosas lo llenaban de indescriptible reverencia: el
cielo estrellado sobre la frente y la ley moral en el corazn. Los
tiempos de Kant eran los del apogeo del clasicismo alonan. En
unas cuantas dcadas, antes y despus de 1800, se apian los grandes
poetas, escritores y filsofos alemanes, y la filosofa kantiana fue
la sntesis culminante de la ciencia fsica, segn venia desarrollndose
desde Galleo y Newton.
Al reflexionar sobre las palabras de Kant se nos ocurre algo.
Entre las cosas que pudo sentir como objetos de reverencia, bien
pudo incluir algo ms: no menciona la vida, tanto como organizacin
milagrosa del organismo vivo y como microcosmo mental que abarca
el universo fsico.
No es difcil explicarse la omisin kantiana. La fsica se acercaba
a uno de sus puntos culminantes, al cual el propio Kant contribuy
con sus labores acerca del origen-del sistema solar; la ley moral
tenia una dilatada historia en la tradicin griega y judeocrstiana.
En contraste, apenas se iniciaba el desarrollo de las ciencias de
la biologa y la psicologa.
En los aproximadamente 180 aos transcurridos desde que escriba Kant se han visto la Revolucin Industrial y, hace poco, la revolucin atmica, la revolucin de la automacin y la conquista del
espacio. Pero parece haber una interrupcin. Los pasmosos adelantos tecnolgicos y la sociedad rica que vive al menos en algunas par;
195
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1%

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

tes del globo nos han dejado con angustia y sentimiento de falta de
significacin. La fsica, con todos sus estupendos ahondamientos
modernos, no tiene la estructura lmpida como el cristal que crea
Kant. El imperativo moral kantiano, aun suponindolo no desgastado, seria demasiado sencillo para un mundo tan complejo. Incluso
aparte de la amenaza de aniquilacin fsica, cunde el sentimiento de
que nuestra visin del mundo y nuestro sistema de valores se estn
viniendo abajo ante un nihilismo que Nietzsche previo
proftica-mente cuando iba a cambiar el siglo.
Considerada a la luz de la historiar nuestra tecnologa y hasta
nuestra sociedad se fundan en una imagen fsicalista del mundo
que hall temprana sntesis en la obra de Kant. La fsica sigue
siendo el parangn de la ciencia, la ba. de nuestra idea de la
sociedad y de nuestra imagen del hombre.
Mientras tanto, sin embargo, han surgido nuevas ciencias, las
de la vida, el comportamiento y sociales. Piden un lugar en una
visin moderna del mundo y deben lograr contribuir a una reorientacin bsica. Menos divulgada que las revoluciones contemporneas
en la tecnologa, pero igualmente preada de futuras posibilidades,
es una revolucin que se basa en modernos adelantos en la ciencia
biolgica y del comportamiento. Llammosla en dos palabras, revolucin organsmica. Su meollo es la nocin de sistema en apariencia
un concepto plido, abstracto y vado; pleno, sin embargo, de
sentido oculto, de levadura y de potencialidades explosivas.
Los alcances de la nueva concepcin puedeu epitomizarse en un
breve enunciado. El siglo xrx y la primera mitad del xx concibieron el
mundo como caos. Caos era el tan mentado juego ciego de tomos
que, en la filosofa mecanicista y positivista, pareca representar la
realidad ltima, con la vida cual producto accidental de procesos
fsicos y la mente como epifenmeno. De caos se trataba cuando,
en la teora actual de la evolucin, el mundo viviente apareca como
producto de la casualidad, fruto de mutaciones al azar y de
supervivencia en el apur de la seleccin natural. De la misma
manera, en las teoras del conductismo as como del psicoanlisis, la
personalidad humana era considerada como producto casual de
natura y nurtura, de una mezcla de genes y una sucesin accidental
de acontecimientos desde la primera infancia hasta la madurez.
, Ahora buscamos otro modo esencial de ver el mundo: el mundo
como organizacin. Semejante concepcin de poder ser sustanciawww. esnips.com/web/Scientia

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

197

da cambiara por cierto las categoras bsicas que sustentan el


pensamiento cientfico e influira profundamente sobre las actitudes
prcticas.
Esta tendencia est sealada por el surgimiento de un haz de
nuevas disciplinas como la ciberntica, la teora de la informacin, la
teora general de los sistemas, la teora de los juegos, de la decisin,
de las colas, y otras; en la aplicacin prctica estn el anlisis de
sistemas, la ingeniera de sistemas, la investigacin de operaciones,
etc. Difieren en supuestos primordiales, tcnicas matemticas y
metas, y con frecuencia resultan i n satis factoras y hasta
contradictorias. Coinciden, no obstante, en ocuparse, de una u otra
manera, de sistemas, totalidades u organizacin, y en
conjunto anuncian un nuevo enfoque.
La imagen del hombre en el pensamiento contemporneo
Con qu pueden contribuir estos adelantos a las ciencias del
hombre? El estado insatisfactorio de la teora psicolgica contempornea es lugar comn. Se dira un revoltijo de teoras contradictorias
que van del conductismo, que no ve diferencia entre el comportamiento humano y el de las ratas de laboratorio (y, lo que es ms
importante, los ingenieros representan la conducta humana segn
la de las ratas), hasta el existencialismo, para el cual la situacin
humana cae ms all de la comprensin cientfica. La variedad de
concepciones y enfoques sera harto saludable, de no ser por un
hecho turbador. Todas estas teoras comparten una imagen del
hombre originada en el universo fsico-tecnolgico, dada por
descontada en teoras, de otro modo antagnicas, como el
conductismo, los modelos computerizados de los procesos cognoscitivos y la conducta, el psicoanlisis y aun el existencialismo y
que es demostrablemente falsa.'Se trata del modelo de robot para el
comportamiento humano.
Por supuesto, es cierto que hay un nmero considerable de
tendencias hacia nuevas concepciones, apremiadas por la idea de
que el modelo de robot es tericamente inadecuado visto a la luz de
los hechos empricos, y peligroso en la prctica en su aplicacin a la
ingeniera del comportamiento. Con todo, pese a que los
conceptos centrados en el robot son denunciados con frecuencia,
solapada o abiertamente, siguen preponderando en la
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198

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

investigacin y la teora psicolgicas y en la ingeniera. Merecen,


pues, breve consideracin ya en este punto.
Un concepto principal es el esquema de estimulo-respuesta, o
esquema E-R, para abreviar. Se considera que el comportamiento,
animal y humano, es respuesta a estmulos llegados del exterior.
En parte, el estmulo-respuesta se basa en mecanismos neuronales
heredados, como en los reflejos y la conducta instintiva. La parte
ms importante, por lo que al comportamiento humano respecta,
son respuestas adquiridas o condicionadas. Puede ser cosa de condicionamiento clsico, por repeticin de la sucesin de estmulos
condicionales e incondicionales de acuerdo con Pavlov. Puede tratarse
de condicionamiento operante por reforzamiento de las respuestas
atinadas, segn Skinner. Acaso sean experiencias tempranas de la
infancia si hacemos caso a Freud, empezando por el adiestramiento
en hbitos de limpieza y otros procedimientos merced a los cuales
es reforzado el comportamiento socialmente aceptable, pera tambin
se pueden establecer complejos psicopatolgtcos. Esto entonces
domina la ingeniera psicolgica. El aprendizaje escolar es mejor
realizado gracias a mquinas de ensear construidas siguiendo principios skinnerianos. El condicionamiento con trasfondo
psicoanalti-co hace que sigan girando las ruedas de la libre empresa.
La propaganda, la investigacin de motivaciones, la radio y la
televisin son maneras de condicionar o programar la mquina
humana de manera que compre lo que debe comprar: el
detergente envuelto en el color ms vivo, el refrigerador ms
grande como smbolo del vientre materno, o el candidato poltico
que gobierna la mquina de partido ms eficiente.
La cosa es que las reglas descubiertas por los tericos del aprendizaje, luego de experimentos en animales, se supone que cubren
el total de la conducta humana. Para Skinner, por ejemplo, el
comportamiento verbal del nio es supuestamente adquirido por
el mismo proceso de condicionamiento operante merced al cual
las ratas y palomas de Skinner aprenden sus menudos trucos con
el aliciente de pedacitos de comida como premio a las respuestas
correctas. Segn seal un crtico agudo (Chomsky, 1959), se supone
que los padres ensean a sus hijos a andar y a hablar porqu su
comportamiento de enseanza es reforzado por gratificacin:
seguramente ms tarde los hijos harn algn dinero vendiendo
peridicos o avisarn a los progenitores cuando les llamen por
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EL CONCEPTO DEL SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

199

telfono. Versiones ms rebuscadas de este esquema no alteran su


esencia.
Otro principio es el del ambientalsmo, que afirma,
concorde-con el sistema E-R, que la conducta y la personalidad son
conformadas por influencias externas. La expresin famosa se debe a
Watson: denme un puado de chiquillos -deca el fundador del
conductis-mo como estn, y har de ellos mdicos, abogados,
negociantes, mendigos o ladrones, por el solo poder del
condicionamiento. El mismo principio est en juego cuando el
psicoanlisis afirma que la personalidad se forma por la experiencia
de ta primera niez, especialmente de naturaleza sexual. En
formulacin ms general, el cerebro humano es una computadora
que puede ser programada a voluntad. La consecuencia prctica es
que los seres humanos no nacen slo con iguales derechos sino con
iguales capacidades. De ah nuestro inters casi patolgico en los
anormales, los enfermos mentales y los criminales declarados, quienes,
por recondicionamiento oportuno, deben ser devueltos al redil, a
menudo en detrimento de la consideracin debida a los sanos,
normales o superiores. De ah tambin la creencia de que el
dinero.lo compra todo: si los rusos construyen mejores vehculos
espaciales, unos cuantos miles de millones ms dedicados a la
educacin producirn la cosecha de pequeos Einstein necesaria
para salvar la brecha.
El tercero es el principio de equilibrio. Formulado freudianamente,
es el principio de estabilidad: la funcin bsica del aparato mental
consiste en mantener el equilibrio homeosttico. La conducta es
esencialmente reduccin de tensiones, particularmente las de naturaleza sexual. Si se tes alivian las tensiones mediante la promiscuidad
y otros recursos; se tendrn seres humanos normales y satisfechos.
En cuarto lugar, el comportamiento es gobernado por el principio
de economa. Es utilitario y debe ser realizado del modo ms econmico, esto es, con el mnimo gasto de energa mental o vital. En la
prctica, el principio econmico equivale al postulado de las
demandas mnimas: p. ej., redzcanse las exigencias escolares al
mnimo necesario para llegar a ser ejecutivo, ingeniero electrnico
o fontanero, que de otra suerte se tuerce la personalidad, se crean
tensiones y se genera un ser desdichado.
La presente crisis de la psicologa (que, dicho sea de paso lleva
ya unos 30 aos) puede resumirse asimilndola a la lenta erosin
del modelo del hombre como robot, que hasta aos recientes
dominaba la psicologa, particularmente en los Estados Unidos.
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200

TEORA GENERAL SE tos SISTEMAS

Merecen volverse a subrayar dos puntos. Primero, el modelo


de] hombre como robot ha sido inherente a todos los campos de
la psicologa y la psicopatologia, y a teoras y sistemas por lo
dems diferentes o antagnicos: a la teora de E-R del comportamiento, a la teora cognoscitiva en lo que ha sido llamado el dogma
de la inmaculada percepcin, a las teoras del aprendizaje pavlo*
vianas, skinnerianas o con variables de por medio, a diversas
teoras de la personalidad, al conductismo, el psicoanlisis, los
conceptos cibernticos en neurofisiok>ga y en psicologa, y asi sucesivamente. Ms aun, el hombre como robot fue tanto expresin
como fuerza motriz del Zeitgeist de una sociedad mecanizada y
comercializada; ayud a hacer de la psicologa la sirvienta de intereses pecuniarios y polticos. La mtatele la psicologa manipuladora
es hacer a los humanos ms parecidos a robot o autmatas, lo
cual se logra por aprendizaje mecanizado,- tcnicas de anuncio,
medios de masas, investigacin de motivaciones y lavado de cerebro.
No obstante', estos supuestos previos son espurios. Quiere esto
decir que las teoras del condicionamiertto y el aprendizaje describen
correctamente una importante parte o aspecto de la conducta humana, pero tomadas como teoras del nada sino se tornan ostensiblemente falsas y arruinan su propia aplicacin. La imagen del hombre
como robot es metafsica o mito y su fuerza persuasiva descansa
slo en el hecho de que corresponda tan de cerca a la mitologa
de la sociedad de masas, la glorificacin de la mquina y el beneficio
como exclusivo motor del progreso.
La observacin no torcida demuestra con facilidad lo espurio
de estos supuestos bsicos. 1 esquema de E-R deja fuera la gran
parte del comportamiento que es expresin de actividades espontneas como el juego, la conducta exploratoria y cualquier forma
de creatividad. El ambientalismo es refutado por el hecho elemental
de que ni siquiera las moscas de la fruta o los perros pavlovianos
son iguales, como debiera saber quienquiera que estudiase la herencia o el comportamiento. Biolgicamente, la vida no es mantenimiento o restauracin de equilibrio sino ms bien mantenimiento de
desequilibrios, segn revela la doctrina del organismo como sistema
abierto. Alcanzar el equilibrio significa muerte y descomposicin
consiguiente. Psicolgicamente, el comportamiento no slo tiende a
aflojar tensiones sino que tambin las establece; si esto se detiene, el
paciente es un cadver mental en descomposicin, lo mismo que un
organismo vivo se vuelve cuerpo en putrefaccin cuando se intewww. esnips.com/web/Scientia

EL CONCEPTO DEL SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

201

rrumpen las tensiones y fuerzas que lo apartan del equilibrio. Los


delincuentes juveniles que cometen crmenes para divertirse, una
nueva psicopatologia resultante del exceso de ocio, la mitad de los
residentes en nuestros hospitales para enfermos mentales: todo es
prueba de que el esquema de adaptacin, ajuste, conformidad y
equilibrio psicolgico y social no funciona. Hay una extensa gama
de comportamiento y es de suponerse que de evolucin tambin
que no puede ser reducida a principios utilitarios de adaptacin del
individuo y supervivencia de la especie. La escultura griega, la pintura renacentista, la msica alemana cualquier aspecto de la cultura no tienen nada que ver con la utilidad o con la mejor supervivencia de individuos o naciones. AI seor Fulncz le va mejor,
desde el punto de vista utilitario, que a Beethoven o a Miguel ngel.
Asimismo el principio del stress, invocado tantas veces en psicologa, psiquiatra y psicosomtica, requiere alguna reevaluacin. Al
igual que todo en el mundo, lo del stress es algo ambivalente. 1
stress no es solo un peligro para la vida que haya que combatir y
neutralizar mediante mecanismos adaptativos; tambin crea vida
superior. Si, luego de ser perturbada desde fuera, la vida volviera ni
ms ni menos qu a lo que se llama equilibrio homeosttico, nunca
habra progresado ms all de la amiba; que despus de todo es el
animal mejor adaptado del mundo puesto que ha sobrevivido miles
de millones de aos, desde el ocano primordial hasta este da. Miguel
ngel, cumpliendo con los preceptos de la psicologa, debi haber
seguido lo que su padre le pedia y dedicarse al comercio de la lana,
ahorrndose de por vida la angustia, aunque la Capilla Sixtina
quedase sin adornar.
Selye escribi: El secreto de la salud y la felicidad reside en la
adaptacin afortunada a las condiciones siempre cambiantes del
globo; lo que se paga si se yerra en este gran proceso de adaptacin,
es enfermedad e infelicidad (1956, p. vti). Habla mundanamente y
en un sentido tiene razn, pero tomado al pie de la letra estara
negando toda actividad creadora y cultural que, en cierta medida, lo
ha hecho ser algo ms que los animales de la selva. Considerada
como adaptacin, la creatividad es un fracaso, una enfermedad y
una desdicha; el historiador de la cultura vienes Egon Friedell
(1927-31) es autor de un brillante anlisis al respecto. La mxima
del ajuste, el equilibrio y la homeostasia no puede .ser seguida por
quienquiera que traiga al mundo as no sea ms que una idea;
incluyendo al propio Selye, quien de fijo habr pagado por nacerlo.
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202

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La vida no es un instalarse a gusto entre las arboledas


preordena-das del ser. Es, en el mejor de los casos, un lan vital
inexorablemente empujado hacia una forma superior de existencia.
Esto es metafsica y smil potico, ni que decir tiene, pero al fin y al
cabo asi es cualquier imagen que tratemos de formarnos acerca de
las fuerzas impulsoras del universo.
Reorientacin segn la teora de los sistemas
Es por este rumbo por donde parece estar surgiendo un nuevo
modelo o imagen del hombre. Se dira, en pocas palabras, que es e!
modelo del hombre como sistema activo de personalidad. Se trata
sin duda del comn denominador de muchas corrientes, distintas por
lo dems, tales como la psicologa del desarrollo de Piaget y
Werner, varias escuelas neofreudianas, la psicologa del yo, el
nuevo punto de vista sobre la percepcin, la obra reciente sobre la
cognicin, las teoras de la personalidad tales como las de G.
Allport y Maslow, nuevos enfoques en la psicologa de la educacin,
la psicologa existncial, etc.
Esto implica una orientacin holtsta en psicologa. Sola tenderse
en general, a reducir los acontecimientos mentales y el comportamiento a un manojo de sensaciones, pulsiones, reacciones innatas y
aprendidas,, o cualesquiera elementos ltimos fuesen presupuestos
tericamente. En contraste, el concepto de sistema procura poner al
organismo psicofisiolgico, como un todo, bajo la lente del examen
cientfico.
As, resulta necesario un nuevo modelo del hombre, y en
verdad va surgiendo lentamente de tendencias recientes en psicologa
humanstica y organsmica. El hincapi en el lado creador de los
seres humanos, en la importancia de las diferencias individuales, en
aspectos que no son utilitarios'y estn ms all de los valores
biolgicos de subsistencia y supervivencia; todo esto y ms est
implcito en el modelo del organismo activo. Estas nociones son
fundamentales en la reorientacin de la psicologa que se est presenciando hoy; de ah el creciente inters que despierta la teora general
de los sistemas en psicologa y especialmente en psiquiatra.
En contraste con el modelo del organismo reactivo expresado
por el esquema de E-R la conducta como satisfaccin de necesidades, relajamiento de tensiones, restablecimiento del equilibrio
ho-meosttico, interpretaciones utilitarias y ambientalistas, etc.,
prefewww. esnips.com/web/Scientia

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

203

rmos considerar el organismo psicofsico como un sistema primariamente activo. Creo que no hay otra manera de considerar las
actividades humanas. Por mi parte, soy incapaz de ver, p. ej.,
cmo las actividades culturales y creadoras de toda ndole pueden
considerarse respuestas a estmulos, satisfaccin de necesidades
biolgicas, restablecimiento de la homeostasia, y as por el estilo.
No tiene aire muy homeosttico el hombre de negocios que
lleva adelante su frentica actividad a pesar de las lceras que
le estn dando, ni la humanidad inventando superbombas a fin
de satisfacer necesidades biolgicas.
El concepto se aplica no slo a los aspectos de la conducta
sino los de la cognicin. Ser correcto afirmar que es tendencia
general en la psicologa y la psiquiatra modernas, apoyada por
discernimiento biolgico, reconocer la parte activa en el proceso
cognoscitivo. El hombre no es un receptor pasivo de estmulos que
le llegan del mundo externo, sino que, en un sentido muy concreto,
crea su universo. Tambin esto puede expresarse de muchos modos;
en la reconstruccin freudiana de cmo se va constituyendo el
mundo en el nio; en trminos de psicologa del desarrollo segn
Piaget, Werner o Schacbtel; en trminos del nuevo punto de vista en
percepcin, que subraya actitudes, factores afectivos y
motivaciona-tes; en psicologa de la cognicin por el anlisis del
aprendizaje significativo segn Ausubel; en el contexto zoolgico
aludiendo a la umwelt, especifica segn la especie, de von Uexkll;
filosfica y lingsticamente, en las formas simblicas y categoras
dependientes de la cultura, de Cassirer; en los testimonios
presentados por von Humboldt y Whorf sobre los factores
lingsticos (o sea simblicos y culturales) en la formacin del
universo experimentado. El mundo tal como lo experimentamos es
producto de la percepcin, no causa de ella (Cantril. 1962).
Semejante lista no es en modo alguno completa, pero ilustra diferentes enfoques que iluminan varios aspectos o facetas que tarde
o temprano debern sintetizarse. Hay consenso, sin embargo, en la
concepcin general. De hecho, si el organismo fuera una cmara y
la cognicin una especie de imagen fotogrfica del mundo externo,
seria difcil comprender por qu el proceso cognoscitivo sigue el camino desviado que tan admirablemente describi Areti (1965), pasando por universos fantasmales, mticos y mgicos, hasta parar en
la visin pretendidamente objetiva del estadounidense medio y de
la ciencia occidental.
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204

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Tal nueva imagen del mundo, que reemplaza el concepto de


robot por el de sistema, subrayando la actividad inmanente en lugar
de la reactividad dirigida hacia afuera, y reconoce la especificidad
de la cultura' humana en comparacin con la conducta animal habr
de conducir a una reevaluacin a fondo de problemas de educacin,
adiestramiento, psicoterapia y actitudes humanas en general.
Los sistemas en las ciencias sociales
Finalmente, debemos buscar la aplicacin dei concepto de sistema
en los mbitos ms vastos posibles, as los grupos humanos, las
sociedades y la humanidad en conjunto.
Con fines de discusin, entendamos ciencia social en sentido
amplio, incluyendo sociologa, economa, ciencia poltica, psicologa
social, antropologa cultural, lingstica, buena parte de la historia
y las humanidades, etc. Entendamos ciencia como empresa
nomo-ttica, es decir, no como descripcin de singularidades sino
como ordenacin de hechos y elaboracin de generalidades.
Presuponiendo estas definiciones, en mi opinin puede afirmarse
con gran confianza que la ciencia social es la ciencia de los sistemas
sociales. Por esta razn deber seguir el enfoque de la ciencia
general de los sistemas,
Se dira que esta afirmacin es casi trivial, y es difcil negar que
las teoras sociolgicas contemporneas (Sorokin, 1928, 1966) y
aun su desarrollo a travs de la historia siguieron este programa. Sin
embargo, e\ estudio propiamente dicho de los Sistemas sociales
contrasta con dos concepciones muy difundidas: primero, con el
atomismo, que descuida el estudio de las relaciones; segundo,
con puntos de vista que desdean la especificidad de los sistemas
en cuestin, como la fsica social tantas veces intentada con
nimo reduccionista. Esto sugiera algunos comentarios.
La investigacin de los sistemas de organismos es extensa. Forma
una parte importante de la biologa, en el estudio de comunidades y
sociedades de animales y plantas, su crecimiento, competencia,
lucha por la existencia, etc., tanto en el aspecto ecolgico como en
el gentico. Hay facetas de las sociedades humanas que se prestan a
consideraciones similares; no slo cuestiones tan evidentes como la
multiplicacin de las poblaciones humanas, sino tambin
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EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

205

las carreras armamentistas y los conflictos blicos que, de acuerdo


con Richardson y otros, son susceptibles de ser englobados en ecuaciones diferenciales parecidas a las usadas en ecologa y que, aunque
simplificadas en demasa, proporcionan cierto grado de explicacin
y hasta de prediccin. La difusin de rumores puede describirse mediante ecuaciones de difusin generalizadas; las corrientes de trnsito automvil son analizables merced a consideraciones correspondientes formalmente a la cintica y la termodinmica. Tales casos
son aplicaciones bastante tpicas y rectilneas de la teora general de
los sistemas. Con todo, no es esto sino parte del problema.
La sociologa con sus campos anejos es en esencia el estudio
de grupos o sistemas humanos, desde grupos reducidos como la
familia o el grupo de trabajo, pasando por innumerables grados
intermedios de organizaciones informales y formales, hasta las mayores unidades como las naciones, los bloques de poder y las relaciones
internacionales. Los numerosos intentos de dar formulaciones tericas son todos elaboraciones del concepto de sistema o de algn
sinnimo. A fin de cuentas, el problema de la historia humana
se cierne como la aplicacin ms vasta posible de la idea de sistema.
Los conceptos y teoras proporcionados por el moderno enfoque
de sistemas van introducindose cada vez ms en la sociologa,
asi los conceptos de sistema general, de retroalimentacin, d informacin, comunicacin, etc.
La teora sociolgica del presente consiste en gran medida en
intentos de definir el sistema sociocultural y en discutir el funcionalismo, es decir, la consideracin de los fenmenos sociales con
respecto al todo al que sirven. Por un lado, la caracterizacin por
Sorokin del sistema sociocultural como causal-lgico-significativo
(segn preferira designarlo el presente autor, sin mucho rigor; son
los ni veles biolgico, simblico y de valor) parece ser la que expresa
mejor los mltiples aspectos, complejamente interconectados.
La teora funcionalista ha recibido varias expresiones, como
las representadas por Parsons, Merton y otros muchos; el reciente
libro de Oemerath y Peterson (1968) expone muy bien las varias
corrientes. La principal crtica al funcionalismo, particularmente
en la versin de Parsons, es que insiste demasiado en el mantenimiento, el equilibrio, el ajuste, la homeostasia, las estructuras institucionales estables, y as sucesivamente, con el resultado de que la historia,
el proceso, el cambio sociocultural, el desenvolvimiento dirigido
desde adentro, etc., quedan en mala posicin y aparecen, si acaso,
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206

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

como desviaciones con una connotacin de valor negativa. De


modo que la teoria parece ser de conservadurismo y conformismo,
que defiende el sistema (o la mcgamquina de la sociedad presente,
como <}ice Mumford) como es, descuidando conceptualmente el
cambio social y asi estorbndolo. Es claro que la teora general
de los sistemas en la forma aqu preconizada est a salvo detesta
objecin, ya que incorpora por igual mantenimiento y cambio,
preservacin del sistema y conflicto interno; convendr, pues, como
esqueleto lgico para una teoria sociolgica mejorada (cf. Buckley,
1967).
La aplicacin prctica en el anlisis y la ingeniera de sistemas dla teora de los sistemas a problemas que se presentan en
los negocios, el gobierno o la poltica internacional, demuestra que
el procedimiento funciona y conduce tanto a comprensin como
a predicciones. Muestra, en especial, que el enfoque de sistemas no
se limita a entidades materiales en fsica, biologa y otras ciencias
naturales, sino que es aplicable a entidades que son en .parte inmateriales y heterogneas en alto grado. El anlisis de sistemas, p. ej., de
una empresa de negocios incluye hombres, mquinas, edificios, entrada de materia prima, salida de productos, valores monetarios,
buena voluntad y otros imponderables; da respuestas definidas y recomendaciones prcticas.
Las dificultades no estn slo en la complejidad de los fenmenos
sino en la definicin de las entidades consideradas.
Al menos parte de la dificultad queda expresada en el hecho
d que las ciencias sociales se ocupen de sistemas socioculturales.
Los grupos humanos, desde los ms reducidos amistades personales, familia hasta los mximos naciones y civilizaciones, no
son nada ms fruto de fuerzas sociales presentes, aunque sea en
forma primitiva, en organismos subhumanos; son parte de un universo creado por el hombre y que se llama cultura.
La ciencia natural tiene que ver con entidades fsicas en el
tiempo y el espacio, con partculas, tomos y molculas, sistemas
vivientes en varios niveles, segn el caso. La ciencia social se las
ve con seres humanos en el universo de cultura creado por ellos.
El universo cultural es ante todo un universo simblico. Los animales
estn rodeados de un universo fsico al cual se enfrentan: medio
fsico, presa que atrapar, predadores que evitar, y asi sucesivamente.
En cambio al hombre lo rodea un universo de smbolos. Partiendo
del lenguaje, condicin previa de la cultura, hasta relaciones simbliwww. esnips.com/web/Scientia

EL CONCEPTO BE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

207

cas con sus semejantes, status social, leyes, ciencia, arte, moral,
religin y otras innumerables cosas, la conducta humana, aparte
los aspectos bsicos de las necesidades biolgicas del hambre y
el sexo, est gobernada por entidades simblicas.
Podemos tambin decir que el hombre tiene valores que son
ms que biolgicos y que trascienden la esfera del mundo fsico.
Estos valores culturales acaso sean biolgicamente impertinentes
y hasta perniciosos: es difcil P- ej., figurarse que la msica tenga
el menor valor adaptativo o de supervivencia; los valores de la
nacin y el Estado se hacen biolgicamente nefastos cuando conducen a la guerra y al aniquilamiento de innumerables seres humanos.
Una concepcin de la historia basada en
la teora de los sistemas
En contraste con las especies biolgicas que han evolucionado por
transformacin gentica, el genero humano es el nico que exhibe el fenmeno de la historia, intimamente vinculada a la cultura,
el lenguaje y la tradicin. El reino de la naturaleza est dominado
por leyes que la ciencia revela progresivamente. Hay leyes de
la historia? En vista de que las leyes son relaciones en un modelo
conceptual teora, esta pregunta es idntica a otra; aparte de
la descripcin de acontecimientos, es posible una historia terica!
Si es posible en alguna forma, debe ser una investigacin de sistemas
como unidades adecuadas para la investigacin de grupos humanos, sociedades, culturas, civilizaciones o lo que se someta a la
investigacin.
Entre los historiadores est muy difundida la conviccin de
que no es as. La ciencia es ms que nada una empresa nomottic,
establece leyes basadas en el hecho de que los acontecimientos
naturales son repetibles y recurrentes. En cambio, la historia no
se repite. Slo se ha dado una vez; de ah que la historia slo
pueda ser ideogrfica, descripcin de sucesos que ocurrieron en
el pasado cercano o distante.
Contrariamente a esta opinin, que es la ortodoxa entre los
historiadores, han aparecido herejes que sostienen lo contrario y
de uno u otro modo han tratado de construir una historia terica
con leyes aplicables al proceso histrico. Esta corriente arranca
del filsofo italiano Vico a principios del siglo xvm y contina
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208

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

en los sistemas filosficos e investigaciones de Hegel, Marx, Spengler,


Tynbee, Sorokin, Kroeber y otros. Hay diferencias considerables
y manifiestas entre estos sistemas, pero todos concuerdan en que
el proceso histrico no es completamente accidental sino que sigue
regularidades o leyes que pueden ser determinadas.
Como ya se dijo, el enfoque cientfico es indiscutiblemente aplicable a algunos aspectos de la sociedad humana. Un campo de stos
es la estadstica. Es posible formular muchas leyes estadsticas,
o cuando menos regularidades, aplicables a las entidades sociales.
Estadsticas de poblacin, estadsticas d mortalidad sin las cuales
las compaas de seguros quebraran, encuestas Gallup, predicciones de votaciones o de la venta de un producto: todo ello muestra
que los mtodos estadsticos son aplicables a una amplia gama
de fenmenos sociales.
Por lo dems, hay campos donde es generalmente aceptada
la posibilidad de un sistema hipottico-deductivo. Un campo as
es la economa matemtica o econometra. Podr, disputarse en
torno a cul ser, el sistema correcto de la economa, pero el hecho
es que tales sistemas existen y, como en cualquier ciencia, es de
esperarse que sean perfeccionados. La economa matemtica es
tambin un caso oportuno de aplicacin de teora general de tos
sistemas sin que se trate de entidades fsicas. Los problemas de
mltiples variables, diferentes modelos y tcnicas matemticas de
la economa ofrecen un buen ejemplo de construccin de modelos
y de actitud de sistemas generales.
Incluso para esas misteriosas entidades que son los valores humanos estn surgiendo teoras cientficas. A decir verdad, la teora
de la informacin, la teora de los juegos y la teora de la decisin
suministran modelos para enfrentamos a aspectos del comportamiento humano y social a los cuales no son aplicables las matemticas de la ciencia clsica. Obras como Fights, Ganes, Debates de
Rapoport(1960)o Conflict and Defence de Boulding (1962) presentan
anlisis detallados de fenmenos tales como las carreras armamentistas, la guerra y los juegos de guerra, la competencia en el campo
econmico y otros, tratado todo por estos mtodos comparativamente nuevos.
Tiene particular inters que estas aproximaciones se ocupen
de aspectos del comportamiento humano que se crean externos
a la ciencia: valores, decisiones racionales, informacin, etc. No
son fiskalistas ni reduccionistas. No aplican leyes fsicas ni usan
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EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

209

las matemticas tradicionales de las ciencias naturales. Estn apareciendo novedades matemticas que aspiran a ocuparse de fenmenos
que no se encuentran en el mundo de la fsica.
Hay asi mismo leyes indiscutidas tocantes a algunos aspectos
inmateriales de la cultura. Por ej el lenguaje no es un objeto fsico
sino un producto o, mejor, aspecto de esa entidad intangible
que llamamos cultura humana. No obstante, la lingistica habla
de leyes que permiten la descripcin, la explicacin y la prediccin de fenmenos observados. Las leyes de Grimm sobre las mutaciones de consonantes en la historia de las lenguas germnicas son
uno de los ejemplos ms sencillos.
En forma algo ms vaga suele aceptarse cierta sumisin de
los acontecimientos culturales a leyes. Parece ser un fenmeno bien
general, p. ej., que el arte atraviese una serie de etapas de arcasmo,
madurez, barroco y disolucin, tal como se aprecia en pocas y
lugares muy alejados.
De esta manera se encuentran regularidades y leyes en los fenmenos sociales; hay aspectos especficos accesibles a procedimientos,
modelos y tcnicas, recientes, exteriores a las ciencias naturales y
distintos de ellas, y tenemos algunas ideas acerca de leyes intrnsecas,
especficas y organizacionales de sistemas sociales. Esto no es cosa
que se discuta-La manzana de la discordia aparece con la
historia terica, las grandes visiones o construcciones de la
historia, como las de Vico, Hegel, Marx, Spengler, Toynbee, por
mencionar slo algunos ejemplos prominentes. Las regularidades
en la microhistoria, o sea los acontecimientos en limitados
espacios, tiempos y actividades humanas, son sin duda vagas,
necesitadas de exploracin y andan tejos de representar enunciados
exactos, pero su existencia es difcilmente discutible. Los intentos de
hallar regularidades en la macro-historia son rechazados casi
unnimemente por la historia oficial. Dejando aparte el
romanticismo, la metafsica y la moralizacin, los grandes
sistemas aparecen como modelos del proceso histrico, segn
Toynbee, algo atrasado, reconoci en el ltimo volumen de su
Study. Para cualquier intento de teora resultan fundamentales
modelos conceptuales que, en forma simplificada y por tanto comprensible, intenten representar algunos aspectos de la realidad ya
apliquemos el modelo newtoniano en mecnica, el modelo corpuscular u ondulatorio en fsica atmica, recurramos a modelos simplificados para describir el crecimiento de una poblacin, o al modelo
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210

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de un juego para.describir decisiones polticas. Son bien conocidas


las ventajas y los peligros de los modelos. La ventaja est en que es
el camino para crear una teora, es decir, el modelo permite
deducciones a partir de premisas, explicacin y prediccin, a menudo
con resultados inesperados. El peligro es la excesiva simplificacin:
para hacerla conceptualmente controlable tenemos que reducir la
realidad a un esqueleto conceptual, dejando en pie la pregunta de si
al proceder asi no habremos amputado partes vitales de la anatoma.
El riesgo de supersimplificacin es tanto mayor cuanto ms mltiples
y complejo es el fenmeno. Esto no slo se aplica a las grandes
teoras de la cultura y la historia sino tambin a los modelos que
encontramos en cualquier revista de psicologa o sociologa.
Es evidente que las grandes teoras son modelos muy imperfectos.
Hay una enorme bibliografa critica, que no tiene por qu entretenernos aqu, dedicada a exponer errores de hecho, interpretaciones
erradas y falacias en las conclusiones. Pero aun dando por sabida
toda esta crtica, queda una que otra observacin.
Algo que los diversos sistemas de historia terica parecen
haber demostrado es la naturaleza del proceso histrico. La historia
no es un proceso en una humanidad amorfa, o en Homo sapiens
como especie zoolgica. La sustentan entidades o grandes sistemas
que se llaman altas culturas o civilizaciones. Su nmero es incierto,
vagas sus lindes y complejas sus interacciones. Pero aunque Spengler
contase ocho grandes civilizaciones, Toynbee una veintena, Srokin
aplique otras categoras o la indagacin moderna haya sacado a la
luz tantas culturas perdidas, parece un hecho que hubo un nmero
limitado de entidades culturales portadoras del proceso histrico,
cada una de las cuales mostr una especie de ciclo vital, como lo
hacen sistemas socioculturales menores, p. ej. los negocios, las
escuelas artsticas y hasta las teoras cientficas. Este curso no es
una duracin vital predeterminada de mil aos, segn sostena
Spengler (ni los organismos tienen vidas fijas, sino que mueren
antes o despus), ni corre en esplndido aislamiento. El grado de
difusin cultural resulta impresionante cuando los arquelogos
exploran la Ruta del mbar o el Camino de la Seda de principios de
nuestra era o aun antes, o cuando descubren una estatuilla hind de
Lakshmi en Pompeya y establecimientos comerciales romanos en las
costas de la India. En aos relativamente recientes ha quedado de
manifiesto una expansin que ni soaron Spengler
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EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

211

o Toynbee y han surgido nuevos problemas. Es claro que la cultura


de los khmer, los etruscos o los celtas prerromanos merecen un
lugar en el esquema, y cul fue la cultura megaltica que se difundi
por las orillas del Mediterrneo, el Atlntico y el Bltico, o la
cultura ibrica que produjo, nada menos que 500 aos antes de
nuestra era, esa pasmosa obra que es la Dama de Elche, conservada
en el Prado? Con todo, si hay cosas como las culturas egipcia,
grecorromana, fustica, mgica, india (o como prefiramos llamarlas), cada una nica en su estilo (o sea la unidad y totalidad de su
sistema simblico), por mucho que absorba y asimile rasgos
culturales de otras e interacte con sistemas culturales contemporneos y pasados.
Adems, los altibajos de la historia (no exactamente ciclos o
recurrencias sino fluctuaciones) son cosa que consta pblicamente.
Tal como subrayaron Kroeber (1957) y Sorokin (1950), despus de
restar las equivocaciones e idiosincrasias de los filsofos de la
historia queda una extensa rea de acuerdo, consistente en hechos
histricos bien conocidos. En otras palabras, las desavenencias entre
los tericos de la historia y con la historia oficial o son tanto
cuestin de datos como de interpretacin, como quien dice: de los
modelos aplicados. Esto es, despus de todo, lo qu sera de
esperarse segn la historia de la ciencia, pues la revolucin cientfica, la implantacin de un nuevo paradigma de pensamiento cientfico (Kuhn, 1962), suele manifestarse en una gama de teoras o
modelos en competencia.
En una disputa asi, no hay que subestimar la influencia de la
semntica pura y simple. Incluso el significado del concepto de
cultura es motivo de controversia. Kroeber y Kluckhohn (1952) recopilaron y discutieron unas 160 definiciones ^in sacar a relucir una
definitiva. En particular, la nocin del antroplogo y la del historiador son diferentes. Por ej., las Patterns of Culture, por Ruth Benedict,
de habitantes de Nuevo Mxico, Colombia Britnica y Australia,
son esencialmente intemporales; tales pautas existan desde tiempo
atrs, y si sufrieron cambios leves en el pasado, caen fuera del alcance y de los mtodos del antroplogo cultural. En contraste, la
cultura o civilizacin, diremos en mejor idioma de que se ocupa
el historiador es un proceso en el tiempo: la evolucin de la cultura
grecorromana a partir de las ciudades Estado jonias hasta el Imperio
romano, de sus artes plsticas desde las estatuas arcaicas hasta el
helenismo, de la msica alemana de Bach a Richard
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212

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Strauss o de la ciencia de Copernico a Einstein, etc., etc. Que


sepamos, slo un nmero reducido de altas culturas tuvieron
e hicieron historia, es decir, exhibieron cambios importantes con
el tiempo, en tanto que los centenares de culturas del antroplogo
permanecan estancadas en sus niveles Uticos y calcolticps, segn
cada caso, antes del encuentro con Europa. Spengler est sin duda
en le cierto, con su concepto de la cultura como entidad dinmica
y que se autodesenvuelve, contra los antroplogos para quienes
una cultura sea de aborgenes australianos, griega o la del
mundo occidental es tan buena como otra, por pertenecer todas
a una corriente de humanidad amorfa, con resacas, rpidos y calmas, remolinos accidentales y provocados por el medio.
Dicho sea de paso, tales distinciones verbales son algo ms
que escolasticismo y tienen influencia poltica. En Canad tenemos
hoy por hoy la lucha en torno al bicutturatismo (o las Dos Naciones,
inglesa y francesa, en otra versin). Que significa? Entendemos
la cultura en el sentido antropolgico y vamos a luchar a propsito
de diferencias tribales como las que se dan entre pueblos salvajes
de frica o Borneo y provocan interminables guerras y derramamiento de sangre? O entendemos por cultura* lo que en ingles
y francs es culture y en alemn Kultur, manifestaciones creadoras
cuya existencia y diferencia entre los canadienses ingleses y franceses
habra que probar? Es claro que las opiniones y decisiones politHAS
dependern en gran medida de la definicin. El concepto de nacin
en las Naciones Unidas se ha basado en la nocin antropolgica
(si no en fronteras arbitrarias que vienen del periodo colonial);
el resultado ha sido bastante menos que alentador.
Hay otro problema semntico implcito en las teoras
organlsmi-cas de la sociologa y la historia. Spengler llamaba
organismos a las grandes civilizaciones, con un ciclo vital que
comprenda nacimiento, crecimiento, madurez, senectud y muerte;
una hueste inmensa de crticos demostraron lo obvio: que las
culturas no son organismos como los animales y las plantas,
entidades individuales perfectamente deslindadas en el tiempo y el
espacio. En cambio, la concepcin organsmica sale bastante bien
parada en sociologa porque se entiende su carcter metafrico. Una
empresa de negocios o una fbrica son sistemas, y por eso
muestran rasgos organismi-cos, pero la planta del botnico y la
del industrial difieren con demasiada evidencia para ocasionar
problema alguno. En espaol o francs habra sido difcil cJ conflicto,
pues se acostumbra llamar orwww. esnips.com/web/Scientia

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

213

ganismo organisme a una institucin (como el servicio postal),


a una firma comercial o a una asociacin profesional; se entiende la
metfora y no se toma tema de discusin.
En lugar de hacer hincapi en las limitaciones de los historiadores
cclicos, bien naturales en una etapa embrionaria de la ciencia,
parece mas provechoso subrayar su concordia en muchos aspectos.
Hay un punto de acuerdo que traslada la cuestin ms all del
mbito acadmico. Se dira que aqu tocamos carne viva, lo cual
ha merecido a Toynbee y a Spengler la aclamacin popular y
una reaccin emocional harto desacostumbrada en el debate acadmico. Se trata de la tesis expresada en el ttulo de Spengler, La
decadencia de Occidente la afirmacin de que a pesar (o acaso
en virtud) de nuestros esplndidos logros tecnolgicos vivimos en
una poca de decadencia cultural y catstrofe inminente.
Aspecto del porvenir segn la teora de los sistemas
El dominio del hombre de masas y la supresin del individuo
por una maquinaria social siempre creciente, el desplome del sistema
tradicional de valores y su sustitucin por seudorreligiones que
van del nacionalismo al exulto de los smbolos del status, la astrologa,
el psicoanlisis y el sectarismo califomiano, la decadencia d la
creatividad en plstica, msica y poesa, la sumisin gustosa de
la masa a la autoridad de un dictador o de una lite impersonal,
las colosales luchas entre un nmero de super-Estados cada vez
menor: he aqu algunos sntomas recurrentes en nuestros das.
Apreciamos el cambio psicolgico en aquellas clases de la sociedad
que fueron hasta entonces creadoras de cultura. Su poder creador,
su energa creadora se agotaron, la gente se cans y perdi inters
en la creacin, a la que dej de apreciar; desencantados, su esfuerzo
ya no persigue un ideal benfico para la humanidad, entregan
sus mentes a intereses materiales o a ideales que se realizarn
en otra parte, dislocados de la vida en el mundo. No se trata
de un editorial del peridico de ayer, sino de una descripcin de
la decadencia del Imperio romano debida a RostovtzefT, historiar
dor bien conocido.
Con todo, contra estos sntomas y contra otros catalogados
por los profetas de la condenacin, hay dos factores que hacen
a nuestra civilizacin indudablemente nica en comparacin con
las que perecieron en el pasado. El uno es el desarrollo tecnolgico,
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214

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

que permite un control de la naturaleza nunca antes alcanzado y que


abrira un camino para aliviar el hambre, la enfermedad, la
sobrepoblacin, etc., riesgos a los que la humanidad estaba antes
expuesta. El otro factor es la naturaleza global de nuestra
civilizacin. Las anteriores estaban limitadas por barreras geogrficas
y slo comprendan grupos restringidos de seres humanos. Nuestra
civilizacin comprende el planeta entero y hasta llega ms all
conquistando el espacio. Nuestra civilizacin tecnolgica no es privilegio de grupos comparativamente pequeos, tales como los ciudadanos de Atenas o del Imperio romano, los alemanes o los franceses, o
incluso los europeos blancos. Est abierta a todos los seres humanos,
de cualquier color, raza o credo.
Son stas singularidades que hacen estallar el esquema cclico
de la historia y que parecen colocar nuestra civilizacin en n nivel
diferente que el de las anteriores, intentemos una sntesis,
reconocidamente provisional.
Opino que la decadencia de Occidente no es una hiptesis ni
una profeca sino un hecho consumado. Aquel esplndido desenvolvimiento cultural que se inici en las comarcas europeas alrededor
del ao 1000 y que produjo las catedrales gticas, el arte renacentista, a
Shakespeare y a Goethe, la arquitectura precisa de la fsica
newto-niana y toda la gloria de la cultura euro'pea todo ese
enorme ciclo histrico ha pasado y es imposible volverlo a avivar
por medios artificiales.
Hemos de tener en cuenta la ruda realidad de una civilizacin de
masas, tecnolgica, internacional, que abarca el mundo y a cada ser
humano, en la cual los valores culturales y la creatividad de otros
tiempos estn sustituidos por cosas nuevas. Las presentes luchas por
el poder quiz conduzcan, en esta critica fase de hoy, a la
devastacin atmica universal. De no ser as, probablemente las
diferencias entre Oriente y Occidente acaben por volverse insignificantes, en vista de la semejanza en la cultura material, que a la
larga demostrar ser ms fuerte que las diferencias ideolgicas.

IX. Teora general de los sistemas en


psicologa y psiquiatra

Las perplejidades de la psicologa moderna


En aos recientes, el concepto de sistema ha adquirido creciente
importancia en psicologia y psicopatologa. Numerosas investigaciones se han referido a la teora general de los sistemas o a
alguna parte de ella (p. ej. F. Allport, 1955; G. W. Allport, 1960;
Anderson, 1957; Arieti, 1962; Brunswik, 1956; Bhler, 1959; Krech,
1950; Lennard y Berastein, ,1960; Menninger, 1957; Menninger
et al., 1958; Miller, 1955; Pumpian-MindJin, 1959, Syz, 1963).
Gor-don W. AUport concluy la reedicin de su libro clsico
(1961) con La personalidad como sistema; Karl Menninger (1963)
fund su sistema de psiquiatra en la teora general de los
sistemas y la biologa organsmica; Rapaport (1960) lleg a hablar
de la popularidad que parece una epidemia de los sistemas
abiertos en psicologa (p. 144). Se pregunta uno a qu se deber
semejante tendencia.
La psicologa estadounidense de la primera mitad de este siglo
estuvo dominada por el concepto de organismo reactivo o, de
modo ms impresionante, por el modelo del hombre como robot.
Esta concepcin era compartida'por todas las escuelas principales
de la psicologia estadounidense, la clsica y la neoconductista, las
teoras del aprendizaje y la motivacin, el psicoanlisis, la ciberntica, el concepto del cerebro como computadora, y as sucesivamente.
De acuerdo con un destacado terico de la personalidad:
El hombre es una computadora, un animal o un nio. Su
destino est completamente determinado por genes, instintos,
215
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216

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

accidentes, condicionamientos y reforzamientos tempranos, fuerzas culturales y sociales. 1 amor es una pulsin secundara basada en el hambre y en sensaciones orales, o una formacin reactiva a un odio subyacente innato. En la mayora de nuestras formulaciones personolgicas no se prev nada para la creatividad,
no se admiten mrgenes de libertad para las decisiones voluntaras, ni hay ningn reconocimiento atinado del poder de los
ideales, ninguna base pora acciones desinteresadas, ningn fundamento en absoluto para la menor esperanza de que la raza humana pudiera salvarse de la fatalidad a la que hoy se enfrenta.
Si nosotros los psiclogos nos hemos pasado todo el tiempo,
conscientemente o no, procurando maliciosamente reducir el
concepto de naturaleza humana a su mnimo comn denominador, y disfrutando al lograrlo, tendramos que admitir que en esa
medida alentaba en nosotros un espritu satnico. (Murray,
1962, pp. 36-54.)
LosrKfltuladosdelapsicologadelrobothansi^muycrtcados;
el lector encontrar Un resumen en las bien equilibradas evaluaciones
de AUport (1955, 1957, 1961) y el reciente esbozo histrico de
Matson (1964), tan brillantemente escrito como bien documentado.
Sin embargo, la teora sigui preponderando por razones evidentes.
El concepto del hombre como robot era a la vez expresin y
poderosa fuerza motriz de una sociedad de masas industrializada.
Servia de base a la ingeniera del comportamiento en la publicidad
y la propaganda comercial, econmica, poltica, etc.; la economa
en expansin de la sociedad opulenta no poda subsistir sin tales
manejos. Slo manipulando cada vez ms a los humanos como a
ratas skinnerianaa, como a robot, autmatas compradores, conformistas y oportunistas homeostticamente ajustados (hablando claro,
idiotas y zombis), seguira esta gran sociedad progresando hacia
productos nacionales brutos cada vez mayores. De hecho (Henry,
1963), los principios de la psicologa acadmica eran idnticos a
los de la concepcin pecuniaria del hombre (pp. 45).
La sociedad moderna ofreci un experimento de psicologa manipuladora en gran escala. Si sus principios fueran correctos, las
condiciones de tensin y stress debieran tender a incrementar los
trastornos mentales. Por otra parte, la salud mental mejorara al
estar satisfechas las necesidades bsicas de alimento, abrigo, seguridad personal, etc., al ser evitada la represin de los instintos infantiles
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TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

217

mediante adiestramiento tolerante de las funciones corporales, al


reducir las exigencias escolares de modo que no sobrecarguen la
mente tierna, al suministrar satisfaccin sexual a edad temprana,
etctera.
1 experimento conductista tuvo resultados contraros a lo que
se esperaba. La Segunda Guerra Mundial periodo de intenso
stress fisiolgico y psicolgico no provoc multiplicacin de los
trastornos neurticos (Opler, 1956) ni de los psicticos (Llavero,
1957), aparte de efectos de choque directo, como las neurosis de
combate. En contraste, la sociedad prspera produjo un nmero
sin precedentes de enfermos mentales. Precisamente en condiciones
de reduccin de tensiones y satisfaccin de necesidades biolgicas
aparecieron nuevas formas de trastorno mental: neurosis existencial,
tedio maligno y neurosis de retiro (Atexander, 1960), o sea formas
de disfuncin mental originadas no en pulsiones reprimidas, necesidades insatisfechas o stress, sino en la falta de significado de la
vida. Se sospecha (Ariet, 1959, p. 474; von BertalanfTy, 1960a),
aunque falta apoyo estadstico, que el reciente incremento en la esquizofrenia puede deberse al nuevo camino del hombre en la sociedad moderna. Y no cabe duda de que en el campo de los trastornos
del carcter ha aparecido un nuevo tipo de delincuencia juvenil: el
crimen o por carencia o por pasin, sino por puro gusto, para
animarse, nacido de la vacuidad de la vida (Annimo, Crime and
Criminohgists, 1963; Hacker, 1955).
Asi la psicologa tanto terica como aplicada 4a invadi el
malestar con respecto a sus principios bsicos. Esta incomodidad,
as como la inclinacin a una nueva orientacin, se expres de
muchas maneras tales como las varias escuelas neofredianas, la
psicologa del yo, las teoras de la personalidad (Murray, Allport),
la aceptacin retrasada de la psicologa europea del desarrollo y
del nio (Piaget, Werner, Charlotte Bhler), el new look en percepcin, autorrealizacin (Gldstein, Maslow), la terapia centrada en
el cliente (Rogers), las actitudes fenomenolgicas y existenciales,
los conceptos sociolgicos del hombre (Sorokin, 1963), y otros.
Entre la variedad de las corrientes modernas hay un principio
comn: no considerar al hombre como autmata reactivo o robot
sino como un sistema activo de personalidad.
La razn del actual inters en la teora general de los sistemas
parece residir, pues, en la esperanza de que contribuye a elaborar
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218

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

un armazn conceptual nas adecuado para la psicologa normal y


patolgica.
Conceptos de sistemas en psicopatologa
La teora general de los sistemas se arraiga en, la concepcin
or-gansmica en biologa. Esto lo desarroll en el continente
europeo el presente autor (1928a) en la tercera dcada del siglo,
paralelamente a trabajos en los pases anglosajones (Whitehead,
Woodger, Coghill y otros) y sobre la teora de la Gestalt (W. Kohler).
Es interesante notar que Eugen Bleuler (1931) sigui con simpata
los primeros pasos de esta evolucin. Goldstein (1939) representa
una tendencia afn en psicologa.
ORGANISMO Y PERSONALIDAD. En contraste con las fuerzas fsicas
como la gravedad o la electricidad, los fenmenos de la vida slo
residen en entidades llamadas organismos. Todo organismo es un
sistema, esto es, un orden dinmico de partes y procesos en interaccin mutua (von Bertatanfty, 1949a, p. 11). Similarmente, los fenmenos psicolgicos slo se bailan en entidades individualizadas
que en el hombre se denominan personalidades. Sea lo que fuere
la personalidad, tiene las propiedades de un sistema (G. Allport,
1961, p. 109).
El concepto molar del organismo psicofsico como sistema
contrasta con su concepcin como mero agregado de unidades
moleculares tales como reflejos, sensaciones, centros cerebrales,
pulsiones, respuestas reforzadas, rasgos, factores. La psicopatologa
muestra la disfuncin mental como perturbacin de un sistema antes
que como prdida de funciones sueltas. Incluso en traumas localizados (p. ej. lesiones corticales), el efecto es en perjuicio del sistema
total de accin, en particular con respecto a las funciones superiores
y asi ms exigentes. A la inversa, el sistema tiene considerables
capacidades de regulacin (Bethe, 1931; Goldsteiih 1959; Lash-ley,
1929).
EL ORGANISMO ACTIVO. Aun sin estmulos externos, el organismo no es un sistema pasivo sino intrnsecamente activo. La teora
de los reflejos ha presupuesto que el elemento primario de la conducta
es la respuesta a estmulos externos. En contraste, la investigacin
reciente muestra con claridad cada vez mayor que la actividad
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TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

219

autnoma del sistema nervioso, residente en el sistema mismo, debe


ser considerada primaria. En la evolucin y en el desarrollo aparecen
mecanismos reactivos superpuestos a actividades primitivas, rtm
ico-locomotoras. 1 estimulo (o sea un cambio en las condiciones
externas) no causa un proceso en un sistema inerte por lo dems;
slo modifica procesos en un sistema autnomamente activo (von
Bertalanffy, 1937, pp. 133; tambin 1960).
El organismo viviente mantiene un desequilibrio que se llama
estado uniforme de un sistema abierto y est asi en situacin de
dedicar potenciales o tensiones existentes a la actividad espontnea
o en respuesta a estmulos desencadenantes; incluso propresa hacia
orden y organizacin mayores. El modelo de robot considera la
respuesta a estmulos, la reduccin de tensiones, el restablecimiento
de un equilibrio perturbado por factores de fuera, el ajuste al medio, y
dems, como esquema bsico y universal del comportamiento. Sin
embargo, el modelo de robot slo abarca en parte el comportamiento
animal y no cubre en absoluto ninguna porcin esencial de la
conducta humana. Para ahondar en la actividad inmanente primaria
del organismo psicofisico es precisa una reorien-, tacin a fondo
sustentada por abundantes testimonios biolgicos, neurofsiolgicos,
conductistas, psicolgicos y psiquitricos.
. La actividad autnoma es la forma ms primitiva del comporta
miento (Von Bertalanffy, J949a; Carmichael, 1954; Herrick, 1956;
von Holst, 1937; Schiller, 1957; H. Werner, 1957a); aparece en
la funcin cerebral (Hebb, 1949) y en procesos psicolgicos. El
descubrimiento de sistemas activadores en el tronco cerebral (Berlyne, 1960; Hebb, 1955; Magoun, 1958f ha recalcado este hecho
en aos recientes. El comportamiento natural comprende innumera
bles actividades ms all del esquema de E-R, desde la exploracin,
el juego y los rituales en los animales (Scbiller, 1957) hasta las
vias econmicas, intelectuales, estticas, religiosas, etc., hacia la
autorrealizacin en el hombre. Incluso las ratas parecen buscar
problemas (Hebb, 1955), y el nio o el adulto sanos van mucho
ms all de la reduccin de tensiones o la satisfaccin de necesidades
en incontables actividades que no pueden ser reducidas a pulsiones
primarias o secundarias (G. Allport, 1961, p. 90). Toda esta conducta
es llevada adelante por amor de s misma, y derivndose gusto
(placer de funcin, segn K. Bhler) de la realizacin como
tal,
,
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220

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por razones similares, el total relajamiento de tensiones, como


en las experiencias de privacin sensoria, no es un estado ideal
sino que propende a producir insufrible angustia, alucinaciones
y otros sntomas de tipo psictico. La psicosis del prisionero, o
la exacerbacin de los sntomas de los enfermos mentales incomunicados, asi orno las neurosis de retiro y de fin de semana son
estados clnicos afnes que atestiguan que el organismo psicofsico
necesita cierto grado de tensin y de actividad para la existencia
saludable.
Es sntoma de enfermedad mental la perturbacin de la espontaneidad. 1 paciente je hace cada vez ms un autmata, una mquina
de E-R, es empujado por pulsiones biolgicas, lo obsesiona la necesidad de comida, excrecin, satisfaccin sexual, etc. El modelo del
organismo pasivo es una descripcin harto adecuada del comportamiento estereotipado de los compulsivos, de los pacientes con lesiones cerebrales, y de la prdida de actividad autnoma en la catatona
y estados psicopatogicos relacionados. Lo cual, de paso, subraya
el hecho de que el comportamiento normal es diferente.
HOMEOSTASIA. Muchas regulaciones psicofsiolgicas siguen los
principios de la homeostasia. Sin embargo, hay limitaciones evidentes (cf. pp. 170 J). En general, el esquema homeosttico no es aplicable
(1) a regulaciones dinmicas, o sea a regulaciones no basadas en
mecanismos fijos sino que se dan dentro de un sistema que funciona
como un todo (p. ej. los procesos de regulacin despus de lesiones
cerebrales); (2) a actividades espontneas; (3) a procesos cuya meta
no es la reduccin sino el establecimiento de tensiones, y (4) a
procesos de crecimiento, desarrollo, creacin y similares. Podemos
tambin decir que.la homeostasia es inapropiada como principio
explicativo para las actividades humanas no utilitarias, que n sirven
a las necesidades primarias de conservacin propia y supervivencia
ni a sus derivaciones secundaras, como ocurre con tantas manifestaciones culturales. La evolucin de la escultura griega, la pintura
del Renacimiento o la msica alemana no tiene nada que ver con
el ajuste o la supervivencia, pues son de valor simblico y no
biolgico (von Bertalanffy, 1959; tambin 1964c; comprese abajo).
Pero ni siquiera la naturaleza viviente es en modo alguno meramente
utilitaria (von Bertalanffy, 1949a, pp. 106).
El principio de la homeostasia a veces ha sido hinchado hasta
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TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

221
el punto de hacerlo ridculo. La muerte del mrtir en la pira es
explicada (Freeman, 1948) por desplazamiento anormal de sus
procesos internos, de manera que la muerte es ms
homeostatizado-ra que el seguir con vida (pp. 142v.v); se supone
que el alpinista arriesga la vida porque el perder un status social
apreciado puede ser ms perturbador (Stagner, 1951). Tales
ejemplos muestran hasta qu extremos estn dispuestos a llegar
ciertos autores con tal de salvar un esquema arraigado en una
filosofa econmico-comercial y que ensalza el conformismo y el
oportunismo como valores ltimos. No debe olvidarse que Cannon
(1932), como eminente fisilogo y pensador que era, est libre de
semejantes deformaciones: subray explcitamente lo no esencial
inapreciable, ms all de la homeos-tasia (p, 323; cf. tambin
Frankl, 1959b; Toen y Hstorf, 1955),
El modelo homcostal ico es aplicable en psicopatologia porque
en general las funciones no homeostticas decaen en los pacientes
mentales. As Karl Menninger (1963) logr describir el progreso de
la enfermedad mental como una serie de mecanismos de defensa, que
hacan descender a niveles homeostticos cada vez ms bajos, hasta
no dejar sino la preservacin de la vida fsiolgica. El concepto de
Arieti (1959) de la regresin teleolgica progresiva en la esquizofrenia
es algo parecido.
DIFERENCIACIN! La diferenciacin es la transformacin a partir
de una condicin ms general y homognea hasta otra ms especial y
heterognea (Conklin, segn Cowdry, 1955, p. 12). Dondequiera
que se da desarrollo, procede de un estado de relativa globalidad y
carencia de diferenciacin hasta un estado de mayor diferenciacin,
articulacin y orden jerrquico (H. Wemer, 1957b).
El principio de diferenciacin es ubicuo en biologa, evolucin
y desenvolvimiento del sistema nervioso, comportamiento, psicologa
y cultura. Fue VVerner (1957a) quien se percat de que las funciones
mentales suelen progresar desde un estado sincrtico, en el cual
percepciones, motivacin, sensacin, imaginacin, smbolos, conceptos, etc. constituyen una unidad amorfa, hacia una distincin cada
vez ms clara de estas funciones. En la percepcin el estado primitivo
parece ser d sinestesia (de la cual quedan rastros en el adulto
humano y que reaparece en la esquizofrenia o bajo la influencia de
la mezcalina o la LSD), del cual se van deslindando experiencias
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222

TEORA. GENERAL DE LOS SISTEMAS

visuales, auditivas, tctiles, qumicas y otras* En el comportamiento


animal y buena parte del humano hay una unidad
perceptivo-emoti-vo-motivacional; los objetos percibidos sin
armnicos emotivo-moti-vacionales son un logro tardo del hombre
maduro civilizado. Los orgenes del lenguaje son oscuros, pero en lo
que es posible hacerse idea, se dira que el lenguaje y el pensamiento
holfrsticos <W. von Humboldt, cf. Werner, 1957a), o sea
enunciados y pensamientos con una amplia aura de asociaciones,
precedieron a la separacin de los significados y el lenguaje
articulado. Si mi lamiente, las categoras de la vida mental
desarrollada, como la distincin entre el yo y los objetos, el
espacio, el tiempo, el nmero, la causalidad y dems, evolucionaron
a partir de un continuo perceptivo-concep-tual-motivacional
representado por la percepcin paleolgica de nios, primitivos y
esquizofrnicos (Arieti, 1959; Piaget, 1959; Werner, 1957a). El mito
fue el caos prolfico a partir del cual se diferenciaron lenguaje,
magia, arte, ciencia, medicina, mores, moral y religin (Cassirer,
1953-1957).
As, yo y el mundo, mente y materia, o la res cogitaos y
la res extensa de Descartes, no constituyen dato puro y anttesis
primordial. Son fruto final de un largo proceso de evolucin biolgica, desarrollo mental del nio e historia cultural y lingstica, donde
quien percibe no es un simple receptor de estmulos sino que en
un sentido muy real crea su mundo (p. ej. Bruner, 1958; Cantril,
1962; Geertz, 1962; Mtson, 1964, pp. 181J). Puede contarse esto
de diferentes modos (p. ej. G. Allport, 1961, pp. 110-138; von
Bertalanffy, 1964a y 1965; Cassirer, 1953-1957; Freud, 1920;
Mer-loo, 1956, pp. 196-199; Piaget, 1959; Werner, 1957a), pero hay
acuerdo general en que la diferenciacin surgi de un absoluto
indiferenciado de si mismo y del medio (Berlyne, 1957), y en que
la experiencia animista del nio y el primitivo (que persiste en
la filosofa aristotlica), la visin fisiognmica (Werner, 1957a),
la experiencia de nosotros y t (mucho ms intensa en el
pensamiento oriental que en el occidental, Koestler, 1960), la empatia, etc. fueron etapas del camino hasta que la fsica del Renacimiento
acab por descubrir la naturaleza inanimada. Las cosas y el
s mismo emergen gracias a un lento acopio de innumerables
* Cf. J. J. Gibson, The Senses Considered as Perceptual .Systems (Houghton Mifflin,
Boston, 1966), el modelo del holograma ncural en fisiologa cerebral (K. H. Prbnun,
For R's of Remembering, en The Neurophysiotogieal and Biochemical Bases of
Learning. Harvard University'Press, Cambridge), y asi sucesivamente.
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223

factores de dinmica gestaltista, de procesos de aprendizaje y de


determinantes sociales, culturales y lingsticos; la distincin cabal
entre objetos pblicos y s mismo privado no se alcanza sin
nombrar y sin lenguaje, procesos a nivel simblico; y a lo mejor
esta distincin presupone un lenguaje de tipo indoeuropeo (Whorf,
1956).
En la psicopatologa y la esquizofrenia todos estos estados primitivos resurgen por regresin y en manifestaciones extraasextraas
por combinar arbitrariamente elementos arcaicos entre ellos y con
procesos de pensamiento ms rebuscados. Por otra parte, la experiencia del nio, el salvaje y el no occidental, aunque primitiva, constituye
no obstante un universo organizado. Esto lleva al siguiente grupo
de conceptos que vamos a considerar.
CENTRALIZACIN Y CONCEPTOS RELACIONADOS. Los organismos
no son mquinas, pero en cierto grado pueden volverse mquinas,
congelarse en mquinas. Nunca por completo, sin embargo, pues un
organismo totalmente mecanizado sera incapaz de reaccionar a las
condiciones en cambio incesante del mundo exterior (von
BertalanfTy, 1949a, pp. \7ss). El principio de mecanizacin progresiva
expresa la transicin de una totalidad indiferenciada a una funcin
superior, posible merced a especializacin y divisin del trabajo;
este principio implica tambin prdida de potencialidades de los
componentes y de regulabilidad del conjunto.
La mecanizacin conduce a menudo al establecimiento de partes
conductoras, esto es, de componentes que dominan la-conducta del
sistema. Tales centros pueden ejercer causalidad d disparador. o
sea que, al contrario del principio causa aequat effectum, un cambio
pequeo en una parte conductora por medio de mecanismos
amplificadores, provoca grandes cambios en el sistema total. De
esta manera llega a establecerse ,ijn orden jerrquico de partes o
procesos (cf. captulo ui). Estos conceptos no necesitan comentario,
salvo por lo que toca a un punto controvertido.
En el cerebro, as como en la funcin mental, se alcanzan la
centralizacin y el orden jerrquico por estratificacin (A. Gilbert,
1957; Lersch, 1960; Luthe, 1957; Rothacker, 1947), es decir, por
superposicin de capas ms altas que adoptan el papel de partes
conductoras. Los detalles y los puntos disputados van ms all de
esta exposicin. Sin embargo, se convendr en que simplificando
mucho es posible distinguir tres capas principales o etapas
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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

evolutivas. En el cerebro son (I) el paleencfalo, en los vertebrados


inferiores, (2) el neencfalo (corteza), que evoluciona de los reptiles
a los mamferos, y (3) ciertos centros supremos, en especial la
regin motora del habla (de Broca) y las grandes reas asociativas
que slo se encuentran en el hombre. A la vez hay un movimiento de
los centros de control hacia adelante, p. ej. en el aparato yisual
desde los colliculi optici del mesencfalo (vertebrados inferiores)
hasta los cor pora geiculata lateralia del diencfalo (mamferos) y
la regio calcarina del teleencfalo (hombre)*.
Paralela en cierto modo es la estratificacin en el sistema mental,
que puede ser circunscrita a grandes rasgos mencionando los dominios de los instintos, las pulsiones, las emociones, la personalidad
profunda primigenia; ]a percepcin y la accin voluntaria; y las
actividades simblicas caractersticas del hombre. Ninguna de las
formulaciones disponibles (el ego, el superego y el ello de Freud,
las de los tericos alemanes de la estratificacin) est libre de
objeciones. El significado neurofisiolgico de que una porcin reducida de los procesos cerebrales sea consciente se desconoce por
completo. El inconsciente freudiano, o ello, comprende slo aspectos
limitados, y ya autores prefreudianos repasaron con mucho mayor
amplitud las funciones inconscientes (Whyte, 1960). Si bien estos
problemas necesitan mayor aclaracin, yerran los autores anglosajones que rechazan la estratificacin por ser filosfica (Eysenck,
1957) o insisten en que no hay diferencia fundamental entre el
comportamiento de la rata y el del hombre (Skinner, 1963). Semejante
actitud-sencillamente prescinde de hechos zoolgicos elementales.
Por l dems, la estratificacin es indispensable para comprender
las perturbaciones psiquitricas.
REGRESIN. El estado psictico es descrito a veces como una
regresin a formas antiguas e infantiles de comportamiento. Esto
es incorrecto; ya E. Bleuler seal que el nio no es un pequeo
esquizofrnico sino un ser que funciona normalmente, aunque
primitivo. El esquizofrnico regresa a un nivel inferior mas no se
integra a l; sigue desorganizado (Arieti, 1959, p. 475). La regresin
es esencialmente desintegracin de la personalidad, esto es,
desdiferenciacin y descentralizacin. Desdiferenciacin quie* Cf. recientemente A. Koestler, The Ghost in the Machine (Hutchinaon, Londres.
1967).
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225

re decir que no hay prdida de funciones merstas sino reaparicin


de estados primitivos (sincretismo, sinestesia, pensar paleolgico,
y cuestiones parecidas). La descentralizacin es, en el extremo,
des-encefalizacin funcional en el esquizofrnico (Aricti, 19SS). La
escisin de la personalidad, de acuerdo con E. fileuler, en complejos
neurticos (entidades psicolgicas que asumen la dominancia) menos graves, el funcionamiento perturbado del yo, su debilitamiento,
etc., apuntan similarmente al relajamiento de la organizacin mental jerrquica.
LMITES. Todo sistema como entidad investigaba por derecho
propio debe tener limites espaciales o dinmicos. Estrictamente
hablando, los limites espaciales slo se dan a la observacin ingenua,
y todos los limites son en ltima instancia dinmicos. Es imposible
sealar con exactitud los limites de un tomo (con valencias saliendo^
le, diriamos, para atraer otros tomos), de una piedra (agregado
de molculas y tomos consistente ms que nada en espacio vacio,
con partculas separadas por distancias planetarias), o de un organismo (que continuamente intercambia materia con el medio que lo
circunda).
En psicologa, los lmites del yo son tan fundamentales como
precarios,. Segn se indic ya, se establecen lentamente en la evolucin y el desarrollo y nunca quedan fijos por completo. Se originan
en la experiencia proprioceptva y en la imagen corporal, pero
la autoidetjtidad no se establece del todo hasta que se nombran
el yo, el t* y el eso. La psicopatologia exhibe la paradoja
de que tos lindes del yo sean a a vez demasiado fluidas y demasiado
rgidas. La percepcin sincrtica, el sentimiento animista, las ilusiones y alucinaciones, etc., provocan la inseguridad de los limites
del yo, pero dentro de su universo autocrcado el esquizofrnico
vive en una concha, parecido a*-los animales que viven en las
burbujas de sus mundos limitados por la organizacin (Schiller,
1957). En contraste con el limitado ambiente del animal, el hombre
est abierto al mundo o dispone de un universo; esto es, su
mundo trasciende ampliamente las ligas biolgicas y aun las
limitaciones d sus sentidos. Para el, el encapsulamiento (Royce,
1964) del especialista al neurtico y, en el extremo, el esquizofrnicoes a veces una limitacin patgena de potencialidades. stas
se basan en las funciones simblicas del hombre.
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226

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

ACTIVIDADES SIMBLICAS. Salvo por la satisfaccin inmediata


de necesidades biolgicas, el hombre vive en un mundo no de
cosas sino de smbolos (von Bertalanffy, 1956a). Tambin podemos
decir que los varios universos simblicos, materiales y no materiales,
que distinguen las culturas humanas de las sociedades animales,
son parte y fcilmente la ms importante del sistema de conducta del hombre. Podr dudarse con razn de que el hombre sea
un animal racional, pero de fijo es, de pies a cabeza, un ser creador
de smbolos y dominado por los smbolos.
El simbolismo es reconocido como criterio nico del hombre
por los bilogos (von Bertalanffy, 1956a; Herrle, 1956); los fisilogos de la escuela pavloviana (sistema secundario de seales;
Lu-ria, 1961), los psiquiatras (Appleby,Schcr y Cummings, 1960;
Arieti, 1959; Goldstein, 1959) y los filsofos (Cassirer. 1953-1957;
Lan-ger, 1942). Esto no figura ni siquiera en textos importantes de
psicologa , a consecuencia de la filosofa de robqt que impera, pero s
precisamente por las funciones simblicas por lo que los
motivos en los animales no sern modelo adecuado para los
motivos en el hombre (G. Allport, 1961, p. 221), y por lo que la
personalidad humana no queda acabada* hacia los tres aos, como
supona la teora de los instintos de Freud.
No discutiremos aqu la definicin de las actividades simblicas;
el autor ha procurado hacerlo en otra parte (von Bertalanffy,
1956a y 1965). Baste con decir que probablemente todas las nociones
empleadas para caracterizar la conducta humana son consecuencias
o diferentes aspectos de la actividad simblica. Cultura o civilizacin; procepcin creadora en contraste con la percepcin pasiva
(Murray, G. W. Allport), objetivacin tanto de cosas externas como
del s mismo (Thumb, 1943), unidad yo-mundo (Nuttin, 1957),
estrato abstracto contra concreto (Goldstein, 1959); el tener pasado
y porvenir, nexo temporal, visin de lo futuro, autntica intencionalidad (aristotlica: cf. captulo ni), intencin como planeamiento
consciente (G. Allport, 1961, p. 224); temor a la muerte, suicidio;
voluntad de significado (Frankl, 1959b), inters como cebo en la
actividad cultural que autogratifica (G. Allport, 1961. p. 225), devocin idealista a una causa (quiz sin esperanza), martirio; empuje
hacia adelante de la motivacin madura (G. Allport, 1961. p.
90); autotrascendencia; autonoma del yo, funciones del yo sin
conflictos: agresin esencial (von Bertalanffy. 1958): consciencia.
super yo, ideal del yo, valores, moral, disimulo, verdad y mentira
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227

todo ello surge de la raz de universos simblicos creadores y


no puede, pues, ser reducido a pulsiones biolgicas, instintos
psicoa-naliticos, reforzamiento de gratificaciones u otros factores
biolgicos. La distincin entre valores biolgicos y especficamente
humanos est en que los primeros ataen a la conservacin del
individuo y la supervivencia de la especie, y los ltimos siempre
aluden a un universo simblico (von Bertalanffy, 1959 y 1964c).
En consecuencia, los trastornos mentales en el hombre comprenden por regla general perturbaciones de las funciones simblicas.
Kubie (1953) tiene seguramente razn cuando, como nueva hiptesis sobre las neurosis, distingue procesos pskopatolgicos que
se dan a causa de la repercusin deformadora de experiencias muy
cargadas, a edad temprana y los que consisten en deformacin
de las funciones simblicas. Los trastornos en la esquizofrenia
residen asimismo a nivel simblico y adoptan muchas formas diferentes: aflojamiento de la estructura asociativa, desplome del limite
del yo, perturbaciones del habla y el pensar, concretizacin de
ideas, desimbolizacin, pensamiento paleolgico, etc. Remitimos
a las discusiones debidas a Arieti (1959) y Goldstein (1959).
La conclusin (que no es en modo alguno generalmente aceptada)
es que la enfermedad mental es un fenmeno especficamente humano.
Los animales pueden exhibir en la conducta (segn se nos alcanza
por experiencia empalica) todos tos trastornos perceptivos, motores
y del talante, todas las alucinaciones, sueos, reacciones'fallidas
que se quiera. Pero carecen de las perturbaciones de las funciones
simblicas que son ingredientes esenciales de la enfermedad mental.
En los animales no puede haber perturbacin de ideas, delirios
de grandeza o de persecucin, etc., por la sencilla razn de que
no hay ideas de que partir. De sta manera, la neurosis animal
es apenas un modelo parcial de la entidad clnica (von Bertalanffy,
1957a).
;,
x"
He aqu la razn ltima* de que el comportamiento humano
y la psicologa humana no sean reducibles a nociones biologistas
como la restauracin de la homeostasia, el conflicto entre pulsiones
biolgicas, relaciones madre-hijo insatisfactorias y dems. Otra con*
secuencia es la dependencia de la enfermedad con respecto a la
cultura, tanto en sintomatologia como en epidemiologa. Decir que
la psiquiatra tiene un marco fisio-psico-sociolgico no es sino otra
manera de expresar el mismo hecho.
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228

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por igual razn, el afn humano es ms que autorrealizacin;


se dirige a metas objetivas y realizacin de valores (Frankl, 1959a,
1959b, 1960), lo cual no significa nada mes que entidades simblicas
que, en cierto sentido, quedan desprendidas de sus creadores (von
BertalanfTy, 1956a, tambin 1965). Quizs arriesguemos una definicin Puede haber conflicto entre pulsiones biolgicas y un sistema
simblico de valores; tal es la situacin de la psiconeuross. O
haber conflicto entre universos simblicos, o prdida de orientacin
de valor, y experiencia de la falta de significado del individuo;
es la situacin en que surge la neurosis existencia! o nogena.
Anlogas consideraciones son aplicables a los trastornos del carcter como la delincuencia juvenil que, muy aparte de su
psicodinmi-ca, se originan en el desplome o erosin del sistema
de valores. Entre otras cosas, la cultura es un importante factor
psicohiginico (von BertalanfTy, 1959,1964c).
EL SISTEMA: UN NUEVO MAUCO CONCEPTUAL. Luego de repasar
las nociones principales de la teora de los sistemas, puede decirse,
en resumen* que parecen proporcionar un armazn consistente para
la psicopatologia.
La enfermedad mental es a fin de cuentas una perturbacin
de las funciones d sistema del organismo psicoflsico. Por esta
razn, sntomas o sndromes aislados no definen la entidad patolgica (von BertalanfTy, 1960a). Vanse algunos sntomas clsicos de
la esquizofrenia. Relajamiento de la estructura asociativa (E.
Bleu-ler) y cadenas de asociaciones sin freno; ejemplos
parecidsimos se encuentran en cierta poesa y retrica.
Alucinaciones auditivas; a Juana de Arco unas voces le
encomendaron liberar a Francia. Sensaciones perforantes; tan
grtn mstica como Santa Teresa tuvo idntica experiencia.
Construcciones fantsticas del mundo; las de la ciencia dejan,
pequeas las de cualquier esquizofrnico. No es que juguemos en
torno al tema de el genio y la locura; se trata de mostrar que la
diferencia no reside en criterios separados sino en la integracin.
Es posible definir limpiamente perturbaciones psiquitricas en
trminos de funciones de sistema. Por lo que respecta a la cognicin,
los mundos de los psicticos, tan impresionantemente descritos
por autores de las escuelas fenomenologa y existencialista (p.
ej. May et al., 1958), son producto de sus cerebros. Pero tambin
nuestro mundo normal est conformado por factores emocionales.
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TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

229
motivacionales, sociales, culturales, lingsticos, etc., amalgamados
con la percepcin propiamente dicha. Ilusiones y confusiones, alucinaciones, cuando menos en sueos, se dan en el individuo sano;
inclusive los mecanismos de la ilusin tienen su papel en los fenmenos de persistencia, sin los cuales seria imposible una imagen coherente del mundo. El contraste entre la normalidad y la esquizofrenia
no est en que la percepcin normal refleje en un espejo plano la
realidad tal como es, sino en que la esquizofrenia tiene elementos
subjetivos que se desbocan y estn desintegrados.
Lo mismo es aplicable en el nivel simblico. Nociones cientficas
como las de que la Tierra vuela a velocidad inimaginable por el
universo, o la de que un cuerpo slido consiste en su mayor
parte en espacio vaco con diminutas motas de energa separadas
por distancias astronmicas, contradicen la experiencia cotidiana
y el sentido comn y son mas fantsticas que los planos del
mundo de los esquizofrnicos. Con todo, da la casualidad de
que las nociones cientficas son ciertas, o sea que encajan en
un esquema integrado.
Consideraciones similares se aplican a la motivacin. El concepto
de espontaneidad traza las lindes. La motivacin normal implica
actividad autnoma, integracin de la conducta, plasticidad y adaptabilidad en condiciones cambiantes, libre uso de anticipacin simblica, decisin, etc. Esto subraya la jerarqua de funciones, en especial
el nivel simblico superpuesto al organsmico. Asi, junto al principio
organsmico de actividad espontnea, el principio humanstico
de funciones simblicas debe ser piedra angular de la consideracin a la luz de la teora de los sistemas.
De modo que la respuesta a la falta o no de salud mental de un
individuo, depende en ltima instancia de que disfrute d un universo
integrado congruente con el marco cultural que le toque (von
Berta-lanffy, 1960a). Por k> qu se nos alcanza, este criterio
comprende todos los fenmenos de la psicopatologa en
comparacin con la normalidad, y deja lugar a la dependencia de
las normas mentales con respecto a la cultura. Lo que puede cuadrar
a una cultura quiz sea patolgico en otra, segn han mostrado los
antroplogos culturales Benedict, 1934).
Este concepto tiene implicaciones definidas en psicoterapia. Si
el organismo psicofsico es un sistema activo, las terapias
ocupacio-nales y adyuntivas tienen evidente consecuencia; el
despertar posibilidades creadoras tendr mayor importancia que
el ajuste pasivo.
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230

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Si estos conceptos son correctos, ms importante que' escarbar en


el pasado ser ahondar en los conflictos presentes, procurar la
reintegracin y la orientacin hacia metas y el porvenir, esto es, la
anticipacin simblica. Ni que decir tiene, esto es una parfrasis de
recientes tendencias en psicoterapia, que asi bien puede fundarse en
la personalidad como sistema. En fin, si gran parte de la neurosis
actual es existencial, resultante de la falta de sentido de la vida,
ser oportuna la logoterapia (Frankl, 1959b), la terapia a nivel
simblico.
Parece, pues que, sin caer en la trampa de la Filosofa del nada
sino, en detrimento de otras concepciones, una teora de sistemas
de la personalidad proporciona un buen fundamento a la psicologa
y la psicopatologa.
Conclusin
La teora de los sistemas en psicologa y psiquiatra no representa
un desenlace emocionante de descubrimientos nuevos, y si el lector
tiene cierto sentimiento de dj vw, no podemos contradecirla Nos
propusimos mostrar que los conceptos de sistema en este campo no
son especulacin, no son empeo de meter los hechos en la camisa
de fuerza de una teora que da la coincidencia que est de moda, y
no tienen que ver con el antropomorfismo mentalista tan temido
por los conductistas. Con todo, el concepto de sistema representa un
viraje en redondo con respecto a las teoras del robot, que conduce
a una imagen del hombre ms realista (y, de paso, ms digna).
Adems acarrea consecuencias de gran alcance para la visin
cientfica del mundo, a las cuales en este bosquejo apenas podemos
aludir:
(1) El concepto de sistema ofrece un armazn terico que es
psicofisicamente neutral Trminos fsicos y fisiolgicos tales como
potenciales de accin, trasmisin qumica en las sinapsis, redes
neurales, etc., no son aplicables a fenmenos mentales, ni menos
an pueden aplicarse nociones psicolgicas a fenmenos fsicos.
Los trminos y principios de sistemas, tales como los que discutimos,
pueden aplicarse a hechos de uno y otro campo.
(2) El problema de la mente y el cuerpo o puede ser discutido
aqu, y el autor tiene que remitir a otra investigacin (von
Berta-lanffy, 1964a). Resumamos: el dualismo cartesiano entre
materia y mente, objetos exteriores y yo interior, cerebro y
consciencia,
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TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

231

y asi por el estilo, es incorrecto, tanto a la luz de la experiencia


fenomenolgica directa como a la de estudios modernos en -varios
campos; es una conceptualizacin procedente de la fsica del siglo
xvn que, aunque siga imperando en debates modernos (Hook, 1961;
Scher, 1962), est anticuada. Desde el punto de vista moderno, la
ciencia no hace afirmaciones metafsicas, ya sean de la variedad
materialista, de la idealista o de la positivista de datos sensorios. Es
una construccin conceptual que reproduce aspectos limitados de la
experiencia en su estructura formal. Las teoras del comportamiento
y la psicologa tienen que ser anlogas en estructura formal, o sea
isomorfas. Posiblemente los conceptos de sistemas sean el primer
comienzo de este lenguaje comn (cf. Piaget y BertalanTy, en
Tanner y Inhelder, 1960). En el futuro lejano esto tal vez lleve a una
teora unificada (Whyte, 1960) de la cual pudieran derivarse algn
dia aspectos materiales y mentales, conscientes e inconscientes.
(3) Dentro del marco expuesto, el problema del libre aibedro o
el deterninismo recibe tambin un significado nuevo y definido. Es
un seudoproblema resultante de confundir distintos niveles de
experiencia, y epistemologa y metafsica. Nos experimentamos como
libres, por la sencilla razn de que la categora de causalidad no es
aplicada a la experiencia directa o inmediata. La causalidad es una
categora aplicada para traer orden a la experiencia objetivada
reproducida en smbolos. Dentro de sta, tratamos de explicar fenmenos mentales y de la conducta como causalmentc determinados, y
lo logramos con aproximacin siempre mayor tomando en cuenta
cada vez ms factores de motivacin, puliendo modelos conceptuales,
etc. 1 albedrio no est determinado sino que es determinadle.
particularmente en los aspectos promedia bles y parecidos a los de
una mquina y similares a los del comportamiento, segn saben los
investigadores de la motivacin y los estadsticos. Sin embargo,
causalidad no es necesidad metafsica sino un instrumento que ordena la experiencia, y hay otras perspectivas (captulo x) de igual o
superior categora.
(4) Separada de la cuestin epistemolgica est la cuestin moral
y legal de la responsabilidad. La responsabilidad es juzgada siempre
dentro de un marco simblico de valores, de los que acepta una
sociedad en circunstancias dadas. Por ej., las reglas de M'Naghten,
que exculpan al delincuente si no puede distinguir lo bueno de lo
malo, significan de hecho que el criminal queda sin castigo si tiene
obliterada la comprensin simblica: de este modo su comportawww. esnips.com/web/Scientia

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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

miento est determinado slo por pulsiones animales. Est prohibido matar, y se castiga como homicidio dentro de la trama simblica del estado ordinario de la sociedad, pero en otro marco de valores, en guerra, se manda matar (y se castiga a quien no acepta la orden).

X. La relatividad de las categoras

La hiptesis de Whorf
Entre, los adelantos recientes en las ciencias antropolgicas, difcilmente habr punto de vista que haya merecido tanta atencin y ocasionado tanta controversia como el adelantado por el difunto Benjamn Whorf. La hiptesis que propone Whorf es
que la creencia comnmente sostenida de que los procesos cognoscitivos de todos los seres humanos poseen una estructura lgica comn que opera anteriormente a la comunicacin e independientemente de ella, es errnea. Juzga Whorf que son las
pautas lingisticas mismas las que determinan lo que un individuo percibe en el mundo y cmo lo piensa. En vista de que tales
pautas varan ampliamente, los modos de pensar y percibir d
grupos que utilicen distintos sistemas lingsticos conducirn a
visiones del mundo bsicamente diferentes. (Fearing, 1954.)
Ingresamos, pues, en un nuevo concepto de relatividad, segn
el cual todos los observadores no son guiados por la misma
evidencia fsica hacia el mismo cuadro del universo, a no ser
que se parezcan sus trasfondos lingsticos... Segmentamos y
organizamos tal como lo hacemos el mbito y el correr de los
sucesos, en gran medida porque, en virtud de nuestra lengua
materna, participamos en un acuerdo de hacerlo as, y no porque
la naturaleza misma est segmentada precisamente de ese modo
y todo el mundo pueda darse cuenta de ello. (Whorf, 1952, p.
21.)
233
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234

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por ejemplo, en las lenguas indoeuropeas los sustantivos, los


adjetivos y los verbos aparecen como unidades gramaticales bsicas,
y una oracin es* ni ms ni menos, una combinacin de estas
partes. Este esquema de una entidad persistente separable de sus
propiedades, y de comportamiento activo o pasivo, es fundamental
para las categoras del pensamiento occidental, desde las categoras
aristotlicas de sustancia, atributos y accin a las antitesis
de materia y fuerza, masa y energa en fsica.
Lenguas indgenas de Amrica, como el nootka (isla de
Vancou-ver) o el hopi, no tienen partes de la oracin ni sujet y
predicado separables. Significan, en lugar de esto, un
acontecimiento como un todo. Relampague una luz, decimos, o,
haciendo intervenir una dudosa entidad hipostasiada,
relampague. En hopi basta con relmpago [hubo]*.
Seria importante aplicar los mtodos de la lgica matemtica
a estos lenguajes. Ser posible trasladar enunciados en lenguas
como el nootka o el hopi a la notacin logstica usual, o ser sta
una formalizacin de la estructura de las lenguas indoeuropeas? Se
dira que este importante tema no ha sido investigado.
Las lenguas indoeuropeas hacen hincapi en el tiempo. El toma
y daca entre lenguaje y cultura conduce, segn Whorf, a qu
se lleven registros, diarios, a las matemticas estimuladas por contabilidades; a calendarios, relojes, cromologia, el tiempo que usa
la fsica; a la actitud histrica, al inters en el pasado, la arqueologa,
etc. Es interesante comparar esto con la concepcin spengleriana
del papel central del tiempo en la imagen occidental del mundo
* ste y otros ejemplos de la argumentacin de. Whorf son criticados por
What-mough (1955). Como demostr Brugmann fSyntax des einjachen Satiei; 1955,
pp. 17-24). fitfget-, pk/it, tonat son sencillamente viejos temas en // (nombres relampagueo ahi. lluvia ah. trueno ah), y Whorf est rotundamente equivocado al afirmar
que fonal (us esta mismsima palabra) no tiene paralelo en hopi, estructural y
lgicamente. Asimismo, se nos informa de que 'preparar' en hopi es probar para',
'practicar sobre*. Ahora bien, esto es exactamente prae-paro. No sirve decir que la
fsica bopi no podra haber tenido conceptos como los de espacio, velocidad y masa, o
que habran sido muy diferentes de los nuestros. Los hopi no tienen fsica porque el
tab o la magia les impiden la investigacin experimental. Aunque haya que rendirse a
la autoridad del lingista, parece ampliamente demostrado que el estilo de pensamiento
difiere entre tes civilizaciones, aunque esto abierto a la critica el supuesto de Whorf de
que esto se deba en forma mas o menos exclusiva a factores lingsticos.
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

235

(cf. pp. ss), que llega a idntica conclusin partiendo de otro


punto de vista,
Sin embargo, la distincin evidente por s misma para nosotros entre pasado, presente y futuro no existe en la lengua hopi.
No distingue tiempos sino que indica la validez del enunciado:
hecho, memoria expectacin, costumbre. En hopi no hay diferencia
entre el corre, est corriendo, corri: todo es wari, hay
correr. La expectacin se indica con warinki (hay correr dira
[yo]), que cubre l correr, correra. Pero si se trata del enunciado de una ley general, se aplica warikngwe (hay correr, caractersticamente) (La Barre, 1954, pe, \91ss). El hopi carece de nocin
general o intuicin del tiempo como un continuo en fluir uniforme,
dentro del cual todo procede en el universo a ritmo igual, desde
el futuro, por el presente hasta el pasado (Whorf, 1952, p. 67).
En lugar de nuestras categoras de espacio y tiempo, el hopi prefiere
distinguir lo manifiesto, todo lo que es accesible a los sentidos,
sin distinguir presente y pasado, y lo no manifiesto, que comprende
el futuro as como lo que llamamos mental. El navajo (cf. Kluckhohn
y Leighton, 1951) tiene poco desarrollados los tiempos, el hincapi
se hace en los tipos de actividad, y asi se distinguen aspectos de
la accin durativo, perfectivo, usitativo, repetitivo, iterativo,
optativo, semifactivo, momentneo, progresivo, transicional,
conati-vo, etc. podra afirmarse que lo que primero le importa a
cualquier lengua indoeuropea es el tiempo; al hopi la validez; al
navajo el tipo de actividad (segn comunicacin personal del
profesor Kluckhohn).
Pregunta Whorf:
Cmo s construira una fsica siguiendo estos lincamientos,
sin / (tiempo) en sus ecuaciones? Perfectamente, por lo que
se me alcanza, aunque, por supuesto, requerira diferente ideologa y a lo mejor diferentes matemticas. Claro est que v
(veloci-edad) tendra que desaparecer tambin. (1952, p. 7.)
No hay que dejar de mencionar que existe de hecho una fsica
intemporal, la esttica griega (cf. p. 246). Para nosotros es parte
de un sistema ms vasto, la dinmica, para el caso particular en
que *-+OQ, es decir, cuando el tiempo tiende a infinito y sale de
las ecuaciones.
Por lo que respecta al espacio, las lenguas indoeuropeas propenden mucho a expresar relaciones no espaciales merced a metforas
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236

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

espacales: duraciones largas o cortas; intensidades altas o bajas;


tendencias a ascender o descender; expresiones latinas como educo,
religi, comprehendo como referencias metafricas espaciales (corpreas acaso fuese ms correcto): guiar afuera, atar, etc*.
No pasa otro tanto en hopi, donde, al contrario, las cosas
fsicas son nombradas mediante metforas psicolgicas. Asi, la palabra hopi para corazn es puede mostrarse de formacin
tarda a partir de una raz que significa pensar o recordar.
La lengua hopi es, como afirma Whorf, capaz de dar razn y
de describirlos correctamente, en sentido pragmtico u
observacio-nal de todos los fenmenos observables del universo.
Sin embargo, la metafsica implcita es enteramente diferente, pues
es ms bien un pensar animista o vitalista, prximo a la
experiencia mstica de la unidad.
De ah que Whorf sostenga que el espacio, el tiempo y la
materia newtonianos no son intuiciones. Son recetas de la cultura
y el lenguaje. (1952, p. 40.)
As como es posible disponer de cualquier nmero de geometras aparte de la euclidiana. que den razn igualmente perfecta
de las configuraciones espaciales, tambin pueden darse descripciones del universo, todas igualmente vlidas, que no incluyen
nuestro contraste familiar entre espacio y tiempo. El punto
* Es interesante hacer constar que Lorenz (1943) expres exactamente el mismo
punto de vista en trminos de la determinacin biolgica de las categoras: Los
trminos que el lenguaje ha formado para las funciones supremas de nuestro pensamiento racional llevan aun tan clara la impronta de su origen; que pudieras provenir
del 'lenguaje profesional' del chimpanc- 'Discernimos* en tramas complicadas como
el moo en un enredijo de ramas, no hallamos mejor expresin para nuestras
viaa mas abstractas de alcanzar metas que 'mtodo', que viene a ser 'rodeo*. Nuestro
espacio tctil disfruta como si fuera desde los lmures no saltadores de una
particular preponderancia sobre el visual. Asi 'captamos' (erfasst) una 'conexin'
(Zteammtnhang) slo si la 'comprendemos* (begreifm: agarrar). Tambin la nocin
de objeto (Gegenstand, lo que se nos enfrenta) se origino en la percepcin hiptica del
espacio... Incluso d tiempo es representado, para bien o para mal, en trminos del
modelo visualizante del espacio (p. 344)... El tiempo es absolutamente
invisualiza-ble y. en nuestro pensamiento categrico, se hace visualizaba siempre
[acaso un prejuicio occidental? L.V.B.] slo mercad a procesos
espaciotemporales... El curso del tiempo* es simbolizado, lingistica y es cierto que
tambin conoeptualmente, por movimiento en el espacio (el correr del tiempo). Hasta
nuestras preposiciones.... nuestros nombres 'pasado, presente, futuro' tienen
originalmente connotaciones que representan configuraciones espaciotemporales de
movimiento. Apenas es posible despojarlas del elemento de movimiento en
espacio (pp. 351JJF).
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

237

de vista relativista de la fsica moderna es una cosa as, concebida


en trminos matemticos, y otra lo es la Weitanschatamg hopi,
bien diferente, fio matemtica y lingstica. (Whorf, 1952, p.
67.)
El modo mecanicista de pensar, que tropieza con dificultades
en los modernos adelantos cientficos, es consecuencia de nuestras
categoras y hbitos lingsticos especficos, y Whorf confa en
que mayor idea de la diversidad de sistemas lingsticos podr
contribuir a la reevaluacin de conceptos cientficos.
La Barre (1954, p. 301) ha resumido vividamente este punto
de vista:
La sustancia y el atributo aristotlicos se parecen notablemente
a los nombres y adjetivos predicados indoeuropeos... La ciencia
ms moderna bien puede plantear la cuestin de si las formas
kantianas, o espectculos gemelos del tiempo y el espacio
(sin los cuales nada podemos percibir), no sern, por un lado,
puros tiempos verbales indoeuropeos, y, por otro, la estereoscopia y la anestesia y los procesos vitales humanos lo cual
podra expresarse ms econmicamente en trminos de la c,
velocidad constante de la luz, en la frmula de Enstein. Pero
debfmos recordar siempre que E=mc2 tampoco es ms que
una concepcin gramatical de la realidad en trminos de categoras indoeuropeas del lenguaje. Un Enstein hopi, chino o esquimal pudiera describir, merced a sus hbitos gramaticales,
concep-tualizacones matemticas del todo distintas, con que
percibir la realidad.
El .presente trabajo no pretende discutir los problemas lingsticos
planteados por Whorf, lo cual se hizo a fondo en un coloquio
reciente (Hoijer e al, 1954). Sin* embargo, al presente autor se
le ha ocurrido que lo que es conocido como hiptesis whorfiana
no es enunciado aislado de un individuo algo extravagante. Ms
bien Ja hiptesis whorfana de la determinacin lingistica de las
categoras de la cognicin es parte deuna revisin general del
proceso cognoscitivo. Est incluida en una impetuosa corriente del
pensamiento moderno, cuyas fuentes estn en la filosofa as como
en la biologa. Se dira que estas conexiones no son apreciadas en la
medida que merecen.
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238

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

El problema general planteado puede ser expresado como sigue:


en qu medida las categoras de nuestro pensamiento son modeladas
por factores biolgicos y culturales y dependen de ellos? Es evidente
que, puestas asi las cosas, el problema rebasa con mucho las fronteras
de la lingstica y toca la cuestin de los fundamentos del conocimiento humano.
Semejante anlisis tendr que comenzar con la visin del mundo
clsica, absolutista, que hall expresin cumbre en el sistema kantiano. De acuerdo con la tesis de Kant, hay las llamadas formas de la
intuicin, el espacio y el tiempo, y las categoras del intelecto, como
la sustancia, la causalidad y otras, que se imponen universal-mente a
cualquier ser racional. De acuerdo con esto, la ciencia, basada en
tales categoras, es igualmente universal. La ciencia fsica que usa
estas categoras a pror, a saber, el espacio euclidiano, el tiempo
newtoniano y causalidad determinista estricta, es prcticamente la
mecnica clsica, la cual es, por tanto, el sistema absoluto del
conocimiento, aplicable a cualquier fenmeno as cont a cualquier
mente como observador.
Es un liecho bien conocido que la ciencia moderna reconoci
hace mucho que no es as. No hay necesidad de insistir en el punto.
El espacio euclidiano no es sino una forma de geometra, al lado de
la cual existen otras, no euclidianas, con exactamente la misma
estructura lgica y el mismo derecho de existir. La ciencia moderna
aplica la clase de espacio y de tiempo que ms le conviene para
describir los acontecimientos de la naturaleza. En el mundo de las
dimensiones intermedias, el espacio euclidiano y el tiempo
newtoniano son aplicables a modo de aproximaciones satisfactorias.
Pero al transitar a las dimensiones astronmicas o a tos aconteceres
atmicos hay que hacer intervenir espacios no euclidianos o los
espacios configuracionales munidimensionales de la teora cuntica.
En la teora de la relatividad, el espacio y el tiempo se funden en la
unin de Minkowski, donde el tiempo es otra coordenada de un
continuo de cuatro dimensiones, si bien de carcter un tanto
peculiar. La materia slida, la parte ms firme de la experiencia y la
ms trivial de las categoras de la fsica ingenua, consiste casi por
entero en vaco, salpicado de centros de energa que, considerando
su magnitud, estn separados por distancias astronmicas. La masa
y la energa, cuantifteaciones un tanto afinadas de la anttesis
categrica de materia y fuerza, se presentan como expresiones de
una realidad desconocida, intercambiables de aciierwww. esnips.com/web/Scientia

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

239

do con la ley de Einstein. De modo similar el determmismo estricto


de la fsica clsica es sustituido en la fsica cuntica por indeterminismo, o ms bien por saber que las leyes de la naturaleza tienen
esencialmente carcter estadstico. Poco queda de las categoras
kantianas, supuestamente a priort y absolutas. Dicho sea de paso, es
sintomtico de la relatividad de las visiones del mundo el que Kant,
que en su poca apareca como el gran destructor de todo dogmatismo, se nos presente a nosotros como paradigma del absolutismo
y el dogmatismo gratuitos.
Se plantea as la pregunta de qu ser io que determine las
categoras de la cognicin humana. En tanto que en el sistema de
Kant las categoras parecan ser absolutas para cualquier observador
racional, ahora se presentan cambiantes con el adelanto del
conocimiento cientfico. En este sentido, la. concepcin absolutista
de otros tiempos y de la fsica clsica es reemplazada por un
relativismo cientifco.
1 tema de la presente discusin puede ser definido como sigue.
Las categoras del conocimiento, del conocimiento cotidiano tanto
como del cientfico, que en ltima instancia es un afinamiento de
aqul, dependen, primero, de factores biolgicos; segundo, de
factores culturales; en tercer lugar, a pesar de esta maraa
demasa-do humana, es posible en cierto sentido el conocimiento
absoluto, emancipado de las limitaciones humanas.
La relatividad biolgica de las categoras
La cognicin depende, ante todo, de la organizacin psicofsica del
hombre. Nos referiremos aqu en particular a la actitud biolgica
moderna inaugurada por Jacob von UexkH con el hombre de
Umwelt-Lehre. Equivale, en sustancia, a afirmar que, del gran pastel
de la realidad, cada organismo vivo corta una rebanada, que puede
percibir y a la cual puede reaccibnar gracias a su organizacin
psicofsica, es decir, a la estructura de sus rganos receptores y
efectores. Von Uexkll y Kriszat (1934) ofrecen imgenes interesantsimas de cmo el mismo segmento de la naturaleza se presenta a
varios animales; hay que compararlas con los dibujos igualmente
divertidos de Whorf. que muestran cmo es modelado el mundo de
acuerdo con esquemas lingsticos. Slo mencionaremos unos
cuantos ejemplos, elegidos en los extensos estudios de von Uexkll
sobre el comportamiento.
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240

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Tmese, p. ej., un organismo unicelular como el paramecio.


Su manera casi exclusiva de respuesta es la reaccin de huida
(fobotaxia), que manifiesta hacia los estmulos ms diversos, qumicos, tctiles, trmicos, fticos, etc. Sin embargo, esta reaccin sencilla
es bastante para guiar al animal, carente de rganos sensorios
especficos, a la regin de condiciones ptimas. Tantas cdsas como
hay en el ambiente del paramecio, algas, otros infusorios, pequeos
crustceos, obstculos mecnicos y dems no existen para 1. Slo
es recibido un estmulo, que desencadena la reaccin de huida.
Como muestra este ejemplo, el plan organizacional y funcional
de un ser viviente determina qu puede tornarse estmulo y caracterstica a la cual el organismo responda cot determinada reaccin.
De Acuerdo con la expresin, de von UexkHl, cualquier organismo,
por decirlo asi, recorta d la multiplicidad de los objetos circundantes
un nmero reducido de caractersticas a las cuales reacciona y
cuyo conjunto forma su ambiente {Unwelt). Todo lo dems es
inexistente para este organismo particular. Todo animal est rodeado, como por una burbuja, de su ambiente especfico, y abastecido
de las caractersticas que le ataen. Si reconstruyendo el ambiente
de un animal entramos en la burbuja, el mundo cambia profundamente: muchas caractersticas desaparecen, otras surgen, y resulta
un mundo completamente nuevo.
Von UexkII ha dado innumerables ejemplos que delinean los
ambientes de varios animales. Tmese, p. ej., una garrapata al
acecho en una mata hasta que pase un mamfero en cuya piel se
instala y bebe sangre hasta saciarse. La seal es el olor del cido
butrico, que es segregado por las glndulas drmicas de todos
los mamferos. Siguiendo este estmulo, se lanza; si cay en un
cuerpo caliente lo cual le indica su sensible sentido trmico, ha
alcanzado la presa, un animal de sangre caliente, y slo necesita,
ayudada por el sentido tctil, un lugar sin pelo para perforarlo.
As el rico medio circundante de la garrapata se contrae hasta ser
una breve configuracin en la que slo lucen, como faros, tres
seales, suficientes, sin embargo, para guiar el animal con
seguridad a su meta. O bien algunos erizos de mar responden a
cualquier oscurecimiento apretando las espinas. Esta reaccin es
aplicada invariablemente contra toda nube o bote que. pasa, o
contra el verdadero enemigo, un pez que se acerque, Aunque el
medio del erizo de mar contiene muchos objetos diferentes, su
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

241

ambiente slo contiene una caracterstica, a saber, opacamiento de


la luz.
Este constreimiento organizacional del ambiente llega incluso
mucho ms lejos de lo indicado por estos ejemplos (von Bertalanffy,
1937). Tambin tiene que ver con las formas de intuicin, consideradas a priori e inmutables por Kant. El bilogo encuentra que na hay
espacio ni tiempo absolutos, sino que dependen de la organizacin del
organismo que percibe. El espacio tridimensional euclidia-no, en el
que son equivalentes las tres coordenadas rectangulares, siempre fue
identificado con el espacio a priori de la experiencia y la
percepcin. Pero hasta la simple contemplacin muestra y
experimentos pertinentes prueban (von Allesch, 1931; von
Skram-lik. 1934, y otros) que el espacio de la percepcin visual y
tctil no es euclidiano en modo alguno. En el espacio de la
percepcin las coordenadas no son en absoluto equivalentes, sino
que hay una diferencia fundamental entre arriba y abajo, derecha e
izquierda, delante y detrs. La organizacin de nuestro cuerpo, sin ir
ms lejos, y en ltima instancia el hecho de que el organismo est
sujeto a la gravedad, establece desigualdad entre las dimensiones
horizontal y vertical. Se aprecia esto en seguida por un sencillo
hecho que todo fotgrafo conoce. Experimentamos como algo correcto el que, de acuerdo con las leyes de la perspectiva, paralelas
como lo rieles del ferrocarril converjan en la distancia. Pero exactamente el mismo escorzo es experimentado como falso si aparece en
la dimensin vertical. Si se tom una fotografa con la cmara
ladeada, obtenemos lineas de cada, las aristas de una casa, p. ej.
que convergen. Desde el punto de vista de la perspectiva, esto es tan
correcto como los reles convergentes, pero esta ltima perspectiva es
experimentada como correcta, en tanto que las aristas convergentes
de una casa s sienten falsas; la explicacin es que el organismo
humano es tal que tiene un ambiente con extensin horizontal
considerable, pero extensin vertical desdeable*.
Una relatividad parecida reina en el tiempo experimentado. Von
Uexkll introdujo la nocin de instante como b mnima unidad
de tiempo percibido. Para el hombre, el instante es de alrededor de
1/18 de segundo, o sea que impresiones ms corta no son
* Hasta doidc llega a verse, esta sencilla demostracin de la estructura no
euclidiana del espacio visual la dio primero von BertalanfTy (1937. p. 155), en tanto
que, cosa curiosa, no s alude a ello para nada en la bibliografa sobre fisiologa de la
percepcin (Lorertz, 1943, p. 335).
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242

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

percibidas por separado sino que se funden. Resulta que la duracin


del instante no depende de condiciones de los rganos sensoriales
sino del sistema nervioso central, en vista de que coincide para
diferentes rganos de stos. Esta fusin de imgenes es, por supuesto,
la explicacin del cinematgrafo, cuando se pasa de 18 imgenes
por segundo y se funden en movimiento continuo. La duracin del
instante vara con las especies. Hay animales de cmara lenta (von
Uexkll), que perciben mayor nmero de impresiones por segundo
que el hombre. El pez luchador (Bett) no reconoce su imagen en un
espejo si, mediante un dispositivo mecnico, se le presenta 18 veces
por segundo. Hay que ponrsela al menos 30 veces por segundo;
entonces el pez ataca a su imaginario contrincante. Asi, estos animales
pequeos y activsimos consumen un nmero de impresiones mayor
que el que consume el hombre, por unidad de tiempo astronmico;
el tiempo es decelerado. A la inversa, el caracol es un animal de
cmara rpida. Trepa por una vara que vibra cuatro veces por
segundo; como quien dice, una vara con este ritmo de vibracin le
parece en reposo al caracol.
El tiempo experimentado no es newtoniano. Lejos de fluir uniformemente (aequilabiliierfluit, que escribi Newton), depende de condiciones fisiolgicas. La llamada memoria temporal de los animales y
el hombre parece determinada por un reloj fisiolgico. De esta
suerte las abejas, condicionadas para llegar a cierta hora al lugar del
alimento, aparecen en l antes o despus si se les administran
sustancias que incrementen o disminuyan su ritmo metablico (p. ej.
von Stein-Beling, 1935; Kalmus, 1934; Wahl, 1932. y otros).
El tiempo experimentado parece huir si est lleno de impresiones, y
se arrastra si nos gaa el tedi. En la fiebre, cuando la temperatura del
cuerpo y el ritmo del metabolismo estn aumentados,' el tiempo
parece demorarse, ya que aumenta el nmero de instantes, en el
sentido de Uexkll, por unidad astronmica. Paralelo a esta experiencia temporal corre un incremento correspondiente en la frecuencia de las ondas del cerebro (Hoagland, 1951). Con la edad, el tiempo
parece ir ms de prisa, por-unidad astronmica de tiempo son
experimentados menos instantes. De modo correspondiente, la velocidad de cicatrizacin de las heridas disminuye proporciona Imente a
la edad, pues obviamente tanto los fenmenos psicolgicos como
los fisiolgicos estn vinculados a la deceleracin de los. procesos
metablicos en la senectud (du Nouy, 1937).
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

243

Se han hecho varios intentos (Brody, 1937; Backman, 1940;


vpn Bertalanffy, 1951, p. 346) de establecer, frente al tiempo astronmico, uno biolgico. Un mtodo es homologar curvas de crecimiento:
si el curso del crecimiento en diferentes animales es expresado por
la misma frmula y la misma curva, las unidades de la escala
temporal (representada como tiempo astronmico) sern diferentes,
y de seguro aparecern importantes cambios fisiolgicos en puntos
correspondientes de la curva. Desde el punto de vista de la fsica es
posible introducir un tiempo termodinmica, fundado en el segundo
principio y en los procesos irreversibles, opuesto al tiempo
astronmico (Prigogine, 1947). El tiempo termodinmico no es lineal
sino logartmico, puesto que depende de probabilidades; por la
misma razn, es estadstico; y local por estar determinado por los
acontecimientos en determinado punto. Es probable que el tiempo
biolgico est relacionado con el termodinmico de manera ntima,
aunque en modo alguno sencilla.
Tambin la accin de sustancias pone de manifiesto cmo las
categoras de la experiencia dependen de los estados fisiolgicos.
Bajo la influencia de la mezcalina, p. ej., las impresiones visuales se
intensifican y la percepcin del espacio y el tiempo experimenta
profundos cambios (cf. Anschtz, 1953; A. Huxley, 1954). Sera de
lo ms interesante estudiar las categoras de los esquizofrnicos; es
probable que se hallara que difieren considerablemente de las de la
esperencia normal, como pasa en efecto con las categoras en la
experiencia del soar.
Aun la ms fundamental categora de la experiencia, la distincin
entre yo yno yo. no est absolutamente fija. Parece evolucionar
gradualmente en el desenvolvimiento del nio. Difiere, de plano, en
el pensamiento animista de los primitivos (imperante todava en la
teora aristotlica, donde todo busca su lugar natural) y en el pensamiento occidental a partir del 'Renacimiento, que descubri lo
inanimado (Schaxel, 1923). La separacin objeto-sujeto desaparece
asimismo en la visin emptica del mundo del poeta, en el xtasis
mstico y en estados de embriaguez;
No hay justificacin intrnseca para considerar como verdadera
representacin del mundo la que tenemos por experiencia normal
(o sea U experiencia del europeo adulto medio del siglo xx) ni para
considerar todas las dems clases de experiencia igualmente
vividas-- como simplemente anormales, fantsticas o, en el mejor
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244

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de los casos, precursoras primitivas de nuestra imagen cientfica


del mundo.
Sera fcil abundar en la discusin de estos problemas, pero ya
estar claro el punto de importancia para el tema presente. Las
categoras de la experiencia o formas de intuicin, por emplear el
trmino de Kant, no son un a priori universal sino que dependen,
antes bien, de la organizacin psicofisica y las condiciones fisiolgicas
del animal que experimenta, contado el hombre. Este relativismo
desde el punto de vista biolgico constituye un interesante paralelo
al relativismo de las categoras visto desde el lado de la cultura y el
lenguaje.
La relatividad cultural de las categoras
Llegamos al segundo punto, el de cmo dependen las categoras de
factores culturales. Segn mencionamos ya, la tesis whorfana de la
dependencia de las categoras con respecto a factores lingsticos es
parte de una concepcin general del relativismo cultural que ha ido
surgiendo en los pasados 50 aos aunque esto no" sea del todo
correcto, pues Wilhelm von Humboldt subray ya la dependencia de
nuestra visin del mundo con respecto a factores lingsticos y a la
estructura del lenguaje.
Parece que esto comenz en la historia del arte. A principios del
siglo, el historiador vienes del arte Riegl public un tratado muy
sabio y tedioso acerca de las artes romanas tardas. Introdujo el
concepto de Kunstwollen, trmino que se traducira por intencin
artstica. El carcter no naturalista del arte primitivo era concebido
no como consecuencia de falta de. habilidad o de recursos, sino
como expresin de una intencin artstica que difiere de la nuestra,
por no interesarse en una representacin realista de la naturaleza. Lo
mismo vale a propsito de la llamada degeneracin del arte clsico
en el perodo helenstico tardo. Esta concepcin fue luego expandida
por Worringer, quien demostr en l ejemplo del arte gtico que
modos artsticos diametralmente opuestos al canon clsico no resultan
de impotencia tcnica sino de otra visin del mundo. No es que los
escultores y pintores gticos no supieran cmo representar la
naturaleza correctamente, sino que su intencin era diferente, no
orientada hacia el arte representativo. No hay que discutir el nexo
entre estas teoras y el primitivismo y el-expresionismo en el arte
moderno.
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

245

Quiero ofrecer otro ejemplo del mismo fenmeno, instructivo


por no tener que ver con la anttesis entre arte representativo y
expresionista, objetivo y abstracto. Aparece en la historia del
grabado de madera japons.
Los grabados japoneses del perodo tardo aplican cierto tipo de
perspectiva, conocido como perspectiva paralela, que difiere de la
perspectiva central usada por el arte europeo desde el Renacimiento.
Es bien sabido que a fines del siglo xvm entraron en Japn tratados
holandeses de perspectiva y que los estudiaron vidamente los
maestros del ukiyoye (grabado en madera). Adoptaron la perspectiva
como un poderoso recurso para representar la naturaleza, mas solo
hasta cierto lmite bien sutil. En tanto que la pintura europea emplea
la perspectiva central, en la cual el cuadr est concebido desde un
punto focal, y asi las paralelas convergen en la distancia, los
japoneses slo aceptaron la perspectiva paralela, es decir, un modo
de proyeccin en el cual el punto focal cae en el infinito, d manera
que las paralelas no convergen. Podemos estar seguros que no fue
falta de habilidad en eminentes artistas japoneses, como Hokusai y
Hiroshige, que habran luego de ejercer profunda influencia sobre el
arte europeo moderno. De seguro no les habra costado nada adoptar
un recurso artstico que inclusive les cala en las maos como cosa
acabada. Ms vale conjeturar que sin|ieron que la perspectiva
central,-dependiente del lugar del observador, era contingente y
accidental y no representaba la realidad, ya que cambia conforme el
observador se mueve de un lugar a otro. Parecidamente, los artistas
japoneses nunca pintaban sombras. Por supuesto, no quiere esto
decir que no las viesen o que no se metieran a la sombra si el sol era
ardiente. Sin embargo, no quisieron pintarla, ya que la sombra no
pertenece a la realidad de las cosas sino que no es ms que
apariencia cambiante.
De suerte que las categoras de la creacin artstica parecen
depender de la cultura en cuestin. Es bien sabido que Spengler
expandi esta tesis hasta incluir categoras cognoscitivas. Segn l,
el llamado a priori contiene, junto a unas pocas formas de pensamiento umversalmente humanas y lgicamente necesarias, tambin
formas de pensamiento que son universales y necesarias no para la
humanidad en su totalidad sino slo para la civilizacin particular
de que se trate. Hay as varios estilos de cognicin diferentes, caractersticos de ciertos grupos de seres humanos. Spengler no niega la
Validez universal de las leyes formales de la lgica ni de las verits
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246

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

defait empricas. Defiende, sin embargo, la relatividad de los a prio-ri


de contenido en ciencia y filosofa. Es en este sentido como Spen-gler
afirma la relatividad de las matemticas y la ciencia matemtica. Las
frmulas matemticas como tales son portadoras de necesidad lgica,
pero su interpretacin visualizaba que les da sentido es una
expresin del alma de la civilizacin qu las cre. De este modo
nuestra imagen cientfica del mundo tiene slo validez relativa. Sus
conceptos fundamentales, como los de espacio infinito, fuerza,
energa, movimiento, etc.. son expresin de nuestra mentalidad
occidental y no valen para la imagen del mundo que se forman otras
civilizaciones.
El anlisis que principalmente sustenta el,relativismo cultural de
Spengler acerca de las categoras es su famosa anttesis entre los
hombres apolneo y fasitco. Segn l, el smbolo primigenio de la
mente apolnea de la Antigedad es la existencia material y corporal
de los individuos: el de la mente fustica de Occidente es el espacio
infinito. As, espacio para los griegos es el un, V), lo que no es.
En consecuencia, la matemtica apolnea es-una teora de
magnitudes visualizabas que culmina en la estereomtria y la
construccin geomtrica. lo cual, para las matemticas occidentales,
constituye un tema elemental sin mayor consecuencia. Las
matemticas occidentales, gobernadas por l smbolo primigenio del
espacio infinito, son. "en contraste, una teora de relaciones puras
que culmina en el clculo diferencial, la geometra de los espacios
pluridimensionales. etc.. totalmente inconcebible para los griegos,
por no ser vi su a I iza bles.
Hay otra anttesis entre el carcter esttico del pensamiento
griego y el dinmico del pensamiento occidental. Para el fsico
griego, digamos, un tomo era un cuerpo plstico en miniatura:
para la fsica occidental es un centro de energa que irradia acciones
por un espacio infinito. Ligado a ello est el sentido del tiempo. La
fsica griega no contena una dimensin temporal: ah est la raz de
que sea una ciencia esttica. A la fsica occidental le incumbe
muchsimo el curso temporal de los acontecimientos: la nocin de
entropa es seguramente la concepcin ms honda del sistema. De
esta atencin a) tiempo se sigue adems la orientacin histrica de la
mente occidental expresada en la influencia dominante del reloj, en
la biografa de! individuo, en el enorme panorama de la historia
universal, de la historiografa a la historia cultural y la
antropologa, la evolucin biolgica; la historia geolgica y
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

247

por ltimo la historia astronmica del universo. Tambin se manifiesta el mismo contraste en la concepcin de la mente. La psicologa
esttica griega concibe un alma corporal armoniosa cuyas partes,
de acuerdo con Platn, son la razn (XOYIOTIXOV), la emocin
(8ouoei8r;) y la catexia (frtiQuunxixov). La psicologa dinmica
occidental imagina un espacio anmico donde interactan fuerzas
psicolgicas.
Sin suscribir la metafsica y el mtodo intuitivo de Spengler, y
dejando a un lado detalles discutibles, difcil ser negar que su
concepcin de la relatividad cultural de las categoras es esencialmente correcta. Basta recordar los primeros versos de la Iliada, que
cuentan que los hroes de la guerra de Troya TOUC, 6e Awpia
TcG^e xuvecaiv, o sea que fueron dados como presa a los perros y
aves, por ser el sujeto ms que nada su cuerpo o otua. Comprese
esto con el cogit ergo sum de Descartes, y resulta evidente el
contraste entre la mente apolnea y la fustica.
En tanto que los filsofos alemanes de la historia se ocupaban
de las pocas altas culturas (Hochkulturen), es sello y mrito de la
moderna antropologa, en particular la estadounidense, tomar en
cuenta el campo entero de las culturas humanas, incluyendo la
multiplicidad exhibida por los pueblos primitivos. As la teora de)
relatjvismo cultural adquiere ms amplia base, y es notable que las
conclusiones a las que se llega se parezcan tanto a las de los
filsofos alemanes. En particular, la tesis whorfana es casi idntica
a la spenglerana basada la una en las lenguas de tribus primitivas,
la otra en un panorama genera! de las pocas altas culturas de a
historia*.
Parece, pues, bien establecido que las categoras de la cognicin
dependen, primero, de factores biolgicos, segundo, de factores
culturales. Tal vez sea adecuada la siguiente formulacin.
Nuestra percepcin est determinada ms que nada por nuestra
organizacin psicofisica especficamente humana. Tal, es la tesis de
von Uexkll. Las categoras lingsticas, y culturales en general, no
alterarn las potencialidades de la experiencia sensoria, pero
modificarn, en cambio, la apercepcin, o sea qu rasgos de la
. * Kluckhohn (1954) ofrece un excelente anlisis de la dependencia, con respecto a la
cultura, ae la percepcin, la cognicin, el afecto, la evaluacin, los procesos
inconscientes, el comportamiento normal y anormal, etc. Remitimos a este trabajo al
lector en busca de amplios testimonios antropolgicos.
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248

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

realidad experimentada sern enfocados y subrayados y cules tenidos en poco.


Nada hay de misterioso ni de particularmente paradjico en esta
afirmacin que, por lo contraro, es ms bien trivial; nada que
justifique el calor y la pasin que tantas veces han caracterizado las
disputas en torno a la tesis whorfiana, spengleriana y parecidas.
Supngase que una preparacin histolgica es estudiada al microscopio. Cualquier observador que no sea daltoniano percibir la misma
imagen, diversas formas y colores, etc., que se deben a los tintes
histolgicos. Sin embargo, lo que en verdad ve lo que es su
apercepcin, y lo que es capaz de comunicar, depende en gran
medida de que sea o no un observador adiestrado. Donde para el
lego no hay ms que un caos de formas y colores, el histlogo ve
clulas con sus varios componentes, diversos tejidos, y seales de
desarrollo maligno. Incluso esto depender de por dnde anden sus
intereses y su preparacin. Puede ser que el cite-qumico advierta finas
granulaciones en el citoplasma de clulas, lo cual representa para l
determinadas inclusiones qumicamente definidas, en tanto que el
patlogo quiz no repare en semejantes minucias y lo que vea sea
cmo se ha infiltrado un tumor en el rgano. Lo que se ve,,
entonces, depende de nuestra apercepcin de los rumbos de nuestra
atencin e inters, lo cual a su vez est determinado por el
adiestramiento por smbolos lingsticos mediante los cuales
representamos y resumimos la realidad.
No menos trivial es el hecho de que un mismo objeto result del
todo diferente si se considera desde diferentes puntos de vista. La
mesa es para el sico un agregado de electrones, protones y
neutrones, para el qumico un revoltijo de compuestos orgnicos,
para el bilogo un complejo de clulas leosas, para el historiador
del arte un objeto barroco, para el economista un bien de determinado
valor monetario, etc. Todas estas visiones fienen igual condicin y
ninguna puede aspirar a valer en absoluto ms que la otra (cf. von
Bertalanffy, 1953b). O, por tomar un ejemplo algo menos obvio, las
formas orgnicas pueden ser consideradas desde distintos puntos de
vista. La tipologa las considera expresiones de diferentes planes de
organizacin; la teora de la evolucin, productos de un proceso
histrico; la morfologa dinmica, expresiones de una interaccin
de procesos y fuerzas puyas leyes matemticas se buscan (von
Bertalanffy, 1941). Cada una de estas maneras de ver las cosas
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

249'

es perfectamente legitima, y no tiene el menos caso pretender enfrentar la una a la otra.


Lo que resulta evidente en estos ejemplos especiales es tambin
vlido a propsito de qu rasgos de la realidad sern captados en
nuestra imagen general del mundo. En el desenvolvimiento de la
ciencia constituye una linea importante el que sean vistos
aspectos nuevos, antes inadvertidos; que caigan en el foco de la
atencin y. la apercepcin. Y a la inversa, es un grave obstculo que
las gafas de tal 0 cual concepcin terica impiden darse cuenta de
fenmenos que son en si mismos perfectamente obvios. La historia de
la ciencia es rica en ejemplos de estos gneros. Por ej., las gafas
tericas d cierta patologa celular unilateral impedan, ni ms ni
menos, ver que hay relaciones de regulacin en el organismo en
conjunto, el cual es ms que una suma o agregado de clulas
relaciones que Hipcrates conoca y que disfrutan de una feliz
resurreccin en la moderna doctrina de las hormonas, de los
somato-tipos y dems. 1 evolucionista moderno, guiado por la
teora de la mutacin al azar y la seleccin, no advierte que un
organismo es sin duda algo ms que un puado de caractersticas
hereditarias o genes barajados por accidente. El fsico mecanicista no
vea las llamadas cualidades secundarias como el color, el sonido, el
sabor, etc., pues no ajustaban en su sistema de abstracciones, si bien
son lo mismo de reales que las cualidades primarias supuestamente bsicas masa, impenetrabilidad, movimiento, etc., cuya
condicin metafsica resulta igual de dudosa, segn el testimonio de
la fsica moderna.
Otra formulacin posible de la misma situacin, pero haciendo
hincapi en otro aspecto, es la siguiente. La percepcin es
universal-mente humana, determinada por la dotacin psicofsica del
hombre. La conceptualizacin est vinculada a la cultura, por
depender de los sistemas simblicos que aplicamos. Tales sistemas
estn determinados en gran medida por factores lingsticos, por la
estructura del lenguaje usado. l lenguaje tcnico, incluyendo el
simbolismo de las matemticas, es en ltima instancia una
eflorescencia del lenguaje cotidiano, de suerte que no ser
independiente a la estructura de este ltimo. Esto, claro, no significa
jque el contenido de las matemticas slo sea verdadero en
determinada cultura. Es un sistema tautolgico de naturaleza
hipottico-deductiva; de ahi qu cualquier ser racional que acepte tas
premisas tenga que convenir en todas las deducciones. Pero lo que
depende del contexto cultural
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250

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

es qu aspectos o perspectivas sern matematizados. Es perfectamente


posible que individuos y culturas diferentes muestren diferentes
predilecciones en la eleccin de unos aspectos y el descuido de
otros*. De ah, p. ej., la preocupacin griega por los problemas
geomtricos y la de las matemticas occidentales por el clculo,
como subray Spengler; de ah la aparicin de campos no ortodoxos
en matemticas, como la topologa, la teora de los grupos, la de
los juegos, y as por el estilo, que no encajan en la nocin
popular de las matemticas como ciencia de cantidades; de ah
la preferencia de un fsico por digamos la termodinmica clsica
macroscpica o la estadstica molecular microscpica, la mecnica de matrices o la mecnica ondulatoria, para vrselas con los
mismos fenmenos. O, hablando ms en general, el tipo analtico
de mente, ocupado en lo que se llaman interpretaciones moleculares la resolucin, la reduccin de fenmenos a componentes
de ndole elemental, y el tipo bolista, que labora con interpretaciones molares -qu se interesa en las leyes que rigen el fenmeno
como un todo. Mucho ha sido daada la ciencia a fuerza de oponer
un aspecto al otro, y asi, en el enfoque elementalista, desdear y
negar caracteres ostensibles y de lo ms importantes, o, en el caso
bolista, rechazar la importancia y necesidad fundamental del
anlisis.
Puede mencionarse de pasada que la relacin entre lenguaje
y visin del mundo no es unidireccional sino reciproca, hecho
que acaso Whorf no dejara lo bastante en claro. La estructura
del lenguaje parece determinar qu rasgos de la realidad sern
abstrados, y con ello qu forma adoptarn las categoras del pensamiento. Por otro lado, el cmo sea visto el mundo determina y
forma el lenguaje.
Buen ejemplo es la evolucin del latn clsico al medieval. La visin gtica del mundo recre una lengua antigua, tanto en el lxico
como en lo gramatical. Los escolsticos inventaron multitud de
palabras que son atrocidades desde el punto de vista del lenguaje de
* Hallo que Toynbee (1954, pp. 699). en su comentario por lo dems no
abiertamente amistoso de la teora spengleana de los tipos de pensamiento
matemtico, llega a una formulacin idntica. Habla de diferencias de penchant entre
las civilizaciones, hacia determinados tipos de razonamiento matemtico, to cual
coincide con la nocin, antes usada, de predileccin. Lo esencial de la interpretacin
de Spengler por el presente autor fue expuesto en 1924, y no ha encontrado razn pan
modificarlo.
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

251

Cicern (lo cual tes lleg muy hondo a los humanistas del Renacimiento, en su afn revivificador), palabras destinadas a designar aspectos abstractos ajenos a la mente romana, que pensaba tanto en
trminos corpreos; leonitas, quiddias y lo dems. Asimismo, por
mucho que fueran observadas las reglas superficiales d la gramtica,
se alter profundamente la linea de pensamiento y construccin. Esto
tambin se aplica al aspecto retrico, como en la implantacin de la
rima terminal, en contraste con la mtrica clsicos. Basta comparar,
p. ej., las lneas colosales del Dies trae con una estrofa virgi-liana u
horaciana para que sea palmara no solamente la tremenda brecha
que separa diferentes sentires del mundo, sino la determinacin
que stos ejercen sobre el lenguaje.
La visin perspectivista
Habiendo sealado la relatividad biolgica y cultural de las categoras de la experiencia y la cognicin, indicaremos asimismo los limites de dicha relatividad y llegaremos con ello al tercer tema anunciado
al principio.
El relativismo ha sido con frecuencia formulado a fin de expresar
el carcter puramente convencional y utilitario del conocimiento, y
con el. trasfondo emocional de su futilidad final. Es fcil ver, sin
embargo, que nada implica semejante consecuencia.
Para esta discusin, sern punto de partida conveniente los
puntos de vista acerca del conocimiento humano expuestos por
Uexkll a propsito de su Umweltlhre, y que discutimos antes.
Segn l, el mundo de la experiencia y el conocimiento humanos es
uno de los innumerables ambientes dejos organismos, sin nada de
singular en comparacin con el del erizo de mar, la mosca o el
perro. Hasta el mundo de la fsica, de los electrones y tomos a las
galaxias, no pasa de ser un producto humano, dependiente de la
organizacin psicofisica de la especie.
No obstante, tal concepcin parece ser incorrecta. Lo cual es
visible en los niveles tanto de la experiencia como del pensamiento
abstracto, de la vida cotidiana y de la ciencia.
Por lo que atae a la experiencia directa, las categoras de la
percepcin tal como las determina la organizacin biofisiolgica de
la especie en cuestin no pueden ser completamente erradas,
fortuitas y arbitraras. En vez de eso, deben corresponder, en cierto
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252

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

modo y en cierto grado, a la realidad signifque esto lo que sea


en plan metafsico. Todo organismo, el hombre incluido, no es un
mero espectador que contemple la escena universal y sea libre de
ponerse Jas gafas, tan deformantes como se quiera, que le endosen
en la metafrica nariz los caprichos de Dios, de la evolucin
biolgica, del alma de la cultura, o del lenguaje. Es reactor y actor
en el drama. 1 organismo tiene que reaccionar a estmulos
procedentes de fuera, de acuerdo con su dotacin psicofisica innata.
Hay latitud en lo que es captado como estmulo, seal y caracterstica
en el sentido de Uexkll. Con todo, su percepcin debe permitirle al
animal dar con su camino en el mundo. Se dira que esto es
imposible si las categoras de la experiencia, como el espacio, el
tiempo, la sustancia, la causalidad, fuesen enteramente engaosas. Las
categoras de la experiencia han surgido en, la evolucin biolgica y
han tenido que justificarse sin cesar en la lucha por la existencia. De
no corresponder de algn modo a la realidad, sera imposible la
reaccin apropiada, y un organismo as quedara eliminado en
seguida por seleccin.
Hablando en trminos antropomrftcos: un grupo de esquizofrnicos que comparta sus figuraciones puede salir muy bien adelante;
sin embargo, sus miembros son totalmente incapaces de reaccionar y
adaptarse a las situaciones exteriores reales; tal es precisamente la
.razn de que estn encerrados. O, siguiendo el smil platnico, tos
prisioneros de la cueva no ven las cosas reales, ven sus sombras, pero
si no slo contemplan el espectculo sino que tienen que participar en
la representacin, las sombras deben ser de alguna manera
representativas de las cosas reales. Se dira que el ms grave pero de la
filosofa occidental clsica, de Platn a Descartes y Kant, es el
considerar al hombre primariamente como espectador, como ens cogitara, cuando, por razones biolgicas, tiene que ser por encima de
todo ejecutante, ens agens en el mundo al que ha sido lanzado.
Lorenz (1943) ha mostrado de modo convincente que las formas
a prior de la experiencia tienen en el fondo la misma naturaleza que
los esquemas innatos del comportamiento instintivo, de acuerdo con
los cuales los animales responden a semejantes, parejas, descendencia
o progenitores, presas o predadores, y a otras situaciones externas.
Se basan en mecanismos psicofsiolgicos, tal como la percepcin del
espacio se funda en la visin binocular, el paralaje. contraccin del
msculo ciliar, el aparente aumento o disminucin de los objetos
que se acercan o alejan, etc. Las formas a prior de
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

253

la intuicin y las categoras son funciones orgnicas basadas en


estructuras corpreas y hasta parecidas a mquinas, los rganos de
los sentida y el sistema nervioso, que se han desenvuelto como
adaptavionc en millones de aos de evolucin. De ah que estn
ajustadas al mundo vteal exactamente del mismo modo y por la
misma razn que el casco del caballo est adaptado a la estepa, o la
aleta del pez al agua. Es absurdo antropomorfismo suponer que {as
formas humanas de la experiencia son las nicas posibles, vlidas
para todo ser racional. Por otra parte, el imaginarse que las formas
de la experiencia son un aparato adaptativo, puesto a prueba en
millones de aos de lucha por la existencia, garantiza que hay
suficiente correspondencia entre apariencia y realidad. Todo
estimulo es experimentado, no como es, sino como reacciona el
organismo ante l, y asi la imagen del mundo est determinada por
la organizacin psicorlsica. Ahora bien, cuando un parame-cio
reacciona con su fobotaxia, el observador humano, con todo y ser
tan diferente su visin del mundo, tambin descubre un obstculo
mirando por el microscopio. Similarmente, es bien posible indicar
qu rastros de la experiencia corresponden a la realidad, y cules no,
comparables a los ribetes de colores en el campo de un microscopio sin
correccin acromtica. La pregunta de Pilato qu es la
verdad? ha de ser contestada as: ya el hecho de que los animales y
los seres humanos sigan existiendo prueba que sus formas de
experiencia corresponden, en cierto grado, a la realidad.
En vista de ello, es posible definir qu quiere decir la expresin,
intencionalmene vaga, usada arriba: que la experiencia debe corresponder en cierto modo a la realidad, sea lo que sea lo que esto
signifique. No se requiere que las categoras de la experiencia
correspondan cabalmente al universo real, y menos aun que lo
representen por completo. Basta y es Ja tesis de Uexkll que se
empleen como seales un surtido bastante exiguo de estmulos. En
cuanto a las conexiones de estos estmulos, es decir, las categoras de la
experiencia, no necesitan reflejar el nexo de los acontecimientos reales
sino serles isomorfas, con cierta tolerancia. Por las -razones
biolgicas mencionadas antes, la experiencia no puede ser del todo
equivocada y arbitraria; pero, por otra parte, basta que exista
cierto grado de isomorfsmo entre el mundo experimentado y el
real, de manera que la experiencia consiga guiar al organismo a
fin de preservar su existencia.
Por usar otro smil, el signo de rojo no es idntico a los
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254

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

varios peligros que designa coches que vienen, trenes, peatones


que cruzan, etc. Basta, sin embargo, con indicarlos, y el rojo es
isomorfo con alto, el verde con siga.
Tampoco las categoras de la percepcin y la experiencia tienen
que reflejar el mundo real; deben, eso si, serle isomeras en
grado tal que permita la orientacin y asi la supervivencia.
Pues bien,.estos requisitos deductivos son precisamente lo que
encontramos. Las formas populares de la intuicin y las categoras,
tales como espacio, tiempo, materia y causalidad, funcionan harto
bien en el mundo de las dimensiones medianas al cual est biolgicamente adaptado el animal humano. Aqu la mecnica newtoniana
y la fsica clsica, basadas en estas categoras visualizabas, son
perfectamente satisfactorias. Se vienen abajo, en cambio, al entrar
en universos a los que el organismo humano n est adaptado.
Tal es el caso, por un lado, en las dimensiones atmicas; por el
otro, en las csmicas.
Pasando ahora al mundo de la ciencia, la concepcin uexklliana
del universo fsico como solo uno de los innumerables ambientes
biolgicos es incorrecta, o cuando menos incompleta. Aqu interviene una tendencia de lo ms notable en lo que llamaramos la
desantropomorizacin progresiva de la ciencia (von Bertalanffy,
1937, 1953b). Se dira que esta desantropomorizacin se realiza
siguiendo tres lneas principales.
Es caracterstica esencial de la ciencia el que desantropomorfice
progresivamente, esto es, que elimine progresivamente aquellos rasgos debidos a la experiencia especficamente humana. La fsica
empieza por fuerza con la experiencia sensorial del ojo, el odo,
el sentido trmico, etc., y constituye asi campos como la ptica, la
acstica, la teora del calor, que corresponden a los reinos de la
experiencia sensoria. Pero pronto estos campos se funden en lo que
ya no tiene relacin con lo visualizable o intuible: la ptica
y la electricidad se funden en la teora electromagntica, la mecnica
y la teora del calor en la termodinmica estadstica, etctera.
Esta evolucin est ligada a la invencin de rganos artificales
de los sentidos y a la sustitucin del observador humano por el
instrumento registrador. Por mucho que arranque de la experiencia
cotidiana, la fsica no tarda en salir de ella al expandir el universo
de la experiencia gracias a rganos artificiales de los sentidos. Asi,
p. ej., en lugar de ver nada ms luz visible, de longitudes de
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

255

onda entre 380 y 760 milimicras, se abre la gama entera de la


radiacin electromagntica, de los rayos csmicos ms cortos a
las ondas de radio, con longitudes de onda de kilmetros.
Es pues una de las funciones de la ciencia expandir lo observable.
Hay que subrayar que, en contraste con el punto de vista mecanicista,
no ingresamos en otro dominio mctafisico con esta expansin. Ms
bien las cosas que nos rodean en la experiencia cotidiana, las clulas
vistas al microscopio, las grandes molculas observadas con el microscopio electrnico, y las partculas elementales vistas de modo
aun ms indirecto e intrincado, como rastros, en una cmara de
Wilson, no tienen diferentes grados de realidad. Es una supersticin
mecanicista suponer que tomos y molculas (hablando con la Alicia en el Pafs de las Maravillas de la Fsica) son ms reales que
las manzanas, las piedras y las mesas. Las parjfculas ltimas de
la fsica no son una realidad metafsica detrs de la observacin;
son una expansin de lo que observamos con nuestros sentidos
naturales, gracias a la introduccin de rganos sensorios artificiales
adecuados.
De cualquier modo, sin embargo, esto conduce a una eliminacin
de las limitaciones de la experiencia impuestas por la organizacin
pstcosica especficamente humana, y en este sentido a la
desantro-pomorfizacin de la imagen del mundo.
Otro aspecto de este desenvolvimiento es lo que se ha llamado
convergencia de la investigacin (cf. Bavink, 1949). A menudo las
constantes de la fsica slo han sido tenidas por medio convencional
para la descripcin ms econmica de la naturaleza. El progreso
de la indagacin muestra otra estampa, sin embargo. Primero, constantes naturales como el equivalente mecnico del calor o la carga
del electrn varan ampliamente segn los distintos observadores.
Con el perfeccionamiento de las tcnicas se va llegando
asinttica-mente a un valor verdadero, de modo que las nuevas
determinaciones no alteran el valor establecido ms que en
decimales cada vez menores. No slo esto: constantes fsicas, tales
como el nmero de Loschmidt y otras, estn establecidas no
mediante un mtodo sino quiz por veinte mtodos, completamente
independientes entre si. De esta manera, no pueden concebirse como
simples convenciones para describir fenmenos con economa;
representan determinados aspectos de la realidad, independientes de
sesgos biolgicos, tericos o culturales. Es, a decir verdad, una de las
ocupaciones ms imporwww. esnips.com/web/Scientia

256

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

tantes de la ciencia natural el verificar sus hallazgos por caminos


independientes unos de otros.
No obstante, acaso el aspecto ms impresionante de la desantro
pomorfizacin sea el tercero. Primero parten las llamadas cualidades
secundarias; esto e$, el color, el sonido, el olor, el sabor, desaparecen
de la imagen del mundo fsico, ya que las determina la energa
especfica de los distintos sentidos especficamente humanos. As, en
la imagen del mundo de la fsica clsica slo quedan cualidades
primaras, como masa, impenetrabilidad, extensin, etc., caracterizadas psicofisicamente como fundamento comn de la- experiencia
visual, tctil, acstica. Pero entonces estas formas y categoras de .,
la intuicin tambin son eliminadas por demasiado humanas. Incluso
el espacio euclidiano y el tiempo newtoniano de la fsica clsica,
segn fue sealado ya, no son idnticos al espacio y el tiempo de la
experiencia directa; son ya construcciones de la fsica. Por supuesto,
esto es aun ms cierto en las estructuras tericas de la fsica
moderna.
As va siendo eliminado lo que es especifico de nuestra experiencia humana. Lo que al fin queda no es sino un sistema de relaciones
matemticas..
Hace algn tiempo se consider una grave objecin contra la
teora de la relatividad y la teora cuntica que se hicieran crecientemente invisualizables, que sus construcciones no se lograran representar por modelos imaginables. La verdad es que esto prueba que el
sistema de la fsica se desprende de las ataduras de nuestra
experiencia sensorial especficamente humana, prenda de que el
sistema de la fsica en su forma consumada dejando sin decidir si
se habr alcanzado o aun si ser alcanzable no pertenece ya al
ambiente humano (Umweit en el sentido de von Uexkll) sino que
compromete umversalmente.
En cierto modo, la desantropomorfzacin progresiva recuerda al
barn de Mnchhausen sacndose a s mismo del cenagal tirndose de
la coleta- Es posible, con todo, en virtud de una propiedad nica del
simbolismo. Un sistema simblico, un algoritmo, como el de la fsica
matemtica, se gana la vida solo por asi decirlo. Se torna una
mquina pensante, y una vez introducidas las instrucciones
adecuadas, la mquina funciona por s sola, dando resultados
inesperados que sobrepasan el volumen inicial de hechos y reglas que
se dieron, y que es por ello impredecible para el limitado intelecto
que en un principio cre la mquina, En este sentido,,
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

257

el jugador mecnico de ajedrez puede ganar a quien lo hizo (Ashby,


1952a), es decir que los resultados del simbolismo automatizado
trascienden la-entrada original de hechos e instrucciones. Tal pasa
con cualquier prediccin algortmica, sea una deduccin formal de
cualquier nivel de dificultad matemtica, o una prediccin fsica,
como la de elementos qumicos o planetas an desconocidos (cf.
voh Bertalanffy, 1956a). La desantropomorfizacin progresiva, o
sea la sustitucin de la experiencia directa por un sistema algortmico
que marcha solo, es un aspecto de este estado de cosas.
O sea que el desenvolvimiento de la fsica depende naturalmente
de la constitucin psicofsica de sus creadores. Si el hombre no
percibiese la luz sino las ondas de radio o los rayos X, que nos
resultan invisibles a nosotros, no slo habra sido distinto el ambiente
humano sino tambin el desarrollo de la fsica. Ahora bien, al igual
que por medio de aparatos adecuados y suplementando nuestra
experiencia sensorial descubrimos los rayos X y toda la gama de las
radiaciones electromagnticas, otro tanto habra pasado a seres de
constitucin psicofsica enteramente diversa. Supngase que hubiera
seres inteligentes o ngeles en un planeta de] sistema de Sirio que
percibieran slo rayos X. Correspondientemente, hubieran
-identificado aquellas longitudes de onda que son luz visible para
nosotros. Mas no slo esto: los ngeles de Sirio calcularan a lo
mejor de acuerdo con sistemas muy diferentes de smbolos y teoras.
Pero como el sistema de la fsica, en estado consumado, no contiene
ms nada humano, y otro tanto ocurrira con cualquier. sistema de
fsica, hay que concluir que aquellas fsicas, aunque distintas en sus
sistemas simblicos, tendran el mismo contenido, que las relaciones
matemticas de una fsica podran traducirse a las de la otra, merced
a un vocabulario y a una gramtica apropiados.
Esta especulacin no es del todo utpica, sino que en cierto
grado se aprecia en el desenvolvimiento actual de la fsica. La
termodinmica clsica y la estadstica molecular, pongamos por
caso, son diferentes lenguajes que usan diferentes abstracciones
y simbolismos matemticos, pero es fcil traducir los enunciados de
una de las teoras al lenguaje de la otra. Incluso esto tiene implicaciones muy oportunas,.pues la terrri&dinmica y la moderna teora
de la informacin son tambin de toda evidencia sistemas isomorfos, y
est en marcha la elaboracin de un vocabulario completo para la
traduccin.
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258

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Si el sistema de la fsica en su estado ideal, al cual slo es


posible aproximarse asintticamente, es absoluto en el sentido que
acabamos de indicar, tampoco hay que olvidar otro aspecto, un
tanto antittico. Es arbitrario, en sentido epistemolgico, qu rasgos
de la realidad captemos en nuestro sistema terico; lo determinan
factores biolgicos, culturales y probablemente lingsticos. .
En principio tambin esto tiene un sentido trivial. Se dice que los
esquimales disponen de unas 30 palabras para nieve, lo cual sin
duda es debido a que les resulta de vital importancia hacer distingos
sutiles, en tanto que para nosotros esas diferencias son desdeables.
A la inversa, a mquinas que slo difieren superficialmente las llamamos Ford, Cadillac, Pontiac, etc., cuando para los esquimales
vendran a ser la misma cosa. Pero otro tanto sucede en un sentido
no trivial aplicado a las categoras generales del pensar.
Seria perfectamente posmie que seres racionales de otra estructura eligieran rasgos y aspectos muy distintos de la realidad para
alzar sistema tericos, sistemas de matemticas y fsica. Nuestro
mayor cuidado, determinado probablemente por la gramtica de
las lenguas indoeuropeas, son las cantidades mensurables, las unidades aislables y cosas asi. Nuestra fsica descuida las llamadas cualidades primaras; apenas intervienen rudimentariamente en el sistema
de la fsica o en ciertas abstracciones de la ptica fisiolgica como
el ciclo o tringulo cromtico* Anlogamente, nuestro modo de
pensar es patentemente napropiado para enfrentarse a problemas
de totalidad y forma. De ah que slo a costa del mayor esfuerzo
sean incluibles rasgos hoiistas, en contraste con los elementalistas
con todo y que no sean menos reales. El modo de pensar de
la fsica occidental nos deja en la estacada si llegamos ante
problemas de forma, y este aspecto, predominante desde el: punto de
vista biolgico, constituye un tremendo estorbo para la fsica.
Bien puede ser que para seres exentos de nuestros constreimientos biolgicos y lingsticos fueran posibles formas de ciencia muy
distintas, de matemticas en el sentido de sistemas hipot&ico-deduc* Tal vez esto ayude a interpretar con mayor justicia la teora de los colores de
Goethe. Su revuelta contra la ptica newtoniana, reaccin escandalosa y completamente atravesada en la historia de la fsica occidental es comprensible asi: Goethe, mente
eidtca e intuitiva, en grado sumo, tenia la impresin (muy correcta) de que la ptica
newtoniana desdea a proposito y se abstrae de ellas precisamente tas cualidades
mis prominentes en 1 experiencia sensorial De modo que su Farbenlek-re empresa
terica que abort es un intento de vrselas con loa aspectos de la realidad que no
cubre la fsica acostumbrada.
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

259

tivos, fsicas matemticas mucho ms aptas que la nuestra para


tratar tales aspectos de la realidad.
Parece que se da el mismo caso hasta respecto a la lgica
matemtica. Hasta ahora se dira que no cubre sino un segmento
relativamente pequeo de lo que es expresable en lenguaje ordinario
o matemtico. La lgica aristotlica, que por milenios se supuso
que daba las leyes generales y supremas del razonamiento, cubre
de hecho apenas el campo diminuto de las relaciones entre sujeto
y predicado. Los conceptos de todo o nada de la lgica tradicional
se quedan cortos ante los conceptos de continuidad bsicos para
el anlisis matemtico (cf. von Neumann, 1951, P-16). Probablemente
ni siquiera los esfuerzos de los lgicos modernos estn
axiomati-zando ms que un campo muy reducido del razonamiento
deductivo posible.
Tal vez la estructura de nuestra lgica est esencialmente determinada por la estructura de nuestro sistema nervioso central ste
es en resumidas cuentas una computadora digital, ya que las neuronas funcionan de acuerdo con la ley del todo o nada de la fisiologa,
en trminos de decisiones de s o no. A esto corresponde el principio
heraclteo de nuestro pensar en opuestos, nuestra lgica bivalente
del si o no, el lgebra booleana y el sistema de numeracin binario*,
al cual puede reducirse (lo hacen las modernas mquinas de calcular)
el-sistema decimal, ms conveniente en la prctica. Suponiendo
que se construyera un sistema nervioso no atenindose al tipo
digital sino a modo de computadora analgica (tal como, p. ej.,
una regla de clculo), es de imaginarse qu lgica de la continuidad
tan diferente surgira, contrastada con nuestra lgica del s o no.
Desembocamos en una visin que puede denominarse
perspecti-vismo (cf. von BertalanfTy, 1953b). En contraste con la
tesis reduccionista de que la teora fsica es la nica a la que
deben reducirse a fin de cuentas toda ciencia posible y todos los
aspectos de la realidad, adoptamos un punto de vista ms
modesto: el sistema. de la fsica es forzoso^ para cualquier ser
racional en el sentido explicado; esto es, por un proceso de
desantropomorfizacin se acerca a la representacin de ciertos
aspectos relacinales de la
* Advirtase el motivo teolgico en la invencin del sistema binario por Leibm'z.
Representaba la Creacin, puesto que cualquier nmero puede ser generado por
combinacin de algo (1) y nada (0). Pero tiene esta anttesis realidad metafsica, o
no es sino expresin de hbitos lingsticos y del modo de accin de nuestro sistema
nervioso?
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260

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

realidad. Es ante todo un algoritmo simblico adecuado al propsito.


Sin embargo, la eleccin de los simbolismos que apliquemos, y en
consecuencia de los aspectos de la realidad que representemos,
depender de factores biolgicos y culturales. "Til sistema de la
fsica no tiene nada de singular ni de particularmente sagrado.
Dentrp de nuestra propia ciencia son igualmente legtimos otros
sistemas simblicos, tales como los de la taxonoma, la gentica o
la historia del arte, aunque estn lejos de disfrutar del mismo grado
"de precisin. Y en otras culturas de seres humanos y entre
inteligencias subhumanas pueden ser posibles clases bsicamente
distintas de ciencia que representaran otros aspectos de la realidad
tan bien o aun mejor que como lo hace nuestra imagen llamada
cientfica del mundo.
Tal vez haya una razn honda para que nuestra representacin
mental del universo refleje siempre slo algunos aspectos o panoramas de la realidad. Nuestro pensamiento en lenguaje occidental
pero a lo mejor en cualquier lenguaje humano procede esencialmente en trminos de opuestos. Como dijo Herclito, pensamos en
trminos de calor y fro, blanco y negro, da y noche, vida y muerte,
ser y devenir. Son formulaciones ingenuas. Pero resulta que
tambin las construcciones de la fsica son opuestos as, y que por
esta misma razn demuestran ser inadecuadas ante la realidad,
algunas de cuyas relaciones son expresadas en las frmulas de la
fsica terica. La antitesis popular entre movimiento y quietud pierde
sentido en la teora de la relatividad. La anttesis entre masa y
energa es superada en la ley einsteniana de conservacin, que da
razn de su transformacin mutua. Corpsculo y onda son ambos
aspectos legtimos y complementarios de la realidad fsica que, en
ciertos fenmenos y respectos, ha de ser descrita segn el uno, en
otros segn el segundo. El contraste entre estructura y proceso se
viene abajo en el tomo asi como en el organismo vivo cuya
estructura es al mismo tiempo expresin y portadora de un fluir
continuo de materia y energa. Acaso el problema inmemorial del
cuerpo y la mente sea de naturaleza similar,- por ser aspectos
diferentes, equivocadamente hipostasiados, de una y la misma
realidad.
Desantropomorfizado y todo, nuestro conocimiento slo refleja
ciertos aspectos de la realidad. De ser cierto lo dicho, la realidad es
lo que Nicols de Cusa (cf. von Bertahnffy, 1928b} llamaba
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LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

261

coincidentia oppositorum. El pensamiento discursivo siempre representa slo un aspecto de la realidad ltima, llamado Dios en la
terminologa de Nicols de Cusa; jams llega a agotar su infinita multiplicidad. Asi, la realidad ltima es una unidad de opuestos; cualquier
enunciado es vlido slo desde cierto punto de vista, su validez es
relativa y debe ser suplementaria por enunciados antitticos desde
puntos opuestos.
O sea que las categoras de nuestra experiencia y pensamiento
parecen estar determinadas por factores biolgicos as cmo culturales. En segundo lugar, esta vinculacin humana es vencida merced
a un proceso de desantropomorfizacin progresiva de nuestra imagen
del mundo. En tercer lugar, aun desantropotnorfizado, el conocimiento slo refleja ciertos aspectos o facetas de la realidad. Pero, en
cuarto lugar, ex mnibus partibus retucet totum, por volver a expresarlo segn de Cusa: cada aspecto tiene verdad, aunque relativa.
Di rase que esto indica la limitacin as como la dignidad del conocimiento humano.

Apndice I:
Notas sobre los adelantos
en la teora matemtica
dlos sistemas (1971)

En aos recientes, el programa de la teora matemtica de los


sistemas se ha tornado una realidad; esta teora es hoy por hoy
un campo extenso y en rpido crecimiento. El adelanto es debido,
por un lado, a los problemas tericos que plantea el sistema
como tal y en relacin con otras disciplinas; por. otro, a problemas
de la tecnologa del control y la comunicacin.
Es imposible presentar aqu un tratamiento sistemtico o un
repaso completo de estos trabajos matemticos, pero las observaciones que siguen acaso proporcionen cierta comprensin intuitiva
de los distintos enfoques y de su interdependencia. Remitimos al
lector a la bibliografa de lecturas recomendadas (p 291), si quiere
emprender mayor estudio.
Se conviene de ordinario en que sistema es un modelo de
naturaleza general, esto es, un anlogo conceptual de algunos rasgos
muy universales de entidades observadas. El uso de modelos o
construcciones analgicas es prctica general en la ciencia (y aun
en la cognicin cotidiana), y es asimismo fundamento de la simulacin analgica con computadora. La diferencia con respecto a las
disciplinas tradicionales no es esencial sino que reside ms bien
en el grado de generalidad (o abstraccin): sistema alude a caractersticas muy generales compartidas por gran nmero de entidades
que acostumbraban ser tratadas por diferentes disciplinas. De aqu
la naturaleza interdisciplinaria de la teora general de los. sistemas;
al mismo tiempo, sus enunciados ataen a comunalidades formales
o estructurales, dejando a un lado la naturaleza de los elementos
262
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APNDICE i: ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

263

o fuerzas del sistema, de que se ocupan las ciencias especiales


(y sus explicaciones). En otras palabras, los argumentos de teora
de los sistemas conciernen a tales estructuras generales y tienen
valor predictivo con respecto a ellas. Tal explicacin en principio
(pp. 36, 47, etc.), puede tener considerable valor predictivo; para
la explicacin especifica, claro est, es preciso insertar las condiciones
especiales del sistema (cf. pp. 110),
Segn se discuti previamente, el sistema es un nuevo paradigma en la ciencia, en comparacin con el enfoque elementalista
y sus concepciones, predominantes en el pensamiento cientfico.
No es sorprendente, asi, que la teora matemtica de los sistemas
haya sido desarrollada de mltiples modos que difieren en hincapi,
enfoque del inters, tcnicas matemticas, etc. Ms aun, estos trabajos dilucidan diferentes aspectos, propiedades, principios de lo que
comprende el trmino sistema, y sirven a diversos propsitos
de ndole terica o prctica. El hecho de que las teoras d los
sistemas debidas a diversos autores tengan aire muy distinto no
es pues motivo de embarazo, ni resulta de ninguna confusin: es
el desarrollo saludable de un campo nuevo y creciente, y apunta a
aspectos del problema seguramente necesarios y complementarios La
existencia de diferentes descripciones no tiene nada de particular,
sino que se da a menudo en las matemticas y la ciencia, desde
la descripcin geomtrica o analtica de una curva hasta la equivalencia de Ut termodinmica clsica y la mecnica estadstica o de
la mecnica ondulatoria y la fsica de partculas. No obstante,
las actitudes distintas y parcialmente opuestas deben tender a mayor
integracin, en el sentido de ser la una caso especial de la otra, o
de conseguir demostrarse que son equivalentes o complementaras.
En la teora de los sistemas estamos presenciando precisamente
esto.
Un sistema puede ser definido cpmo un conjunto de elementos
interrelacionados entre s y con el medio circundante. Esto es
expre-sable matemticamente de varios modos. Indicaremos algunos
caminos tpicos de descripcin de sistemas.
Con la designacin algo elstica de axiomtico cubriremos un
enfoque o grupo de investigaciones que concentran el inters en
una definicin rigurosa del sistema y en la derivacin, por mtodos
modernos de matemticas y lgica, de sus implicaciones. Son ejemplos, entre otros, las descripciones de sistemas por Mesarovic (1961,
etc.), Maccia (1966), Beier y Laue (1971: teora de los conjuntos),
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264

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Ashby (1958; sistema o mquina determinado por el estado),


KHr (1969; UC: conjunto de todos los acoplamientos entre los
elementos y entre elementos y medio circundante; ST: conjunto de
todos los estados y todas las transiciones entre estados), etc.
La teora dinmica de los sistemas se ocupa de los cambios en
los sistemas con el tiempo. Hay dos modos principales de descripcin,
a saber: la descripcin interna y la descripcin externa (cf. Rosen,
1971).
La descripcin interna o teora clsica de los sistemas {Rosen,
1970) define un sistema merced a un conjunto de n medidas, llamadas
variables de estado. Analticamente, su cambio en el tiempo se
expresa, de modo tpico, por un conjunto de ecuaciones diferenciales
simultneas de primer orden (ec. 3.1, p. S6), denominadas ecuaciones
dinmicas o ecuaciones de movimiento del sistema. El comportamiento del sistema es descrito por la teora de las ecuaciones
diferenciales (ordinarias y de primer orden, si se acepta la definicin
del sistema por la ecuacin 3.1), que es un campo bien conocido y
muy elaborado de las matemticas. Sin embargo, tal como se mencion anteriormente la consideracin de sistemas plantea problemas bien definidos. As, por ejemplo, la teora de la estabilidad no
se ha desarrollado hasta hace poco, vinculada a problemas de
control (y sistemas); las funciones de Liapunov (muerto en 1918)
datan de 1892 (en ruso; en francs de 1907), pero-su importancia se
ha apreciado en fecha reciente, sobre todo gracias a la labor de los
matemticos soviticos.
Geomtricamente, l cambio del sistema es expresado por las
trayectorias descritas por las variables de estado en el espacio de
estados, o sea el espacio de n dimensiones de las posibles
localizacio-nes de dichas variables. Pueden distinguirse y definirse
como sigue tres tipos de comportamiento:
(1) Una trayectoria es llamada asintticamente estable si todas
las trayectorias suficientemente prximas a ella a / /0 convergen
asintticamente cuando f-+oo.
(2) Una trayectoria es llamada neutralmente estable si todas las
trayectorias suficientemente prximas a ella a / 0 siguen estando
cerca de ella durante todo el tiempo siguiente, pero sin acercrsele
por fuerza asintticamente.
(3) Una trayectoria es llamada inestable si las trayectorias cercanas a ella a / ^ 0 no siguen cerca de ella cuando / - oo.
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APNDICE i: ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

Esto corresponde a soluciones que s acercan a un estado independiente del tiempo (equilibrio, estado uniforme), a soluciones
peridicas y a soluciones divergentes, respectivamente.
Un estado independiente del tiempo:
fi(QuQ2...Q) = 0
puede considerarse como una trayectoria degenerada a un solo
punto, tuego, fciles de ver en proyeccin bidimensional, las trayectorias pueden converger hacia un nodo estable representado por el
punto de equilibrio, pueden aproximrsele como a foco estable en
las oscilaciones amortiguadas, o circular en tomo suyo en las
oscilaciones no amortiguadas (soluciones estables); o, si no, divergir
de un nodo inestable, apartarse de un foco inestable en oscilaciones,
o de un valle (soluciones inestables).
Una. nocin central de la teora dinmica es la de estabilidad, es
decir, la respuesta de un sistema a la perturbacin. El concepto de
estabilidad procede de la mecnica (un cuerpo rgido se halla en
equilibrio estable si retoma a la posicin original despus de un
desplazamiento suficientemente pequeo; un movimiento es estable si
es insensible a perturbaciones leves) y es generalizado a los
movimientos de las variables de estado de un sistema. Esta
cuestin,se vincula a la de la existencia de estados de equilibrio. De
suerte que la estabilidad es analizable por solucin explcita de las
ecuaciones diferenciales 3.1 que describen,el sistema (lo que se
llama mtodo indirecto, basado esencialmente en la discu-de los
valores propios A,- del sistema de ecuaciones). En el caso de los
sistemas no lineales, hay que linealizarlos por desarrollo en serie de
Taylor, reteniendo el primer trmino. Con todo, la linealizacin atae
slo a la estabilidad en la vecindad del equilibrio. Pero se logran
argumentos sobre la estabilidad sin genuina solucin de las
ecuaciones diferenciales (mtodo directo) recurriendo a las llamadas
funciones de Liapimov, funciones energticas generalizadas cuyo
signo indica si un equilibrio es as nlticament estable o no (cf. La
Salle y Lefschetz, 1961; Hahn, 1963).
Aqui son evidentes las relaciones entre la teora dinmica de los
sistemas y la teora del control: el control significa, a fin de cuentas,
la transformacin de un sistema no asintticamente estable en uno
que si lo sea, incorporando un movimiento contrarrestante que
controla al sistema apartado del estado estable. Por esta razn
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266

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

la teora de la estabilidad en la descripcin interna o la teora


dinmica de los sistemas converge con la teora de los sistemas
(lineales) de control o retroalimentacin en descripcin externa (cf.
Schwarz, 1969).
La descripcin mediante ecuaciones diferenciales ordinarias (ec.
3.1) prescinde de variaciones de las variablesvde estado en el espacio,
que serian expresadas por ecuaciones diferenciales parciales. Sin
embargo, estas (ecuaciones de campo) son ms difciles de manejar.
Para vencer esta dificultad puede suponerse agitacin completa,
de modo que la distribucin sea homognea en el volumen considerado, o imaginarse compartimientos en los que valga la distribucin
homognea y que estn conectados por interacciones apropiadas'
(teora de los compartimientos).
En la descripcin extema el sistema es considerado como una
caja negra; en diagramas de bloques y de flujo se representan
sus relaciones con el medio y con otros sistemas. La descripcin
de sistemas- es en trminos de entradas y salidas (lo que en alemn
se llama Klemmenverhalten); su forma general son funciones de
trasferencia que vinculan entrada y salida. Lo tpico es que se
consideren lineales y representadas por conjuntos discretos de valores
(cf. las decisiones de si 0 no en la teora de la informacin, la
mquina de Turing). ste es el lenguaje de la tecnologa del control;
es caracterstico de la descripcin externa el uso d trminos de
comunicacin (intercambio de informacin entre sistema y medio
y dentro del sistema) y de control de la funcin del sistema con
respecto al medio (retroalimentacin), por usar la definicin de
}a ciberntica de Wiener.
Segn s mencion, las descripciones interna y externa coinciden
en gran medida con descripciones mediante fundones continuas
o discretas. Se trata de dos lenguajes adaptados a sus respectivos
propsitos. Segn se subray en el texto, empricamente hay un
evidente contraste entre regulaciones debidas al libre juego de fuerzas
dentro de un sistema dinmico, y regulaciones resultantes de constreimientos impuestos por mecanismos estructurales de retroalimentacin. Formalmente, sin embargo, los dos lenguajes son afnes y
en ocasiones puede demostrarse traducibles. Por ej., una funcin
de entrada-salida, en ciertas condiciones, puede desarrollarse como
ecuacin diferencial lineal de n-simo. orden, y los trminos de
la ltima ser considerados formalmente como variables de estado;
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APNDICE i: ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

267

si bien su significado fsico se mantiene indefinido, es as posible


la traduccin formal de un lenguaje al otro.
En ciertos casos p. ej. la teora bifactorial de la excitacin
nerviosa (en trminos de factores' excitadores e inhibidores o
de las correspondientes sustancias) o la teora de las redes (las
redes de neuronas de McCulloch) la descripcin en teora dinmica de los sistemas merced a funciones continuas y la descripcin
en teora de los autmatas mediante anlogos digitales son demostrablemente equivalentes (Rosen, 1967). Parecidamente, los sistemas
predador-presa, de ordinario descritos por las ecuaciones de Volterra,
tambin son expresables en trminos de circuitos cibernticos de
retroalimentacin (Wilbert, 1970). Se trata de sistemas de dos variables. Est por verse (en opinin del autor) si ser posible una
traduccin parecida en los sistemas de variables mltiples.
La descripcin interna es esencialmente estructural: procura
describir el comportamiento del sistema en trminos de variables
de estado y de su interdependencia. La descripcin externa es funcional, describe el comportamiento del sistema por.su interaccin
con el medio.
As, como muestra este rpido esbozo, mucho se ha adelantado
en la teora matemtica de los sistemas desde que el programa
fue enunciado y abordado hace unos veinticinco aos, conduciendo
a mltiples enfoques que, sin embargo, estn vinculados entre si.
La teora matemtica de los" sistemas es un campo en rpido
crecimiento, pero es natural que problemas bsicos, como, digamos, los del orden jerrquico (cf. P- 25; Whyte, Wilson y Wilson,
1969), vayan siendo estudiados despacio y que seguramente necesiten
ideas y teoras novedosas. Tal como sealamos (p. 20), la teora
general de los sistemas es, a fin de cuentas^ una ciencia lgico-matemtica de la totalidad, y su desarrollo riguroso es tcnico, matemtico, aunque no sean desdeables.las descripciones y los modelos
verbales (p. ej. Wilkx, 1969; Koestler, 1971; Weiss, 1970; Buckley,
1968; Gray, Duhl y Rizzo, 1968; Demerath y Peterson, 1967, etc.
cf. p. 23). Hay que ver intuitivamente, que reconocer los problemas, antes de que se consiga formalizarlos matemticamente. De
otra manera el formalismo matemtico quiz llegue a impedir la
exploracin de problemas muy reales.

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Apndice II:
Significado y unidad
de la ciencia

En tiempos de crisis universales como los que hoy Vivimos, surge


la cuestin del sentido y el propsito de las ciencias naturales. Con
frecuencia se oye echar la culpa a la ciencia de las desventuras de
nuestra poca, se supone que el hombre ha sido esclavizado por las
mquinas, por la tecnologa en grande, y lanzado a las carniceras
de las guerras mundiales. No estamos en condiciones de influir en
medida apreciable sobre el curso de la historia, y no nos queda ms
que reconocerlo o que nos atropelle.
Un sabio renombrado, el profesor doctor Ludwig von
Berta-Ianffy. habl ante un abundante auditorio en el Departamento
de Medicina Forense, como parte de la serie de conferencias patrocinada por la FOST (Freie sterreichische Studentenschaft). Habl
de temas vitales de hoy, a propsito de la posicin especial del
hombre en laSqaturaleza.
En contraste con el animal, que tiene un ambiente (Urnweh)
determinado por su organizacin, el propio hombre crea su mundo,
lo que llamamos cultura humana. Entre los requisitos para su
evolucin estn dos factores estrechamente ligados, el lenguaje y la
formacin de conceptos. Ya en el mundo animal se observa
lenguaje, llamadas u rdenes; son ejemplos el canto de las aves,
el silbido de aviso de la cabra montes, etc. Pero el lenguaje como
representacin y comunicacin de hecho es monopolio del
hombre. El lenguaje, en el sentido ms lato del trmino, no slo
comprende la palabra hablada, sino tambin la escritura
* Resea de una conferencia dada en la Universidad de Viena en 1947.

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APNDICE H: SIGNIFICADO Y UNIDAD DE LA CIENCIA

269

y el sistema simblico de las matemticas. Son sistemas de smbolos


no heredados sino libremente creados y tradicionales. Ante todo,
esto explica la especificidad de la historia humana en contraste con
la.evolucin biolgica: la tradicin, a diferencia de las mutaciones
hereditarias, que slo se dan en un largo periodo de tiempo. En
segundo lugar, el ensayo y error fsico, tan caracterstico del comportamiento animal, es reemplazado por la experimentacin mental,
con smbolos conceptuales. Por esta razn se hace posible la persecucin de metas. La persecucin de metas y la teleologa en un sentido
metafsico la regulacin de acontecer en el sentido del mantenimiento, la produccin y la reproduccin de la totalidad orgnica
constituyen un criterio general de la vida. Sin embargo, la verdadera
intencionalidad implica que las acciones son realizadas con conocimiento de su meta, de su resultado final venidero; la concepcin de
la meta futura existe ya e influye sobre las acciones presentes. Esto se
aplica a las acciones primitivas de la vii cotidiana as como a tos
logros supremos del intelecto humano en la ciencia - y la tecnologa.
Adems, el mundo simblico creado por el hombre adquiere vida
propia, por asi decirlo; se torna ms inteligente que su creador. El
sistema simblico de las matemticas, p. ej., est encarnado en una
enorme mquina de pensar que, cuando se le administra un
enunciado, produce una solucin sobre la base de un proceso fijo de
concatenacin de smbolos que hubiera sido difcil de prever. Por
otro lado, sin embargo, este mundo simblico se convierte en una
potencia que puede acarrear graves trastornos. Si hay conflicto entre l
mundo simblico emergente en la sociedad humana como valores
morales y convenciones sociales y pulsiones biolgicas, fuera d
lugar en el ambiente cultural, la situacin en que se encuentra el
individuo lo hace propender a la psiconeurosis. Como potencia
social, el mundo simblico, que hace humano al hombre, produce al
mismo tiempo el curso sanguinario de la historia. En contraste con la
ingenua lucha por la existencia de los organismos, la historia humana
est dominada en gran medida por la lucha entre ideologas, es decir
de simbolismos, tanto ms peligrosos cuanto ms disfrazan los
instintos primitivos. No es posible revocar el curso de los hechos que
produjo lo que llamamos hombre; lo que s nos atae es aplicar la
previsin a su adelanto o su propia exterminacin. En este sentido, la
cuestin de qu rumbo tomar la concepcin cientfica del mundo es,
a la vez, la cuestin del destino de la humanidad.
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270

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

- Al repasar adelantos cientficos queda de manifiesto un extrao


fenmeno. Independientemente unos de otros, principios generales
parecidos empiezan a tomar forma en los varios campos de la
ciencia. Entre ellos, el conferenciante hizo especial hincapi en los
aspectos de organizacin totalidad y dinmica, y esboz su influencia en las distintas ciencias. En fsica estas concepciones son caractersticas de la moderna, en contraste con la clasica. En biologa,
las subraya la concepcin organsmica, representada por el conferenciante. Hay visiones anlogas en medicina, psicologa {Gestalt, teora
de la estratificacin) y la moderna filosofa.
sto abre un panorama inmenso, la perspectiva de una unidad
de visin del mundo desconocida hasta la fecha. Cmo se dar
esta unidad de principios generales? El doctor von fiertalanffy
responde pidiendo un nuevo camp en la ciencia, que llama teora
general de los sistemas y que intenta fundar. Es un campo
lgico-matemtico cuya tarea es formular y derivar aquellos
principios fundamentales que sean aplicables a sistemas en
general. De esta manera se vuelven posibles formulaciones exactas
de trminos tales como totalidad y suma, diferenciacin,
mecanizacin progresiva, centralizacin, orden jerrquico,
finalidad y equifinalidad, etc. Son trminos que se presentan en
todas las ciencias que se ocupan de sistemas e implican su
homologa lgica.
La visin del mundo mecanicista del siglo pasando estaba estrechamente vinculada al dominio de la mquina, a la visin terica
de los seres vivos como mquinas y a la mecanizacin del hombre
mismo. Sin embargo, los conceptos acunados por los adelantos
cientficos modernos tienen la ejempliftcacin ms patente en la
vida misma. Hay, pues, esperanzas de que el nuevo concepto cientfico del mundo sea expresin del progreso hacia una nueva etapa
de la cultura humana.

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